Panzer en la URSS

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

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Messerschmitt Bf-110

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CAZA PESADO MESSERSCHMITT Bf-110 “ZERSTÖRER”

Messerschmitt Bf-110C en Stalino. El aparato está equipado con depósitos subalares. La versión C es la primera en incorporar las plantas motrices de Daimler-Benz (DB 601A) de 1.100 C.V. Esta y la variante E serán las versiones del bimotor de Messerschmitt en comenzar la Operación Barbarroja.

Ante un requerimiento del RLM (Reichsluftfahrtministerium o Ministerio del Aire del Reich) para el desarrollo de un caza estratégico pesado, el equipo de diseño de Bayerische Flugzeugwerke AG (posteriormente Messerschmitt AG) se pone manos a la obra en 1935 para la concepción de este aeroplano. Un año antes la Luftwaffe ya había iniciado un estudio sobre las futuras tácticas del combate aéreo y había extraido conclusiones para la introducción de un multimotor polivalente, capaz de operar como escolta de bombarderos y efectuar misiones de ataque al suelo y reconocimiento. A pesar de encontrar detractores de este  concepto, el mismo Mariscal del Aire, Hermann Göring, presta todo su apoyo y ordena la consecución del proyecto del Kampfzerstörer (bombardero-destructor).

Este sale a concurso y la firma del célebre profesor Messerschmitt lo gana. El primer vuelo lo efectúa en 1936. Las características iniciales son prometedoras, pues con una velocidad de 505 km/h. exceden incluso a las de su hermano pequeño, el Messerschmitt Bf-109B-2 (aunque no en capacidad de aceleración y maniobrabilidad).

El ametrallador trasero del Bf-110 dispone de una MG 15 o una MG 81Z (montaje de dos tubos) de 7,92 mm. cubriendo el sector trasero del aparato. Como se aprecia tras el artillero, el bimotor goza de una cabina espaciosa, aprovechando esto para equipamiento extra o un tercer tripulante.

La máquina es pesada, pues está bien artillada con cuatro ametralladoras MG-17 de 7,92 mm. más dos cañones MG FF de 2,0 cm. montados en el morro (o también el MG 151/20). El ametrallador trasero dispone de otra arma de 7,92 mm. cubriendo el arco trasero. En total es una potencia de fuego asombrosa para mediados los años 30. Además es capaz de transportar bombas bajo los planos y la panza, carga bélica que aumentará en sus versiones posteriores con nuevas remotorizaciones. Las versiones iniciales de serie ya del Bf-110C en 1938 disponen del Daimler-Benz DB-601A de 12 cilindros en V refrigerado por líquido, que desarrolla 538 Km/h. a 6.000 metros. La versión C-5 recibirá una planta motriz DB601N que entrega 1.200 C.V. con sensibles mejores prestaciones.

Su bautismo de fuego se produce en la campaña polaca, pero es en la campaña de Francia (1940) donde se empiezan a detectar carencias como caza. Durante la Batalla de Inglaterra (verano de 1940) aún demuestra algún potencial en misiones de “caza libre” a alta cota empleando tácticas de golpear y escapar. No obstante en aquellas misiones de escolta próxima a bombarderos (para lo que fue concebido el caza-destructor), a bajas velocidades y altitudes medias, sufre pérdidas gravosas a manos de la aviación de caza británica. Los pilotos de los Zerstörergeschwadern juegan en inferioridad de condiciones y en muchos casos los “hermanos pequeños” monomotores Bf-109E los tienen que sacar de apuros.

Durante la Operación Barbarroja la flota de Bf-110 se aglutina en dos unidades (Geschwader<>ala):  el Schnellkampfgeschwader 210 (Ala de Bombardeo Rápido nº 210) y el Zerstörergeschwader 26 “Horst Wessel” (Ala de Cazas Destructores nº 26), ambas  operando en el sector del Grupo de Ejércitos “Centro” (von Bock). Cada una de ellas está compuesta a su vez de dos Gruppen (escuadrones). Existen además Bf-110 operando en unidades mixtas y de reconocimiento. El orden de batalla es el siguiente:

Luftflotte 2 (Generalfeldmarshall<>mariscal de campo Albert Kesselring) Polonia

     . Stab., 2.(F)/122. Varsovia, Polonia (reconocimiento con Bf-110, Ju-88A y Bf-109E)
     . Westa 26. Varsovia-Bielany, Polonia (con Bf-110, Do-17Z y He-111H)
   *Fliegerkorps II (General der Flieger<>general de aviación Bruno Lörzer)
     . Stab/SKG 210. Radzyn, Polonia (Geschwaderkommodore Major <>comandante jefe de ala Walter Storp)
     . I./SKG 210. Radzyn, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe de escuadrón Karl-Heinz Stricker)
     . II./SKG 210. Radzyn, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe de escuadrón Rolf Kaldrack)
     . Stab, II./StG 77. Biala-Podliaska, Polonia (10xBf-110).
     .1.(F)/122. Varsovia, Polonia (3xBf-110)
   *Fliegerkorps VIII (General der Flieger<>general de aviación Wolfram Freiherr von Richthofen)
     . Stab/ZG 26. 4xBf-110C/E. Suwalki, Polonia (Geschwaderkommodore Oberst <>coronel jefe de ala Johann Schalk)
     . I./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe escuadrón Herbert Kaminski)
     . II./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe escuadrón Ralph v Rettberg)
     . Stab/StG 1. 6xBf-110C/E. Razcki Podlaskie, Polonia
     . Stab/StG 2. 6xBf-110C/E. Praschnitz, Polonia
   * Reservas: Luftgaukommando II (General der Flieger<>general de aviación Hellmuth Bieneck)
     . Erg. Gr./ZG 26. 40xBf-110C/E. Poznan, Polonia

Luftflotte 4 (Generaloberst<>teniente general Alexander Löhr) Rumanía

     . 4.(F)/122. Reichshof (Bf-110 y Ju-88)
     . Westa 76. Reichshof (con Bf-110, Ju-88A y He-111H)
   * Fligerkorps V (General der Flieger<>general de aviación Robert Ritter von Greim)
     . Stab, I., II., III./KG 55. Labunie (Bf-110 y He-111H)
   * Fliegerkorps IV (Generalleutnant<>teniente general Kurt Pflugbeil)
     . 3.(F)/121. Ramnicul-Sarat (Bf-110 y Ju-88A)

Luftflotte 5 (Generaloberst Hans-Jurgen Stumpff) Noruega

   * Fliegerfuhrer Kirkenes (Oberst<>coronel Andreas Nielsen)
     . Stab/ZG 76. Kirkenes, Finlandia (6xBf-110)

Bf-110 del 5./SKG 210 en Kotelnikovo. El numeral S9+CN del aparato en segundo plano lo distingue como perteneciente a esta unidad. Entre ambos Messerschmitt se disponen bombas de alto explosivo de media tonelada de peso.

Al inicio de las operaciones contra la URSS el 22 de junio de 1941 contribuirán al esfuerzo de neutralización de las bases de la VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily o Fuerzas Aéreas Soviéticas), destruyendo docenas de aparatos en el suelo en las primeras horas. Este es su papel ideal. Con cuatro anclajes para bombas tipo ETC 50, pueden portar hasta 400 kg. de carga bélica bajo las alas (pueden portar otro anclaje ETC 500 bajo el fuselaje para dos bombas más de 500 kg en las versiones ulteriores). Siendo un bimotor rápido, puede desempeñar también el rol de caza una vez liberadas las bombas (siempre con la penalización de velocidad, aceleración y maniobrabilidad por la resistencia que ofrecen los afustes del intradós y fuselaje). El castigo sufrido en los cielos de Francia y especialmente en los de Inglaterra se olvida, encontrando en los cielos de la URSS una “segunda juventud”. Especialmente va a prestar un valioso servicio en misiones de ataque contra objetivos muy defendidos por artillería antiaérea, no sólo aeródromos sino también nudos ferroviarios, columnas de vehículos, concentraciones de tropas, etc.

Para el 31 de julio de 1941 la ZG 26 ya da cuenta de 620 aparatos adversarios destruidos (en tierra y en combate aéreo). Ya antes la ZG 26 empieza a operar desde el área de Vilnius y poco más tarde desde Pskov, desde donde los Zerstörern cubren bajo su radio de acción el importante enclave de Leningrado y el sector del río Volkhov. Se trasladarán a aeródromos en Smolensk en septiembre. Cada tripulación vuela una media de 3/4 misiones diarias.

Messerschmitt Bf-110E perteneciente a la 6./ZG 26. La banda amarilla del fuselaje distingue el teatro de operaciones del frente del este, mientras que el numeral 3U hace referencia al Ala nº 26 “Horst Wessel”. La versión E es la más novedosa al comienzo de las operaciones en el frente oriental, pero se produce en pocas cantidades y va a ser reemplazado pronto por el más potente Bf-110F. De todas formas en afustes bajo los planos y fuselaje puede portar hasta 1.400 kg. de carga bélica.

Las fuerzas de Zerstörern son en realidad un pequeño tanto por ciento del total de aparatos intervinientes en la Operación Barbarroja. De los 3.297 aviones dispuestos para el apoyo de la campaña, sólo 207 son Bf-110 (en comparación con los 1.013 monomotores de caza). De esta cifra el 74% está operativo en la víspera de la operación, siendo el II./ZG 26 de Rettberg la unidad más operativa con 30 aparatos listos de un total de 36. Como se aprecia en el orden de batalla descrito, la mayor parte de los Zerstörern vuelan en el Grupo de Ejércitos Centro, pero para agosto-septiembre de 1941, los dos Gruppen de la ZG 26 comenzarán operaciones en el área de Leningrado desde Estonia (Grupo de Ejércitos Norte). El 19 de agosto los Bf-110 del Ala Horst Wessel atacan en dos oleadas los primeros aeródromos al sur de Leningrado. Desde el Barbarossatag (22 de junio de 1941) hasta el 27 de septiembre, los aviadores de la ZG 26 dan cuenta de 97 victorias en el aire más 741 aviones destruidos en el suelo. El número de objetivos terrestres batidos es más impresionante, reclamando las tripulaciones 148 carros de combate, 166 piezas de artillería y 3.280 vehículos no blindados entre otros. Un impresionante palmarés de éxitos que parece sacudirse el aura de derrota adquirida en los cielos de Inglaterra.

Dos días antes, el 25 de septiembre de 1941, el Stab/ZG 26 ya ha retornado al Reich, quedando en servicio solos el I y II./ZG 26 hasta marzo de 1942. A finales de noviembre de 1941, el Stab y I./SKG 210 también volverán a Alemania para descanso y reentrenamiento de las tripulaciones (la 2./SKG 210 continuará un mes más en primera línea y el II Gruppe hasta 1942). Estos participarán en la Operación Tifón (la batalla de asalto a Moscú).

La producción del Messerchmitt Bf-110 no se detendrá hasta marzo de 1945 y sólo cuando la factoría es tomada por las fuerzas del Ejército Rojo en su avance hacia Berlín. 6.170 unidades saldrán de la cadena de montaje en todas sus versiones (A, B, C, D, E, F, G, H) y todos los roles, desde caza a ataque al suelo y desde caza nocturno a reconocimiento.

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY FIGHTER MESSERSCHMITT Bf-110 “ZERSTÖRER”

Bf-110 belonging to the 3./SKG 210 during a mission over the skies of Belgorod at the end of the summer 1941. The picture is being taken by the pilot depicting his gunner and his combat station in the cabin.

Once received an RLM’s (Reichsluftfahrtministerium) requirement for the development of a heavy strategic fighter, the Bayerische Flugzeugwerke AG design team (later Messerschmitt AG) commences in 1935 the development of this new concept. Just a year before the Luftwaffe had already started a study about the future of the air combat tactics and had concluded the conception of a twin-engine multi-role airplane capable to operate as a bomber escort and to carry out air-to-ground and reconnaissance missions.  In spite of having found detractors the same Reichsmarshall Hermann Göring fully supports this idea and gives a “green light” to carry on with the definition of the Kampfzerstörer (bomber-destroyer).

Several companies present their proposals, but it will be professor Messerschmit‘s firm the one to win the contest. Thus by 1936 the first prototype makes its maiden flight. The initial characteristics are promising, with an amazing speed of 505 km/h. exceeds the even performances of its “little brother”, the Messerschmitt Bf-109B-2 (although not in maneuverability or acceleration).

It is a heavy machine well fitted with 4xMG 17 7.92 mm. machine guns plus 2xMG FF 2.0 cm. cannons (or the MG 151/20), all of them tightly compacted in the nose section. The gunner has another 7.92 mm. machine gun covering the rear arc. All in all it poses a considerable firepower in the mid-30’s. In addition it is capable to carry bombs under the wings and fuselage. This is a war load which will be increased in later more powerful versions. The initial series of the Bf-110C (1938) are already powered by the 12-cylinder inverted-V Daimler-Benz DB-601A and flies at 538 Km/h. at 6,000 metres. The C-5 variant will be fitted with the DB-601N with already 1,200 H.P. and even better performance.

The baptism of fire of the Messerschmitt Bf-110 Zerstörer takes place during the Polish campaign in 1939. But it is during the campaign in the West in 1940 when shortcomings are becoming obvious as a fighter. During the Battle of Britain it still shows some potential in high altitude “Frei Jagd” (free hunting) missions, whenever they can develop hit and escape tactics. Nevertheless in slow-speed bomber escort missions (as they are meant to) these twin-engine Messerschmitt’s are decimated by the British Hurricanes and Spitfires. The Zerstörergeschwadern pilots are in clear inferiority and not a few times the single-engine Bf-109E’s will have to come for help.

A formation of Messerschmitt Bf 110’s of the 1./SKG 210 in the early stages of Operation Barbarossa. Only on the first day of the invasion campaign of the USSR, the Schnellkampfgeschwader 210 claimed 334 VVS planes destroyed. That was more of any other unit. And by the end of July, they claimed an appalling 823 aircraft, 165 tanks and over 2000 vehicles.

During Operation Barbarossa the Bf-110 fleet is fielded in two main units (Geschwader<>wings): the Schnellkampfgeschwader 210 (210th Fast Combat Wing) and the  Zerstörergeschwader 26 “Horst Wessel” (26th Heavy Fighter Wing), both operating in the theatre of operations of Army Group “Centre” (von Bock). Each of them are composed of 2 Gruppen<>squadrons. There are others flying in mixed units or reconnaissance. The Order or Battle is as follows:

 

 

 

 

Luftflotte 2 (Generalfeldmarshall<>Field Marshall Albert Kesselring) Poland

    . Stab., 2.(F)/122. Warsaw, Poland (reconnaissance with Bf-110, Ju-88A and Bf-109E)
    . Westa 26. Warsaw-Bielany, Poland (with Bf-110, Do-17Z and He-111H)
  *Fliegerkorps II (General der Flieger<>General of the Air Force Bruno Lörzer)
    . Stab/SKG 210. Radzyn, Poland (Geschwaderkommodore Major <>Wing Commander Walter Storp)
    . I./SKG 210. Radzyn, Poland (Gruppenkommandeur Hauptmann<>squadron commander Captain Karl-Heinz Stricker)
    . II./SKG 210. Radzyn, Polnad (Gruppenkommandeur Hauptmann<>Squadron Commander Captain Rolf Kaldrack)
    . Stab, II./StG 77. Biala-Podliaska, Poland (10xBf-110).
    .1.(F)/122. Warsaw, Poland (3xBf-110)
  *Fliegerkorps VIII (General der Flieger<>general of the Air Force Wolfram Freiherr von Richthofen)
    . Stab/ZG 26. 4xBf-110C/E. Suwalki, Poland (Geschwaderkommodore Oberst <>Wing Commander Colonel Johann Schalk)
    . I./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Poland (Gruppenkommandeur Hauptmann<>Squadron Commander Captain Herbert Kaminski)
    . II./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Poland (Gruppenkommandeur Hauptmann<>Squadron Commander Captain Ralph von Rettberg)
    . Stab/StG 1. 6xBf-110C/E. Razcki Podlaskie, Poland
    . Stab/StG 2. 6xBf-110C/E. Praschnitz, Poland
  * Reservas: Luftgaukommando II (General der Flieger<>General of the Air Force Hellmuth Bieneck)
    . Erg. Gr./ZG 26. 40xBf-110C/E. Poznan, Poland

Luftflotte 4 (Generaloberst<>Colonel-General Alexander Löhr) Romania

    . 4.(F)/122. Reichshof (Bf-110 y Ju-88)
    . Westa 76. Reichshof (with Bf-110, Ju-88A and He-111H)
  * Fligerkorps V (General der Flieger<>General of the Air Force Robert Ritter von Greim)
    . Stab, I., II., III./KG 55. Labunie (Bf-110 and He-111H)
  * Fliegerkorps IV (Generalleutnant<>Lieutenant-General Kurt Pflugbeil)
    . 3.(F)/121. Ramnicul-Sarat (Bf-110 and Ju-88A)

Luftflotte 5 (Generaloberst Hans-Jurgen Stumpff) Norway

  * Fliegerfuhrer Kirkenes (Oberst<>Colonel Andreas Nielsen)
    . Stab/ZG 76. Kirkenes, Finland (6xBf-110)

Another interesting view this time from the cabin rear depicting in the background the gunner’s instrument panel and the pilot of this Bf-110D-3. The gunner poses with his MG 15 7.92 mm. machine gun “ready for action”.

From the start of the campaign in the East on the 22nd of June, 1941, they will be assigned to VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily or Soviet Air Force) aerodrome sneak attack missions, destroying dozens of aircraft only in the first hours. This is their perfect role, as a matter of fact. They can carry 50 kg. bombs under four ETC 50 wing pylons (up to 400 kg.); there is even another ETC 500 fuselage pylon for 2  bombs in the later versions. Being fast, as its main characteristic, it can switch from bomber to the fighter role once free of all bombs (of course the performance is always degraded due to the induced drag of these pylons, afecting speed, acceleration and maneouverability). In any case they pay a valuable service against well defended ground targets, not only aerodromes, but also railstock, army convoys and troop concentrations. The punishment suffered during the French campaign and the Battle of Britain stays behind, finding in the USSR skies a “second youth”.

As of the 31st of July, 1941, the ZG 26 already accounts for 620 destroyed enemy aircraft (on the ground and air combat). Even before the ZG 26 starts operations from the area of Vilnius and thereafter from Pskov, from where the Zerstörer cover under their action radious the vital enclave of Leningrad and the region of the Volkhov river. By September they start flying from the Smolensk sector. Crews fly an average of 3/4 missions per day.

Gruppenkommandeur (Squadron Commander) I./ZG 26 Herbert Kaminski. Exactly one month before “Barbarossa” he is appointed Commander of this unit that he will lead successfully into the USSR, mainly in air-to-ground sorties. A seasoned aviator with 7 credited kills and 300 combat missions that will survive the war.

The Zerstörer forces are in reality a small percentage of the total Luftwaffe strength. Out of the 3,297 aircraft readied for Operation Barbarossa, only 207 are Bf-110‘s, a small figure if compared to the 1,013 single-engine fighters. From this number the 74% are operational on the eve of the invasion campaign of the USSR, being Rettberg’s II./ZG 26 the best with 30 aircraft on the flight line out of a total of 36. As already mentioned in the Order of Battle, most of the Bf-110‘s fly under Army Group Centre‘s theatre of operations but at he end of August and September, 1941, both ZG 26 Gruppen will commence flights from Estonia over the region of Leningrad (von Leeb‘s Army Group North). On the 19th of August, the Zerstörer of the Horst Wessel wing launch two attack waves against aerodromes south of Leningrad. From the Barbarossatag (22nd of September, 1941) until the 27th of September, 1941, the aviators of the ZG 26 claim 97 kills plus 741 other planes destroyed on the ground. The number of hit ground targets is even more impressive, claiming the aircrews 148 tanks, 166 artillery pieces and 3,280 soft-skinned vehicles of all types amongst others. An impressive record indeed that seems to shed the fatal aura of the English skies.

Just two days before, on the 25th of September, 1941, the Stab/ZG 26 has already returned to the Fatherland, leaving in the “Russian front” the I. and II./ZG 26 until March, 1942. At the end of November, 1941, the Stab and I./SKG 210 will be back to Germany as well for rest and refit (the 2./SKG 210 will stay one more month on the front lines and the II Gruppe until 1942). These will participate in Operation Typhoon (the Battle for Moscow).

The production of the Messerschmitt Bf-110 will not conclude until March, 1945 and only when the Red Army overruns the factory in its offensive towards Berlin. 6,170 units will be built in all its 8 different versions (A, B, C, D, E, F, G, H) and all roles from fighter to ground attack and from night fighter to reconnaissance.

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Kliment Voroshilov KV-2

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CARRO DE ASALTO PESADO KLIMENT VOROSHILOV KV-2

KV-2
KV-2 la solidez del carro de combate es evidente así como el ancho de su tren de rodadura, indispensable para la masa que desplaza en el escenario de batalla de la URSS. Museo de las Fuerzas Armadas de la Federación Rusa, Moscú. [Cortesía Pablo G. Romero]

El programa de construcción KV es decidido por el Comité de Defensa de la URSS el 19 de diciembre de 1939, siendo la fábrica de Kirov-Leningrado la responsable de la producción inicial de prototipos. Responde el diseño de estas máquinas súperpesadas al concepto doctrinal del Ejército Rojo de la “batalla en profundidad”. En síntesis, carros de combate fuertemente artillados y acorazados, capaces de penetrar incólumes en las defensas y retaguardias adversarias. En estos momentos la URSS está en guerra contra Finlandia, conflicto del que enseguida se empiezan a extraer enseñanzas operativas. Las pruebas comienzan en febrero de 1940 bajo la dirección del ingeniero jefe Kotin.

El nuevo vehículo KV-2 mide 3,3 metros de alto (comparado con los 2,7 metros del KV-1) y pesará 52 toneladas en los modelos ulteriores de serie. El equipo de diseño decide compensar la desventaja táctica de su descomunal volumen con un grosor de coraza nunca visto hasta el momento: 75 mm. de blindaje. Tal masa, no obstante, le hace víctima de una falta de movilidad notable en el campo de batalla como pronto se constatará.

KV-2 dibujo
El tamaño descomunal del vehículo es evidente en relación a uno de los sirvientes en pie junto a la torreta. Esto es una desventaja, pero en el escenario de 1941 ni el PaK 35/36 de 3,7 cm. ni el PaK 38 de 5,0 cm. tenían ninguna posibilidad contra él.

Durante la experiencia de dicha “Guerra de invierno” de 1939-40, se decide proyectar una variante del modelo Kliment Voroshilov KV-1, capaz de portar un obús efectivo contra fortines y otras defensas. En la mencionada planta Kirov se diseñan tres prototipos, el U-0, U-1 y U-3 con un impresionante obús M-10 de 152 mm. y el U-2 con el cañón de 76 mm. Antes de alto el fuego con Finlandia se envían los prototipos a primera línea (istmo de Carelia) y se empiezan a detectar los primeros problemas de esta serie de carros de combate tan pesados. En esencia, sobrecalentamiento de la planta motriz y un sistema de transmisión y caja de cambios deficiente. Enseguida el prototipo siguiente U-5 será revisado en todo su mecanismo. No obstante, la producción final nunca se librará totalmente de estos fallos. La planta de Kirov siempre estará empeñada en la corrección de deficiencias de estos vehículos y desde marzo de 1941 (a tres meses de la Operación Barbarroja), entre un sinfín de mejoras, se decide la instalación de un motor diésel V-5 de 600 C.V.

Al comienzo de Barbarroja la inteligencia militar de la Wehrmacht desconoce de la existencia de este carro de combate y constituirá el KV-2, como es el caso del KV-1 y del T-34, una amarga sorpresa para la Panzerwaffe (Arma Acorazada). El episodio de los combates en Raseiniai (junio de 1941) da testimonio de la solidez de este monstruo de 53 toneladas. Pero en números relativos, no hay muchos de estos colosos. De los 29 cuerpos mecanizados (Mekhanizirovannye Korpusy) y 7 divisiones acorazadas independientes (Tankovye Divizie) en el orden de batalla del RKKA (a 22 de junio de 1941), sólo existen en plantilla 831 modelos KV. 18 de estos cuerpos y ninguna de estas divisiones independientes están ni siquiera equipados con los KV. Compárese esta cifra con el total de más de 18.000 carros de combate de todos los tipos en los distritos militares occidentales al comienzo de la campaña de invasión de Hitler, para entender el escaso número relativo de ellos en servicio. El mejor dotado de estos es el 6º Cuerpo Mecanizado, que de sus 1.021 carros de combate, 228 son tipos KV. Es la unidad del general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10º Ejército / Distrito Especial MIlitar Occidental).

El incidente de Raseiniai

Es literalmente invulnerable al fuego de las armas contracarro germanas incluso a quemarropa. La única posibilidad es intentar inmovilizar el carro de combate con disparos al tren de rodadura o bien el uso de obuses en tiro directo con munición especial perforante o el empleo del excelente cañón FlaK 18/36 de 8,8 cm. Aún así la mayoría de las pérdidas de los KV-2 se deberán no al fuego alemán sino a averías o falta de combustible. La mayor parte del material gráfico publicado sobre este gigante acorazado es de fuentes alemanas al capturar muchos vehículos abandonados en las condiciones mencionadas.

fábrica Chelyabinsk
Fábrica de blindados Kliment Voroshilov en la ciudad de Chelyabinsk. Conocida popularmente como “Tankogrado”, en la foto se aprecian modelos KV-1 en diversas fases de montaje. El traslado de toda la industria de la Rusia europea en el verano de 1941 más allá de los Urales, es uno de los hechos más singulares de la historia en lo que se refiere a redistribución estratégica de recursos bélicos.

A finales de agosto de 1941, el Grupo de Ejércitos Norte del mariscal de campo von Leeb amenaza directamente la gran ciudad de Leningrado desde el sur. Los finlandeses lo hacen por le norte. Es entonces cuando El GKO (Comité de Defensa del Estado) decide en última instancia el traslado de la fábrica Kirov a la ciudad de Chelyabinsk (será popularmente conocida como “Tankogrado”), más allá de los Urales. Esto produce un consecuente impacto en la producción en un momento crítico de los combates, pero la planta de Kirov seguirá activa, pues en septiembre de 1941 aún se las arregla para suministrar al RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) 81 carros de combate. Esto es en un momento en que la capital cultural de Rusia se encuentra bajo asedio y cercada, de no ser por los suministros que le llegan a través del lago Ladoga o por aire. No obstante, en octubre la producción baja a una treintena de unidades de todos los tipos KV. Para final de año, en los peores momentos del cerco de Leningrado y estando la urbe sometida a castigo aéreo y artillero, 811 máquinas KV salen de la planta Kirov, de las que 100 son KV-2.

Un buen número de ellos caerán en manos germanas. Serán enviados a Berlín para su evaluación y se les modificará con la adición de una cúpula de PzKpfw III para el comandante y serán incorporados al inventario de la Wehrmacht con la designación (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

Video cortesía de @Panzerpicture KV-2

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY ASSAULT GUN KLIMENT VOROSHILOV KV-2

A view from the gunner’s post inside a KV-2

The KV program is decided by the USSR Defence Committee on the 19th of December, 1941, being the Leningrad-Kirov factory the one appointed for the initial production of prototypes. This type of machines are meant to respond to the Red Army doctrinal concept of “deep battle”. In synthesis, a heavily armoured fighting vehicle with high firepower, capable to survive a break through the enemy defenses. At this time the USSR is at war against Finland, a conflict that is teaching valuable operative lessons. The tests commence in February, 1940 under the direction of the chief engineer Kotin.

The new vehicle KV-2 is 3.3 meters tall (compared to the 2.7 meters of the KV-1) and will weigh 52 tonns in the further series versions. Being this notable size a tactical disadvantage, the engineering team decides to balance this fact with a thickened armour second to none: a frontal and lateral 75 mm. armor plate. But this mass will make it sluggish in the battlefield with many transmission system problems, as very soon the operational evaluations will prove.

During the aforementioned russo-finnish “Winter War” in 1939-40, it is decided to begin the project of a KV-1 variant, capable of carrying a large caliber howitzer powerful enough to take out bunkers and other fortified defenses. Three prototypes are designed in the Leningrad-Kirov plant, the U-0, U-1 and U-3 fitted with the impressive 152 mm. M-10 howitzer and the U-2 with a 76 mm. gun. Before the ceasefire with Finland the prototypes undergo a combat test and are sent to the frontline (Carelian Isthmus) where soon the first mechanical deficiences are detected. In essence, they suffer from engine overheating and troublesome transmission and gear-box systems. The next U-5 is consequently troubleshot thoroughly. But all in all the series production will always suffer from these shortcomings. As a matter of fact the Kirov factory will never cease to work on these issues and in March, 1940 (just 3 months before Operation Barbarossa), after endless enhancements, the 600 H.P. V-5 diesel powerplant is installed in these tanks.

Somewhere in the ex-Baltic republics a Horch command vehicle bypasses two abandoned KV-2’s during the Wehrmacht onslaught in summer, 41 (Army Group “North”). The picture clearly shows the relative sizes between them.

At “Barbarossa” start the German Military Intelligence is unaware of the existence of this juggernaut, as well as of the KV-1 and the T-34, all of them becoming immediately a nasty surprise for the Panzerwaffe (Armoured Arm). It is literally invulnerable to any german anti-tank fire even at point-blank range. The only chance for the Wehrmacht is to try to immobilize it with shots in its tracks or the use of high calibre howitzers in direct fire employing special piercing shells or the use of the outstanding Flak 18/36 8.8 cm. cannon. Nevertheless, most of the KV-2 losses are due not to enemy fire, but to mechanical breakdowns or fuel starvation. Most of the KV-2 published graphic material come from German hands with units of this model captured after such events.

The battle for Raseiniai episode is a clear example of the strengh of this 53-ton monster. But there are not many of these colossus in relative numbers. Out of the 29 armoured corps (Mekhanizirovannye Korpusy) and 7 independent armoured divisions (Tankovye Divizie) in the RKKA‘s order of battle (22nd of June, 1941) there are only 831 KV types. 18 of these corps and none of the independent divisions count on them. The relative numbers are evident when compared this latter figure with the more than 18,000 tanks fielded in the Stalin’s western districts by the commencement of the USSR invasion campaign. The best fitted of those is the 6th Armoured Corps under general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10th Army / Western Special Military District).

The Raseiniai event

In this case, a captured KV-2 is put back in service fielded by a Panzerdivision, after being retrofitted.The new commander’s cuppola is evident. It is the (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r).

By the end of August, 1941, Field Marshall von Leeb‘s Army Group North directly threatens the enclave of Leningrad from the south. The Finns are blocking the northern access. Under these circumstances the GKO (State Defence Comitte) orders the evacuation of the Kirov factory to Chelyabinsk (popularly known later as “Tankograd“). This decision degrades obviously the production rythmn in the climax of the fight, but the facility will still be able to supply the RKKA (Red Army of Workers and Peasants) with 81 units. A figure to take into account as the cultural capital city of Russia is under siege (except by the nimble Lake ladoga supply lines). However, in October, 1941 the production will fall to just 30 machines (of all KV types). By the end of the year, in the worst moments of the Leningrad blocade 811 KV’s roll out from the production chain, including 100 KV-2‘s.

Watch this video courtesy @Panzerpicture KV-2

A good number of them will fall in German hands. They will be sent to Berlin for testing. They will be modified with a PzKpfw III commander’s cuppola and then fielded in some Panzer divisions renamed as (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

 

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HÖPNER, ERICH. GENERALOBERST

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PROTAGONISTAS DE BARBARROJA

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TENIENTE GENERAL ERICH HÖPNER (1886  – 1944)

Generaloberst Erich Höpner durante la Operación Barbarroja conferencia con el comandante de la  Waffen-SS Polizeidivision. A pesar de mostrar su oposición frontal a las obligaciones del Tratado de Versalles, que obligaba a Alemania a gravosas reparaciones de guerra tras la Primera Guerra Mundial, también la muestra contra Adolfo Hitler. Esto y tras su cese por contravenir órdenes en el campo de batalla (Operación Taifun) y sus actividades subversivas contra la persona del Führer, le harán caer en desgracia, reservándole la historia un destino fatal.

Der alte Reiter (el Viejo Caballero) como se le llega a conocer, comienza su carrera operativa en la Primera Guerra Mundial como oficial de estado mayor del 16º Cuerpo de Ejército. En el periodo de entreguerras será uno de los pocos en integrar el Reichswehr en una sección del Ministerio de la Guerra de inspección de caballería. En abril de 1939 será promovido al empleo de general de caballería (General der Kavallerie) y destinado al 16º Cuerpo Motorizado.

Al comenzar la Segunda Guerra Mundial participa en la campaña polaca y francesa, concluida la cual será ascendido a teniente general (Generaloberst), habiendo ocupado el puesto de jefe del estado mayor del mariscal de campo Rundstedt.

Desde febrero de 1941 ostenta el mando del 4. Panzergruppe, el cual para el inicio de la campaña de invasión de la URSS, Operación Barbarroja, será asignado bajo dependencia operativa del Grupo de Ejércitos Norte del Mariscal von Leeb. Su misión: la captura de Leningrado a través de las antiguas repúblicas bálticas. Sus fuerzas consisten en:

XLI. Armeekorps (mot.)> Reinhardt

-1. Panzer Division

-6. Panzer Division

-36. Infanterie Division (mot.)

-269. Infanterie Division

LVI. Armeekorps (mot.)>Manstein

-8. Panzer Division

-3. Infanterie Division (mot.)

-290. Infanterie Division

(Reservas: Waffen-SS Motorisierte Division “Totenkopf”)

El mariscal de campo von Leeb y el teniente general Erich Höpner tratan los detalles del asalto a Leningrado en septiembre de 1941. Von Leeb, jefe del Grupo de Ejércitos Norte, a sabiendas de que se le va a desposeer de los Panzer de Höpner y del VIII. Fliegerkorps, intentará una embestida final con estas tropas a la gran urbe. [Cortesía Bundesarchiv]

Su progresión a través de las ex-repúblicas bálticas, Lituania, Letonia y Estonia, ahora todas ellas territorio de la URSS desde su ocupación militar en el invierno 1939-40 (en virtud de las cláusulas secretas del Pacto de No-Agresión Hitler-Stalin), no va a estar exenta de serias reacciones del Frente Noroccidental (Kuznetsov). Sus Panzer serán la punta de lanza encargada de tomar los pasos sobre el río Dvina Occidental a toda velocidad, penetrando a través de 3 ejércitos del adversario (, 11º y 27º). No pierde de vista que su objetivo final (Directiva nº 21 del Führer) es Leningrado y Arkhangelsk. Este último enclave constituye la última y deseada línea geográfica (Arkhangelsk-río Volga) de ocupación en territorio ruso.

En tiempo récord captura los puentes sobre el río Niemen, con tanta presteza que aún están intactos y sin respiro y sin cuidarse de la protección de sus flancos, sigue hacia adelante. Pero no va a ser un paseo militar. La primera crisis la va a tener que sortear en la región de Raiseniai, hacia donde Kuznetsov pretende enviar una tenaza acorazada para estrangular el avance de los Panzer. Así pues su 6ª División Panzer recibe la embestida de la 2ª División Acorazada del RKKA, cuando los primeros intentan sortear el río Dubissa y se ven obligados a replegarse en circunstancias muy adversas hacia Raiseniai. Es aquí donde se encuentran por primera vez con un modelo de carro de combate secreto: el Kliment-Vosroshilov, una máquina de 52 toneladas contra la que los blindados y la artillería contracarro germana son impotentes.

Aerofotografía de la Luftwaffe del enclave de Daugavpils. Es uno de los principales pasos sobre las aguas del Dvina Occidental y la primera cabeza de puente capturada por las tropas de Höpner.

Resuelta la crisis en Raiseniai, no sin pérdidas importantes, alcanza fulgurante el curso del Dvina Occidental y se establece en dos cabezas de puente  (Jekavpils y Daugavpils). La primera etapa de su misión está cumplida. El general Lelyushenko intenta en vano destruir esas cabezas de puente, pero los germanos han sido demasiado rápidos antes de que el soviético haya tenido tiempo de consolidarse tras las aguas del Dvina.

Los riesgos siguen presentes, ya que el RKKA se las arregla para lanzar nuevas unidades a la batalla. Ya en la región del este del lago Pskov (sector de Soltsy), su 8ª División Panzer avanza tan velozmente y en solitario, que esta vez el Ejército Rojo consigue coparla. Su jefe, Brandenburger, tendrá que dar media vuelta y forzar una retirada desesperada con grandes pérdidas. Milagrosamente se salva de la aniquilación completa gracias a la intervención, entre otras unidades, de la Waffen SS Motorisierte Division “Totenkopf”. Tras la batalla la 8ª de Panzer quedará en retaguardia.

Höpner fuerza la línea del Luga (este del lago Pskov) y última línea defensiva del General Popov (Frente Norte). Es el 14 de julio de 1941 cuando Reinhardt, jefe del XLI Cuerpo de Ejército (motorizado), se establece a sangre y fuego en una cabeza de puente, pero de repente llegan órdenes de un parón operativo. Leningrado parece tan cercano, que sus comandantes se exasperan aguardando y viendo impotentes pasar la oportunidad que se les podría brindar. Reinhardt se desespera contando cómo los días pasan sin recibir órdenes de reanudar el asalto (la luz verde llegará el 8 de agosto). Finalmente llegará a las puertas de Leningrado. Pero Hitler no autorizará la toma de la gran urbe. El 6 de septiembre de 1941, el Führer del III. Reich emite la instrucción número 35 (Weisung nummer 35) para detener la ofensiva a gran escala sobre Leningrado del Grupo de Ejércitos Norte y asignar los Panzer de Höpner al Grupo de Ejércitos Centro como refuerzo para la ofensiva sobre Moscú. No obstante von Leeb contará con un número importante medios blindados hasta la mitad de septiembre. Leningrado será sometida a asedio…Durará 900 días…

En diciembre de 1941, en el momento cumbre de la batalla de Moscú, incumplirá las órdenes del Führer de resistir en las posiciones a toda costa e iniciará por su cuenta una retirada. Caerá en desgracia. El 8 de enero de 1942 será relevado del mando de su Panzergruppe. Involucrado en la trama de intento de asesinato de Hitler del 20 de julio de 1944, será arrestado, juzgado y condenado a morir en la horca.

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL ERICH HÖPNER (1886  – 1944)

Colonel-General Höpner in the summer, 1941 somewhere in the ex-Baltic Republics during his advance towards Leningrad. First mission: to take the passes over the Dvina river.

As known as “Der alte Reiter” (the Old Knight) Colonel-General Erich Höpner starts his operational career during World War I as a staff officer in the 16th Army Corps. In the inter-war period he will be one of the few to belong to the Reichswehr in the Cavalry Inspection, a part of the Ministry of War. In April, 1939 he will be promoted to Cavarly General (General der Kavallerie) and assigned to the 16th Motorized Corps. At the start of World War II Höpner will participate in the Polish campaign (1939) and in the French one (1940). Once both victoriously concluded he will become Colonel-General (Generaloberst) having occupied the job of Chief-of-Staff in Field Marshall von Rundstedt‘s headquarters.

Since February, 1941 he is in command of the 4. Panzergruppe, part of Field Marshall von Leeb’s Army Group North at the start of Operation Barbarossa. His mission: the capture of the historical city of Leningrad (today Saint Petersburg) through the old Baltic Republics. He counts on the follwing forces:

XLI. Armeekorps (mot.)> Reinhardt

-1. Panzer Division

-6. Panzer Division

-36. Infanterie Division (mot.)

-269. Infanterie Division

LVI. Armeekorps (mot.)>Manstein

-8. Panzer Division

-3. Infanterie Division (mot.)

-290. Infanterie Division

(Reserves: Waffen-SS Motorisierte Division “Totenkopf”)

(left to right) Colonel-General Erich Höpner, General der Panzertruppe Reinhardt (41st Mot. Army Corps) and Major Schön-Angerer (Operations Officer Ia). Reinhardt will be the first to force the Luga defensive line just to be ordered to halt in hastily defended bridgeheads. Many days will pass before he is given again a “go” to resume the offensive against Leningrad.

His advance through the ex-Baltic Republics, Lithuania, Latvia and Estonia, now USSR territory after its military occupation in the winter, 1939-40 (by virtue of the Non-Aggression Pact‘s secret protocols, agreed between Hitler and Stalin), Höpner will face several serious Soviet counterattacks from Kuznetsov’s Northwestern Front. The German is the armoured spearhead in charge of taking bridgeheads over the Western Dvina river at full speed. He will make his way across 3 Soviet armies (8th, 11th and 27th). Höpner has in mind his final objectives as per the Führer’s Directive no. 21, Leningrad and Arkhangelsk. The latter is the final and desired geographical line (Arkhangelsk-Volga river) to be secured in “Mother Russia”.

He swiftly captures the still intact bridges over the Niemen river and without respite and no major concerns about his exposed flanks, continues racing forward. But things won’t be then as easy. Der alte Reiter will sort out his first crisis in the area of Raiseniai, where Kuznetsov pretends to pincer Höpner in order to strangle his advance. His 6th Panzer Division will endure the assault of the RKKA’s 2nd Armoured, when the former attempts to cross the Dubissa river. The situation becomes immediately critical as they are forced back again towards Raiseniai. Here Höpner‘s men fight off a new secret tank model: The Kliment-Voroshilov type, a 52-ton juggernaut. None of his Panzer and antitank cannons have any chance against them.

Once sorted out at Raiseniai with severe losses, he will capture two bridgeheads over the Western Dvina river (Jaukavpils and Daugavpils). The first stage of his mission is accomplished. RKKA General Lelyushenko tries to destroy these bridgeheads but to no avail, as the Germans have been too fast. Leluyshenko has simply have no time to consolidate his defenses behind the waters of the large river.

Daugavpils is direct witness of the battle for the Dvina river bridgehead. Lelyushenko versus Höpner.
Street fighting in Riga. A destroyed T-26 belonging to the 12 Mekhanizirobannyj Korpus (mechanized corps) blocks the tram rails. One of its crewmembers is seen killed in action. Actually these men taking the capital city of Latvia belong to the 18th Army, the “slow” infantry progressing on Höpner’s left flank.

Nevertheless the risks for the advancing Colonel-General are still looming because the RKKA manages to throw into the fray new fresh units out of the reserves. Due east of lake Pskov (Soltsy sector), his 8th Panzer Division advances too quickly and alone that this time the Red Army manages to encircle it. Under Branderberger’s command, the division of tanks will force his way back to its own lines with high losses (miraculously without being fully annihilated), thanks to the help, amongst others, of the Waffen SS Motorisierte Division “Totenkopf”. After the desperate encirclement battle the Panzer unit will remain in the rearguard for rest and refit.

Erich Höpner, sacked from the Wehrmacht is being tried in August 1944 under charges of having participated in the assassination complot against the German Führer. He will be sentenced to death and hanged in the Plötzensee prison (Berlin) on the 8th of August 1944. [Courtesy Bundesarchiv]

However Höpner will pass the Luga line, the last defensive line of General Popov (Northern Front). It is actually his Commander of the 41st Motorized Army Corps, Reinhardt, who furiously establishes himself on bridgeheads over the Luga river. But suddenly new orders arrive for an operational halt. It is the 14th of July, 1941. Reinhardt desperately counts the passing days losing his opportunity to enter in the historical enclave (the “green light” will come on the 8th of August). Höpner‘s Panzer commanders enrage already seeing Leningrad at the reach of their hands. Eventually they will advance up to the gates of Leningrad when the offensive is reassumed. But then Hitler orders a stop in order to besiege the city. The city cradle of Bolshevism will not be assaulted, but razed. On the 6 of September, 1941 Hitler issues his instruction (Weisung nr. 35) to stop the full-scale advance of Army Group North onto Leningrad and to send Höpner‘s 4th Panzer Corps to strengthen Army Group Center‘s offensive on Moscow. Nevertheless, many of the Corps’ tanks will remain at Leeb’s disposal up to the second half of September. Thus Leningrad becomes under siege. …it will last 900 days…

In December, 1941, during the apex of the Battle for Moscow, Colonel-General Höpner will ignore Hitler‘s orders to stand fast ordering a retreat in desperate circumstances. He will fall in disgrace. On the 8th of January, 1942 he is relieved from Command. Under charges of having participated in the assassination attempt of Hitler on the 20th of July, 1944, he will be arrested and tried. History will spare for him a tragic fate.

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POPOV, Markian Mikhailovich. General-leitenant.

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PROTAGONISTAS DE BARBARROJA

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TENIENTE GENERAL MARKIAN MIKHAILOVICH POPOV (1902 -1965)

popov jefe distrito militar leningrado
Teniente general Markian Mikhailovich Popov es el jefe del Distrito MIlitar de Leningrado. Los diferentes distritos militares en los que se dividen las regiones militares de la URSS cambian de designación tras el inicio de la Operación Barbarroja y se constituyen en “frentes”. El suyo adopta la designación inicial de Frente Norte el 24 de junio de 1941.

De la plantilla de generales rusos quizá sea uno de los grandes desconocidos, por no tomar parte inmediata en los combates de la campaña de invasión de la URSS ordenada por Adolfo Hitler. Se alista como voluntario en el RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) en 1920 en plena guerra civil rusa, combatiendo en el Frente Occidental y se une un año después al Partido Comunista. Es herido en combate. Se gradúa en la prestigiosa academia militar del RKKA de Frunze en 1936 y pasa destinado a tropas mecanizadas.

Al comienzo de la Operación Barbarroja ejerce el mando del Distrito Militar de Leningrado, cargo que ostenta desde el mes de enero de 1941. Tal designación administrativa se transforma al comienzo de las hostilidades por la más operativa de Frente Norte. Un “frente” equivale aproximadamente a un grupo de ejércitos de la Wehrmacht. En este olvidado, pero no menos importante sector del vasto teatro de operaciones soviético, ejercerá Popov su mando en una extensa línea de frente que transcurre desde el Mar Blanco, combatiendo a las tropas alemanas en Noruega y hacia el sur, hasta el istmo de Carelia a los finlandeses y aún más al sur de Leningrado, al Grupo de Ejércitos Norte del mariscal von Leeb.


El orden de batalla a 22 de junio de 1941 es el que sigue:

7º Ejército (Finlandia, teniente general F. D. Gorelienko)
14º Ejército (Murmansk, teniente general V. A. Frolov)
23º Ejército (Viborg, teniente general P. S. Pshennikov)
PVO <> Defensa Anti-aérea (Leningrado, general de brigada F. Ya. Kryukov)
VVS <> Fuerza Aérea Frontal (Leningrado, general de brigada A. A. Novikov)

leningradskij voenyj okrug
Escudo de armas del Distrito Militar de Leningrado. La región militar comprende una extensa área que engloba desde la península de Kola hasta la isla de Nueva Zembla y más al sur, regiones adyacentes a los Urales.

La fuerza aérea de la que dispone el teniente general Popov totaliza unos 1.500 aviones, como arriba mencionado, al mando de Novikov. Una fuerza esta indudablemente a tener en cuenta, pero en su inmensa mayoría se compone de aparatos anticuados Polikarpov I-15 e I-16 entre los de caza y los Tupolev SB, DB-3 y TB-3, entre los de bombardeo. Tal fuerza queda dislocada en aeródromos cubriendo el suroeste de Leningrado, próximos a Pskov, Novgorod, Lish y Gatchina, pero también al norte de Leningrado y el istmo de Carelia. En cuanto a la defensa anti-aérea (PVO) de la capital cultural de Rusia, recibe Popov un importante empuje al incorporar en plantilla nuevas y potentes piezas de 85 mm.

Desde la finalización de la “Guerra de Invierno” contra Finlandia en 1940, el Leningradskij Voyenno Krug <> Distrito Militar de Leningrado construye tres sectores defensivos en su zona norte (istmo de Carelia), obras iniciadas desde el otoño de 1940. Estos están en Viborg, Keksgolm y Sortaval. La idea es impedir cualquier progresión de los fineses hacia Leningrado y Petrozavodsk. No obstante, para el comienzo de las operaciones de Barbarroja, las defensas distan mucho de estar acabadas y son deficitarias en armamento contracarro. También en la zona suroccidental del Distrito (Pskov y antigua frontera con Estonia), las zonas defensivas tienen aún poca entidad.

El teniente general Popov es sorprendido por la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941 a las 03:00 horas (Berlín) en Petrozavodsk de regreso a Leningrado, tras una visita a la Flota Norte; pero no será hasta su arribada a Leningrado cuando reciba noticias de que la guerra con Alemania ha comenzado. Exactamente a esa hora aeroplanos de la Luftwaffe sobrevuelan la base de la Flota Norte en Polyarny. No obstante Markian Mikhailovich Popov no tiene que lamentar daños por ataques aéreos ni en Leningrado, ni en otros objetivos importantes de su Distrito Militar. El principal frente de batalla de la campaña de invasión de la URSS se concentra por el momento en la antigua república Lituana, Bielorrusia y Ucrania. A su llegada por fin al cuartel general, Popov no tarda en recibir una directiva ordenando llevar a cabo ataques aéreos contra aeródromos del adversario y concentraciones de tropas, aunque la directiva no permite acciones ofensivas ni contra Finlandia ni Rumanía.

Respecto a su adversario del norte, las tropas finesas del mariscal Mannerheim, el jefe del Frente Norte estima que el grueso de estos efectivos se concentran en el istmo de Carelia y la región adyacente a Petrozavodsk (12-14 divisiones de infantería y otras 4-5 brigadas). Iniciada la Operación Barbarroja, Popov se extraña de que Mannerheim no se lance a la vez a la ofensiva junto con la Wehrmacht de manera coordinada. Al final del 22 de junio, todas las fuerzas del Distrito Militar de Leningrado están ocupando ya puestos defensivos a la espera de órdenes ulteriores.

rio luga
Motociclistas pertenecientes a la 1ª División Acorazada (Friedrich Kirchner) próximos a la línea defensiva del río Luga (sur de Leningrado). El parón operativo sufrido por el comandante del cuerpo de tropas Panzer, Reinhardt, durante un tiempo demasiado valioso posiblemente haya sido la causa de no poder capturar Leningrado antes de que Popov se reorganizara.

Durante el día siguiente Popov va recibiendo informes inquietantes de su Distrito vecino hacia el oeste. Es el nuevo Frente Noroccidental. Los ejércitos y 11º, a pesar de estar considerados como formaciones con gran nivel de alistamiento, están siendo incapaces de hacer retroceder al Grupo de Ejércitos Norte, bajo constante castigo artillero y aéreo y siendo sorprendidos por avances imprevistos de formaciones acorazadas y motorizadas. En estas circunstancias Popov se prepara y a las 48 horas del comienzo de la invasión ordena el establecimiento de líneas defensivas en su zona sur. La primera de ellas se debe desplegar a lo largo del río Luga. La segunda, desde Peterhof a Gatchina y Kolpino. Ya este día 24 Popov ve con preocupación como las vanguardias de von Leeb están llegando a las aguas del Dvina Occidental, ya casi a las puertas de Pskov. Y esto ya sería su responsabilidad.

El 25 de junio en acción conjunta de la Aviación Frontal (Novikov), más la naval del las flotas del Báltico y Norte, se lleva a cabo un ataque contra bases en territorio finlandés (el mismo Popov lo justifica en sus memorias como una acción de represalia por intentos de la Ilmavoimat (aviación militar finlandesa) de bombardear Leningrado, Kronstadt y otras localidades de la URSS). En total se atacan 20 bases del adversario. En Leningrado en casi todas las plazas, parques y numerosos tejados de edificios se despliegan piezas antiaéreas y globos de barrera. Por primera vez desde el comienzo de Barbarroja en la ciudad se respiran finalmente aires de guerra.

3 octubre 1941
Publicado por el diario Melbourne Sun el 3 de octubre de 1941, el mapa muestra el importante enclave de Leningrado (actual San Petersburgo) y zonas adyancentes. Entre ellas son de destacar la ciudad de Luga, al sur y por el norte, el istmo de Carelia y el Lago Ladoga (líneas de frente con el ejército finés).

El 26 de junio Finlandia declara la guerra a la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas. El 29 el comandante del 14º Ejército, general V. A. Frolov, informa que tras una intensa preparación artillera los fineses están llevando a cabo una gran ofensiva en dirección a Murmansk. Popov siente la presión lentamente desde el norte y también desde el sur, pues el 5 de julio el 4. Panzergruppe de Höpner captura Ostrov y ya se encamina hacia Pskov irremisiblemente. Después de Pskov lo único que puede detener a la Wehrmacht es la línea defensiva del Luga, pero esta está lejos de estar lista. No sólo eso, las divisiones de voluntarios “Opolchenye” que está previsto ocupen las posiciones a lo largo de las riberas del río Luga, están aún en fase de formación y adiestramiento.

El mariscal Voroshilov se presenta entonces en Leningrado con un pequeño estado mayor y toma el control el 10 de julio de una nueva estructura de mando deniminada GLAVKOM. Son unos mandos de teatro de operaciones gestados por el Comité de Defensa del Estado (GKO<>Gosudarstvennyj Komitet Oborona). En concreto a Voroshilov, hombre de gran confianza de Stalin, se le asigna el GLAVKOM noroccidental, que engloba a los antiguos frentes Noroccidental (F. I. Kuznetsov) y Norte (M. M. Popov), así como a la flotas del Norte y Báltico. Un día antes el Ostheer (el ejército alemán del frente del este) toma Pskov y este mismo día 10 el mariscal Mannerheim inicia su ofensiva hacia Petrozavodsk.

El día 12 de julio la vanguadia de von Leeb ya está en la carretera Pskov-Luga. Después de la precaria línea defensiva del Luga, Leningrado es el siguiente objetivo al norte ya muy cerca. Popov lamenta que sus fuerzas estén divididas hacia el sur y hacia el norte para defender el gran enclave de Leningrado, la capital cultural de Rusia y cuna del bolchevismo. Otro de los problemas del teniente general es el 8º Ejército, que en la práctica ha quedado copado en la antigua República de Estonia y queda ahora dependiente de su mando al serle transferida esta agrupación desde el Frente Noroccidental. Popov no ignora que la ocupación de Estonia por los germanos supondrá la pérdida de una importante base naval de la Flota del Báltico y abrirá una nueva vía de aproximación del adversario desde el oeste hacia Leningrado, a través de Narva y Kingisepp.

Los trabajos defensivos de la línea fluvial del Luga prosiguen frenéticamente contrarreloj, pero ya el día 13, las tropas motorizadas/mecanizadas de Höpner establecen contacto con los defensores en el sector. Al día siguiente los alemanes se establecen, imparables, en una cabeza de puente en la ribera del Luga. Popov refuerza las líneas con reservas extraídas en la práctica de la nada…Es entonces cuando el general Reinhardt, al mando del XLI. Armeekorps (mot.) siente que Leningrado ya está al alcance de la mano…¡pero se produce un parón operativo! Reinhardt cumple lo ordenado pero se exaspera y Popov respira por unos días.

Así a partir de agosto de 1941 su Frente se unirá al esfuerzo principal de los otros que pugnan por frenar el avance de von Leeb hacia Leningrado. Hacia el noroeste apuntalará las líneas para impedir el acceso finlandés hacia la gran capital. Es en este mes cuando el Frente Norte cambia de denominación y pasa a llamarse Frente de Leningrado. En noviembre de 1941 será relevado y pasará a ostentar el mando del 61º Ejército, que toma parte en la batalla de Moscú.

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

LIEUTENANT-GENERAL MARKIAN MIKHAILOVICH POPOV (1902 -1965)

map continuation war
The map depicts General Popov’s deployment of forces from the top north Norwegian borders to the Gulf of Finland. The importance of keeping the vital port of Murmansk in Soviet hands will be paramount for the continuation of the struggle against the Axis forces, due to the continuous arrival by sea of essential supplies from the USA and Great Britain. This is thanks to the Lend-Lease Agreements between those powers and Stalin.

He volunteers for the ranks of the RKKA (Red Army of Peasants and Workers) in 1920 during the Russian Civil War. He fights in the Western Front and a year later joins the Communist Party. He is wounded in action. In 1936, he will graduate from the prestigious Frunze RKKA Military Academy and is assigned to mechanized troops.

At the commencement of Operation Barbarossa Markian Mikhailovich is (from January 1941) in command of the Leningrad Military District. Right after the breakout of the war against Germany, this administrative designation changes its name for the more operational “Northern Front”. A “front” equates in aproximate terms a Wehrmacht army group. This is possibly one of the least famous sectors of the vast Russian theatre of operations, but the frontlines stretch from the White Sea waters, where he will have to oppose the German forces stationed in Norway, towards the south (Carelian isthmus) against the Finnish and still further south of Leningrad, facing von Leeb’s Army Group North.

As of the 22nd of June, 1941 the order of battle is as follows:

7th Army (Finland, Lieutenant-General F. D. Gorelienko)
14th Army (Murmansk, Lieutenant-General V. A. Frolov)
23rd Army (Viborg, Lieutenant-General P. S. Pshennikov)
PVO <> Anti-Air Defense (Leningrad, Brigade-General F. Ya. Kryukov)
VVS <> Frontal Air Force (Leningrad, Brigade-General A. A. Novikov)

The number of airplanes that Lieutenant-General Popov‘s assigned Frontal Air Force (VVS) counts on reaches 1,500. This is a numerous force to bear in mind, but the majority are obsolescent Polikarpov fighters I-15’s and I-16‘s and Tupolev bombers SB‘s, DB’s and TB-3‘s. Such a contingent is deployed covering the southwestern approaches to Leningrad near Pskov, Novgorod, Lish and Gatchina, but also to the north throughout the Carelian Isthmus. Good news is that Popov receives a full suppy of new powerful anti-aircraft 85 mm. cannons for the defense of the capital city (PVO).

Since the end of the Winter War against Finland in 1940, the Leningradskij Voyenno Krug <> Leningrad Military District builds three defensive areas in its northern approaches on the Carelian isthmus. The works start in Autumn, 1940 and are located in Viborg, Keksgolm and Sortaval. The intention is to stop any Finninsh possible aggression towards Leningrad and Petrozavodsk. However, at Barbarossa start these defenses are far from being finalized and are still lacking antitank weaponry. Likewise the defensive belts on the southern and southwestern approaches, those around Pskov and the former Republic of Estonia, are weak.

The war against Hitler surprises Lieutenant-General Popov in Petrozavodsk after a meeting held with the Northern Fleet, on his way back to Leningrad. But it won’t be until he arrives in his headquarters when he receives the news of the conflict against Germany. During those moments Luftwaffe airplanes overfly Polyarny, the Northern Fleet base. Nevertheless Popov doesn’t need to regret any attacks neither in Leningrad nor in any other relevant targets of his Military District. The main battle front of the invasion campaing of the USSR affects so far the former Republic of Lithuania, Belarus and the Ukraine. Upon his arrival in his command post, Popov receives a Directive that orders air strikes against enemy aerodromes and troop concentrations. However, so far the document prevents any offensive actions against Finland or Romania.

mig-3 7IAK
A flight of MiG-3 fighters belonging to the 7 IAK (7th Fighter Air Corps) patrol de skies of Leningrad over the famous Peter and Paul fortress. It is the 1st of August, 1941. Von Leeb’s vanguards are still 75 km. south of it.

Regarding his northern adversary, Marshall Mannerheim’s Finnish army, Markian Mikhailovich Popov estimates that the brunt of these forces are deployed mainly on the Carelian isthmus and the adjacent zones to Petrozavodsk (12-14 infantry divisions plus 4-5 brigades). Once Operation Barbarossa starts, Popov will be amazed about the fact the Finns haven’t coordinated with the Germans a common offensive effort. At dusk the 22nd of June, 1941 all Leningrad Military District forces are already manning their defensive stations waiting for further orders.

During the next day, Popov reads non-reassuring reports of his westernmost neighbouring District. It is the new Northwestern Front. The 8th and 11th Army, in spite of being considered first class and well supplied units, are not capable to withstand the onslaught of Army Group North, under non-stop artillery and aerial punishment and being outmaneouvered by sneak flank attacks of motorized and armoured divisions. In these circumstances Popov starts getting ready 48 hours after the invasion campaign for any future contingency and orders the building of defensive lines due south of Leningrad. The first of those must run along the Luga river waters. The second one is from Peterhof to Gatchina and Kolpino. On this very same day the Commander of the Northern Front learns about von Leeb’s swift approach towards the Western Dvina river, threatening soon Pskov. And this already lays under his resposibility.

On the 25th thanks to a joint mission of Popov‘s Frontal Aviation (Novikov) and those of the Baltic and Northern Fleet, Finnish bases are attacked. This is the initial stage of a new russo-finnish war. Lieutenant-General Popov justifies the action as a retaliation operation against the repeated attempts of the Ilmavoimat (Finnish Air Force) to raid Leningrad and Kronstadt as well as other key targets in the USSR. In all 20 bases are on the target lists. In Leningrad in almost all squares, parks and roofs anti-aircraft artillery and barrage ballons are deployed. For the first time since the start of Operation Barbarossa the cultural heart of Russia and cradle of Bolshevism breathes air of tragedy.

Continuation war map
Main Finnish offensive axis. This “northern” front will be less spectacular than its counterparts through Belarus, the Baltic Republics and the Ukraine, with more modest advances from either side, in spite of Mannerheims promising start. Nevertheless its importance is as paramount as the rest with targets like the vital port of Murmansk or the same Leningrad. Those will never be taken.

On the 26th of June, 1941, Finland declares war on the Union of Soviet Socialist Republics. On the 29th, the Commander of the 14th Army, General Frolov, reports that after a strong artillery barrage the Finns are advancing towards the vital port of Murmansk. Popov starts feeling the pressure from the north and from the south too, because on the 5th of July Höpner’s 4. Panzergruppe seizes Ostrov and heads relentlessly to Pskov. After Pskov the only obstacle in the German’s path is the Luga defensive line, but this is still far from being ready. Not only that, the volunteers divisions “Opolchenye”, that foreseebly will man these defensive positions, are still under formation and training.

Marshall Voroshilov shows up in Leningrad with his core staff and takes control on the 10th of July of a new command structure called GLAVKOM. These are theatre of operation operational commands organized by the State Defense Commitee GKO<>Gosudarstvennyj Komitet Oborona. In the case of Voroshilov, a close friend of Stalin‘s, he is given the Northwestern GLAVKOM that emcompasses the Northwestern (F. I. Kuznetsov) and Nothern Front (M. M. Popov) along with the Baltic and Northern Fleet. Just the day prior the Ostheer (the German Army in the East) captures Pskov and on the very same 10th, Marshall Mannerheim goes on the offensive towards Petrozavodsk.

On the 12th of July von Leeb’s vanguards are already on the Pskov-Luga road. After the hastily prepared Luga defense line, Leningrad is next. Popov largely regrets that his forces are split up in two fronts covering the northern and southers approaches to Russia’s cultural enclave. One another problem the Lieutenant-General has to deal with is the reassignment of the Northwestern Front‘s 8th Army. This is in dire straights almost encircled in the former territory of the Baltic Republic of Estonia and now it is under his orders. Popov is well aware that the loss of Tallin will represent the loss of one the the main bases of the Baltic Fleet and will open a new approach to Leningrad from the west, through Narva and Kingisepp.

opolchenye
People’s militiamen “Opolchentsy” in the Kirov factory (Leningrado) receive Mosin rifles. The combat quality of these men are not much as they have been hastily recruited and poorly instructed. However their main value resides in their motivation.

The defensive works along the shores of the Luga river feverishly continue day after day, but as early as the 13th of July Höpner’s motorized/mechanized troops make contact with the first defenders of the line. The next day the unstoppable German vanguards establish the first bridgehead on the Luga banks. Popov reinforces his lines with whatever he can find…This is when General Reinhardt, Commander of the XLI. Armeekorps (mot.) feels Leningrad at the touch of his fingertips…But an operational halt is ordered and stops his Panzer‘s on their tracks! An enraged Reinhardt obeys orders and Popov breathes for a few days.

This way and after August 1941 his Front will join common efforts along with others to stop von Leeb’s assault on Leningrad. Towards the Nortwest he will strenghthen the sector to prevent the Finns advance onto the capital city. In this month the Northern Front changes its desigation and becomes the Leningrad Front. In November, 1941 Popov is relieved from command and he will be assigned to the 61st Army, taking part in the Battle for Moscow.

 

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FRANCOTIRADORES EN COMBATE

francotirador
[Cortesía ww2enimagenes.com]

FRANCOTIRADORES EN COMBATE. ¿SABÍAS QUE…? Normalmente los francotiradores se dividían en grupos de dos, su principal objetivo eran los oficiales de alto rango, los nidos de ametralladoras y los francotiradores. Cuando un francotirador eliminaba un soldado raso por equivocación o queriendo, éste no era bien recibido una vez reunidos en los búnkeres, ya que ese no era…

a través de FRANCOTIRADORES EN COMBATE. ¿SABÍAS QUE…? — WW2 en Imágenes – Blog Segunda Guerra Mundial


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Panzerkampfwagen I

[English version at the end]

MÁQUINAS DE BARBARROJA

¡Ya a la venta Barbarroja 03:00 hrs!

PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

panzerkampfwagen I ausf.a
Panzerkampfwagen I Ausf.A. Algo más corto y ligero que su versión posterior, el Ausf.B, es más fácilmente distinguible por los tres bogíes superiores de sujeción de las cadenas.

Uno no puede dejar de sorprenderse, teniendo como referencia este vehículo ligero y los últimos diseños de carros de combate súper-pesados de la Segunda Guerra Mundial, del salto tecnológico acaecido en sólo 6 años de conflicto.

El PzKpfw. I es concebido tan sólo como un entrenador para tripulaciones de carros de combate. Su orígen se remonta al Kleintraktor de Krupp, una máquina maniobrable, muy ligeramente acorazada pero con un cañón de 2,0 cm. Comienza la producción del nuevo tipo en 1933 denominándose Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug-vehículo de propósito especial), debido a las limitaciones del Tratado de Versalles, que tras la Primera Guerra Mundial impedían a Alemania la construcción de carros de combate. La firma Daimler-Benz también intervendrá en la producción posteriormente. Se la adapta una torreta que aloja dos ametralladoras MG-13 k de 7,92 mm. (2.250 cartuchos) y un visor telescópico de puntería de la casa Zeiss. Es justo el año en que Adolfo Hitler se convierte en canciller de Alemania y decide comenzar una velada carrera armamentística. No obstante ya desde 1925, el Reichswehr inicia estudios secretos sobre el diseño de carros de combate ligeros. No será hasta 1936 que este  Sonderkraftfahrzeug adquiera su verdadera denominación: Panzerkampfwagen I Ausführung A (Carro de combate blindado I versión A). Va a ser el primer vehículo acorazado sobre orugas alemán de producción de serie. Un blindado de 5,4 toneladas y el padre de los carros alemanes, la saga Panzer que llega hasta nuestros días envuelta en una aureola de invencibilidad.

panzer I 1panzergruppe kleist ucrania 1941
Panzerkampfwagen I Ausf.B perteneciente al 1.Panzergruppe “Kleist” en el verano de 1941. Ucrania. Como se menciona en la aterior ilustración los cuatro bogíes son la más clara referencia para diferenciar a esta versión con respecto del Ausf.A.

Como blindado, cuyo papel como se menciona va a ser el de entrenamiento, su blindaje es casi de compromiso, sólo 13 mm. en su parte más gruesa frontal (lo suficiente para protegerse de armas ligeras de infantería). Desarrolla 37,5 km/h. y está operado por sólo 2 hombres (el jefe de carro hace las veces de ametrallador y cargador además de las propias). En 1936 se comenzará la producción del Ausf.B, un desarrollo repotenciado gracias a un motor Maybach NL 38 Tr de 100 C.V., del que se producirán 675 unidades hasta 1938. Llega a las 5,8 toneladas de peso y es algo más veloz que el Ausf.A, alcanzando los 40 km/h. De este se derivará una versión contracarro con cañón checo de 4,7 cm., el Panzerjäger I, y un obús autopropulsado, el 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B (Bison).

Alemania enviará a la Guerra Civil Española aproximadamente cuarenta PzKpfw. I Ausf.A, seguidos por 77 Ausf.B, como parte del contingente terrestre de la Legión Cóndor (al mando el Oberst Wilhelm Ritter von Thoma). No obstante estarán en inferioridad de condiciones contra los T-26 entregados por la URSS al gobierno republicano español. La diferencia entre ambos blindados en cuanto a potencia de fuego es evidente, al comparar el cañón normalizado del Ejército Rojo de 45 mm. con las dos ametralladoras de 7,92 mm. del carro germano. Ambos modelos se enfrentan por primera vez en la Batalla de Madrid. En España se iniciará en 1937 una muy limitada serie de Panzer I modificados con un cañón italiano Breda de 20 mm.

Panzer I breda 20 mm
Esta interesante modificación del Pzkpfw. I se realiza durante la Guerra Civil Española en Sevilla. Se dota a la torreta de una súperestructura capaz de alojar un cañón italiano Breda de 20 mm. que sustituye al montaje de dos ametralladoras MG de 7,92 mm. La producción, tras unas pocas unidades, es detenida al disponer las fuerzas nacionales de un número importante de carros soviéticos capturados T-26.[cortesía autor desconocido].

El PzKpfw. I intervendrá en la campaña de Polonia, Dinamarca, Noruega y Francia. Principalmente actuarán en misiones de reconocimiento y apoyo a la infantería. También en 1941 será enviado a los balcanes y desiertos del norte de África como integrantes de la 15. Panzer Division del afamado general Erwin Rommel. A pesar de sus obvias limitaciones, los Panzer I participan en la campañas iniciales de la Wehrmacht donde su movilidad y buenas comunicaciones les hace partícipes de la Blitzkrieg.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aun hay 152 unidades distribuidas en 5 regimientos Panzer y una brigada Panzer. Los remanentes, tras el duro verano de 1941, son prácticamente relegados a tareas de entrenamiento, anti-partisanos o apoyo. Los soviéticos lo conocerán como el T-1.

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[English version]

BARBAROSSA’S MACHINES

PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

kleintraktor krupp
Kleintraktor by Krupp. It serves as the chassis for the future tank, the Panzerkampfwagen I Ausf. A.

Having in mind this tank and the superheavy late-war models, one definitely gets amazed realizing the technological leap developed in just 6 years of conflict.

The Panzer I is conceived just as a trainer for tank crews. It is based on Krupp‘s Kleintraktor, a highly maneouvreable vehicle, lighly armoured but fitted with a 2.0 cm gun. The Panzer production commences in 1933 as Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug/Special Purpose vehicle), due to the limitations of the Versailles Treaty, that after WWI forbade Germany to have any kind of armoured forces. Daimler-Benz will take part in the production process at a later stage as well. The vehicle is fitted with a turret that lodges 2xMG-13 k 7.92 mm. machine guns (with 2,250 projectiles) and a Zeiss aiming telescope. This is the year when Adolf Hitler becomes Germany’s Chancellor and is determined to start a veiled rearmament program. However already in 1925 the Reichswehr (Armed Forces) commences secret studies for the development of light armoured vehicles. It won’t be until 1936 when the “special purpose machine” acquire its “tank” designation: Panzerkampfwagen I Ausführung A (armoured fighting vehicle version A). It is indeed the first German series production tracked type. It is a 5.4 tonn tank and the father of the famous Panzer saga that even today is surrounded by an aura of invincibility.

panzer I destroyed in Ukraine
This Panzerkampfwagen I Ausf.B has been hit by a 45 mm. anti-tank shell somewhere in the Ukraine in summer’ 41. The design is by no means meant to endure anything more powerful than light infantry arms. It belongs to von Kleist’s 1st Armoured Group.

As a trainer, its armor is almost symbolic: 13 mm. in its broader front plates (just enough to endure infantry light arms). It develops 37.5 km/h. and it is crewed by just 2 men (the commander serves as loader and gunner too). In 1936 will commence the production of the Ausf.B, a more powerful variant thanks to its 100 H. P. Maybach NL 38 Tr engine. 675 units will be produced until 1938. It weighs 5.8 tonnes and is slightly faster than the Ausf. A, reaching 40 km/h. After this later version a tank-destroyer named Panzerjäger I (with a Czech 4.7 cm. gun) and a self-propelled howitzer, 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B. (Bison) will be developed.

Germany will send to the Spanish Civil War 40+ Panzer I Ausf.A’s followed by 77 Ausf.B’s as part of the Legion Condor’s ground contingent (under command of Oberst Wilhelm Rittter von Thoma). However, they will be a generally inferior match to their Soviet counterparts, the T-26’s, delivered by the USSR to the Spanish Republican Government. The difference in firepower between the two tanks is outstanding, comparing the standard Soviet 45 mm. gun and the modest 2 machine guns offered by the Panzer I. Their first engagement will take place in the Battle for Madrid. A very interesting but limited modification will commence in 1937 in Seville, Spain, when a handful of them will be fitted with the Italian 20 mm. Breda gun.

befehlspanzer
Modified as a command vehicle by Daimler-Benz, the Panzer I Ausf.B replaces the turret by a fixed facility fitted with a single 7.92 mm. machine gun. It is the Panzer Befehlswagen I (Sd.Kfz. 265). 200 of them are produced and the last units are seen until 1943 in rearguard duties.

The PzKpfw. I will take part in the campaigns of Poland, Denmark, Norway and France. It will mainly perform reconnaissance or support missions. It will be sent to the Balcans in 1941 and to the African deserts as part of the reputable General Erwin Rommel’s 15. Panzer Division. In spite of its lack of firepower and modesty, due to its mobility and a good communication system, it contributes to the initial success of the German lighning war, the Blitzkrieg.

At Operation Barbarossa start there are still 152 of them in service, fielded by 5 armoured regiments an 1 armoured brigade. After the harsh summer of 1941 the remaining will be withdrawn to rearguard, training or antipartisan duties. Soviet literature refers it to as the T-1.

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