El Camino a la Guerra (V)

[English version at the end]

Las desembocaduras del Danubio

La segunda fisura:

En tinta marrón está representada Rumanía en esta carta de marzo de 1940 antes de la pérdida de territorios a manos de soviéticos, húngaros y Búlgaros. En trazo negro se aprecia el curso del Danubio, que hace de frontera entre algunos estados en varios tramos de su recorrido hasta morir en el Mar Negro. La importancia de esta via fluvial ha tenido siempre un carácter no sólo económico sino también estratégico.

El segundo río más largo de Europa, el Danubio (2860 km.), es y ha sido un eje de comercio entre las naciones ribereñas. Nace en la Selva Negra (Alemania) y fluye en sentido este-sureste hasta desembocar en el Mar Negro. Su navegación administrada y regulada ha sido objeto de diversos acuerdos internacionales. En 1616 en virtud de un acuerdo austro-turco en Belgrado los austriacos pudieron nevegar su curso medio y bajo. En 1774 gracias al tratado de Küçük Kaynarca, Rusia pudo transitar por el tramo bajo del gran río. Los acuerdos anglo-austríacos y ruso-austríacos de 1838 y 1840 facilitaron el libre tránsito a lo largo de todo el Danubio. Este principio se volvió a invocar en al tratado de París de 1856, cuna de la Comisión Danubiana que promovía la internalización de la vía fluvial.

No obstante y en el escenario histórico que nos ocupa, la navegación sobre el Danubio está sometida a dos regímenes distintos hasta 1940: el del alto Danubio, que se extiende desde Ulm a Braila y a partir de esta segunda localidad, hasta el mar. El primer tramo fluvial está sometido a la vigilancia de la Comisión Internacional con sede en Belgrado. Su segundo tramo, está regido por una Comisión Europea con sede en Galatz. La Comisión Intrernacional, creada en Versalles en 1920, está compuesta por los estados ribereños del alto y medio Danubio, Italia más las dos principales potencias vencedoras de la Gran Guerra, Francia e Inglaterra. Sus atribuciones son más bien de orden técnico. Por contra la Comisión Europea es una institución de carácter político, creada mucho antes (a resultas de la guerra de Crimea, 1853-1856) para conciliar intereses europeos y rusos en la región. Tal Comisión estuvo integrada hasta 1939 por Inglaterra, Francia, Italia y Rumanía (Rusia había sido apartada en 1917); el Tercer Reich se unirá en 1939. Tras la Gran Guerra, Rumanía, gracias a la incorparación de nuevos territorios por la reordenación del mapa europeo tras la Primera Guerra Mundial, queda como dueña y señora geográfica de las desembocaduras del Danubio, aunque garantizando la libertad de navegación por su pertenencia a la Comisión.

Tras la ocupación de Stalin de Besarabia y Norte de Bucovina rumanas en junio-julio de 1940, la URSS vuelve a tener contacto físico con las riberas danubianas, sobre las que tenía antiguas pretensiones. El 30 de agosto se convoca el segundo arbitrio de Viena, en el que Hitler liquida la antigua Comisión Internacional creada en Versalles (jamás la reconoció) y no invita a Rusia a integrarla (aceptará la mediación del Kremlin sólo sobre el curso bajo). La razón argumentada es que la actual Unión Soviética jamás ha tenido parte en el arbitrio del alto Danubio más al oeste de Braila. Pero ahora Stalin se ha establecido en la orilla este del gran curso fluvial y le interesa extender su control lo más hacia el corazón de Europa posible.

Tras el arbitraje de Viena el 30 de agosto de 1940, Hungría recupera zonas de la Transilvania rumana. Rumanía, por contra, recibirá muy deseadas garantías de defensa de Adolf Hitler. En la ilustración tropas motorizadas húngaras ocupando el nuevo territorio de mayoría racial magiar. La tensión política entre ambos estados crecerá, reservándose Alemania el papel de mediador.

El 14 de septiembre el ministro de asuntos exteriores soviético, Vyacheslav Molotov, conferencia con el embajador del Reich en Moscú, conde von Schulenburg, y le hace partícipe de que ve con buenos ojos que Alemania de luz verde a la URSS para integrar la Comisión Europa de Galatz (bajo Danubio hasta el mar), pero que este gesto es insuficiente. De hecho Molotov exige la liquidación de las dos comisiones, la internacional y la europea, y propone crear una sola. Esta única comisión controlaría todo el Danubio desde Bratislava hasta el mar, con participación de estados ribereños más Alemania y la URSS (Italia, excluida). El gobierno alemán está en un dilema. ¿La propuesta, de aceptarse, no entraría en conflicto directo con el Tercer Reich al superponer estas zonas de influencia con la URSS en una región de gran interés para Hitler y que de facto ya controla? ¿Aunque por otro lado, ya que la propuesta de Molotov barre sin contemplaciones la presencia de Inglaterra y Francia, no serviría para hacer frente común de alguna manera contra Winston Churchill y seguir ampliando la brecha entre rusos e ingleses (por el momento considerable) y atraerse de esta forma los favores de Stalin hacia el Reich?

A mediados de octubre, el Tercer Reich se decanta por la via conciliadora y responde al Kremlin afirmativamente. El gobierno alemán consiente en la eliminación de la Comisión Europea. Moscú, que estaba molesto por el envío de la misión militar germana a Rumanía (por las garantías de defensa acordadas con ese país), se calma. Stalin toma posiciones en las bocas del Danubio. Los rumanos hacen lo propio. El delta se militariza. Hitler, que tras la desparición de Polonia el año anterior ya compartía línea fronteriza con Stalin, vuelve a tener contacto con él ahora en las costas del Mar Negro. Los pequeños estados danubianos que habían servido de cochón entre ambos pierden así su neutralidad y significación y se alinean con el Eje.

El 28 de octubre de 1940 los nuevos comisionados alemanes, soviéticos, rumanos e italianos (estos últimos aceptados por Moscú por insistencia de Berlín) se reúnen en Bucarest. En breve se ponen de manifiesto intereses graves contradictorios. Rusia demanda un control “provisional” junto con Rumanía de las desembacaduras en el Mar Negro. La razón es obvia, que no es otra que la de convertirlo en un “Mare Nostrum” con objeto de ejercer su influencia posterior en los Balcanes. Pero Berlín desea una navegación libre hasta el Mar Negro. Desde estas posiciones Alemania podía amenazar directamente el poderío inglés en el Mediterráneo y en el Oriente Próximo. El conflicto de intereses no es nimio y quedará sin resolver. Las aspiraciones rusas sobre el Danubio marítimo colisionan frontalmente además con el concepto germano de espacio vital, que por el Pacto de No Agresión del año pasado no dejaba más salida a Hitler que la de expandirse hacia el sureste europeo; pero ahora Iosif Stalin le cierra de facto las puertas a su reclamado Lebensraum.

Continuará…

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[English version]

The Road to War (V): The Danube estuaries

The second fracture:

Hungarian Foreign Minister István Csáky signing the agreement before the dignataries of Germany, Italy and Romania during the Second Vienna Award on the 30th of August, 1940. The map of Southeast Europe changes once again and the International Commission that supervises the upper/mid Danube is liquidated to Adolf Hitler’s satisfaction.

The second longest waterway in Europe, the river Danube (2860 km.), is and has been an axis of trade amongst the nearing countries. It is born in the German Black Forest and flows on an Easterly direction until the Black Sea. Regulated navigation on it has been subject to a number of international agreements and treaties. In 1616 an Austro-Turkish treaty was signed in Belgrade and thanks to it the former were granted the right to access the middle and lower Danube. In 1774, under the Treaty of Küçük Kaynarca, Russia was allowed to use the lower river. The Anglo-Austrian (1838) and the Russo-Austrian (1840) conventions promoted free navigation along the waterway, a principle held in the Treaty of Paris of 1856, which also set up the first Danubian Commission with the objective of administering it as an international waterway.

Nevertheless in the historical scenario of 1940 the navigation of the Danube is subject to two different regimes. The one of the upper Danube from Ulm to Braila and from the latter to the Black Sea. The first stretch is under the surveillance of the so called International Commission with headquarters in Belgrade. The second is under the European Commission established in Galatz. The International Commission, created in Versailles in 1920, is composed of the high and medium riverside states, Italy and the main winners of the Great War, France and Great Britain. They exercise a mere technical administration. Opposingly the European Commission has a political role. It has been implemented much earlier (Crimean War 1853-1856) in order to smooth out Russian and European interests in the region. This body was composed up to 1939 by Great Britain, France, Italy and Romania (Russia had been excluded after 1917);the Third Reich will join in 1939. After the Great War Romania, thanks to having received new territories due to the reorganization of the European map, remains at least geographically, master of the Danube estuaries, although contributing to the freedom of navigation as an active member of the Commission.

Once Stalin occupies the Romanian Bessarabia and Northern Bukovina in June-July, 1940, he regains physical contact with the Danube Eastern banks. An old czarist aspiration. On the 30th of August, 1940, takes place the second Vienna Award. There Hitler liquidates the old International Commission created after Versailles (that he never recognized) and he does not invite Russia to join. His reasoning is that Russia never had anything to do due West from Braila on the high Danube. However, Adolf Hitler does not oppose that Moscow joins the low Danube Commission. But now Stalin has deployed forces along the Eastern bank of the great waterway and is interested in exercising any possible influence as much West as possible towards the heart of Europe.

Friedrich-Werner Graf von Schulenburg (20th November 1875 – 10th November 1944). Reich’s Ambassador to the USSR until June, 1941. Opposed to the war in the East he only knew for certain that Operation Barbarossa was taking place a few hours before it was unleashed. He was detained and traded for German-held Soviet diplomats at the Turkish border. He returned to Germany where he got involved in a plot to assassinate the Führer. Schulenburg was arrested and charged with high treason and on the 23th of October, 1944, the Volksgerichtshof (“People’s Court”) sentenced him to death. He was hanged at Plötzensee Prison in Berlin..
Vyacheslav Mikhailovich Scriabin, a.k.a. Molotov (1890 – 1986). Soon he joined the Bolshevik cause and from those times he was given the nickname “Molotov” (hammer). Soviet Minister of Foreign Affairs (1939-1949)

On the 14th of September the Soviet Minister of Foreign Affairs, Vyacheslav Molotov, meets the Reich’s ambassador in Moscow and expresses his comtempt in regards of that Germany agrees that the Soviet Union joins the Galatz European Commission (low Danube to the delta), but in his view this gesture is insufficient. As a matter of fact Molotov claims for the disappearance of both commissions, either the European and the International and proposes the creation of a new and single one. This would control the whole Danube from Bratislava until the estuaries with the participation of all the riverside states, Germany and the USSR (Italy is excluded). The German government faces a dilemma. This radical proposal would not directly conflict the Third Reich superposing the areas of influence of both dictators? Although on the other hand and as Molotov’s proposal excludes Britain and France, wouldn’t it help to widen the gap (already significant) between Iosif Stalin and Winston Churchill and attract the Soviet Union to the Axis side?

“Here also lies our vital space”. The concept of vital space or Lebensraum is clear in Adolf Hitler’s political program. He pursues the acquisition of new territories towards the East of Europe and the African continent in order to contain the millions of ethnic Germans to guarantee their future sustainability.

By mid-October the Third Reich chooses to reconcile with Molotov’s demands and answers positively to the Kremlin. The Führer agrees to liquidate the European Comission. Moscow, visible upset by the German military mission to Romania in September is reassured. Stalin takes positions alomg the Danube estuaries. The Romanians do the same. Hitler, already sharing a common border with Stalin after the disappearance of Poland the previous year, again shares new ones on the Black Sea coast. The small Danubian states that have helped as buffer zone between both lose now any meaning and align to the Axis.

On the 28th of October, 1940, the new German, Soviet, Romanian and Italian (accepted in the Comission by German demand) members meet in Bucharest. Soon show up serious discrepances. The Kremlin demands an “interim” control alongside with Romania over the Danube estuaries. The reason is obvious which is to turn the Black Sea into a “Mare Nostrum” with the further objective to exert direct influence over the Balkans. But Berlin wishes free navigation towards the Black Sea. From these positions Hitler could threaten directly the British military power on the Aegean Sea and Middle East. The conflict of interests is paramount and will remain unsettled. The Soviet aspirations over the maritime Danube frontally block German demands for vital space as well. This, due to last year’s Pact of Non-Aggression that conceded Hitler only one chance to expand towards the Southeast of Europe, blocks once again the German Lebensraum.


To be continued…

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