La neutralidad de Irán y la amenaza alemana. Verano de 1941. — Grupo de Estudios de Historia Militar

El 22 de junio de 1941, Alemania desencadenó la Operación Barbarroja, y la Wehrmacht empezó a internarse en la Unión Soviética a una velocidad preocupante. Aunque ahora sabemos que la resistencia del Ejército Rojo fue mucho más correosa de lo que han sostenido las primeras generaciones de historiadores, y hemos podido evaluar hasta qué punto…

a través de La neutralidad de Irán y la amenaza alemana. Verano de 1941. — Grupo de Estudios de Historia Militar

El Camino a la Guerra (III)

[English version at the end]

LOS ACUERDOS ECONÓMICOS GERMANO-SOVIÉTICOS

plaza roja-desfile-1940
Desfile conmemorativo del aniversario de la revolución bolchevique. 7 de noviembre de 1940. Los aires de guerra se respiran en toda la Unión Soviética.

La colaboración económica entre Alemania y la URSS comienza oficialmente el 12 de octubre de 1925 con un acuerdo firmado casi 8 años antes de la llegada al poder the Adolf Hitler. El grueso de la aportación soviética a Alemania consiste en materias primas (en 1937 el 95% de estas exportaciones son de esta naturaleza). Por contra, la URSS recibe lo equivalente en manufacturas alemanas. Así la colaboración económica de los dos imperios, el Tercer Reich y la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, ha convertido a este último a partir del convenio de Moscú (Pacto de No Agresión, 23 agosto 1939) en el principal proveedor de cereales, petróleo y materiales estratégicos de Adolf Hitler. Las autoridades soviéticas han hecho cuestión de honor la ejecución de todas las entregas con escrupulosa puntualidad. A pocos meses de la Operación Barbarroja, ante un nuevo invierno (1940-41) que puede ser de prueba, los germanos tratan de extender esta colaboración económica de modo que no solamente queden satisfechas las necesidades de Alemania, sino las de toda la Europa ocupada por el Reich. ¿Sería posible atraer a la URSS a nuevas negociaciones para aumentar más el volumen de sus entregas sin otorgarle las seguridades políticas que espera Iosif Stalin? Porque las seguridades políticas que el caudillo comunista espera Hitler no se las podrá otorgar, pues entran en conflicto los propios intereses. Veremos en breve cuáles son…

Tal esfuerzo de mayor colaboración que se desea no puede ser llevado por la vía diplomática ordinaria ya en 1940 y comenzada la Segunda Guerra Mundial, sino que hace falta un nuevo acontecimiento, quizás un encuentro espectacular como el de Molotov y von Ribbentrop el año anterior (23 de agosto de 1939), una sensación política que agite la prensa y exalte la imaginación de las multitudes y atemorice a los británicos, un acto que de nueva vida al Pacto Ribbentrop-Molotov. De este modo el 9 de noviembre de 1940 Molotov  acepta la invitación de su colega de asuntos exteriores del Tercer Reich para marchar inmediatamente a Berlín en visita oficial. La visita es de interés para ambas partes pues el escenario mundial ha cambiado drásticamente en el transcurso de 15 meses de guerra en Europa. ¿Pero el Pacto firmado en agosto del año pasado se ha respetado íntegramente?

molotov ribbentrop berlin 12 nov 1940
Vyacheslav Molotov, Ministro de Asuntos Exteriores soviético, es recibido por su homólogo germano von Ribbentrop en el encuentro de Berlín del 12 de noviembre de 1940.

La noticia de esta visita preparada en el mayor secreto hace salir a Molotov de la URSS en la noche del 10 de noviembre de 1940, desde la moscovita estación de Bielorrusia (Beloruskij vokzal) en el tren presidencial. Todos los diplomáticos del Eje están presentes. Un comunicado de la oficina de prensa de la embajada de Alemania en la capital soviética anuncia: “Alemania y la URSS tienen una sola misión: asegurar la felicidad de sus pueblos. La visita de Molotov a Berlín hará aún más profundas las relaciones de amistad entre estos dos pueblos. En Berlín se tratarán todos los problemas que interesan a ambos estados. Serán discutidos los problemas europeos y los problemas mundiales. No hay límites en este intercambio de ideas y puntos de vista. Un año de confiada colaboración entre los dos Estados, jóvenes y revolucionarios, acaba de transcurrir. Un gran porvenir les espera…”.

Von Ribbentrop recibe a su colega ruso el día 12 y Molotov se entrevista con el Führer al día siguiente. La visita es cordial y se tratan, entre otras, las garantías de defensa de Alemania a Rumanía. Este es un punto que inquieta a Stalin. ¿Por qué Hitler otorga garantías de defensa a Rumanía? ¿No es esto incompatible con el establecimiento de las “zonas de influencia”, por las que a URSS tiene carta blanca para cristalizar sus aspiraciones sobre la Besarabia y Bucovina rumanas? ¿Y qué hay sobre el acuerdo de tránsito de tropas firmado en septiembre de 1940 con Finlandia para estacionar unidades de la Wehrmacht al norte de Noruega? ¿Y sobre el Pacto Tripartito (Alemania-Italia-Japón), debe la URSS unirse? Cada una de estas fisuras se tratarán en sucesivos artículos.

Ocho meses más tarde, en la antesala de la campaña de invasión de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, la propaganda germana dará una visión diferente del encuentro: Molotov habría sido exigente y lleno de pretensiones en relación a las intenciones de la URSS de apoderarse de los estrechos del Mar Negro, ocupar Bulgaria, y declarar la guerra a Finlandia y Rumanía incluso aspiraciones sobre el control de Constantinopla (“la llave del mundo”, que consideró Napoleón).

A pesar de la confidencialidad de los asuntos abordados, tales temas, algunos contemplados en el Pacto de No Agresión y otros no, seguramente se han tratado. No obstante siendo Molotov hombre prudente y callado de carácter, lo más probable es que dichos puntos hayan sido abordados de manera más general y menos agresiva. De cualquier modo es precisamente en lo relacionado con el sureste europeo donde ambas diplomacias están empezando a sufrir desencuentros. Quedan en este momento 7 meses y medio para el desencadenamiento de la mayor campaña relámpago de la historia, la Operación Barbarroja, y las primeras fisuras en el entendimiento germano-soviético están apareciendo.

Tras el encuentro en Berlín, los medios de comunicación de ambos imperios se esfuerzan por alabar el estrecho entendimiento alcanzado. Las cuestiones no resueltas, en especial las relacionadas como se indica arriba con la Europa oriental, no impiden que la colaboración económica continúe e incluso se intensifique. Toneladas de mercancías abordo de trenes llegan a territorio del Reich con materiales estratégicos.

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Preparativos de un ejercicio militar de paracaidismo en los años 30 a bordo de aparatos Tupolev TB-3. En los años 30 la potencia numérica del RKKA es incomparable, pero los planes de modernización, reequipamiento y adiestramiento no estarán completos en el momento en que se desate la Oparación Barbarroja.

El ambiente cotidiano que se vive en la URSS, por el contrario, es de inquietud y se respiran aires de guerra. Atormentados por una preocupación que no llegan a disimular, los dirigentes soviéticos dedican todos sus cuidados al mastodóntico Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos (RKKA). Los preparativos militares se aceleran en las fábricas, en los campos de maniobras las tropas se entrenan y se llevan a cabo ejercicios militares (incluyendo aquellos que contemplan una agresión alemana), en las fronteras se despliegan unidades…El espíritu combativo es espoleado por la prensa y por la radio; se exalta el patriotismo en el teatro, en las conferencias del partido comunista y en las ceremonias públicas. Los actos de celebración de la revolución bolchevique del 7 de noviembre de 1940, son ocasión favorable para reunir en el mismo sentimiento patriótico a las masas y al Ejército Rojo, que desfila con orden y equipo motorizado imponentes por la Plaza Roja de Moscú ante los miembros del gobierno, del Politburó y el cuerpo diplomático. El mariscal Timoshenko, Comisario de Defensa del Pueblo, afirma en la proclama que dirige a las tropas y por los altavoces de toda la capital, que solamente la fuerza del Ejército Rojo podrá detener en las fronteras de la URSS a la guerra, que ya amenaza por todos lados.

Se están produciendo efectivamente fisuras en el pacto con Hitler, la colaboración económica prosigue, sí, pero en la propia seguridad que el Pacto ofrece se siente amenazada la URSS. Hitler tampoco es ajeno a que “los flecos” no abordados en el Pacto de No Agresión y sujetos a libre interpretación seguramente entrarán en colisión con las aspiraciones soviéticas pronto. ¿Cuáles son estos problemas que parecen ensombrecer la alianza Hitler-Stalin? La política del Führer en Finlandia, en los Balcanes y en Extremo Oriente están deshaciendo los lazos que la han unido a la del líder del comunismo, mostrando abiertamente la incompatibilidad entre los intereses soviéticos y los objetivos buscados por el Ejército y la diplomacia alemanes.

Continuará…

 

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THE RUSSO-GERMAN ECONOMIC AGREEMENTS

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Russo-German friendship. After the Polish campaign when the captured nation is divided between Stalin and Hitler, the Wehrmacht and the RKKA are still allies. This picture is taken in fall 1939 at the fortress of Brest-Litovsk. Poland, as a buffer territory, has ceased to exist between the Third Reich and the USSR.

The economic collaboration between Germany and the USSR officially commences with the 12th of October, 1925 agreement, almost 8 years before Adolf Hitler becomes Chancellor. Most of the Soviet exports will consist of raw materials (in 1937 they amount up to 95% of the totals). In exchange, the USSR receive manufactured goods. This way the economic understanding of the two empires, the Third Reich and the Union of Soviet Socialist Republics, has made the latter, after the Moscow agreement (Pact of Non-Aggression), the main source of cereal, oil and strategic materials for the German Führer. The Soviet authorities are honouring the shipments timely and with outstanding accuracy. The new winter of 1940-1941 (the eve of Operation Barbarroja) is approaching and as a proof of perfect understanding between the two statesmen now it is matter of the utmost importance to extend this collaboration, in order to not only satisfy Germany’s home needs but those of the whole occupied Europe. Would it be possible for the Reich at this stage to attract the USSR again into a negotiation table so as to increase the volume of the shipments and at the same time ignore any political grants that Stalin might still expect? Hitler is not in a position to offer these political concessions because sooner or later  they will clash against his own interests. We will see them shortly…

This new stage of collaboration, the Germans conclude, cannot be achieved by means of ordinary diplomacy already in 1940 and once World War Two has started. A new event is needed, perhaps as spectacular as the meeting of last year (23rd of August, 1939) with von Ribbentrop and Molotov, an event that will unleash breaking news in the world mass media, excite the crowds and at the same time scare Britain. It has to be something that brings back to life the Non-Aggression Pact between Hitler and Stalin. Thus on the 9th of November, 1940 Molotov accepts von Ribbentrop‘s invitation to visit Berlin. The visit is of extraordinary importance for both parties as the world scenario has dramatically changed in the course of 15 months of war in Europe. But last year’s Pact has been fully abided to?

The news of this visit, most confidentially arranged, make Molotov leave Russia from the Muscovite Belorussian Station (Beloruskij Vokzal) on the night of the 10th of November, 1940, in the presidential train. All Axis diplomats are present. The press office of the  German embassy in Moscow releases a communiqué: “Germany and the USSR share only one goal: to promote the happiness of their peoples. Molotov’s visit to Berlin will broaden the friendly relationship between our two states. All matters that concern both powers will be dealt in Berlin. Either the European and worldwide problems will be reviewed. There are no limits in this exchange of ideas and points of view. A year of trusted mutual support between the two young and revolutionary states has concluded. A great future awaits them.”

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13th of November, 1940. Hitler receives Molotov in Berlin. Molotov stresses that the USSR has non-negotiable demands before joining the Tripartite Pact.

Von Ribbentrop welcomes his colleague on the 12th and a day later Molotov meets der Führer. The visit is cordial and amongst others, the guarantees granted from the Third Reich to Romania are dealt. Stalin is particularly worried by this issue. Why Hitler is offering defense guarantees to Romania? Doens’t this clearly oppose the agreed establishment (Pact of Non-Agression) of “areas of influence”, by which the USSR will carry out their territorial aspirations over the Romanian Bessarabia and Bukovina? And what about the transit agreement signed with Finland in September, 1940, in order to station Wehrmacht troops in Northern Norway? And about the Tripartite Pact (Germany-Italy-Japan), should the USSR join?

Eight months later, on the eve of the unleash of the invasion campaing against the Union of Soviet Socialist Republics the Reich’s propaganda will offer a different perspective of the encounter: Molotov would have been certainly demanding and full of pretensions regarding the USSR intentions to take over the Black Sea straights, occupy Bulgaria and to declare war on Finland and Romania, including aspirations to control Constantinople (Napoleon’s “key of the world”).

In spite of the confidentiality of the spoken matters, some of these issues (already considered in the Pact of Non-Agression) have been likely dealt. But most probably and due to Molotov‘s cautious and silent character, these questions have been reviewed in a more superficial and less aggressive fashion. But either way it is precisely in  Southeast Europe where both powers are encountering difficulties to understand each other. At this moment the largest Blitzkrieg in History is about to commence in the next 7 1/2 months, which is Operation Barbarossa. The first fractures in the German-Soviet friendship are becoming subtly patent.

After the Berlin meeting both super-powers’ propaganda machines struggle to praise the high level of understanding achieved. The non-agreed issues, especially as aformentioned those related to Southeastern Europe, do not hamper the economic collaboration that even intensifies to a higher level. Tons of raw materials aboard trains  are punctually arriving to the Reich from Soviet territory.

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Red Army at parade sometime in the 30’s.

Nevertheless the common mood of the citizens of the Soviet Union is somehow gloomy. The threat of an incoming war is floating in the air. The Soviet leaders, worried to the utmost are paying full attention to the collosal Red Army of Workers and Peasants (RKKA). The military preparedness is intensified in the factories; in the proving grounds the troops are constantly trained and large scale wargames are carried out (including those which take into account a potential German aggression). Military units are deployed along the frontiers of the gigantic state. The fighting spirit is encouraged by the press and radio; patriotism is agitated in theatres, in the Communist Party meetings and public events. On the 7th of November, 1940,  the Bolshevik revolution celebration ceremonies are a perfect moment to synchronize the patriotism of citizens and the Red Army, which marches with outstanding discipline and with a whole deal of motorization. Throughout the Muscovite Red Square the RKKA shows its might before the members of the Government, Politburo and the corps diplomatique. Marshall Timoshenko, People’s Commissar for Defence, addresses the troops and through all the loudspeakers in the capital city states that “…only the strenght of the Red Army will be able to halt the inevitable war at the USSR borders…”.

The Pact with Hitler is showing its first fractures and in spite of that the close economic collaboration yet continues. However within the safety of the terms of the Pact signed by Molotov and Ribbentrop the year before the Soviet Union feels uneasy. On the other hand Adolf Hitler does not ignore that the overlooked (or non-agreed) matters in this treaty and consequently subject to free interpretation, will most likely collide against Russian aspirations. But which ones are these problems that seem to project their murkiest shadows over the Hitler-Stalin alliance? The Führer‘s policy in Finland, in the Balkans and in the Far East are undoing the laces by which both statesmen are tied, proving the incompatibility between the Soviet interests and those seeked by the German Military and Diplomacy.

To be continued…

 

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El Camino a la Guerra (II)

[English version at the end]

EL PACTO RIBBENTROP-MOLOTOV (23 AGOSTO 1939)

Artículo 1

Las dos partes contratantes se comprometen a abstenerse recíprocamente de cualquier acto de violencia, de cualquier acción agresiva y de cualquier agresión, sea aisladamente o en unión con otras potencias.

Ribbentrop regresa de moscu
Regreso triunfal del MInistro de exteriores del Riech a Berlín tras concluir el Pacto de No Agresión formado en Moscú.

El 21 de agosto de 1939 el ministro de asuntos exteriores del Tercer Reich, Joachim von Ribbentrop, vuela a Moscú. Lo sorpresivo de este hecho se recoge en la prensa mundial, imbuida de la idea de las premisas irreconciliables y opuestas de dos concepciones políticas, nacionalsocialismo y bolchevismo. ¿Acaso el nacionalsocialismo no es la única garantía de defensa contra la expansión de bolchevismo en Europa y este, a su vez, el enemigo implacable del fascismo? En clara muestra de que la política antecede a las ideologías, el ministro correspondiente de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, Vyacheslav Molotov recibe a su colega germano. El acercamiento de posturas en todos los aspectos se produce asombrosamente de la manera más natural. Tanto las cuestiones de principios como los repartos territoriales se acuerdan y se plasman en un documento que pasará a la historia como el Acuerdo de Moscú, el Pacto de No Agresión, el Pacto Germano-Soviético, el Acuerdo Ribbentrop-Molotov y otros. Existen en este momento pactos firmados de no agresión anglo-alemán y franco-alemán (1938).

Moskau, Stalin und Ribbentrop im Kreml
Stalin esteecha la mano de Joachim von Ribbentrop a su llegada a Moscú.

En las fotos oficiales los plenipotenciarios, satisfechos, plasman su rúbrica ante la complacencia absoluta de Iosif Stalin, secretario general del partido comunista de la URSS. Hitler no está presente en el acto oficial, pero no es necesario. La prensa de ambos estados alaban las virtudes de este entendimiento e incluso la alemana asevera que con ello se acaba de arreglar “definitivamente y para siempre la suerte de Europa oriental”.

¿Pero por qué acuerdan encontrarse Hitler y Stalin? ¿Qué beneficios pueden encontrar en tan insólita cooperación? Desde el lado alemán, la cuestión polaca ha llegado en 1939 a un punto de no retorno. El Tercer Reich, dividido su territorio en dos partes por la creación del nuevo estado polaco tras la Primera Guerra Mundial, reclama la reunificación por medio del establecimiento de un cordón umbilical que una Alemania con la Prusia Oriental, en base al establecimiento de un corredor, el corredor de Danzig (actual Gdansk), en estos momento un enclave alemán pero con estatus autónomo.  Las relaciones se han tensado de tal manera con el gobierno polaco, que Hitler teme que esta nueva demanda territorial desencadene la reacción de la potencias occidentales, Gran Bretaña y Francia. Las anteriores reclamaciones y anexiones territoriales de facto se han llevado a cabo con las protestas de los occidentales, pero ante el asombro general, sin disparar un sólo tiro. Pero el caudillo alemán sabe que el asunto del corredor de Danzig desencadenará nuevas reacciones  y de diferente índole con toda probabilidad. Teme una guerra en dos frentes y desea asegurarse la “puerta trasera” en caso de que ingleses y franceses tomen las armas.

mapa-expansionismo aleman
En tinta amarilla el estado alemán queda reducido tras la derrota de la Primera Guerra Mundial. Como se aprecia, queda escindido de la Prusia Oriental. Adolf Hitler comenzará una política activa de reunificación territorial que inicia con la ocupación de la zona desmilitarizada de las tierras del Rhin. La disputa con el gobierno polaco sobre el corredor de Danzig, que uniría ambos territorios alemanes será el detonante del nuevo conflicto mundial.

Por otro lado, Rusia teme a Alemania. No ignora Stalin las intenciones alemanas sobre Ucrania y el Cáucaso. Conoce la potencia de la nueva Wehrmacht y sospecha que ingleses y franceses hayan abandonado a su suerte a la Europa oriental tras el Pacto de Munich (30 de septiembre de 1938). De ser así Alemania tendría en sus manos el destino del este europeo y en breve vería tras sus fronteras al poderoso ejército hitleriano. A Stalin le interesa lo contrario, alejar la guerra (de producirse esta) lo más posible hacia el oeste. Rusia está en plena transformación aún en 1939, no está preparada militarmente y un enfrentamiento militar en occidente largo y agotador es garantía de estabilidad para la URSS y seguridad de sus fronteras. Paralelamente la diplomacia occidental ve con buenos ojos el hecho de que de haber una ruptura de hostilidades, esta sea entre nacionalsocialistas y comunistas. Baldwin, primer ministro británico en 1936 declara: “…si en Europa las cosas llegaran al enfrentamiento, querría que fuese entre bolcheviques y nazis…”.

En los primeros meses tras el Pacto de Munich, con el que Gran Bretaña y Francia creen haber frenado las ambiciones del Führer alemán (posibilitando a cambio el desmembramiento de Checoslovaquia) se produce la entera ocupación por el Tercer Reich de este estado (15 de marzo de 1939). El 22 de marzo es ocupada también Klaipeda y el 24 del mismo mes Berlín exige a Polonia el corredor por carretera y ferrocarril (Danzig) que une la Prusia Oriental con el resto del Reich. Stalin se inquieta…

En este escenario el 17 de abril de 1939 la URSS propone conversaciones para consolidar una alianza político-militar con Francia e Inglaterra, pero la iniciativa recibe una fría acogida por los occidentales. La oferta soviética es bien concreta desde el punto de vista militar y ofrece que en caso de que Alemania ataque a Inglaterra o Francia, la URSS participará con tropas en ayuda. Del mismo modo si Alemania atacara a la URSS, Francia y Gran Bretaña, así como Polonia y Rumanía, entrarían en el conflicto en ayuda de Stalin. Pero las propuestas son bloqueadas mediante dilaciones o contrapropuestas imposibles. Stalin desconfía tanto de alemanes como de ingleses y franceses.

pacto tripartito
El 27 de septiembre de 1940 se firma el Pacto Tripartito entre Japón, Alemania e Italia. La alianza militar de estas tres potencias se extiende así desde Europa y África hasta el Pacífico.

Pero líder comunista tiene otra crisis a la que hacer frente, que es el conflicto contra Japón que ha invadido Mongolia. Además el 10 de agosto de 1939 Tokio manifiesta su disposición de firmar un acuerdo militar con Alemania e Italia. Esto para Iosif Stalin representa un peligro flagrante para la seguridad de la URSS de llevarse a cabo ese pacto, pues teme verse cogido en la pinza militar del que pasará a la historia como Pacto Tripartito (Berlín-Roma-Tokio).

Las conversaciones entre von Ribbentrop y Molotov en Moscú en este agosto de 1939 son rápidas y alcanzan resultados asombrosamente prácticos. Alemania acuerda dejar en manos de Stalin Finlandia, los estados bálticos, y la Besarabia rumana. A cambio el caudillo de la Unión Soviética asegurará “el patio trasero” de Hitler para que lleve a cabo el “Fall Weiss” (invasión de Polonia), que se ha de producir a una semana vista. Y al mundo se le da una explicación sobre todos los puntos en común entre ambos estados que han llevado a este acercamiento inesperado. Para la prensa alemana la URSS está a punto de evolucionar gracias al impulso enérgico y realista de su jefe hacia una nueva forma de socialismo, imbuido de espíritu nacional y que va a acercar a Rusia a los demás estados totalitarios de Europa. Cada vez está más opuesta al imperialismo capitalista de las democracias liberales. Así que la prensa exalta lo legítimo y natural de formar un frente común de estados proletarios, jóvenes y revolucionarios contra aquellas naciones plutócratas y corruptas del antiguo régimen.

pacto no agresion aleman

pacto no agresion aleman bis

pacto no agresion protocolos secretos aleman firmas
Copia en alemán del Pacto. A la izquierda la firma de von Ribbentrop y a la derecha la de Molotov.

Por otro lado el apoyo económico que la URSS puede prestar a Alemania es ingente.Puntualmente grandes cargamentos de materias primas, petróleo y materiales estratégicos están siendo enviados a Alemania. Todo ello en virtud de acuerdos que posibilitarán la victoria militar primero sobre Polonia y posteriormente sobre Francia e Inglaterra. Los Panzer se lanzan hacia el oeste en mayo de 1940 contra Francia con gasolina rusa. Una vez expulsados los británicos de Francia en Dunkerque y rendidos los galos, la colaboración germano-soviética será garantía de un nuevo orden europeo al disponer así el Tercer Reich de cereales y materias primas de manera indefinida, tanto para Alemania como para los países ocupados. Así como ya antes de la entrada en la guerra de los EE.UU. en diciembre de 1941 (y después), ya es la nación americana el gigante almacén de suministros de Gran Bretaña, la URSS lo es análogamente para Alemania. Pero al serlo, también Stalin se reserva discretamente la capacidad de “cerrar el grifo” a Hitler en cualquier momento al ser este tan dependiente del comercio con la URSS, llegado el caso de imponerse un embargo.

El Pacto de No Agresión germano-sovético es muy concreto en muchos aspectos, incluyendo protocolos secretos que el mundo ignorará hasta los juicios de Nuremberg en 1946 (tan sólo ven la luz en la URSS en 1989), pero también de manera flagrante se dejan “flecos sueltos”. La existencia misma de los protocolos secretos ha estado sujeta a controversia e incluso puesta en duda su existencia. En 1943 los archivos del Ministerio de Asuntos Exteriores alemán se evacúan de Berlín por los bombardeos aéreos aliados. El Reichsminister Joachim von Ribbentrop ordena el microfilmado de los documentos más relevantes y los legajos son enterrados. A finales de mayo de 1945 los microfilms caen en manos británicas y luego estadounidenses. Los documentos se refieren al establecimiento de “esferas influencia” y tácitamente ambas potencias se reservan el derecho a decidir sobre los asuntos europeos orientales, pero no se entra excesivamente en detalles. Y esto tendrá su importancia un año después pues el terreno queda abonado para una libre interpretación de cómo serán entendidos estos asuntos. Y esta libre interpretación (y falta de entendimiento) será el germen de la Operación “Barbarroja”.

pacto no agresion protocolos secretos aleman

pacto no agresion protocolos secretos aleman firmas
Copia en alemán de los Protocolos Secretos

De momento la razón que empuja Berlín a Moscú es la prudencia, pues Hitler quiere asegurarse la retaguardia a cualquier coste antes de la invasión de Polonia. Del mismo modo para la URSS es prudente desviar el foco de atención del Führer de Ucrania lo más lejos hacia el oeste posible. En breve, Stalin ocupará las repúblicas bálticas y Besarabia y entrará en Finlandia (Guerra de Invierno de 1939-40). El 17 de septiembre de 1939, mientras Alemania asalta el oeste polaco, Rusia entrará también por el este. El recientemente creado estado polaco es así ocupado y repartido entre ambos estadistas. Oficialmente esta intervención soviética tendrá como justificación la protección de las minorías Bielorrusas y ucranianas de Polonia.

De repente, tras la desaparición de franceses e ingleses del tablero de ajedrez europeo, dos poderosos jugadores acaban de colocar sus fichas. Polonia, liquidada, ya no es un estado tapón entre ellos. Dos poderosos nuevos aliados, pero que recelan en el fondo, se observan a lo largo de una nueva y extensa frontera común…

Como se menciona, el 1 de septiembre de 1939, la Wehrmacht se lanza contra Polonia por el oeste. El 17 de septiembre el Ejército Rojo hace lo propio desde el este. Las tropas polacas acantonadas al este están confusas y piensan en un primer momento que los soviéticos vienen en ayuda. El hecho bélico no es contestado por los occidentales (Chamberlain y Daladier) hasta 3 días más tarde cuando tras el fracaso de una petición de mediación de Mussolini ante el Führer y el grave desprestigio de la posición diplomática de Francia y Gran Bretaña, ambas potencias declaran la guerra a Alemania. Existe, empero, un estudio inglés sobre la conveniencia o no de declarar la guerra a la URSS, destruyendo sus explotaciones petrolíferas del Cáucaso. En coordinación con Francia, quedan concluidos planes de invasión del Cáucaso que nunca se llevarán a cabo.

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THE RIBBENTROP-MOLOTOV PACT (AUGUST 23, 1939)

Article I

“Both High Contracting Parties obligate themselves to desist from any act of violence, any aggressive action, and any attack on each other either individually or jointly with other powers.”

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Third Reich’s Foreign Minister, Joachim von Ribbentrop signs the pages of the Pact on the 23rd of August, 1939. The very same Iosif Stalin is a satisfied eyewitness during the ceremony.

On the 21st of August, 1939 the Reich‘s Foreign Affairs Minister, Joachim von Ribbentrop, flies to Moscow. This shocking event becomes a worldwide surprise. The mass media is convinced about the drastic differences of the two opposing political regimes, National-Socialism and Bolshevism. Isn’t National-Socialism the one and only guarantee against the expansion across Europe of Communism? And isn’t the latter the fiercest enemy of Fascism? Once again proving in human affairs the precedence of politics above ideals, the Soviet Foreign Affairs Minister, Vyacheslav Molotov, welcomes his German colleague. Both sides approach all subjects outstandingly in the most natural way. Either the basic principles or territorial disputes are agreed and signed in a document that will pass into History as the Moscow agreement, the Pact of Non-Aggression, the Ribbentrop-Molotov Pact, etc…At this time Germany has similar non-aggression pacts signed with either Great Britain and France (1938).

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Vyacheslav Molotov signs the papers bedore a satisfied Stalin. Standing right behind him, von Ribbentrop.

On the official pictures the envoys, satisfied, sign the documents before Iosif Stalin‘s (Secretary General of the USSR Communist Party) deep complacency. Hitler is not present in the event, but this is not needed. The press of both states praise the virtues of this understanding and even the German newsreels state that “…at last the fate of Eastern Europe has been settled for good…”.

But for what reasons Hitler and Stalin agree to meet? What sort of benefits could they
obtain with such a cooperation? From the German standpoint the “Polish question” have passed a point-of-no-return in 1939 and the situation is precipitating rapidly into a deep crisis. The Third Reich have seen its territory split in two by the creation of a new Polish state right after World War I and now demands the creation of a corridor that links Germany with Eastern Prussia. It would be the Danzig corridor (today Gdansk), at this time a German enclave but with an autonomous status. The negotiations with the Polish goverment have deteriorated so severely  that this time Adolf Hitler fears a real reaction of the Western Powers, Great Britain and France. Hitler‘s former territorial claims and gains have been brilliantly executed up to now with just the diplomatic protests of the westerners, but before a general amazement, without any real military response. Now the Führer knows that this time the “Polish question” will most likely unleash harder reactions. He fears a war in two fronts and wishes to secure his “back door” in case the English and the French mobilize troops.

molotov ribbentrop se dan la mano
Molotov and Ribbentrop’s handshake seals the fate of the young state of Poland. Seen as an aberrant imposition of the victorious western Powers after World War I, Germans and Soviets are poised to redraw the Eastern European map removing the buffer state off the political charts. After occupying the East and the West of Poland the two new allies will have a common border.

On the other hand Russia fears Germany. Stalin is not unaware about the German intentions over the Ukraine and the Caucasus. He knows the might of the new Wehrmacht and suspects that either the English and the French have abandoned Eastern Europe’s destinies after the Pact of Munich (30th of September, 1938). If he is right Germany would have in her hands the fate of Eastern Europe and soon he would see Hitler‘s armies deployed next to his frontiers. Iosif Stalin is interested in the opposite: to see any war as far West as possible. Russia is in deep transformation still in 1939, not yet combat ready and any lengthy and weary conflict in the West would be the best guarantee for the USSR stability as well as border security. Likewise the Western diplomacy is seduced too about a possible future war between National-Socialists and Communists. Baldwin, British Prime Minister in 1936 declares: “…if things in Europe develope into a confrontation, I would like it to happen between Bolsheviks and Nazis…”.

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Territorial losses of Germany after the defeat in World War I.

Within the first months after the Pact of Munich, when Great Britain and France believe they have finally stopped the ambitions of the German statesman, making eventually possible the breaking up of Czechoslovaquia, this whole country is occupied by the Third Reich on the 15th of March, 1939. On the 22nd Klaipeda is taken too and on the 24th of March Berlin demands Warsaw the Danzig road and railroad corridor that links Eastern Prussia with the rest of Germany. Stalin worries…

pacto tripartito hitler galeazzo ciano saburo
In the Reich’s chancellery the dignataries of Germany, Italy and Japan sign the military alliance, the Tripartite Pact.  At the table (right to left, Adolf Hitler, Italy Foreign Minister Galeazzo Ciano and Japan ambassador Saburo Kurusu.

In this international scenario on the 17th of April, 1939 the USSR proposes to initiate conversations that would lead into a direct political and military alliance with France and England. The Soviet offer is quite specific from the military standpoint: In case Germany attacks England or France the USSR will help with troops. Likewise in case Germany attacked the USSR, France and England, as well as Poland and Romania, would enter the conflict in support of Stalin. But all proposals are dismissed with delays or impossible counter-proposals. The Communist leader distrust either the Germans, the English or the French.

But Stalin faces another danger on his Asian frontiers, which is the conflict against Japan that has just invaded Mongolia. In addition on the 10th of August, 1939 Tokio is ready to sign the Tripartite Pact, the military alliance with Berlin and Rome. This represents for Stalin a clear threat to the security of the USSR and fears to see himself trapped in a pincer.

pacto no agresion ruso

pacto no agresion ruso bis

The Russian cof the Pact of Non-Aggression. This time Molotov signs on the bottom left.

Thus the conversations between Ribbentrop and Molotov in Moscow in August, 1939 are swift and find astonishing practical results. Germany agrees to leave in Stalin‘s hands Finland, the Baltic states and the Bessarabia. In exchange, the Communist leader will secure Hitler‘s “back door” for him to unleash “Fall Weiss” (the invasion of Poland) that is going to take place the next week. The world receives prompt and enthusiastic explanations about all the agreed points between both states that have led into this mutual understanding. For the German press the USSR is about to evolve towards a new form of Socialism full of national spirit, thanks to the fresh and the realistic impetus of her chief. This will bring Russia closer to the rest of the European totalitarian states. Step by step, it is published,  the USSR is positioning herself away from the capitalist imperialism of the liberal democracies. This way the mass media boasts the legitimacy of creating a common front of young and revolutionary proletarian states, against the old and corrupt nations of plutrocrat regimes.

desfile carros urss-1938
Military parade in Moscow 1938. Even though the most powerful fighting force of the world in terms of numbers of aircraft and tanks, the USSR is still not ready for war, being in the process of a profound modernization of the materiel of the Red Army.

On the other hand the economic support that the USSR can lend to Germany is paramount. Punctually large shipments of ore, oil and strategic materials are being sent to the Reich. This economic agreement will grant military victory over Poland and later against France and England. The Panzerdivisionen will move West in May, 1940 against France with Russian fuel. Once the British Expeditionary Force is expelled from France at Dunkerke and the French surrender, this Russo-German collaboration will be the guarantee of a new European order. Germany is supplied with cereals and raw materials indefinitely either for the Fatherland and the occupied countries. Similarly, as even before the official participation of the USA in World War Two in December, 1941, the American nation is the gigantic supply warehouse  of Great Britain, the USSR plays the same role for the Third Reich. But also cleverly Stalin leaves for himself the power of imposing a hypothetical future embargo being Hitler so dependant on the Russian resources.

pacto no agresion protocolos secretos ruso

pacto no agresion protocolos secretos ruso bis
Russian copy of the Secret Protocols.

The Non-Aggression Pact is in many ways very specific including secret protocols that the world will not know until the Nuremberg trials in 1946 (they will only become public in the USSR in 1989). But at the same time other issues are left dangerously unattended. The very same existence of the secret protocols have been questioned and even are still subject to controversy. In 1943, as the archives of the German Foreign Office are being evacuated from Berlin due to the Allied air bombings, Reich Foreign Minister Joachim von Ribbentrop orders the micro-filming of the most essential papers. The work is carried out and placed the films into boxes and buried. Thus, these documents survive the destruction of many important Foreign Office records carried out by the Germans themselves near the end of the war. In late May 1945 the chief of the British documents team, put his hands on them and the German-Russian treaties of 23 August 1939 and 28 September 1939, together with their secret protocols, are found in the films of Ribbentrop‘s working files. The documents refer to the establishment of “spheres of influence” and tacitly both powers grant for themselves the right to decide over the Eastern European matters, but leaving some points to speculation. And this will be crucial for the next year’s events to happen, as each nation will interpretate them regarding their own interests. And this free interpretation will be the seed of Operation “Barbarossa”.

So far the main reason that makes Berlin approach Moscow is “carefullness” because Hitler needs to secure Germany’s rearguard before the invasion of Poland. At the same time for the USSR it is imperative to divert Hitler‘s attention focus from the Ukraine to as far West as possible. Soon Stalin will occupy the Baltic republics and Bessarabia  and will enter in Finnish territory (the Winter War, 1939-1940). On the 17th of September, 1939 while Germany assaults Western Poland the Soviet Union will move her military forces into the Eastern part. The Polish troops on those areas are initially confused as they think Stalin comes on the help. But he is not. The recently created Polish state is rapidly occupied and shared between both statesmen. Officially the Soviet intervention is justified as a measure to protect the Belorussian and Ukranian minorities in Poland.

Suddenly, after the dissappearance of the British and the French from the European “chess table”, two powerful players have just placed their peons and bishops filling in the gaps. Poland, anhililated, is not anymore a buffer state between the Third Reich and the Union of Soviet Socialist Republics. Two new allies, but with a clear and inner distrust between both, observe themselves along a new and long common frontier.

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The next day of the signature of the Pact that creates de russo-german alliance, the world mass media presents the facts. In this case, on the 24th of August, 1939, the Soviet newspaper PRAVDA (“Truth”)  announces the event.

As mentioned, on the 1st of September, 1939, the Wehrmacht invades Poland from the West and the Red Army, 16 days later from the East. The casus belli is not initially firmly addressed by the Western prime ministers, Chamberlain and Daladier, until 3 days later after the failure of a petition to Mussolini to influence Hitler and the serious damage to their diplomatic positions. On the 3rd, both powers declare war on Germany. There is, however, an English case study about the convenience of declaring the war also on the USSR destroying her Caucasus oil facilities. Along with the French, these Caucasus invasion plans will be finalized and stored…and never will be carried out.

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FUSIL ANTITANQUE FINLANDÉS LAHTI L-39 — WW2 en Imágenes – Blog Segunda Guerra Mundial

LAHTI L-39

[Cortesía ww2enimagenes.com]

FUSIL CONTRACARRO FINLANDÉS LAHTI L-39 Imagen: Soldados finlandeses encargados de un fusil antitanque Lahti L-39 durante el conflicto conocido como Guerra de Continuación, del 25 de junio de 1941 al 19 de septiembre de 1944, librada entre Finlandia y la Unión Soviética durante la Segunda Guerra Mundial.

a través de FUSIL ANTITANQUE FINLANDÉS LAHTI L-39 — WW2 en Imágenes – Blog Segunda Guerra Mundial

El Camino a la Guerra (I)

 

[English version at the end]

PRELUDIO DE BARBARROJA

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versalles tratado-28 jun 1919
El 28 de junio de 1919 se firma el Tratado de Versalles. Las potencias vencedoras (a excepción de Rusia) imponen restricciones severas a Alemania. «Los gobiernos aliados y asociados declaran, y Alemania reconoce, que Alemania y sus asociados son responsables, por haberlas causado, de todas las pérdidas y de todos los daños sufridos por los gobiernos aliados y asociados y sus naciones como consecuencia de la guerra que les fue impuesta por la agresión de Alemania y sus aliados». Las negociaciones duraron varios meses por la negativa de Alemania de firmarlo, pero los aliados amenazaron con el retorno a la guerra y finalmente el tratado se rubricó.

Acabada la Segunda Guerra Mundial en 1945 el vacío dejado por las potencias europeas, vencedoras y derrotadas, es ocupado por los Estados Unidos de América y la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas. Este hecho, testigo del nacimiento de la Guerra Fria contrasta grandemente con las circunstancias de la posguerra del conflicto anterior de 1914-18. Al día siguiente de la victoria de 1918, las tropas norteamericanas en Europa se repliegan a la seguridad de la lejana América y Gran Bretaña, del mismo, modo abandona el continente. Esto produce por así decirlo “un vacío de poder” que conlleva un desequilibrio militar latente, pero también político y económico, que Francia, menos poblada y desarrollada industrialmente y por ende más débil que Alemania, no puede compensar. Rusia, tras la revolución bolchevique de 1917 y su retirada de la Primera Guerra Mundial, está sumida en una guerra civil, los imperios centrales están desmembrados y en el caso alemán, además, sufriendo una crisis económica y social sin precedentes. Europa, exhausta, parece estar por fin en equilibrio gozando de una paz merecida, pero este nuevo orden será temporal. Es como si en el tablero de ajedrez europeo, donde el correcto número de piezas garantizara el orden y se establecieran los contrapesos necesarios para el mantenimiento de la paz, faltaran piezas relevantes que forzosamente alguna potencia pondrá sobre la mesa tarde o temprano…y de hecho pondrá en breve.

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Caricatura de la época haciendo hincapié en la pesada carga que habría de pagarse en millones de libras esterlinas.

Tras su elección como canciller de Alemania en las elecciones de 1933, Adolf Hitler demandará un puesto legítimo en este tablero incompleto abocado necesariamente a la inestabilidad. Alemania, derrotada, herida, superpoblada y sumida en el caos financiero, político y social, está sometida a los dictados del Tratado de Versalles impuesto por los también agotados vencedores. Hitler clama a los cuatro vientos tras los comicios que busca desligarse de estos compromisos. Ansía la recuperación de los territorios perdidos y la reunificiación de todos los pueblos germanos de centroeuropa. Pero no sólo esto, el Führer se hace acreedor de nuevos espacios para la

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El “puzzle” europeo antes y después de la Gran Guerra. Tras la finalización del conflicto en 1918 los imperios centrales sufrirán una descomposición territorial en un nuevo orden europeo. Estados como el polaco serán una vez más encajados en el nuevo mapa, otros desaparecerán, como el imperio austro-húngaro y otros como Alemania quedarán mermados en su extensión. Pero el nuevo orden no acabará con las antiguas aspiraciones de muchos de ellos.

expansión de la etnia germana. En su obra “Mein Kampf”, su credo político, ya habla de este “espacio vital” (Lebensraum), que naturalmente ha de conseguirse en el este de Europa. Hacia el oeste no es posible expandirse, pues existen potencias militarmente considerables y la barrera natural del océano, pero hacia el este existen extensiones casi infinitas. Sólo existe un problema y es que al este un gigante está en plena transformación y existe. Así las aspiraciones germanas de preguerra se ven forzosamente limitadas a la Europa oriental en principio excluyendo a la URSS. El anhelo nacional-socialista de ochenta millones de alemanes se ve frenado por más de 170 millones de soviéticos. Son 170 millones de hombres que están adquiriendo conciencia en un nuevo estado de su extensión, su fuerza y su nueva doctrina política llamada comunismo. Son los años previos a 1939, año del estallido de la nueva guerra mundial.

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La Unión Soviética se transforma a marchas forzadas de estado agrario a potencia industrializada. La nueva ideología comunista exige el culto a las personalidades del régimen: Lenin, el ideólogo y Stalin, el caudillo.

Pero ¿qué ocurre paralelamente en la Unión Soviética en los años 30, los años del camino a la guerra? Iosif Stalin guía la impresionante transformación del estado más extenso del planeta en una potencia industrial y militar de primer orden. El Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos (RKKA), el nuevo ejército que ha nacido para derrotar a las fuerzas imperiales del Zar se motoriza a una velocidad sin paralelo en el mundo. Se compra tecnología militar donde y cuando sea necesario (diseños de carros de combate, motores…) y la producción de vehículos blindados y aeronaves supera a la de cualquier otra nación con creces. Y todo ello en el mayor del los secretos tanto de cara al exterior como al interior. La Rusia soviética no está alineada ni con Inglaterra ni con Francia, a pesar de observar con inquietud el resurgir alemán bajo las riendas de Adolf Hitler y no se siente segura.

Rusia tiene aspiraciones también en el este del continente europeo. Son las viejas reclamaciones zaristas, dormidas tras la revolución bolchevique de octubre de 1917, pero que parecen despertar con Stalin, el hombre fuerte de la URSS tras el fallecimiento de Lenin. Una de estas es Polonia, que encajada en el mapa por las potencias vencedoras tras la Gran Guerra, es vista como una aberración tanto por alemanes como rusos. Alemania se ha visto obligada a ceder territorios a la nueva Polonia y la URSS parece revivir los acontecimientos de 1811, cuando la gran potencia continental era la Francia de Napoléon. Justo antes de la campaña del caudillo corso en Rusia, el entonces conde de Saint-Julien, ministro de Austria en San Petersburgo envía una misiva a su jefe, el conde de Metternich en la que constata que “…a pesar de todas sus demostraciones guerreras, prefiriendo la paz a la guerra, de la que teme las consecuencias internas, Alejandro [Zar de Rusia] no pondrá dificultades para aceptar como indemnización la parte del Ducado de Varsovia situado sobre la orilla opuesta del [rio] Vístula”.

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Bajo la guía del gran Stalin, ¡adelante con el comunismo!

120 años después los acontecimientos parecen repetirse. Hitler ocupa ahora el lugar de Napoleón y Stalin el de Alejandro. Pero el este de Europa no sólo es Polonia. La URSS desea además una silla en la mesa de negociaciones para el arbitrio del bajo Danubio, reclama Besarabia a Rumanía, las repúblicas bálticas, Finlandia y los estrechos del mar Negro. Por su parte Alemania, por el momento intenta atraerse los favores de húngaros y rumanos. Ambos países, en especial Rumanía, disponen de importantes plantas de extracción de crudo y es una de las fuentes de suministros de carburantes de Alemania, tan escasa en este tipo de recursos básicos. Cuando la guerra de comienzo, Hitler comenzará una política más activa (e irremisiblemente militar) en el sudeste europeo y Balcanes, que a la postre entrará en conflicto con Stalin.

Pero antes, mientras la comunidad internacional vive los últimos días de paz del verano de 1939, se produce un hecho que asombra al mundo: El Pacto de No-Agresión germano-soviético (o Pacto Ribbentrop-Molotov). El 23 de agosto de 1939, esto es una semana antes de la invasión de Polonia y el comienzo oficial de la Segunda Guerra Mundial, se firma en Moscú el documento de alianza entre los ministros de asuntos exteriores de las dos potencias, ante la mirada complaciente de Stalin. El mundo no alcanza a comprender la “amistad” anti-natura de dos regímenes dictatoriales y tan opuestos en su ideología. ¿Tan puestos?

 

Segunda parte: El Pacto de No Agresión ruso-germano

 

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[English version]

BARBAROSSA’S PRELUDE

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The Berlin newspaper “Neue Blatt” publishes breaking news on the front page regarding the exchage rate between the U.S. dollar versus the German mark. 1 dollar equates on the 28th of July, 1923, 1 million marks. The value of the already hiperinflated German currency will still fall without control further. This will cause unprecedented unemployment rates, riots and general chaos. Berlin will become the European capital of sex, being this the only chance for thousands of desperate women bound to feed hopeless families.

Once WWII finishes in 1945, the space left by either the winning and defeated powers is
occupied by the United States of America and the Union of Soviet Socialist Republics. This fact, that led to the Cold War, greatly opposes the post-war scenario born after the 1914-18 conflict. The very next day after the victory of 1918, the U.S. troops that fought in France are withdrawn to the safety of America. Likewise Great Britain leaves de continent. This produces a “vacuum” or military imbalance, but also a political and economical one that France, less populated and industrially less developed and therefore weaker than Germany, can’t compensate just by herself. Meanwhile Rusia, after the 1917 Bolshevik revolution and her withdrawal from the World War I trenches, fights a civil war and the central powers are divided into an array of new states. In addition Germany suffers an economic and social debacle. Europe is exhausted but at least seems to enjoy the correct balance of a new order, but this is to be just temporary. In the European chess table, where the number of pieces guarantee the order, the necessary stability and the counter-balance of threats to preserve peace, some of these pieces are missing. Sooner or later a new power will place the missing pieces modifying this fragile equilibrium.

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“Victory over Versailles”, is written in this Nationalsocialist propaganda poster. One of Adolf HItler’s promised political goals was to get rid of the terms of this Treaty that included the concession to France of the Alsace and Lorraine, the loss of the Sarre mines for 15 years, the transfer of territories to Belgium, Denmark and the new born Poland and the loss of all her colonies. Germany’s army would then be limited to a máximum of 100,000 men,  banned the military conscription system and obliged to demilitarize the Rheinland. The German navy was also meant to be transferred as a front payment for the war reparations, however the Germans preferred to scuttle the fleet. Likewise Germany wouldn’t be allowed to possess any aviation, submarines or heavy artillery.

After the democratic elections in Germany in 1933 Adolf Hitler becomes Chancellor. Soon he is going to demand his right place on this incomplete and unstable chess table. Germany, defeated, maimed, over-populated and subject to an economic and social chaos is subject to the dictates of the Treaty of Versailles, imposed by the exhausted winners. Hitler publicly announces his intention to ignore the obligations of this treaty. He dreams of the re-unification of the lost territories and of the dispersed Germanic peoples. In addition to that he demands new spaces for a territorial expansion. In his political ideary “Mein Kampf” (“My Fight”) he already refers to this vital space (Lebensraum), that logically has to be taken from Eastern Europe. There is no other chance as the West is occupied by militarily capable nations and beyond them there are the limits of the ocean. But to the East there is indeed a giant, which is under a profound transformation. Pre-war Germany’s aspirations are therefore limited to her nearest eastern neighbours excluding the USSR. 80 million Germans are thus halted by 170 million Soviets. These are 170 million men who are acquiring in a new state a conscience of their extension, force and a new political doctrine called Communism. These are the years before 1939, the date of the commencement of World War II.

But what is happening in the 30’s in the Soviet Union, the years of the road to war? Stalin is the leader of the largest state of the planet and is poised to transform it in an industrial and first class military power. The Red Army of Workers and Peasants (RKKA)the new army born after the defeat of the Czarist imperial forces, motorizes at a speed second to none in the world. Whenever new military technology is needed, Russia buys it (new tank designs, engines…) and the industrial output of armoured vehicles and airplanes surpasses that of any other nation. And all is achieved under a veil of outer and inner secrecy. Soviet Russia is not aligned at this time neither with Great Britain nor France, in spite of distrusting the steady German resurgence under Adolf Hitler. Russia doesn’t feel safe.

moscu-1930

Military parade at Red Square, Moscow, 1930. The full motorization of the Red Army is one of the regime’s main objectives.

Russia has aspirations on the East of the European continent too. These are the old Czarist claims, asleep during the 1917 October revolution, but that seem to wake up with Stalin. Poland, snapped into the European map by the winning powers after WWI is seen by an aberration by Germans and Russians. Germany has been bound to cede territories to Poland and the USSR revive the events of 1811, when the continental power was Napoleion’s France. Just before Napoleon’s campaign in Russia in 1812, Count Saint-Julien, then Austria’s Minister in Saint Petersburg sends a letter to this boss, Count Metternich where he states the following “…in spite of all his military demonstrations, preferring the peace over the war, of which he fears inner reactions, Alexander [Czar of Russia] won’t oppose to accept as a compensation the part of the Warsaw Duchy on the opposite side of the [river] Vïstula…”. 120 years later the political arena seems to be the same. Hitler replaces Napoleon and Stalin, Alexander. But Eastern Europe is not only Poland. Russia wishes to occupy a seat amongst the countries that rule the lower Danube, Bessarabia, the Baltic Republics, Finland, and the Black Sea straights. Germany at the moment tries to seduce Hungarians and Romanians. Both countries have oil plants, especially Romania, being this one the main suppliers of Germany, always in the need of raw materials and fuel. When the war starts Hitler will pursue a more active (and aggressive) policy in Southeast Europe and the Balkans, that eventually will collide with Stalin’s.

But right before, while the world is still enjoying the last moments of peace during the summer of 1939, a significant event shocks the international community: it is the German-Soviet Non-Aggression Pact (or the Ribbentrop-Molotov Pact). On the 23rd of August, 1939, a week before the official start of WWII the two Ministers of Foreign Affairs sign in Moscow the document that seals the alliance of the two powers before Stalin’s complacent look. The world simply fails to understand the unnatural “friendship” of the two dictatorial regimes totally opposed in their ideologies. Totally opossed?

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Panzerkampfwagen 38(t)

[English version at the end]

 

MÁQUINAS DE BARBARROJA

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PANZERKAMPFWAGEN 38(t)

Elegante vista lateral del Panzerkapfwagen 38(t) en servicio en la Panzerwaffe. Una vez incorporados a las filas germanas, este vehículo de fabricación checa recibirá el color de camuflaje normalizado gris de un sólo tono.

En 1935 la industria checa está en pleno proceso de diseño de un sustituto que reemplace al LT vz.35 (en el futuro usado en la Wehrmacht con la designación PzKpfw. 35(t) ). Entrado 1938 entra en fase de ensayos el nuevo modelo. Es el LT vz.38 o Lehky Tank vz.38 (siglas correspondientes a carro de combate ligero modelo 1938), un blindado de 9,7 toneladas, que contará con un cañón Skoda A7 de 37 mm. más dos ametralladoras vz.38. Dicha arma de 37 mm. puede penetrar una coraza de 35 mm. a 500 metros. No es su capacidad de fuego impresionante, pero tampoco se pretende en su concepción al ser un vehículo ligero. Su blindaje máximo (últimas versiones) es de 30 mm. Puede desarrollar un máximo de 42 km/h. y está manejado por 4 hombres. La producción en serie comienza a finales de 1938, a sólo unos meses de la ocupación de Checoslovaquia por el Reich.

Detalle del armamento correspondiente a un cañón Skoda de 37 mm. y dos ametralladoras (glacis frontal y a la derecha del cañón). Este vehículo se expone en la actualidad en el Parque de la Victoria de Moscú. Se trata en este caso una máquina de las últimas variantes de producción checa, un Pzkpfw. 38(t) Ausf. G. [Cortesía Pablo G. Romero]

Tras este hecho, el 15 de marzo de 1939, todo el parque de vehículos acorazados del ejército checo quedaá confiscado. De entre este lote los LT vz.38 causan impresión en la comisión técnica germana y se ordena su producción para integrarse en las filas de la Wehrmacht y un lote de 37 de ellos se transfiere también al nuevo ejército eslovaco. No obstante la producción continúa (bajo control alemán) con modificaciones, como la de agrandar la torreta para un tercer tripulante. Inicialmente la designación checa se cambia a L. T. M. 38 (Leichte Tank Muster 38<>Carro de combate ligero modelo 1938). En enero de 1940 pasarán a denominarse Panzerkampfwagen 38(t) (tschechische/checo) y se integrarán en las Panzerdivisionen. Desde mayo a noviembre de 1939, 150 unidades se dota al ejército del Reich del modelo A (Ausf. A). Estos se adicionan al material normalizado del ejército, que cuenta como carros ligeros a los Panzerkampfwagen I y II y como de tipo medio a los Panzerkampfwagen III y IV. Desde diciembre de 1939 a noviembre del siguiente año nuevas variantes entran en servicio, son las Ausf. B, C y D. Desde noviembre de 1940 hasta mayo de 1941, 525 ejemplares de las nuevas versiones E y F engrosan las filas germanas. Finalmente el último tipo del Panzer 38(t) será el Ausf. G, que se producirá desde octubre de 1941 a junio de 1942.

Vista del interior del Panzerkampfwagen 38(t). A la derecha el puesto del ametrallador/radio y a su izquierda el asiento del conductor.

Enseguida se ganan reputación de fiables, maniobreros y resistentes. Entran en combate en Polonia, Noruega, Francia, los Balcanes y, naturalmente, la URSS, en la más ambiciosa campaña relámpago de la historia. El vehículo será además banco de pruebas de varias modificaciones para hacerlo anfibio, aerotransportable abordo del gigantesco Me-323 y con capaz para trasladarse sobre raíles, aunque son escasas las referencias documentales que prueben ningún éxito operacional real de estos ensayos.

Al comienzo de la Operación Barbarroja de las 17 divisiones blindadas de la Wehrmacht empleadas, 6 de estas están equipadas con blindados checos (5 exclusivamente con este tipo de vehículo). Contrariamente a la creencia general una buena parte de la fuerza blindada está constituida por carros no germanos. 763 Panzer 38(t) (aproximadamente 1/4 del total) toman parte en la campaña. La mayor parte de ellos entran en acción encuadrados en el 3. Panzergruppe “Hoth” (Grupo de Ejércitos Centro del mariscal de campo von Bock), atravesando Bielorrusia hacia el corazón de la Rusia soviética. Se encuadran en las siguientes divisiones:

7. Panzer Division (von Funk): 167 PzKpfw. 38(t) y 7 Pz.Bf. 38(t)
8. Panzer Division (Brandenberger): 118 PzKpfw. 38(t) y 7 Pz.Bf. 38(t)
12. Panzer Division (Harpe): 109 PzKpfw. 38(t) y 8 Pz.Bf. 38(t)
19. Panzer Division (von Knobelsdorff): 110 PzKpfw. 38(t) y 11 Pz.Bf. 38(t)
20. Panzer Division (Stumpff): 121 PzKpfw. 38(t) y 2 Pz.Bf. 38(t)

Un Panzerbefehlswagen 38(t) o carro de combate de mando y su tripulación en un breve descanso durante las exhaustivas jornadas del verano de 1941. La misión de estos hombres, que constituyen la punta de lanza de toda la Operación Barbarroja, no es sino progresar a toda velocidad a través del corazón de las defensas soviéticas para coparlas y destruirlas. En la instantánea se aprecia un Ausf. C (Sd. Kfz. 268) en una aldea rusa.

La 8ª Acorazada avanza a través de Lituania, Letonia y Estonia con objetivo Leningrado. El 26 de junio (a tan sólo 4 días desde el Barbarossatag), cruza con sus PzKpfw. 38(t) las aguas del Dvina Occidental por Daugavpils. Son parte del cuerpo acorazado de von Manstein. Pero una vez tomado Pskov, dicha división del general Brandenberger está a punto de ser copada y destruida en la región de Soltsy mientras se dirige hacia la vieja capital de Rusia, Novgorod. En un avance demasiado precipitado, forzado por Manstein y descuidando los flancos, queda expuesta y vulnerable demasiado a vanguardia. Habrá de dar media vuelta encajando pérdidas cuantiosas. Sólo por la oportuna acción de otras formaciones de infantería y en especial de la Waffen SS motorisierte Division Totenkopf, se conseguirá romper el cerco y establecer contacto con los carristas de Brandenberger, pese a los esfuerzos del 1 Mekhanizirovannyj Korpus de consumar su aniquilación (Voroshilov).

Encuadrados en el Grupo de Ejércitos Centro (von Bock) operan la , 12ª, 19ª y 20ª acorazadas. Concretamente son parte del 3. Panzergruppe de Hermann Hoth. En tiempo récord, a través de antiguo territorio polaco y Bielorrusia, entran en Minsk. Sin detenerse, progresan hacia el noreste con objeto de embolsar Smolensk y tomar Vitebsk. Cuando se de luz verde para la Operación Tifón, participarán en el infructuoso intento de captura de Moscú.

En el transcurso de “Barbarroja”, cuando más y más T-34 aparecen en escena, el Panzer 38(t) va tornándose obsoleto, relegándosele a tareas de reconocimiento y retaguardia. Como se menciona arriba es un blindado ligero con escasa coraza ni siquiera lo suficientemente resistente a los impactos, no sólo del cañón F-11 de 76,2 mm. del T-34 sino también del normalizado de 45 mm. de los carros de combate más antiguos del inventario soviético. La tasa de pérdidas del Pz.Kpfw 38(t) será tan grande que las bajas no se podrán reponer, a pesar de la producción industrial en curso. Al comienzo de 1942 tan sólo quedarán 381 máquinas operativas. Su chasis, empero, será la base de nuevos modelos de cazacarros (con montajes efectivos de superiores calibres), artillería autopropulsada y otros tipos, alargando su vida operativa de manera más exitosa.

El famoso “as” del arma acorazada alemana Otto Carius, Zugführer 10.Kompanie (jefe de escuadra), III.Abteilung (batallón) Panzer-Regiment 21, 20.Panzer-Division, 3. Panzergruppe. A pesar de ser más recordado al mando de un Pzkpfw. VI Tiger I, en la instantánea está posando en su Pzkpfw. 38(t) en el verano de 1941, con el que comienza su peligrosa carrera. Poco después de esta foto caería su carro víctima de una emboscada rusa al norte de Smolensk.

Quizás el más famoso de los “ases” de Panzer alemanes, Otto Carius, inicia la operación de invasión de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas al mando de uno de estos carros de combate. En sus memorias, Carius, describe como lo “caza” una pieza contracarro soviética de 45 mm:

“…Nuestras órdenes eran marchar y marchar y marchar otra vez. Día y noche, las 24 horas. Se pedía lo imposible a los conductores. Pronto, incluso yo me puse en el asiento del conductor para relevar a nuestro agotado camarada durante unas horas ¡Si no hubiera sido por ese polvo inaguantable…! Nos cubríamos la nariz y la boca con pañuelos para poder respirar en las nubes de polvo que cubrían como un manto las carreteras…[…]…El 8 de julio [1941] nos dieron. Tuve que abandonar el carro por primera vez. Íbamos en cabeza. Fue en Ulla, un pueblo completamente calcinado…[…]…Nos dejaron fuera de combate en la linde del bosque al otro lado del río [Dvina]. Sucedió como un relámpago. Un impacto contra nuestro blindado, un crack metálico, el grito de un camarada y eso fue todo. Una gran plancha de coraza había sido penetrada junto al puesto del radio-operador…[…]…Maldijimos la calidad y poca elasticidad del acero checo que tan fácil se lo había puesto al contracarro ruso de 45 mm. Las esquirlas de nuestra propia coraza y las tuercas nos causaron considerablemente más daño que la metralla del mismo proyectil…”.

El Panzerkampfwagen 38(t) presta también servicio en las filas de otras naciones, como Eslovaquia, Hungría, Rumanía y Bulgaria.

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

PANZERKAMPFWAGEN 38(t)

Interesting shot of the initial stages of the making of a Pzkpfw. 38(t) Ausf. G in a Czech factory.

As of 1935 the Czech industry is already looking for a replacement to the LT vz.35 (used in the short term by the Wehrmacht as PzKpfw 35(t) ). In 1938 starts the test program of the new type the LT vz.38 or Lehky Tank vz.38 (the acronim corresponds to Light Tank model 1938), a  9.7 ton tank fitted with a 37 mm. Skoda A7 cannon plus 2 vz.38 machine guns. This 37 mm. gun is capable to pierce 35 mm. of armour at 500 metres. Its firepower is not certainly impressive, but it is not meant to be, as it is just a light vehicle. It is protected with 30 mm. armour plates (last versions). Its maximum speed, 42 km/h and it is crewed by 4 men. Its series production starts in 1938, just a few months before the Reich‘s occupation of Czechoslovakia.

After the German seizing of the country on the 15th of March, 1939 all the Czech Army armoured inventory is confiscated. From this batch, the LT vz.38 series causes a good impression to the German technical commission and its production is ordered to restart to feed the ranks of the Wehrmacht. A handful of 37 units are transferred to the new Slovak Army. Nevertheless the production continues (under German control) with some modifications, like a more roomy turret to lodge a third crew member. Initially the official designation changes into L. T. M. 38 (Leichte Tank Muster 38<>Light Tank model 1938). In January, 1940 they are finally to be renamed as Panzerkampfwagen 38(t) (tschechische/Czech) and so they will be fielded by the Panzerdivisionen. From May until November, 1939, 150 model A (Ausf. A) vehicles are incorporated to the Reich‘s Armed Forces. This are additioned to the standard Panzerwaffe equipment, the light Panzerkampfwagen I‘s and II‘s and the medium  Panzerkampfwagen III‘s and IV‘s. From December, 1939 until November the next year new versions enter into service, the Ausf. B, C and D. From November, 1940 until May, 1941, 525 units will enlarge the Panzer figures with the versions Ausf. E and F. Finally, the last version of the PzKpfw. 38(t) is the Ausf. G. produced from October, 1941 until May the next year.

The Panzer 38(t) and Panzer II tanks used the same system of pontoons attached to the outside of the vehicle to make them float, with propulsion provided by propellers driven from the final drive system through rods in the pontoons. They could fire their turret guns if necessary.

Soon the Czech light tank earns a reputation of reliability, maneuverability and sturdiness. The tank sees combat in Poland, Norway, France, the Balkans and, of course, in the USSR theatre of operations, being this the largest Blizkrieg in History. The type will serve as a bechmark to make it amphibious, airborne (aboard the gigantic Me-323) and capable to travel on rails. However, there is little graphical evidence to prove the success of these tests.

At Operation Barbarossa start out of the 17 Panzer divisions employed by the Wehrmacht, 6 are equipped with Czech tanks (5 exclusively with this type of vehicle). Contrary to the general belief, a vast force of armoured vehicles are not German. As a matter of fact 763 Panzer 38(t) take part in the campaing, being this approximately 1/4 of the totals. Most of them are fielded by the 3. Panzergruppe “Hoth” (von Bock‘s Army Group Centre) that will roll throughout Belarus into the Soviet Russia’s heart. The order of battle is as follows:

7. Panzer Division (von Funk): 167 PzKpfw. 38(t) and 7 Pz.Bf. 38(t)
8. Panzer Division (Brandenberger): 118 PzKpfw. 38(t) and 7 Pz.Bf. 38(t)
12. Panzer Division (Harpe): 109 PzKpfw. 38(t) and 8 Pz.Bf. 38(t)
19. Panzer Division (von Knobelsdorff): 110 PzKpfw. 38(t) and 11 Pz.Bf. 38(t)
20. Panzer Division (Stumpff): 121 PzKpfw. 38(t) and 2 Pz.Bf. 38(t)

The light Pzkpfw. 38(t) in action. It is ifficult to assess whether this time is an Ausf. E or F.

The 8th Armoured Division advances across Lithuania, Latvia and Estonia with Leningrad as objective. On the 26th of June, 1941 (just for days from the Barbarossatag) the division crosses with her PzKpfw. 38(t)‘s the Western Dvina waters at Daugavpils. These are forces belonging to Manstein’s armoured corps. But once Pskov is taken, General Brandenberger’s division becomes encircled and is almost wiped out in the area of Soltsy while enroute to the old capital of Russia, Novgorod. Following Mansteins orders, the division makes a solitary advance ignoring her own flanks and exposing herself. Brandenbeger will have to turn around taking severe losses. Just thanks to the timely intervention of other infantry units and especially the Waffen SS Motorisierte Division “Totenkopf”,  that manage to break the “Kessel”, establish contact with the the 8. Panzer Division across Voroshilov’s 1 Mekhanizirovanny Korpus and  the total annihilation is prevented. Many disabled Pzkpfw. 38(t) will remain in the battlefield as eye-witnessess of the price of the Blitzkrieg.

Fighting within the ranks of Army Group Centre, operate the 7th, 12th, 19th and 20th Armoured Divisions. They are indeed part of Hermann Hoth‘s 3. Panzergruppe. Swiftly across the old Polish territory and Belarus reach in just a few days the great enclave of Minsk. Thereafter and without respite continue its race towards Russia in order to capture Vitebsk and encircle the historical city of Smolensk. When Hitler authorizes “green light” for Operation “Typhoon” (Moscow) they will take part as well.

The Battle for Moscow in the winter 1941-42. The toll paid by the Panzer forces is too high and especially for the light Pzkpfw. 38(t). The industrial output of these machines won’t be able to replace the severe losses.

A few months into “Barbarossa”, when more and more T-34’s show up on stage, the PzKpfw. 38(t) becomes obsolescent and starts other roles like reconnaissance or rearguard duties. As aforementioned it is a light armoured tank not resistant enought to the 76,2 mm. F-11 tank (T-34) and also to the standard 45 mm. gun of the older Soviet tanks. The attrition rate of the Pzkpfw. 38(t) will be excessively high so as to keep its numbers. When 1942 starts only 381 machines will remain in the Panzerwaffe inventory with the current industrial output. Nevertheless Its chassis will be the benchmark of new tank hunter models, self-propelled artillery and other sub-variants.

Otto Carius, perhaps the most famous German tank-ace, joins Operation Barbarossa commanding one of these Czech tanks. In his memoirs, Carius, boldly describes how he is put out of action by a Soviet 45 mm. 53-K antitank gun:

A Romanian Panzerkampfwagen 38(t) with some infantry. In the summer of 1941 these men will take part in the Army Group South general offensive across the Ukraine. They will occupy Odessa on the shores of the Black Sea. They will continue towards the Don basin.

“…our orders were to move, to move and to move again. Day and night, 24 hours a day. Our drivers were asked the impossible. Soon I even occupied the driver’s place to relieve our over-exhausted comrade for a few hours. Damn this unbearable dust! We covered our noses and mouths with handkerchiefs to be able to breath in the dense clouds of dust hovering over the roads…[…]…On the 8th of July [1941] we were hit. I had to abandon my tank for the very first time. We were the spearhead. It was in Ulla, a completely burned-out town…[…]…They knocked us out on the outskirts of some woods on the other bank of the river [Western Dvina]. It was like a thunderbolt. An impact against our vehicle, a metallic crack, the scream of a comrade and that was all. A large armoured plate had been pierced next to the radio-operator…[…]…We cursed the quality and lack of elasticity of the Czech steel that gave us easily to the Russian 45 mm. antitank gun. The shrapnel of our own armor and its bolts caused us more harm than the very same projectile…”.

The Panzerkampfwagen 38(t) enters in service in Slovakia, Romania, Hungary and Bulgaria.

 

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BT-5

[English version at the end]

 

MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CARRO DE COMBATE LIGERO SOVIÉTICO BT-5

BT-5 en maniobras de preguerra. El carro de combate del fondo monta una antena de “herradura” sobre la torreta que le identifica como vehículo de mando (BT-5 RT) dotado de radio 71-TK-1.

El BT-5 continúa la saga de la familia de carros ligeros iniciada con el BT-1 y 2. Comúnmente se les conoce como “Betka” o “Betushka” por su designación que obecede a las siglas BT de Bystrokhodnyj Tank (carro de combate veloz). Derivados del sistema estadounidense “Christie”, son capaces de circular por carreteras sin cadenas sobre sus ruedas (el BT-5 desarrolla así 72 km/h.). Comienza su producción de serie en 1933 (continuará su construcción sólo hasta 1935) cuando se decide aumentar el poder de fuego con un cañón de 45 mm. M1932 20K, con 115 proyectiles, que necesita ser alojado en un torreta más espaciosa que la de su antecesor de serie, el BT-2. Solidaria con el cañón se le instala una ametralladora DT de 7,62 mm. con 2.709 cartuchos. Para la fecha la potencia de este cañón es equiparable o incluso superior a la de cualquier otro carro ligero e incluso medio del mundo.

Se le potencia con un motor de gasolina M-5 de 12 cilindros en V y 400 C.V., que es una versión mejorada del norteamericano “Liberty” (motor de aviación). La variante de carro de mando va equipada con radio y se designa como BT-5 RT (recordemos que en el inventario soviético las unidades de serie no montan radios). Es un vehículo rápido, ligero y maniobrable con un peso de 11,5 toneladas (13 mm. de máximo grosor de blindaje) y dotación de 3 hombres (jefe de carro/artillero, cargador/ametrallador y conductor). Existe una variante interesante denominada BT-5A, que monta una torreta diferente que aloja una pieza de artillería de 76,2 mm. También una se desarrolla una versión de carro lanzallamas. La planta de producción de Kharkov KhPZ (Kharkovskogo Parovozostroitelnogo Zavoda) será la cuna de todos ellos. La producción final totalizará las 1.884 unidades.

Un BT-5 capturado por fuerzas nacionales en 1937 durante la Guerra Civil Española. Con fines identificativos, la torreta recibe  en su lateral los colores rojo-amarillo-rojo.

Los BT-5 experimentan su bautismo de fuego en la Guerra Civil Española como parte de la ayuda de Stalin en 1937 a la república española. Aquí es donde gozan de superioridad sobre las tanquetas italianas Ansaldo y los Panzerkampfwagen I de la Legión Cóndor. Interviene medio centenar de ellos, pero la mayor parte se perderán en los combates de las batallas de Teruel y Fuentes de Ebro (frente de Aragón). Otros serán capturados quedando integrados en el Ejército Español hasta los años 50. Volverán al campo de batalla en el coflicto de Khalkhin Gol en verano de 1939 contra las tropas niponas, integrados en dos brigadas ligeras de carros. Tras las experiencias de campo sufren modificaciones de estructura y motor. Tales mejoras darán como fruto un nuevo tipo, el BT-7. El 17 de septiembre de 1939 los BT-5 entrarán en el este de Polonia al ocupar la URSS esta zona en secreto acuerdo con el Tercer Reich. También participarán brigadas ligeras de BT-5 en la Guerra de Invierno contra Finlandia (1939-40).

En el momento de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, 1.672 carros de combate BT-5 constan como operativos en el inventario del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos). Están integrados en las siguientes unidades:

Distrito MIlitar Especial de Kiev

8º Cuerpo Mecanizado (Ryabyshev)
9º Cuerpo Mecanizado (Rokossovski)
22º Cuerpo Mecanizado (Kondrusev)
5º Cuerpo de Caballería (Kamkov)

Distrito MIlitar de Odessa

18º Cuerpo Mecanizado (Volokh)
2º Cuerpo Caballería (Belov)

Distrito Militar de Leningrado

1er Cuerpo Mecanizado (Romanienko)

Distrito Militar Occidental

6º Cuerpo Mecanizado (Khastkilevich)
11º Cuerpo Mecanizado (Mostovenko)
6º Cuerpo Caballería (Nikitin)

Puesto de combate del comandante de carro junto al montaje de 45 mm. A su derecha se aprecia la ametralladora DT de 7,62 mm. A la derecha de la cureña de la pieza y a su izquierda se observan los volantes de giro en azimut de la torreta y elevación del cañón. [Cortesía tank2.ru]

En 1941 ya es un vehículo obsoleto. No obstante en este periodo aún su mejor cualidad reside en el mencionado cañón de 45 mm. muy capaz contra los ligeros PzKpfw. I y II e incluso contra los PzKpfw. III. No obstante la mayor parte de ellos se perderá en el verano de 1941 frente a un enemigo con tácticas superiores y entrenamiento, la letal efectividad de la Luftwaffe que en el verano de 1941 goza de superioridad aérea en este vasto teatro de operaciones, la falta de repuestos y fallos mecánicos. De entre la descomunal cifra de 11.712 blindados perdidos por el RKKA desde el 22 de junio al 9 de julio de 1941, la tasa de atrición del BT-5 representa un 12%.

El 25 de junio de 1941, el general Rokossovski, en orden de marcha durante algunos días a través de Ucrania con su 9 Mekhanizirovannyj Korpus (9º Cuerpo Mecanizado) para hacer frente a la embestida del 1. Panzergruppe “Kleist, sufre ataques aéreos y una constante merma en sus efectivos por averías en los vehículos. Así Rokossovski se ve obligado a hacer frente a dos divisiones Panzer, la 13ª (Rothkirch) y la 14ª (Kühn), las cuales se intentan hacer con el control de la carretera Lutsk-Rovno. Rokossovski, resignado, comenta sobre la realidad de su propio material: “La desgracia consistía en que el Cuerpo de Ejército de “mecanizado” sólo tenía el nombre. Miraba con amargura durante la marcha a nuestros viejos T-26, BT-5 y unos cuantos BT-7, comprendiendo que no aguantarían prolongados combates.”…

Interesante variante (sólo en fase de ensayos), el RBT-5. En este caso, sobre la torreta se montan soportes para el transporte y fuego de dos cohetes de 420 mm.

Los pocos BT-5 supervivientes del verano de 1941 proseguirán en servicio activo en todos los frentes hasta bien entrado 1943, incluso en los frentes de Leningrado y Carelia hasta 1944. Las unidades capturadas por la Wehrmacht recibirán la denominación Panzerkampfwagen BT 742(r). Casi todos quedarán destruidos durante la Operación Tifón (Batalla de Moscú) en diciembre de 1941.

 

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

SOVIET LIGHT TANK BT-5

BT-5 RT is the command version of the standard series. The “horseshoe” antenna is mounted around the turret. 243 units of the total production are of this type.

The BT-5 continues the family saga of the fast and maneuverable light tanks started with the BT-1 and 2. All of them are known as “Belka” or “Betushka” due to their BT official designation, this coming from Bystrokhodnyj Tank (fast tank). They are developed after the USA Christie concept, capable to travel at superior speeds on paved surfaces on their wheels without tracks (the BT-5 at 72 km/h.). Its series production starts in 1933 (only up to 1935) when its firepower is significantly augmented by replacing the former 37 mm. gun by a 45 mm. M1932 20K cannon. It will be lodged in a different and more roomy turret than the BT-2. It carries now 115 heavier projectiles and it is fitted with a coaxial 7.62 mm. DT machine gun (2,709 rounds). At the time this weapon’s firepower surpasses that of any other light or even medium tank in the world.

It is driven by a 12 cylinder 400 h.p. M-5 powerplant (an enhanced design of the US aviation-type “Liberty” engine). The command version is fitted with a radio set and it is known as BT-5 RT (in the Soviet inventory series tanks are still not carrying radio sets). It is a fast, light and agile armoured vehicle weighing 11.5 tonnes (maximum armour 13 mm.) and it is crewed by three men (commander/gunner, loader/machine gunner and driver). There is an interesting version, the BT-5A, with a larger turret that lodges a 76.2 mm. howitzer. A flamethrower sub-variant based on the BT-5 is also produced in limited quantities. The Kharkov KhPZ (Kharkovskogo Parovozostroitelnogo Zavoda) production centre will be the cradle of all of them. 1,884 units will be rolled out.

Spanish Civil War Republican BT-5.

The BT-5 experiences its baptism of fire during he Spanish Civil War in 1937 as part of Stalin’s aide to the Spanish Second Republic. In Spain they will enjoy a clear superiority over their counterparts, the Italian Ansaldo tanquettes and the German Legion Condor Panzerkampfwagen I‘s. 50 units intervene in the conflict but most of the BT-5‘s are lost during the Battle for Teruel and Fuentes de Ebro (Aragon Front). Some will be captured by the Nationalist Army and operationally used until the 50’s in the new Spanish Army. They will participate as well in 1939 in the Khalkhin Gol conflict against the Japanese fielded in two tank brigades. After these field lessons they will be modified (engine and structure). The result of all this will be a new type of vehicle, the BT-7. On the 17th of September, 1939, BT-5‘s will take part in the RKKA (Red Army) occupation of Eastern Poland arranged by virtue of secret agreement between Hitler and Stalin. Shortly thereafter they are to see action again during the Winter War (1939-40) against Finland as part of several light tank brigades.

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June, 1941, 1,672 units are listed as operational in the RKKA ranks. The order of Battle is as follows:

Kiev Special Military District

8th Mechanized Corps (Ryabyshev)
9th Mechanized Corps (Rokossovski)
22nd Mechanized Corps (Kondrusev)
5th Cavalry Corps (Kamkov)

Odessa Military District

18th Mechanized Corps (Volokh)
2nd Cavalry Corps (Belov)

Leningrad Military District

1st Mechanized Corps (Romanienko)

Western Military District

6th Military Corps (Khastkilevich)
11th Mechanized Corps (Mostovenko)
6th Cavalry Corps (Nikitin)

Line of BT-5’s. The turret mounts an effective RKKA standard 45 mm. gun, capable to engage any German tank at medium ranges.

In 1941 is already an obsolete tank. Nevertheless at this time its best quality still lays in its 45 mm. cannon, capable to engage the light PzKpfw I’s and II’s and even the medium PzKpfw III’s. However most of them will be lost during the summer, 1941 against an enemy with superior tactics and training, the lethal Luftwaffe which masters the skies, lack of spare parts and mechanical breakdowns. Out of the breathtaking figure of 11.712 tanks lost by the RKKA from the 22nd of June, 1941 until the 9th of July, 1941, the attrition rate of the BT-5 reaches the 12%.

On the 25th of June, 1941, General Rokossovski is on his way west with his 9 Mekhanizirovannyj Korpus (9th Mechanized Corps) to engage 1. PanzergruppeKleist” (Ukraine), enduring air strikes and suffering attrition due to mechanical breakdowns. This way Rokossovski engages two Panzer divisions, the 13th (Rothkirch) and the 14th (Kühn), which are struggling to take control of the road Lutsk-Rovno. Bitterly the Soviet General highlights the shortcomings of its own materiel: “To our disgrace our Army Corps was only “mechanized” in its designation. During the route I looked in despair at our old T-26’s, BT-5’s and a few BT-7’s understanding that they would not withstand long combat…”

These two BT-5’s have been disabled en route to the frontline. In the background two T-26’s have been taken out as well.

The few surviving BT-5‘s from the summer of 1941 will still be employed in all fronts until 1943, even in the Leningrad and Carelian fronts until 1944. The captured units will be used in the Wehrmacht inventory with the designation Panzerkampfwagen BT 742(r). Almost all of these “germanized” tanks will be destroyed during Operation Typhoon (the Battle for Moscow) in December, 1941.

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