Leeb, Wilhelm Ritter von. Generalfeldmarschall.

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MARISCAL DE CAMPO WILHELM RITTER VON LEEB (1876-1956)

 

leeb, ritter von
Wilhelm von Leeb, jefe del Grupo de Ejércitos “Norte” ostentará el mando hasta enero de 1942. Durante su jefatura estará en desacuerdo con diferentes medidas de tipo no militar, como la famosa “orden de los comisarios”, en las que se ordena la ejecución sumaria de estos oficiales del RKKA (no obstante tales prácticas se llevarán a cabo tanto en el 16º Ejército como el el 4. Panzergruppe).

El mariscal de campo Wilhelm Ritter Joseph Franz von Leeb es el comandante en jefe del Grupo de Ejércitos Norte durante la campaña de invasión de la URSS. Bávaro de nacimiento, participa en la Primera Guerra Mundial como oficial de artillería. En 1929 es ascendido ya a General der Artillerie pero es retirado del servicio en 1934 por su crítica abierta a la nueva normativa nacional-socialista de aplicación en las Fuerzas Armadas alemanas (Reichswehr). Sin embargo en 1939, en las vísperas del comienzo de la Segunda Guerra Mundial, es llamado al servicio activo y puesto al mando del Grupo de Ejércitos C. Su misión es la protección del las fronteras occidentales del Reich durante la invasión de Polonia.

En la Campaña de Francia (mayo de 1940) y en sus fases preparatorias, es muy crítico con los planes de invasión de los países neutrales, Bélgica, Holanda y Luxemburgo. De cualquier forma, por méritos propios contra las fuerzas francesas de la famosa Línea Maginot, es ascendido a mariscal de campo en julio de 1940.

En la Operación Barbarroja, desencadenada el 22 de junio de 1941, llegará en tiempo récord a las puertas de la cuna del bolchevismo, Leningrado, ante la cual Hitler le ordenará detenerse y rendir la plaza por hambre estableciendo un cerco. Será el máximo punto de avance de sus fuerzas (sur de Leningrado-ribera sur del lago Ladoga-Tikhvin-río Volkhov-lago Ilmen). Será relevado del mando de jefe del Heeresgruppe Nord<>Grupo de Ejércitos Norte el 16 de enero de 1942 por “razones de salud”. Su contrincante directo es el teniente general F. I. Kuznetsov, a la sazón, el comandante del Distrito Militar Especial del Báltico (Frente Noroccidental desde el primer día de la ruptura de hostilidades). Una de las unidades de combate más famosas puestas bajo sus órdenes será la División Española de Voluntarios (División Azul).

Ante la ingente empresa de asaltar el flanco norte de la URSS, a von Leeb se le hace evidente la topografía característica de las repúblicas bálticas que le fuerza a concentrar el eje principal de ataque en su ala derecha, originado en la Prusia Oriental y siguiendo la ruta Kaunas-Daugavpils (Jakovpils)-río Dvina-lago Pskov. El actuar de esta manera le llevará a cumplimentar un doble objetivo. El primero, a manera de cuña, dividir las fuerzas de F. I. Kuznetsov y las de Pavlov (Distrito Especial Militar de Kiev). El segundo es asfixiar al máximo número de divisiones de Kuznetsov contra las aguas de Báltico y Golfo de Finlandia y conducirse por las riberas del lago Pskov y río Volkhov hasta Leningrado.

Situación a las 03:00 horas del 22 de junio de 1941. Los 3 ejércitos de von Leeb pasan al ataque. A diferencia de otros sectores del vasto “frente ruso” la preparación artillera no es masiva, sino concentrada en ciertos puntos. En otros le corresponde a los zapadores y a la infantería romper la resistencia soviética. La simbología mostrada es la oficial de la Wehrmacht y el RKKA respectivamente.[Cortesía del autor]

Su 18. Armee<>18º Ejército será quien penetre por la izquierda de su dispositivo en dirección a Riga (Letonia) y reduzca la resistencia de las tropas adversarias que embolse a su izquierda, atrapadas sin remisión de espaldas al Mar Báltico. Mientras tanto su 16. Armee<>16º Ejército protegerá el flanco derecho de todo el Grupo de Ejércitos “Norte”, sosteniéndose en las aguas del lago Ilmen. El papel protagonista, como es de esperar, le corresponde a los Panzer de Höpner con la misión de progresar a la máxima velocidad hasta Leningrado.

Así pues el mariscal de campo Wilhelm von Leeb cuenta con el siguiente orden de batalla:

16º Ejército (8 divisiones de infantería). Al este de Insterburg. Al mando de Ernst Busch.
18º Ejército (6 divisiones). Al norte, este y sur de Tilsit. Al mando de Georg von Küchler
4º Grupo Acorazado (7 divisiones). Este y sur de Tilsit. Al mando de Erich Höpner.
– Reservas: 5 divisiones de infantería y 3 de seguridad.

Totalizando la fuerza de von Leeb esta se compone de 3 divisiones acorazadas, 2 divisiones motorizadas, 20 de infantería más 3 divisiones de seguridad. El apoyo aéreo corre a cargo del 1. Luftflotte de Keller, que en realidad consta de un sólo Fliegerkorps (430 aviones), siendo el contingente aéreo más reducido de los tres grupos de ejército.

Von Leeb comienza su asalto en el Barbarossatag<>Día de Barbarroja  a las 03:05 horas con una preparación artillera y el cruce de la 6. Panzer Division de la frontera estatal soviética al sur de Taurage, con el éxito esperado. Kuznetsov contraataca en los días subsiguientes y ofrece resistencia, pero para el 30 de junio, con sus Panzer ya defendiendo las cabezas de puente conquistadas en el Dvina Occidental, de 12 a 15 divisiones del RKKA (Ejército Rojo) ya han sido destruidas, al haber quedado aisladas en la nueva Blitzkrieg de Hitler. Leningrado parece ahora un objetivo plausible…

 


 

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FIELD-MARSHALL WILHELM RITTER VON LEEB (1876-1956)

 

heeresgruppe nord
Northernmost sector of the vast “Russian Front”. While the 18th Army breaks through to the north-northeast trapping forces against the Baltic Sea and capturing crucial enclaves like the port of Libau or Riga, the 16th Army penetrates to the South of the Baltic Republics, offering flank protection. General Höpner’s Tanks need to breakthrough at full speed towards the Western Dvina waters as a first step to drive towards Leningrad.

Field Marshall Wilhelm Ritter Joseph Franz von Leeb is the Commander-in-Chief of Army Group North during Hitler’s invasion campaing of the USSR. The Bavarian particiates in World War I as an artillery officer. In 1929 is already promoted to General der Artillerie, but in 1934 is retired from service dut to his open critizicism against the new National-Socialist regulations implemented in the Armed Forces (Reichswehr). However in 1939, shortly before the new world war, he is recalled for active duty and given the command of Army Group C. His mission is to defend the Western borders of the Reich during the Polish campaign.

During the campaign of France (1940) and its planning stages he again critizices the invasion plans of neutral Belgium, Holland and Luxemburg. Anyhow, by own merits against the French forces posted along the Maginot line, he is promoted to Field Marshall in July, 1940.

During Operation Barbarossa, unleashed on the 22nd of June, 1941, he will manage to arrive to the gates of the Bolshevism cradle, Leningrad (the old Petrograd and today Saint Petersburg). But his armies will be ordered to halt on their tracks on Hitler’s orders to surrender the city by hunger and not by a direct assault. Thus the city will remain under a historical siege until 1944. This will be indeed the maximum advance point of his forces (South of Leningrad-Southern banks of  Ladoga lake-Tikhvin-Volkhov river- Ilmen lake). He is relieved from command of Heeresgruppe Nord<>Army Group North on the 16th of January, 1942 allegedly for “health reasons”. His most immediate adversary is General F. I. Kuznetsov, Commander-in-Chief of the Baltic Special Military District (from day 1 of hostilities renamed as Northwestern Front). One of the most famous combat units under von Leeb’s orders is the Voluntary Spanish Division (the Blue Division).

Generalfeldmarschall (Field Marshal) Ritter von Leeb (standing right) and Generaloberst (Colonel-General) von Küchler (centre) at an artillery post at the gates of the besieged Leningrad 11-October-41. The city will never fall, being desperately supplied at times through a small land corridor or, during winter, over the frozen waters of the Ladoga lake. [Courtesy Bundesarchiv]

Having in mind the plans of assaulting the Northwestern frontiers of the USSR, von Leeb realizes the orography of the Baltic countries and its features. The terrain characteristics force him to concentrate the main axis of his attack (Schwehrpunkt) over his right flank, starting from East Prussia and following the line Kaunas-Daugavpils (Jakovpils)-Western Dvina river-Pskov lake. By doing so he attemtps a two-fold task: Firstly, attacking in a wedge to split up F. I. Kuznetsov forces and Pavlov‘s (Kiev Special Military District). Secondly, to strangle the most of Kuznetsov forces against the Baltic Sea coast and Gulf of Finland and eventually to drive around the shores of Pskov lake and the Volkhov river towards Leningrad.

His 18. Armee<>18th Army will be responsible to drive north towards Riga (Latvia) trapping against the sea the maximum number of RKKA troops. In the meantime his 16. Armee<>16th Army will protect the whole right flank of Army Group North consolidating defenses along the banks of the Ilmen lake. As expected, the main task will be responsibility of General Höpner’s Panzer force who is to drive at full speed towards Leningrad.

This way, Field Marshall von Leeb counts on the following order of battle, along with 5 infantry divisions in reserve and 3 security divisions:

16th Army (8 infantry divisions). East of Insterburg. Ernst Busch in command.
18th Army (6 infantry divisions). North, East and South of Tilsit. Georg von Küchler in command.
4th Armoured Group (7 divisions). East and South of Tilsit. Erich Höpner in command.

The “ace” Max Ostermann (JG 54 “Grünherz”) by his Messerschmitt Bf-109F at Siverskaya airfield (South of Leningrad). The 54th Fighter Wing is the only unit of its type in Keller’s 1. Luftflotte. Winter 1941-42

In all von Leeb has at his disposal 3 armoured divisions, 2 motorized divisions, 20 infantry plus 3 security (“static”) divisions. His air support belongs to Keller‘s 1. Luftflotte that in reality is  composed by only 1 Fliegerkorps (430 airplanes), being the smallest air contingent of the 3 main Army Groups.

Von Leeb commences his assault on the Barbarossatag (day of Barbarossa) at 03:05 hours with a selective artillery attack and the crossing of the Soviet state border by the 6. Panzer Division, with the expected success. Kuznetsov, though, will counterattack on the incoming days and poses certain resistance, but by the 30th of June his tank men are already defending the recently conquered Western Dvina bridgeheads. Moreover, 12-15 RKKA divisions have been already cut off  and wiped out in the new Blitzkrieg of Hitler. Leningrad seems now a feasible objective…

 

 

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Bock, Fedor von. Generalfeldmarschall

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MARISCAL DE CAMPO FEDOR VON BOCK (1880-1945)

bock, fedor von
El Mariscal Fedor von Bock, llegará en una campaña exitosa a traves de Bielorrusia hasta las puertas de Moscú en diciembre de 1941. El mariscal no verá el final de la Segunda Guerra Mundial al morir por las heridas recibidas por un caza-bombardero británico el 4 de mayo de 1945. La fotografía corresponde a abril de 1940, siendo aún general antes de la campaña contra Francia. [Cortesía Bundesarchiv]

Moritz Albrecht Franz Friedrich Fedor von Bock nace en el seno de una familia prusiana aristocrática. Interviene ya en la Primera Guerra Mundial, donde participa como capitán y es ascendido en la postrimerías del conflicto a comandante. Por su excepcional determinación y bravura en combate al mando de un batallón recibe la prestigiosa condecoración Pour le Mérite.

En 1938 al mando de un grupo de ejércitos (temporalmente redesignado como 8º Ejército) entra en Austria en la histórica anexión con el III Reich (Anschluss). El mismo año participa en la también anexión de los Sudetes (hasta este momento territorio checoslovaco). Al estallar la nueva conflagración mundial en 1939 está al mando del Grupo de Ejércitos Norte y toma parte en la invasión de Polonia. La asombrosa rapidez de las operaciones germanas asombrará al mundo y pondrá a punto la nueva forma de hacer la guerra que los medios de comunicación tildarán de “guerra relámpago”. Bock enlaza con los nuevos aliados del III Reich, la URSS, en la ciudad fortaleza de Brest-Litovsk. Mientras Alemania ocupa las regiones occidentales de Polonia, Stalin se queda con las orientales. Polonia como tal deja de existir. Francia será el próximo teatro de operaciones de von Bock en donde tendrá a su cargo al Grupo de Ejércitos B. Acabada brillantemente la campaña es ascendido a mariscal de campo el 19 de julio de 1940.

El ya mariscal de campo Fedor von Bock será quien se enfrente al general Dmitri Grigorievich Pavlov en Bielorrusia en el amanecer de la Operación Barbarroja, el domingo 22 de junio de 1941. Pavlov, comandante en jefe del Distrito Militar Occidental, cubre un extenso sector desde el sur de las antiguas repúblicas balticas hasta las casi impenetrables marismas del Pripyat. Por su parte, von Bock está al mando esta vez del poderoso Grupo de Ejércitos Centro. De los tres grupos de ataque sobre los que se basa la campaña de invasión de la Unión Soviética, el suyo es el más potente al contar con no uno, sino dos Panzergruppen. Son el 2. Panzergruppe de Heinz Guderian y el 3. Panzergruppe de Hermann Hoth (en total 9 divisiones Panzer y 7 motorizadas). Con todos los efectivos suman 14 cuerpos de ejército más reservas (dos cuerpos más, una división y una brigada). El orden de batalla del Heeresgruppe Mitte <> Grupo de Ejércitos Centro es que sigue:

  • 4º Ejército (Mariscal de campo von Kluge)
  • 9º Ejército (Teniente general A. Strauss)
  • 2. Panzergruppe (Teniente general H. Guderian)
  • 3. Panzergruppe (Teniente general H. Hoth)
  • 2. Luftflotte (Mariscal de campo A. Kesselring)
bock y ordenanza
Un mensajero se presenta ante von Bock para el traslado de órdenes. Frente del Este.

A pesar de lo que la literatura clásica postula sobre el objetivo en Rusia de von Bock, Moscú no es necesariamente este. La Directiva núm. 21 de la campaña establece de hecho tres ejes de ataque (a parte de operaciones accesorias en Finlandia y Noruega), pero el progreso de von Bock será siempre condicionado al éxito de la conducción de las operaciones de los grupos norte y sur, contra Leningrado y Ucrania. Muchos de los comandantes de Hitler asumen que Moscú es el objetivo natural de la invasión, pero este, sujeto a agrios debates al más alto nivel en julio-agosto de 1941, no está en la mente de Adolf Hitler, al menos antes de capturar Leningrado y Kiev. Incluso hoy en día, la Operación Barbarroja no es bien entendida en Occidente, ni sus objetivos están claros para el público en general (ver planeamiento de Barbarroja).

En tiempo récord el mariscal von Bock embolsará en varias pinzas gigantescas acorazadas a potentes formaciones del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) en Bielostok, Novogrudok y área de Minsk (ver Batallas de cerco Bielorrusia). Tal será la velocidad de las operaciones con un adversario con su sistema de mando y control prácticamente inoperante, que las increibles noticias llegarán a Moscú como un mazazo.

Smolensk
Las primeras tropas en entrar en Smolensk son las de la 29ª División Motorizada, pertenencientes al 2. Panzergruppe de Guerian. El cerco creado pretende la destrucción del 16º, 19º y 20º Ejércitos.

Sin respiro sus dos cuñas acorazadas, la de Hoth al norte, hacia el gran “puente de tierra” entre los ríos Dvina y Dnieper y la de Guderian al sur, cruzando este último, se preparan para su siguiente batalla de envolvimiento: Smolensk. Empero la captura de Smolensk supondrá más dificultades de las encontradas con Minsk. De hecho, Bock, no consigue asestar esta vez un golpe operacional esencial al Frente Occidental soviético. Muchos hombres del RKKA consiguen escapar esta vez a través de un estrecho corredor que Bock no conseguirá sellar. Tras la captura de Smolensk, el mariscal se ve forzado a hacer un alto en las operaciones para descanso de los hombres y las máquinas. Acabado este en agosto de 1941, llega la orden que muchos comandantes sobre el terreno no consiguen comprender: el 3. Panzergruppe de Hoth es ordenado a girar 90º hacia el norte para apoyar en la captura de Leningrado y Guderian se verá forzado contra su voluntad a hacer lo propio hacia el sur para apoyar en la captura de Kiev. Bock se ve así desprovisto de sus fuerzas blindadas, aunque se le permite seguir avanzado con sus hombres de a pie en lenta marcha hacia Moscú.

Cuando finalmente, tras la caída de Kiev en septiembre de 1941, Hitler le de luz verde para el renovado asalto a Moscú (Operación Tifón), von Bock se quedará a las puertas de la capital de Stalin, con unas líneas de suministro sobreextendidas, con gran nivel de atrición, sin equipación adecuada de invierno para la tropa y en el invierno más crudo del siglo (temperaturas que rondan los -40ºC). En estas condiciones y alegando motivos de salud, Hitler le relevará del mando el 19 de diciembre de 1941 de su Grupo de Ejércitos Centro, tras lo que pasará a la reserva del OKH (Oberkommando des Heeres<>Alto Mando del Ejército)…

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FIELD-MARSHALL FEDOR VON BOCK (1880-1945)

bock command car
Von Bock gets off his command car somewhere in the USSR. After the fall of Minsk his HQ is established in Borisov at the waters of the historically famous Berezina river.

Moritz Albrecht Franz Friedrich Fedor von Bock is born in an aristocratic Prussian family. He participates in the First World War as a Captain and is promoted to Major at the end of the conflict. For his gallantry and bravery in combat commanding a batallion he is awarded the prestigious Pour le Mérite.

In 1938 during the Austrian Anschluss he commands an army group (later redesigned temporarily as 8th Army) and enters in the sister state for the annexation to the III Reich. The same year occupies with his troops the Sudetenland (part of Czechoslovakia at the time) that Hitler demands as a German ethnic territory. When World War Two starts in September 1939, his now Army Group North commences operations against Poland. The new swift way to wage war (the lighning war as the mass media names it) is then presented to the puzzled world. Von Bock links up then with Germany’s new ally, the USSR, in the fortress city of Brest-Litovsk. The campaign is a total success, occupying Hitler the western regions of Poland, while Stalin occupies the Eastern ones. Poland as such ceases to exist. France will be von Bock’s next theatre of operations where he is in charge of Army Group B. Once the campaing in the West is victoriously finished, he is promoted to Field Marshall on the 19th of June 1940.

Thus, Fedor von Bock will march head on against General Dmitri Grigorievich Pavlov at dawn, Sunday 22nd of June 1941. The latter, Commander of the Western Military District, covers and extensive area streching from the old Baltic republics to the impenetrable Pripyat marshes. On the other hand, von Bock has under his orders the powerful Heeregruppe Mitte (Army Group Centre). Out of the 3 attack axis planned, his is the most potent as it counts with not only one, but two Panzergruppen. They are the 2. Panzergruppe (Heinz Guderian) and the 3. Panzergruppe (Hermann Hoth), a mixed force of 9 Panzer divisions and 6 motorized divisions. In all, von Bock counts on 14 army corps plus reserves (2 more corps, 2 divisions and 1 brigade). Army Group Centre‘s order of battle is as follows:

  • 4th Army (Field marshall von Kluge)
  • 9th Army (Colonel-general A. Strauss)
  • 2. Panzergruppe (Colonel-general H. Guderian)
  • 3. Panzergruppe (Colonel-general H. Hoth)
  • 2. Luftflotte (Field marshall A. Kesselring)
Byelostok salient german map
Lage Ost Karte or Situational Eastern Map, depicting the order of battle at the start of operation “Barbarossa”. The two large blue diverging lines show the areas od resposibility of each Army Group. Von Bock’s units are logically displayed between those.

In spite of what the classical Operation Barbarossa bibliography states, Moscow was never Hitler’s preferred objective. His Operations Directive no. 21 clearly defines 3 attack thrusts (and additional support operations in Norway and Finland) and Bock’s target (Moscow) is “on condition”. This means that his advances are always linked to the progresses of his neighbouring army groups heading for Leningrad and Kiev. Many of Adolf Hitler’s Commanders assume that Moscow must be the natural target of the whole campaign, but this, subject to sour debates at the utmost level in July-August 1941, is not in the Führer‘s mind; at least before taking Leningrad and Kiev. Even today, Operation Barbarossa is not well understood in the West by the general public (see planeamiento de Barbarroja<>Barbarossa’s planning [ESP+ENG]).

Fedor von Bock will encircle and destroy a large number of RKKA (Red Army of Workers and Peasants) troops in the areas of Bielostok, Novogrudok and area of Minsk (see Batallas de cerco Bielorrusia<>Encircling battle Belarus ESP+ENG]). The speed of the maneouvre will be so unexpected that the news of the fall of Minsk will reach Moscow as a hammer blow.

Without respite his two armoured wedges, Hoth’s by the north towards the “land bridge” between rivers Western Dvina and Dniepr and Guderian’s by the south, crossing the Dniepr, set the basis for the next encirclement battle: Smolensk. However the capture of this historical city poses stiffer problems than Minsk. He will eventually take Smolensk as well, but this time with greater difficulty and without having being capable of achieving a decisive operational blow to the enemy. Many troops find a escape route from the Kessel (cauldron) through a narrow corridor that the Field marshall will not seal. After the seizing of the enclave, von Bock is then forced to make a halt for rest and refit of his units. Men and machines are too worn out to continue. When the Wehrmacht starts moving forward again in early August 1941 a shocking order arrives that many field commanders simply don’t grasp: the 3. Panzergruppe must turn 90º North to support the capture of Leningrad, while Guderian must turn South to help in the Ukraine. Moscow must wait! Von Bock is therefore stripped of his armoured forces but in turn is allowed to advance to Moscow with his foot soldiers.

Eventually, after the fall of Kiev in September 1941, when Hitler authorizes him to go for Moscow (Operation Typhoon), he will just get to the gates of Stalin’s capital city. And no more…With overextended logistic lines, great attrition of men and machines, with poor winter equipment for his soldiers and in the coldest winter of the century (temperatures around -40ºC), he will not make it. In these conditions and with deteriorating health Hitler will relieve him from the Command of Army Group Centre on the 19th of December 1941. He will be posted to the OKH reserves (Oberkommando des Heeres<>Army High Command)…

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Guderian, Heinz. Generaloberst.

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TENIENTE GENERAL HEINZ WILHELM GUDERIAN (1888-1954)

guderian color
Retrato de Guderian luciendo su Cruz de caballero de la cruz de Hierro con Hojas de roble.

Heinz Guderian es uno de los más reputados generales de carros de combate de la Wehrmacht. Llegará a ser apodado “el veloz Heinz” por su presteza en conducir las fuerzas acorazadas hacia el corazón de las defensas enemigas. Tras la derrota de la Primera Guerra Mundial y las restrictivas condiciones impuestas por los aliados en el Tratado de Versalles, Guderian es aceptado en el reducido ejército de 100.000 hombres que se le permite poseer a Alemania; es el denominado Reichswehr. Sobresale escribiendo artículos acerca de la motorización del ejército. Pronto será destinado a unidades  Kraftfahrzeug-Abteilungen (Batallones motorizados). Se revelará como un defensor a ultranza de la guerra de movimiento aún descuidando los flancos. Tendrá contacto con las tesis de la guerra de movimiento de los británicos Liddle Hart y Fuller, ideólogos de la estrategia acorazada. También Guderian enriquece su visión de la futura guerra móvil con una visita a la URSS de una fábrica de carros combate en Kazán. Cuirosamente coincidirá allí con algunos de los que serán sus más acérrimos adversarios durante la conflagración mundial en ciernes.

A pesar de sus trabajos y ensayos, Guderian se hará famoso con la publicación de su obra más famosa “Achtung, Panzer!“. Gracias a su estancia en la Unión Soviética recogerá además en su libro sus impresiones sobre gigante del este, con cifras detalladas del inventario de vehículos blindados. En Alemania será criticado por algunos de sus propios camaradas de armas por excesivamente fantasioso al hablar de 10.000 carros de combate. Una vez comenzada la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, el mismo Hitler le confesará a las pocas semanas que de haber creído, como decía Guderian en “Achtung, Panzer!“, que los rusos poseían tal cantidad astronómica de blindados, jamás hubiera dado la orden de invadir. ¡Y Guderian se quedó corto en unos 15.000 carros de combate!

guederian polonia
Guderian conversa con el general soviético Semyon Krivoshein durante los actos de la parada militar de la victoria sobre Polonia, en Brest el 22 Sep 1939. Desde hace apenas un mes la URSS y el III Reich son aliados en virtud del tratado Ribbentrop-Molotov. El tratado, controvertido en su momento (y en la actualidad) incluye protocolos secretos sobre la repartición de Europa del este en áreas de influencia. El oeste polaco es ocupado por Alemania y la mitad este por Stalin. [Cortesía Bundesarchiv].

Antes del comienzo oficial de la Segunda Guerra Mundial participa en la operación de anexión de Austria (Anschluss) y la ocupación de los Sudetes al mando de un Panzergruppe en 1938. Al mando del XIX. Armeekorps entrará también en Polonia un año después. Es en 1939 cuando Guderian es nombrado Chef der Schnellen Truppen (jefe de tropas rápidas), a cargo del entrenamiento y supervisión de este tipo de unidades. Pero es en la campaña contra Francia donde más patente muestra su doctrina de movimiento, contraviniendo las órdenes que le son inoportunas para internarse tras las líneas enemigas hasta donde el combustible de sus Panzer le lleve.

Ya una vez iniciadas las hostilidades contra Stalin, manda el 2. Panzergruppe, encuadrado en el Grupo de Ejércitos Centro (von Bock). Junto con el general Hoth y su 3. Panzergruppe, en tiempo récord embolsan a cientos de miles de soviéticos en las batallas de cerco de Bielostok, Novogrudok y Minsk. Él y Hoth, no obstante, fieles a la doctrina de la importancia de no detenerse, dejan a la lenta infantería que se encargue de reducir las bolsas de resistencia. El área de responsabilidad de ambos es Bielorrusia. Guderian conduce el brazo sur de la poderosa pinza blindada en el eje Brest-Minsk atacando el flanco izquierdo del general Pavlov.

Minsk cae en tiempo récord y cruza el gran Dnieper. Sin dilación se lanzará a por Smolensk y la acometerá por el sur; no obstante, este enclave a medio camino de Moscú y a orillas del Dnieper será un hueso más duro de roer. A pesar de capturarlo finalmente, no podrá evitar la evasión de miles de soldados enemigos por un estrecho corredor defendido por el RKKA (Ejército Rojo) a sangre y fuego.

Con fama de arrojado, su manera de hacer la guerra supone un contraste con el proceder en el campo de batalla de von Kluge (Comandante en Jefe del 4. Ejército). Es decir, velocidad y riesgo contra meticulosidad y precaución. Ambos tendrán encuentros muy agrios durante la campaña, especialmente durante unas semanas en el verano, cuando a Guderian se le pone bajo control operativo de Kluge, pasando este último a ser su jefe directo. Guderian se exaspera…

Tras la captura de Smolensk, se produce un parón operativo en la primera semana de agosto de 1941. La Wehrmacht ha avanzado distancias espectaculares sin cesar de combatir y los hombres y las máquinas están agotados. Los comandantes de fuerzas Panzer necesitan motores nuevos y repuestos a una escala no prevista. El polvo ruso ha acelerado el proceso de desgaste de la mecánica de los blindados. Son semanas de incertidumbre en las que el OKW (Oberkommando der Wehrmacht<> Alto Mando de las Fuerzas Armadas) parece no definirse sobre la idea de continuar hacia la capital de Stalin o no. Incluso Guderian se entrevista con Hitler para intentar convencerle de que Moscú es el objetivo, idea que Hitler deshecha acusándole de no entender los aspectos económicos de las guerras. Hitler está seducido con la idea de los recursos de Ucrania y el petróleo del Cáucaso. Defensor, pues, a ultranza de la idea de tomar la capital como objetivo final de Barbarroja, Guderian contraviene las órdenes de la cadena de mando ocupando el saliente de Yelnya. Un punto expuesto (sudeste de Smolensk) a manera de trampolín, que él estima como esencial para lanzarse contra la capital de la URSS en cuanto le den luz verde. Su tozudez en esta ocasión le llevará a retirarse del saliente en septiembre de 1941 con miles de bajas sufridas. Las órdenes que recibirá, para su sorpresa, no son de continuar hacia el este sino de girar 90 grados a la derecha para caer tras Kiev para una nueva batalla de cerco sin precedentes en la Historia…

 

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COLONEL-GENERAL HEINZ WILHELM GUDERIAN (1888-1954)

 

sdkfz
Guderian has a “G” symbol painted on all his divisions’ vehicles for personal recognition. Here an Sd.Kfz. reconnaisannce vehicle in Russia.

Heinz Guderian is one of the most reknown Wehrmacht’s tank-generals. He is called “Speedy Heinz” due to his ability to move his armoured forces through the heart of the enemy’s defenses. After the German defeat in World War I and the dire restrictions of the Treaty of Versailles, Guderian is accepted in the new 100,000 men army that the Allies allow Germany to raise; it is the so-called Reichswehr. Relentlessly he will release numerous articles about the motorization of the army and is stationed in Kraftfahrzeug-Abteilungen<>Motorized Battalions. He supports the new art of mobile warfare, that is to bring the fight into the enemy’s heart, even if the cost is to leave his vulnerable flanks unprotected. During those years he will study the armoured doctrines of the British Liddle Hart and Fuller. He will enrich his vision of the mobile warfare thanks to a visit to the USSR (Kazan), when he is invited to a tank factory. Ironically, he will meet some of his future hard-core enemies right there.

In spite of his articles and essays, Heiz Guderian will become famous after the publishing of his book “Achtung, Panzer!” (Beware, tanks!), translated to many languages under different titles. Thanks to his experiences in Russia, he will reflect his impressions about the giant of the East with detailed figures of the future enemy’s inventory. But in the same Germany he is criticized by own comrades of arms for fantasizing about 10,000 Soviet tanks. On the 22nd of June, 1941, once Operation Barbarossa commences, the same Hitler confesses to Guderian that had he kn0wn the real numbers of Soviet tanks, stated by Guderian in his work “Achtung, Panzer!“, he would have never invaded. And Guderian fell short in about 15,000 tanks!

Guderian aboard
General Heinz Guderian on board a Heinkel He-111. Russian front.

Before the official start of World War II, General Guderian participates in the annexation of the Austrian state (Anschluss) and later in the Sudetenland occupation in command of a Panzergruppe (1938). He will enter in Poland commanding the XIX. Armeekorps (12th Army Corps) a year later. A year after he is appointed as Chef der Schnellen Truppen (Chief of Fast Troops) with responsibility of the training and supervision of this type of new units. But it is during the campaign of France (May-June 1940) where he fully demonstrates his new doctrine of how to wage a modern war. He will ignore “inconvenient” orders in order to breakthrough the adversary’s defenses as far as the fuel of his Panzer can take him.

Once the hostilities against Stalin start he is in command of the 2. Panzergruppe, under Army Group Centre (von Bock). Along with General Hoth’s 3. Panzergruppe, he will encircle in no time hundreds of thousands of Soviet troops in the “cauldrons” of Bielostok, Novogrudok and Minsk. However, along with Hoth, and their belief of never stop, will let the slow moving infantry to take care of the encircled armies, while both of them keep rushing forward. Their area of operations is Belarus. Guderian drives the Southern pincer’s armoured arm along the Brest-Minsk axis attacking General Pavlov‘s left flank.

Minsk falls swiftly and crosses the great Dniepr river. Without respite dashes towards Smolensk to attack it from the South; however, this enclave half-way to Moscow and at the banks of the waters of the Dniepr will be somehow harder to take. In spite of its eventual capture, thousands of Soviets will flee from the encirclement through a tiny corridor free of Germans.

His ideas of the war of movement of mechanized troops will directly clash with von Kluge’s (4th Army) old-fashioned way to wage war. This is the difference between speed and risk versus meticulosity and safety. Both will have sour encounters specially during the summer, when for a few weeks Guderian is set under Kluge’s operational control, consequently being the latter his direct chief. Guderian feels mad about it…

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General Guderian wearing the tankers badge (Panzerkampfabzeichen) on his left breast pocket next to his Cross of Iron.

After Smolensk an operational halt occurs up to the first week af August, 1941. The Wehrmacht has advanced impressive distances so fast without stopping fighting and men and machines are exhausted. Panzer commanders need new engines and spare parts in huge quantities. The Russian dust has clogged the filters spoiling the engines of the Panzer. The operational ratio of the Panzer divisions is at its lowest. There’s uncertainty about what direction to take next. The OKW (Oberkommando der Wehrmacht<>Armed Forces High Commnad) hesitates about whether to continue towards Moscow. In this line he will even visit Hitler to persuade him about Moscow as final objective. Reluctantly, Hitler will listen to him, but right after disdainfully will accuse Guderian of being an ignorant on the economic aspects of wars. Hitler is seduced about the resources of the Ukraine and the Oil of the Caucasus. Guderian disobeys several times direct orders as he is also a believer of Moscow as final objective of Operation Barbarossa. Thus after Smolensk he will occupy the famous Yelnya salient, for him a crucial assembly point for the final assault towards Stalin’s capital city. Obsessed with the idea, finally will have to accept the realities of the battlefield and withdraw his badly battered troops off the salient in September, 1941. To his amazement, the orders issued to him are to turn 90 degrees to the right and fall east of Kiev for a new encirclement battle…

 

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Rundstedt, Gerd von. Generalfeldmarschall.

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MARISCAL DE CAMPO KARL RUDOLF GERD VON RUNDSTEDT (1875-1953)

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Mariscal de campo Gerd von Rundstedt. Comandante en jefe del Grupo de Ejércitos “Sur”, responsable de las operaciones en la zona ucraniana.

Al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, von Rundstedt está ya retirado. Pero al comenzar el nuevo conflicto es reincorporado al servicio activo y participa en las campañas de Polonia y Francia. Asciende a mariscal de campo en 1940.

A las 21:00 horas del 21 de junio de 1941, a tan sólo 6 horas del desencadenamiento de la mayor campaña militar de la historia, un desertor del 6º Ejército cruza las líneas y se interna en la URSS para avisar del ataque inminente. De poco va a servir su desesperado intento (que ya se venían recibiendo indicios por otras vías desde tiempo atrás), excepto para ordenar una alerta demasiado tardía y órdenes de dispersión de medios y enmascaramiento. Es uno de los soldados de uno de los ejércitos de von Rundstedt. Sea como fuere al curtido prusiano la Operación Barbarroja le va a reservar un papel protagonista. El veterano mariscal de campo Gerd von Rundstedt está listo para el asalto del sector meridional del gigante “frente ruso” a través de Ucrania y nada lo puede ya impedir. Es el comandante en jefe del Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd). Se enfrentará en primera instancia por su flanco izquierdo al general Kirponos, comandante del Distrito Especial Militar de Kiev. Es precisamente aquí en Ucrania donde el Mando soviético teme más el ataque alemán. A 2 horas del comienzo de la Operación el Grupo de Ejércitos Sur retransmite la palabre clave WOTAN por la cadena de mando hasta el OKW (Oberkommando der Wehrmacht <>Alto Mando de las Fuerzas Armadas), dando así a conocer que todo está preparado.

Como fuerzas móviles cuenta con solamente el 1er Grupo Acorazado de von Kleist, con el que no conseguirá hasta agosto un golpe realmente decisivo cuando copará en un “golpe de guadaña” a casi 100.000 hombres en el “caldero” de Uman. Bajo su mando se integrarán formaciones de otros países (italianos, húngaros, rumanos y eslovacos). Cuenta además con el poderoso 6º Ejército de von Reichenau protegiendo el flanco izquierdo y avanzando al sur de los pantanos del Pripyat, mientras que el 17º (von Stülpnagel) actúa en el flanco derecho en la zona de Lvov. El 11º Ejército de von Schobert está desplegado más a la derecha y al sur hasta las costas del Mar Negro, junto con las formaciones de Antonescu a lo largo de las fronteras rumanas, con objeto de fijar a los soviéticos y no permitir un contraataque hacia los valiosos campos petrolíferos de los que Hitler está tan necesitado. El ataque de von Schobert no está programado para el 22 de junio, sino para el 1 de julio.

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Despliegue de fuerzas en el sector sur, responsabilidad de Rundstedt por el lado germano y Kirponos en el soviético.

Del 26 al 29 de junio los Panzer del anciano mariscal sufren el acoso de Kirponos en el triángulo de Brody-Lutsk-Dubno, en el que se va a dar el mayor enfrentamiento de blindados de la Historia hasta este momento. El general soviético tiene en inventario una fuerza 3-4 veces superior en carros de combate a la de von Kleist. Las tropas de Ründstedt se enfrentan aquí por vez primera contra nuevos modelos de carros de combate, T-34 y KV. Toda la campaña en el Este pende de un hilo. Si Kleist es detenido o cercado con su fuerza de poco más de 700 Panzer, Barbarroja se irá al traste. Si el mariscal es frenado en seco o peor, obligado a retirarse, el 5º Ejército del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) de Potapov podría verse libre y acometer por el sur al Grupo de Ejércitos Centro desde las marismas del Pripyat. Von Ründstedt escribe: “Los rusos están combatiendo muy empecinadamente; las cosas no van a ser tan fáciles como esperábamos y como hasta ahora han sido”.

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

FIELD-MARSHALL KARL RUDOLF GERD VON RUNDSTEDT (1875-1953)

 

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Rundstedt accompanying Adolf Hitler after a Junkers Ju-52 trip

When World War II starts, von Rundstedt is already a retired General. But as soon as the new conflict starts he is recalled to active duty and participates in the victorious campaigns of Poland and France. He is then promoted to Field Marshall in 1940.

At 21:00 hours of the 21st of June 1941, just 6 hours before the unleash of the vastest military campaign in History, a deserter from the 6th Army crosses the lines into the Soviet Union to warn about the impending attack. Little to no avail will be his desperate attempt (by other means many warnings have been received lately), except for rising a too late alarm and dispersal and camouflage measures. He is a soldier of one of the armies of von Rundstedt. All in all Operation Barbarossa is sparing a main role for the Field Marshall. The seasoned Prussian Gerd von Ründstedt is ready for the onslaught on the Southern sector of the gigantic Eastern Front throughout the Ukraine. He is the Commander-in-Chief of Army Group South (Heeresgruppe Süd). On a first stage he will fight on his left flank Commander Kirponos’ Kiev Special Military District. It is precisely here in the Ukraine were the Soviet High Command fears the main thurst of the German attack. 2 hours before the commencement of the assault Army Group South transmits along the chain of command the codeword WOTAN to the OKW (Oberkommando der Wehrmacht <> Armed Forces High Command), signaling that all is ready.

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Portrait of the still General Gerd von Rundstedt in 1940 before being promoted to Field Marshall

His mobile/armoured forces consist only of von Kleist’s Panzer units (1. Panzergruppe). Thus he will not be able to achieve an important blow to the adversary until August, when he will encircle almost 100,000 Soviets in the Uman “cauldron”. Under his operational command he counts with the expeditionary forces of some of Germany’s allies (Italians, Hungarians, Rumanians and Slovaks). In addition he has von Reichenau’s powerful 6th Army protecting his left flank and advancing along the Southern edges of the Pripyat marshes. At the same time the 17th Army (von Stülpnagel) is in charge of the right flank in the Lvov area. Finally von Schobert’s 11th Army is deployed due South to the Black Sea shores along with Antonescu’s troops. They are in charge of commiting Soviet formations along the Romanian borders and to fend off any attempts against the Romanian oilfields, a Hitler’s much needed treasure. Von Schobert’s maneouvre is not scheduled to start on the 22nd of June 1941, but on the 1st of July.

From the 26th until the 29th of June Rundstedt will endure Kirponos’ counter-offensive with 6 of his mechanized corps in the triangle Brody-Lutsk-Dubno. It will be the largest tank battle up to date in History. Kirponos fields 3-4 more tanks than Kleist. Von Rundstedt’s troops meet here for the first time the new tank types, T-34’s and heavy KV’s. The whole Eastern campaign is at stake. If Kleist is stopped or cut off with his +700 Panzer from the German lines, Barbarossa will turn into a fiasco. Consequently at this stage if Rundstedt fails or is driven back, then  RKKA General Potapov’s 5th Army would be able to disangage and drive north across the Pripyat marshes to attack Army Group Centre‘s right flank. Von Rundstedt writes: “The Russians are fighting very stubbornly; things will not be as easy as we hoped and as they used to be”.

 

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Kleist, Ewald von. Generaloberst.

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GENERALOBERST EWALD VON KLEIST (1881-1954)

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Impersión artística de Ewald von Kleist en su vehículo de mando en la operación de invasión de la URSS. [Juan Carlos Ciordia].

El Generaloberst Ewald von Kleist va a constituirse en la pieza clave de la estrategia de ruptura de la línea defensiva del Frente Sudoccidental soviético (Yugo-zapadnyi front). Esta es la zona de responsabilidad del general Kirponos. El 1. Panzergruppe “Kleist” está encuadrado en el Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd), uno de los tres grupos de ejército que abarcan el extenso frente desde el Mar Báltico hasta el Mar Negro. El grupo Panzer cuenta con 3 cuerpos motorizados y, entre ellos, con 5 divisiones acorazadas (728 blindados). A estas hay que sumar la Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte SS Adolf Hitler) y la Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, ambas unidades móviles de élite.

Kleist, capitán en la época de la Primera Guerra Mundial, ya está retirado a mediados de los años 30. Pero los acontecimientos en los que se ve envuelta Alemania en 1939 hacen que vuelva a ser incorporado al servicio activo. Así participará en la campaña polaca de 1939 como jefe de un cuerpo motorizado y posteriormente en 1940 en la campaña de Francia al mando del famoso Panzergruppe “Kleist”. En abril de 1941 interviene en la campaña yugoslava.

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Blindados del 1. Panzergruppe “Kleist” a través de Ucrania. Dos carros soviéticos BT-5 fuera de combate.

El 22 de junio de 1941 Kleist es la principal baza del Grupo de Ejércitos Sur del mariscal de campo von Ründstedt. Penetra en cuña en la zona adyacente entre el general Potapov (5º Ejército) y Muzychenko (6º Ejército). La maniobra resulta exitosa y los Panzer se internan peligrosamente sin el apoyo de los Landser (apelativo común del soldado alemán). La infantería de a pie no puede seguir el ritmo de las fuerzas móviles. En este momento de la guerra, la Wehrmacht no está motorizada en su mayoría. Es una fuerza hipomóvil. Debido a la inferioridad numérica de Kleist contra las fuerzas acorazadas del general Kirponos (3.400 carros de combate) y su desprecio por la seguridad de sus flancos en su carrera hacia el interior de Ucrania, va a estar en un serio aprieto en la primera semana de la Operación Barbarroja. Para suerte del germano, los soviéticos, a pesar de superarle en casi 4 a 1 en número de carros de combate, están mal coordinados en la ejecución del contraataque. Van llegando al combate escalonadamente. Kleist supera además en la táctica de la maniobra a Kirponos y recibe el apoyo vital de la Luftwaffe (4. Luftflotte). Kleist saldrá airoso en última instancia tras varias jornadas de la mayor batalla de carros de combate de la historia hasta la fecha: La batalla del triángulo Brody-Lutsk-Dubno.

Resuelta la crisis, una vez capturado Zhitomir y con sus Panzer ya próximos a Kiev, va a recibir la sorpresiva orden de no asaltar la capital de Ucrania, sino de girar 90 grados a la derecha y dirigirse hacia el sureste, dejando al gran río Dnieper a su izquierda. El objeto es embolsar a un gran contingente soviético. La orden sorprenderá tanto a alemanes como al estado mayor soviético, que ya se preparaba para la defensa a ultranza. Hasta ese momento, von Ründstedt, no ha sido capaz de asestar un golpe decisivo al enemigo del estilo de las bolsas en el sector bielorruso. Von Kleist consiguirá finalmente poner el cerrojo a 90.000 adversarios en la famosa bolsa de Uman en la primera semana de agosto de 1941.

Acto seguido en septiembre, una gigantesca maniobra en tenaza entre su grupo acorazado y el 2. Panzergruppe de Guderian conseguirán el mayor embolsamiento de la historia de las guerras: más de 600.000 soviéticos quedarán copados al este de Kiev…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL EWALD VON KLEIST (1881-1954)

 

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Portrait of the Knight’s Cross of the Cross of Iron’s holder, Colonel-General Ewald von Kleist.

Generaloberst Ewald von Kleist becomes himself the key of the rupture strategy of the Southwestern Front defensive lines (Yugo-zapadnyi front). This is the area of responsibility of General Kirponos. His 1. Panzergruppe is under the hierarchy of Army Group South (Heeresgruppe Süd), the force in charge of the southern sector of the vast Eastern Front. It stretches from the Baltic Sea to the Black Sea. 1. Panzergruppe  consists of 3 motorized corps and within them, 5 armoured divisions (728 tanks). In addition he will be assigned the Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte Adolf Hitler) and the Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, both elite mobile units.

Kleist, already a Captain during the First World War, is retired in the 30’s. But the evolving circumstances affecting Germany shortly after will see him recalled to active duty. Thus, he will command a motorized corps during the Polish campaign in 1939 and later in 1940 a full armoured group, the famous Panzergruppe “Kleist” in France. He will also participate in April 1941 in the Yugoslavian campaign.

panzergruppe kleist
One of the Panzer divisions  belonging to the 1. Panzergruppe “Kleist” across the Ukraine. The highly visible “K” painted on the vehicles identify his forces. [Inventar-Nr.: Gm WII0035-15A]

On the 22nd of June 1941, Kleist is the main asset of von Ründstedt’s Army Group South. As a wedge he pierces the adjacent area between General Potapov (5th Army) and Muzychenko (6th Army), launching his tanks in a successful breakthrough. The Panzer move forward withouth the help pf the slow moving Landser (usual nickname of the German soldier). Contrary to the common knowledge the Wehrmacht is not a motorized force at this stage. Still relies on horses and the feet of its soldiers. Due to the numerical inferiority of Kleist versus Kirponos’ armoured units (+3,400 tanks) and ignoring his flanks in his penetration throughout the Ukraine, he will face the first crisis during the first week of Operation Barbarossa. Luckily and in spite of being overnumbered 4-1 in tanks, the Soviets launch their counter-attack uncoordinatedly and piece-meal. Kleist is tactically superior to Kirponos and enjoys a tremendous air superiority (4. Luftflotte). After a few critical days, he will have the upper hand in the largest up to-date tank battle in History: the battle of the triangle Brody-Lutsk-Dubno.

Kleist briefings Italian allies

Kleist briefs his Italian allies

Once the crisis is resolved and Zhitomir is captured, approaching his Panzer to Kiev he will receive the surprising order of not to assault the Ukraine’s capital city but to turn 90 degrees to the right and head to the southeast (leaving the Dniepr river left to the East). The purpose: To encircle a vast enemy force. This order will surprise either Germans and Soviets, the latter already consolidating Kiev’s defenses. Up to this moment von Ründstedt has not been able to deliver a decisive blow to the enemy as von Bock has done in Belarus. Von Kleist will lock up a force of 90,000 enemy troops in the famous Uman “cauldron” within the first week of August 1941.

Shortly therefter in September, a gigantic pincer maneouvre between his armoured group and Guderian’s 2. Panzergruppe will manage to encircle the largest enemy contingent of troops: More than 600,000 soviet soldiers will be trapped due East of Kiev…

 

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HOTH, Hermann. Generaloberst.

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TENIENTE GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

 

hoth, hermann
Hermann “Papa” Hoth. Teniente general al mando del 3er Grupo Panzer al inicio de la invasión de la URSS. En tiempo récord tomará Minsk, y posteriormente Vitebsk y Smolensk.

El Generaloberst (teniente general) Hermann “Papa” Hoth es otra de las estrellas del arma acorazada (Panzerwaffe) de Alemania junto con clásicas figuras como Guderian, Kleist, Manstein, Höpner y otros. Labrará su fama como hombre directo, con cualidades para la estretegia y la táctica. Es bien apreciado por sus subordinados, quienes le tildan de “Papa”.

Hoth participa en la Blitzkrieg contra Polonia al mando del XV. Armeekorps (mot.) (15º Cuerpo de Ejército Motorizado) y posteriormente en la campaña de Francia. Aquí, contra los aliados occidentales será premiado con la responsabilidad de dirigir un ejército completo (10. Armee).

Durante la ofensiva de Hitler contra la URSS, la Operación Barbarroja (Unternehmen Barbarossa), Hoth está mando del 3er Grupo Panzer (Grupo de Ejércitos Centro) y constituye el brazo norte de la pinza acorazada (Guderian conduce la sur) que atravesará velozmente Bielorrusia. Es la zona  de responsabilidad del Distrito Especial Militar Occidental (transformado en “Frente Occidental”) del general Dmitrii G. Pavlov. De él dependen 4 divisiones Panzer (7ª, 12, 19ª y 20ª) y otras 3 motorizadas (14ª, 18ª y 20ª) organizadas en dos cuerpos de ejército motorizados. Penetrará a través del territorio sin excesivas complicaciones y con ello sellará tres importantes cercos de tropas soviéticas en Bielostok, Novogrudok y este de Minsk. Mientras los Panzer no detienen su carrera hacia el este, se permite a la lenta infantería que progresa detrás que sellen las bolsas y las liquiden. Entra victorioso en Minsk en tan sólo 5 días tras el Barbarossatag (día de comienzo de la campaña). Junto con Guderian es fiel creyente de la guerra de movimiento. Otro defensor a ultranza de identificar el Schwerpunkt (punto ideal de ruptura) del dispositivo defensivo enemigo y atravesarlo. El apoyo aéreo esencial lo recibe del 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea) del mariscal Albert Kesselring.

PzKpfw 38(t)
Columna motorizada con PzKpfw 38(t) del 3er Grupo Acorazado del general Hermann “Papa” Hoth. La “Y” tras la torreta del carro de combate denota su pertenencia a la 7. Panzer Division (Generalmajor Hans Freiherr von Funk).

Una vez capturado Minsk en tiempo récord, procederá hacia el noreste (río Dvina occidental) y capturará Vitebsk el 10 de julio. Desde el norte, el 15 de julio cortará el cordón umbilical que une Smolensk con Moscú. Sus unidades Panzer de vanguardia interceptan las vías férreas y la autopista que une las dos urbes. Entonces se enfrentará a una violenta reacción soviética y actuará de pantalla mientras Guderian desde el sur entra en Smolensk. Tras la toma y fintar el contragolpe soviético, tanto sus fuerzas como las de Guderian necesitarán un parón operativo de varias semanas antes de proseguir. Para sorpresa de todos y mentalizado a continuar hacia Moscú, del OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Alto Mando de las Fuerzas Armadas) llegarán órdenes muy diferentes…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

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Generals Hoth (right) and Guderian in the USSR campaign. They 2 will race across Belarus and will reach Smolensk before a major operational halt for rest and refit.[Courtesy Bundesarchiv Bild 101I-265-0024-21A]

Colonel-General Hermann “Papa” Hoth is one another of Germany’s Armoured Arm (Panzerwaffe) “stars” along with men like Guderian, Kleist, Manstein, Höpner, etc…He enjoys a reputation of steady man, skilled for the strategy and the tactics. His men respect him and nickname him “Papa”.

Hoth takes part in the Polish Blitzkrieg in command of  the XV. Armeekorps (mot.) (15th Motorized Army Corps) and later on in the French campaign. This time, against the Western allies he will be prized with a higher resposibility leading a full army (10. Armee).

During Hitler’s offensive against the USSR, Operation Barbarossa (Unternehmen Barbarossa), Hoth is in command of the 3rd Panzer Group (Army Group Centre) and becomes the northern pincer (Guderian manages de southern one) that races throughout Belarus. This is the area of resposibility of the Soviet Western Special Military District (becoming the “Western Front” or Zapadnyi Front) under General Dmitrii G. Pavlov. In the order of battle he 0s given 4 Panzer (7th, 12th, 19th and 20th) plus 3 motorized divisions (14th, 18th and 20th). He will go across the Soviet defenses init

ially without major operational difficulties and manages to  lock up vast number of enemy troops in three consecutive “cauldrons” in Bielostok, Novogrudok and Eastern Minsk. Along with Guderian he is a faithful follower of the mobile warfare doctrine. He defends the idea of identifying the Schwerpunkt (ideal point of rupture) of the enemy’s defenses and break through it. His air support will come from the hands of Field Marshall Albert Kesselring‘s 2. Luftflotte (2nd Air Fleet).

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While Guderian’s 2rd Armoured Group crosses the Dnieper river, parallell to the north races Hoth’s 3rd Armoured Group, in a pincer menacing Smolensk. Soviet “Western Front” will fight corageously to keep an escape corridor open, while Timoshenko launches the first large scale counteroffensive against Hoth’s left flank. [Courtesy Wikipedia Commons]

Once Minsk falls in record time, he will lead his Panzer force due northeast (towards the Western Dvina river) and will seize Vitebsk. At that stage he will face a serious Soviet counterattack and will fight it off like a shield, while Guderian captures Smolensk (on the highway to Moscow). After the fall of the historical city of Smolensk and resisting the enemy’s counterstroke, Hoth and Guderian will need to make an operational halt of some weeks to rest and refit, before retaking the offensive. To everyone’s surprise and when he is convinced Moscow comes next, the OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Armed Forces High Command) will issue very different orders…

 

 

 

 

 

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Keller, Alfred. Generaloberst

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Generaloberst Alfred Keller. 1. Luftflotte. Grupo Ejércitos “Norte”

[English version at the end]

Generaloberst Alfred Keller. Está al mando del 1. Luftflotte (1ª Flota Aérea) asignada al teatro de operaciones del Grupo de Ejércitos “Norte”. Tiene como misión el apoyo desde el aire de las operaciones de Wilhelm Ritter von Leeb desde Prusia Oriental hasta las aguas del Dvina y posteriormente hasta Leningrado. Su cadena logística se gestiona desde Köningsberg, en Prusia Oriental.

Al igual que las otras unidades de la Luftwaffe de los otros teatros, participará al amanecer del 22 de junio en el ataque a bases aéreas de la VVS, la Fuerza Aérea Roja. La sorpresa será denominador común ocasionando pérdidas severas a las fuerzas aéreas del general Ionov (Distrito Especial Militar del Báltico). Entre otras alas de combate contará con la archifamosa Ala de Caza núm. 54 Grünherz, al mando de un líder muy capaz: el comandante Johannes Trautloft, veterano de la Guerra Civil Española.

Gracias a la intervención directa de los aviadores de Keller, se posibilita la progresión de las tropas de von Leeb hasta los arrabales de Leningrado. En las primeras semanas, los soviéticos reaccionan enviando a multitud de bombarderos Tupolev sin escolta de cazas, lo que engrosará la lista de victorias de los pilotos de Messerschmitt de Alfred Keller.

Pronto empezará a notar la falta de repuestos y cómo la operatividad de sus unidades desciende radicalmente, en un escenario bélico con las líneas de suministro sobreextendidas…

Esto y mucho más en la obra cronológica Barbarroja 03:00 hrs.



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———————————————[English version]———————————————

Colonel-General Alfred Keller. He is in command of the 1. Luftflotte (1st Air Fleet) assigned to Army Group “North”. His mission is to support von Leeb’s operations from Eastern Prussia to the waters of the river Dvina and further, towards Leningrad. His logistical support is managed from Königsberg (Eastern Prussia).

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Johannes Trautloft’s personal Bf-109F-2. JG 54. 1.Luftflotte.

Like its other Luftwaffe sister units in the rest of the theatres of operations, at dawn on the 22nd of June 1941, he  will carry out surprise attacks against the airbases of the VVS, the Red Air Force. Under almost total surprise he will inflict severe losses on General Ionov’s flying units (Baltic Special Military District). Apart from  bomber units, Alfred Keller will count on the famous JG 54, 54th Fighter Wing Grünhertz commanded by a very capable leader: Major Johannes Trautloft, a seasoned veteran from the Spanish Civil War.

Thanks to Keller’s aviators, von Leeb will eventually arrive to the gates of Leningrad. In the first weeks the Soviets will react sending endless numbers of twin engine Tupolev bombers without fighter escort, fact that will greatly enlarge the list of victories of Keller’s Messerschmitt pilots.

However, this success will bring soon a decline of readiness, due to an acute lack of spare parts in a war scenario with over-extended logistic lines…


Kesselring, Albert. Generalfeldmarschall

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Generalfeldmarschall Albert Kesselring. 2. Luftflotte. Grupo Ejércitos “Centro”

[English version at the end]

Los generales de Barbarroja.

Está al mando del 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea), integrado en el Grupo de Ejércitos Centro de von Bock. Inicialmente para su estrategia de ataques a tierra sorpresivos contra los aeródromos soviéticos cuenta con una muy entrenada fuerza de bombardeo y 3 alas de cazas (27ª, 51ª y 53ª). Una de ellas, la JG 51 (Jagdgeschwader 51) está al mando de una de las “estrellas” del momento en Alemania, el teniente coronel Werner Mölders. El adversario directo de Albert Kesselring será el general-maior I. I. Kopets y su aviación dependiente del Distrito Militar Occidental de Pavlov.

Luftwaffe Moelders 15jul41 100 victorias
Mölders regresa de una misión con 100 victorias. 15 julio 1941. JG 51 (2. Luftflotte)

La operación de Kesselring en su teatro de operaciones será similar al de los otros escenarios del frente ruso: 1) Una intensa campaña de destrucción del poder aéreo enemigo en el suelo, 2) apoyo directo cercano a las unidades acorazadas que abren camino hacia Minsk y Smolensk y 3) operaciones de interdicción (ataques a nudos de comunicaciones en profundidad para impedir en lo posible la afluencia de refuerzos del RKKA hacia el frente).

No obstante, el 19 de julio de 1941, los escuadrones de bombarderos de Kesselring, junto con otras especialmente desplegadas para la ocasión iniciarán una campaña de “bombardeo estratégico” de Moscú. Con base en aeródromos capturados en la zona de Smolensk-Orsha-Vitebsk, la Luftwaffe efectúa raid tras raid nocturno. Moscú, empero, no es pillado por sorpresa, sino que establece una formidable defensa de anillos sucesivos de artillería antiaérea, reflectores, un sistema experimental de radar de alerta temprana y, naturalmente, una espectacular fuerza de unos 500 interceptadores. La campaña distará mucho de ser catalogada como de “estratégica” por varias razones. La principal es que la Luftwaffe nunca fue diseñada para tal fin, sino como apoyo a las unidades de tierra.


[English version]

Moscow-21-jul-air-raid-Luftwaffe
Moscow under air attack. The Luftwaffe starts a strategic campaing on the 21-22 July 1941

He commands the 2. Luftflotte (2nd Air Fleet), which in turn is under von Bock’s Army Group Centre. Initially for his sneak attacks on Soviet aerodromes counts on a very seasoned force of bombers and the addition of 3 fighter wings (27th, 51st and 53rd). One of those, the JG 51 (Jagdgeschwader 51), is commanded by one of Germany’s “stars”, Lieutenant-Colonel Werner Mölders. Albert Kesselring’s direct adversary will be the general-maior I. I. Kopets and his Western Military District‘s Aviation (Pavlov).

Kesselring’s operation in this theatre of operations will be identical to the other sectors of the “Russian front”: 1) And intense campaign of air-to-ground attacks against the enemy’s air power, 2) close air support to the armoured leading divisions clearing their way towards Minsk and Smolensk and 3) interdiction missions (deep attacks into the Soviet rearguard against communication lines to avoid as much as possible the reinforcement of the RKKA).

However, in July 1941, Kesselring’s bomber squadrons, along with other deployed ad-hoc units for the task will commence a “strategic bombing campaign” against Moscow. These assets, based on captured aerodromes in the area of Smolensk-Orsha-Vitebsk (Belarus), will fly night after night towards Stalin’s Capital city. Moscow, however, is prepared for such a contingency. An impressive defensive system is set in the form of concentric anti-aircraft artillery rings, searchlights and an experimental early warning radar. Of course, all is complemented with a formidable force of +500 interceptors. Nevertheless the campaign will fall short of the strategic concept for several reasons. The main one is that the Luftwaffe was never designed as an strategic air force, but a support arm for the ground units.


Löhr, Alexander. Generaloberst

[English version at the end]

Löhr 4th Air fleet 3rd Reich Air Force
Generaloberst Alexander Löhr. 4. Luftflotte. Grupo Ejércitos “Sur” [Cortesía Bundesarchiv]

Generaloberst Alexander Lohr. Está al mando del 4. Luftflotte (4ª Flota Aérea). En el teatro de operaciones meridional del gigantesco frente del este tiene como misión la cooperación con el Grupo de Ejércitos Sur de von Ründstedt, también desde  bases en Rumanía. En total el área de operaciones comprende unos 550 por 450 kilómetros si tenemos en cuenta los objetivos en la península de Crimea (o unos 900 kilómetros, si tenemos en cuenta la importante ciudad de Rostov, la puerta del Cáucaso).

Su V. Fliegerkorps (5º Cuerpo Aéreo) debe apoyar las acciones desde el sur de Polonia del 6º Ejército, el 17º Ejército y sobre todo de las fuerzas acorazadas, que abrirán cuña hasta el corazón de Ucrania: las del 1er Grupo Acorazado de Ewald von Kleist.

El otro Fliegerkorps hermano, el IV., con cazas Messerschmitt y bombarderos Heinkel He-111 en dotación, debe prestar apoyo al avance, no sólo del 11er Ejército alemán, sino también al del 3er y 4º Ejército Rumano. El flanco meridional del frente ruso es el más “internacional” de todos. Existe además un destacamento operativo de la Luftwaffe en Rumanía denominado Deutsche Luftwaffenmission Rümanien, un despliegue de gran interés estratégico para Hitler, pues su objetivo es la protección de la industria del petróleo de su aliado.

Frente a la aviación de Alexander Lohr se despliegan las tres flotas de la aviación roja en Ucrania: La correspondiente al Distrito Especial Militar de Kiev, la de Odessa y la de la  Flota del Mar Negro (445 aviones). Sólo en el Distrito de Kiev se reparten en unos 150 aeródromos hasta 20 regimientos de cazas (entre otros tipos de unidades). Indudablemente un contingente aéreo numeroso que cuenta entre sus filas con 185 de los modernos MiG-3 y 62 Yak-1. Teniendo en cuenta que Löhr dispone de aproximadamente un tercio de esa fuerza, debe contar con el factor sorpresa para neutralizar a la VVS (Fuerza Aérea Soviética)…

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Colonel-General Alexander Lohr. He is in command of the 4. Luftflotte (4th Air Fleet). His mission in the gigantic Eastern front is to cooperate with von Ründstedt’s Army Group South with bases also located in Rumania. In all, his theatre of operations is 550 by 450 km., if taken into account targets in the Crimean peninsula (or 900 km. if considering the key city of Rostov, the gate of the Caucasus).

bf109 LG2 ihlefeld 1941 USSR Russian Front
Messerschmitt Bf-109E. Herbert Ihlefeld from LG 2, 4. Luftflotte. This Fighter Wing is supporting Army Group “South’s” offensive in the Ukraine.

His V. Fliegerkorps (5th Air Corps) is meant to support from Southern Poland the 6th Army, the 17th and specially the armored forces, in charge to open up a breech towards Ukraine’s heart: von Kleist’s 1. Panzergruppe.

ploesti oil refinery
Ploesti oil refinery in Romania. Once the war starts against the USSR, Romanian oil will be Hitler’s main source of petrol and lubricants. The defense of these installations are of the outmost importance.

Its sister air corps, the IV. Fliegerkorps, with Messerschmitt’s and Heinkel He-111’s medium bombers must provide with direct support to not only the German 11th Army, but to the 3rd and 4th Romanian armies. The southern flank of the Russian front is the most “international” of all of them. On top of that there is an operational Luftwaffe Command in Romania called Deutsche Luftwaffenmission Rümanien. For Hitler it is of the outmost importance to defend his ally’s oil industry.

In front of Löhr’s airplanes there are up to three “red air force” deployments in the Ukraine: Kiev Special Military District, Odessa and the Black Sea Fleet (445 airplanes). Only in the Kiev District there are 150 bases with not less than 20 fighter regiments. Undoubtedly a powerful force that needs to be neutralized as it counts on 185 modern MiG-3’s and 62 Yak-1’s. Considering that Alexander Löhr has about 1/3 of that force, he must count on the surprise factor in order to knock out the VVS (Voenno-Vozdushnye Sily or Air Force) on the ground…

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