Mando Alemán / German Command

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 CUARTELES GENERALES DE BARBARROJA

 

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OBERKOMMANDO DES HEERES (OKH)

ALTO MANDO DEL EJÉRCITO DE TIERRA


Como parte de la reestructuración de Adolf Hitler de las Fuerzas Armadas alemanas, en 1935 se crea una estructura de mando denominada Oberkommando des Heeres, más conocida por sus siglas OKH. Tendrá la responsabilidad del planeamiento y control de las operaciones de los ejércitos y grupos de ejército (Heeresgruppen). Desde 1938 hasta el 19 de diciembre de 1941 el OKH es dirigido por el mariscal de campo Walther von Brauchitsch (comandante en jefe del Ejército de Tierra<>Heer).

Von Brauchitsch (dcha.), jefe del ejército de Tierra (Heer) discute los detalles de la campaña polaca en 1939 con su jefe de Estado Mayor del OKH, general de artilería Franz Halder. Ambos constituyen la cabeza más visible de la organización de mando responsable de la conducción de la invasión de la URSS en 1941.[Cortesía Bundesarchiv]

En 1938 además se crea un nuevo escalón de mando superior que en teoría englobaría al OKH, es el Oberkommando der Wehrmacht u OKW. No obstante todas las órdenes del OKW al OKH necesitarán de la aprobación de Adolf Hitler, por lo que esta subordinación es condicionada y no directa. En la práctica será el OKH quien planee y controle la campaña del frente del Este [ver Planeamiento de Barbarroja]. El OKH de 1939 se subdivide en las siguientes ramas:

  • Estado Mayor (Halder)
  • Personal (B. Keitel)
  • Ejército de Reserva (Fromm)

Es interesante notar diferentes secciones dependientes del Estado Mayor, como la Transportes (Gercke) y la del Oberquartiermeister IV (Tippelskirch) de quien depende la oficina de inteligencia de Ejércitos Extranjeros Este (Kinzel) [ver ilustración abajo]. Ambas jugarán un papel decisivo en la preparación de Barbarroja.

Para el establecimiento físico del tal organismo, en 1939 entra en funcionamiento un complejo de instalaciones acorazadas denominado “Maybach I”. Consiste en 12 búnkeres semienterrados y disimulados en su súperestructura para dar la apariencia de inocentes casas de campo. Será el hogar del OKH en Wünsdorf-Zossen (45 km. al sur de Berlín). Tal estructura de mando actuará de manera independiente conduciendo las operaciones del “frente ruso” hasta abril de 1945 cuando el mismo Adolf Hitler la subordine totalmente al OKW. La Operación Barbarroja será la gran prueba de fuego con la que los hombres del estado mayor de Zossen tendrán que lidiar.

El planeamiento de la Operación Barbarroja, ya comentado con detalle en otro artículo, no sólo es obra del OKH, sino que su jefe de estado mayor, Franz Halder, asigna la responsabilidad a otros subordinados cuyos estudios cambiarán de manos pasando al OKW (Paulus). Los preliminares del general Marcks, Kinzel y el coronel Feyerabend comienzan sin embargo adoleciendo de un efectivo estudio logístico (amén de otros, como un estudio de inteligencia más realista). O mejor dicho, no de un estudio adecuado sino del hecho de aceptar con resignación la escasa capacidad de las Fuerzas Armadas alemanas de llevar a cabo un despliegue logístico de dimensiones nunca vistas en la historia.

El hombre encargado de tal tarea es el jefe de la Sección de Transportes, general Gercke. Este pone sobre el tapete, no obstante, estas carencias arriba expuestas de la Wehrmacht a nivel logístico. Él sabe que principalmente su abastecimiento y transporte de ingentes cantidades de tropas una vez en la URSS dependerá del ferrocarril, como ha sido tradición en el Heer. Pero el ancho de vía soviético es mayor que el alemán, con lo que este se deberá adaptar con el consiguiente empeño en hombres y material, sin mencionar el tiempo que se empleará en mitad de una campaña que se supone relámpago. Por lo tanto Gercke tiene que rendirse ante las evidencias de que el avituallamiento del Ostheer dependa en sus fases iniciales de camiones para un avance de casi 1.000 kilometros.

Es entonces cuando el general Georg Thomas, jefe de la oficina de Armamento y Economía de Guerra del OKW apunta que Alemania sólo puede aportar el 50% de los neumáticos para una flota de camiones que además no es homogénea, sino que emplea multitud de modelos extranjeros capturados en las campañas relámpago de 1939 y 1940. En síntesis, una auténtica pesadilla logística a la hora de la obtención de repuestos y el mantenimiento de dichos vehículos. En el periodo de 1940-41 no menos del 40% de las divisiones de la Wehrmacht están aún equipadas con material francés. Pero el trasporte logístico entra además en conflicto en diferentes jurisdicciones. Así mientras Gercke es responsable del movimiento por ferrocarril y fluvial (civil y militar), sirviendo tanto en el OKH como  Chef der Transportwesens como en el OKW como Wehrmachttransportchef, no tiene jurisdicción en los teatros de operaciones. Es allí el general Wagner quien coordina y ejecuta todo el tráfico motorizado y la supervisión de los cargamentos. Además tanto la Kriegsmarine como la Luftwafe están fuera del ámbito de Gercke. No en pocas ocasiones esto será objeto de agrias discusiones en la URSS entre hombres de la Luftwaffe y del Heer clamando por la prioridad de sus transportes.

Hay otro apunte importante y es que Alemania no ha iniciado una producción a gran escala de material militar aún, es decir lo que correspondería a una “guerra total”, y además no dispone de combustible más que para la concentración de tropas en sus áreas de asalto inicial y dos meses de campaña. Esto, no obstante, no frena a Hitler quien presupone que la destrucción del RKKA (Ejército Rojo) en el campo de batalla se llevará a cabo en 6-10 semanas.

Tradicionalmente en el pensamiento del Estado Mayor alemán, las consideraciones logísticas siempre han sido minusvaloradas y las secciones encargadas “el patito feo” del OKH. Hitler se lanzará a una campaña con escasas reservas en un teatro de operaciones descomunal. Su planteamiento se basa en un rápido golpe de guadaña que cerque al grueso del RKKA y provoque un colapso militar y político y debe de hacerse rápido mucho antes de la llegada del “general invierno”. De no ser así se entrará en una fase inconclusa de desgaste de impredecibles resultados…

 


Walther von Brauchitsch, general jefe del Ejército de Tierra (Heer) y jefe del OKH. Ostentará el mando hasta su cese en diciembre de 1941 ante el fracaso de la captura de Moscú y problemas de salud. Le sucederá el mismo Adolf Hitler en el puesto.
Halder
Franz Halder, jefe del Estado Mayor del OKH. Defensor a ultranza de Moscú como objetivo prioritario de la Operación “Barbarroja”. Ocupará su puesto hasta el 24 de septiembre de 1942.
Karl-Heinrich Rudolf Wilhelm Stülpnagel, Oberquartiermeister I (O Qu I)  bajo cuya dirección trabaja la Sección de Operaciones, alma mater del OKH. [Cortesía Bundesarchiv]
Heusinger
Adolf Heusinger, jefe de la Sección de Operaciones. Heusinger sobrevivirá a la guerra y llegará a ser el máximo responsable del Comité Militar de la OTAN en 1961-64.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 


Gercke
Rudolf Gercke, jefe de la Sección de Transportes y responsable del movimiento ferroviario y fluvial.
Fellgiebel
Erich Fellgiebel, Jefe de la Sección de Trasmisiones. Participante en la trama del intento de asesinato de Adolf Hitler el 20 de Julio de 1994, será detenido y ejecutado sumariamente.
General Friedrich Fromm, jefe del Ejército de Reserva. Involucrado en la trama de asesinato de Hitler el 20 de julio de 1944, será ejecutado en marzo de 1945.
tippelskirch
General Kurt von Tippelskirch. Oberquartiermesiter IV (O Qu IV). El hombre de la Inteligencia militar. Su oficina de Ejérctitos Extranjeros Orientales (Kinzel) jugará un papel determinante en el planeamiento de la invasión de la URSS y su desenlace.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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[English version]

 

BARBAROSSA’S HEADQUARTERS

 

OBERKOMMANDO DES HEERES (OKH)

(SUPREME ARMY HEADQUARTERS)

 

The Oberkommando des Heeres (Ground Forces Supreme Headquarters) at the time of the planning of Operation “Barbarossa”.

As part of the reestructuring of the German Armed Forces urged by Adolf Hitler, in 1935, a new command organization is implemented. It is the Oberkommando des Heeres, or simply known as the OKH. It will be responible of the planning and control of the operations of armies and army groups (Heeresgruppen). From 1938 until the 19th of December 1941 is under the command of Field Marshal Walther von Brauchitsch (Commander-in-Chief of the Ground Forces<>Heer).

In 1938, following Hitler’s projects, a higher command echelon is created which theoretically would emcompass the OKH, it is the new Oberkommando der Wehrmacht or OKW. However all orders from the latter to the former will need Hitler’s approval, which means that in practical terms this subordination is on condition and not direct. The OKH will be the command hierarchy that plans and controls the Eastern Front campaign. [see Planeamiento de Barbarroja]. The 1939 OKH is basically divided in the following sections:

  • Staff (Halder)
  • Personnel (B. Keitel)
  • Replacement Army (Fromm)

It is interesting to note different offices in the hierarchy, like those subordinated to the Halder‘s Staff, like Gercke‘s Transport, and that of the Oberquartiermeister IV (Tippelskirch), under which lays Foreign Armies East (Kinzel). Both  play a paramount role in the planning process of Barbarossa.

The works for the settlement of such an organization are finished in 1939 following a project called “Maybach I”. It comprises 12 half-earthed bunkers with mock-up roofs that give them the appearance of innocent civilian houses when spotted from the air. It will be the OKH‘s home at Wünsdorf-Zossen (45 km. due south of Berlin). This command body will carry out all Estern Front operations until April, 1945, when Hitler assigns the OKW total control of the OKH‘s activities. Operation Barbarossa will be indeed the major challenge the men of the OKH will have to deal with.

The planning process of Operation Barbarossa, already discussed in another set of articles hereby, is not total responsibility of the OKH, as the Chief of Staff, Halder, orders the job to a group of subordinate officers. Once their task is concluded it will end up in the hands of General Paulus (OKW). The preliminaries of generals Marcks, Kinzel and Colonel Feyerabend lack indeed an effective study of logistics (apart from others, like a down to earth Intelligence data of the adversary). Or better said, not an effective study of logistics, but the fact of accepting the limitations of the German Armed Forces in order to carry out the largest military deployment in the history of wars.

The man in charge of such a job is the Chief of Transports, General Gercke. He, not ignoring the issue, will present the aforementioned logistics problems. He is aware that once in the USSR, the huge ammount of supplies and men will have to rely on the German railroad network, as traditionally in the Heer modus operandi. But the Soviet track gauge is broader than the Reich‘s, which demand a prompt adaptation at any costs in men and materiel in the middle of a so-called Blitzkrieg. Therefore Gercke assumes that the initial Eastern German Army (Ostheer) will have to employ lorries for a daredevil advance of almost 1,000 km.

At that stage is when General Georg Thomas, Chief of the OKW Economy and Armaments Office inputs that Germany is only in a position to deliver 50% of the tyres needed for the project, for a rolling fleet that is not precisely homogeneous; far from that it comprises an array of different models of captured lorries in the campaigns of 1939-40. A real nightmare in order to supply spare parts and adequate maintenance for the materiel. Still in the period of 1940-41 not less than 40% of the Wehrmacht‘s divisions are equipped with French vehicles. On top of that the German logistics network conflict within different jurisdictions. This way while Gercke is responsible for all railroad and fluvial movements (civil and military), serving either in the OKH as Chef der Transportwesens, as in the OKW as Wehrmachttransportchef, is not competent in the theatres of operations. It is there General Wagner who coordinates and carries out the flow of all motor transport and the supervision of supplies. Moreover, either the Kriegsmarine and the Luftwaffe are out of Gercke‘s scope. Not in few occassions this will be a source of sour arguments among Luftwaffe and Heer commanders in the USSR claiming for priority.

There’s another consideration. Germany has not even started in 1941 a large scale military industrial production, in other words, what would be associated to a “total war” output. The Reich does not have enough fuel reserves except for the assembly of forces against the USSR and two months of combat. Nevertheless Hitler assumes this risk as his idea is to achieve victory, annihilating the RKKA (Red Army) in a matter of 6-10 weeks, well before “general winter” sets on the Russian steppes.

Traditionally in the thinking process of the German High Command logistical considerations had been “secondary actors”, being the emphasis put in the operations sections. In sinthesys Adolf Hitler will lauch a campaign lacking enough reserves in a gigantic scenario. The idea of Barbarossa follows the premises of a quick encirclement of the adversary that triggers a military and indeed a political crisis that finishes off the Communist regime. He is aware that otherwise, the campaing would go into an inconclusive phase of impredictable consequences…

 


Kinzel
Generalmajor Eberhardt Kinzel, Chief of Foreign Armies East (Fremde Heere Ost). His Intelligence assessments of the Red Army  have a direct impact in the outcome of operation “Barbarossa”.
Wagner eduard
General der Artillerie Eduard Wagner, Generalquartiermeister, responsible of the theatre of operations motorpool and supply matters. [Courtesy Bundesarchiv]
starke hermann
Generalleutnant Hermann Starke, Oberquartiermeister V (O qu V) since the 12th of June 1941, replacing Waldemar Erfurth just 10 days before Barbarossa. He deals with Military History with sections for historical research, Army libraries, and Army archives.
buhle walther
General Walther Buhle, responsible for laying down rules relating to organization in the field and, in conjunction with the chiefs of arms and services attached to the General Staff, recommending to the General Army Office changes in the Tables of Organization.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 


keitel bodewin
Generalmajor Bodewin Keitel, Chief of the Personnel Branch. Appointed on the 28th of February, 1938, will stay in the post until the 1st of October of 1942. [Courtesy Bundesarchiv]
Chevallerie kurt von
General der Infanterie Kurt von der Chevallerie, Chief of the Central Branch from the 15th of August, 1938 until the 1st of December, 1939. He deals with maneouvres and operational planning.
mapa volga arkhangelsk
The final plan signed by Hitler takes into account a final advance to the line Arkhangelsk-Volga (dotted line). From there the Heer can keep at bay the remains of the Red Army and the Luftwaffe can destroy their factories beyond the Ural mountains.

 

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Mando soviético / Soviet Command

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 CUARTELES GENERALES DE BARBARROJA

 

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STAVKA GLAVNOGO KOMANDOVANIYA VOORUZHYONYKH SIL

(JEFATURA DEL CUARTEL GENERAL DE LAS FUERZAS ARMADAS)


El 22 de junio de 1941  a las 03:00 horas de Berlín las primeras fuerzas de zapadores y tropas especiales de la Wehrmacht asestan golpes de mano, cortan comunicaciones y aseguran pasos para el grueso de las tropas que vienen detrás. Es la campaña de invasión de la URSS y la gesta militar más grande de la historia. En respuesta al plan de Hitler el 23 de junio mismo se constituye en Moscú el órgano superior del Cuartel General (Stavka) para la conducción estratégica de las operaciones y mando supremo de todas las Fuerzas Armadas o RKKA<>Rabochie-Kriestiyanskoj Krasnoj Armii o Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos. Cubriendo desde el mar de Barents hasta las aguas del mar negro, la Stavka controla 13 ejércitos (más de 3.000.000 de hombres). En el Distrito Militar de Leningrado 3 ejércitos (23º, 7º y 14º) guarecen desde Narva hasta la gélida Polyarnoe. En el Distrito Especial Militar del Báltico de F. I. Kuznetsov se dispone de 2 ejércitos (8º y 11º), mientrsas que al sur de Pskov el 27º Ejército se constituye como reserva en segundo escalón. El Distrito Especial Militar Occidental de Pavlov agrupa a 3 ejércitos (3º, 10º y 4º). El Distrito Especial Militar de Kiev de Kirponos consta de 4 ejércitos (5º, 6º, 12º y 26º). Por último el Distrito Militar de Odessa dispone del 9º Ejército.

La palabra Stavka tiene un significado peculiar que no atiende a ningún acrónimo como comúnmente se piensa. Queda constituido por los siguientes 7 miembros del Politburó:

  • Iosif Stalin
  • Semyon Timoshenko
  • Nikolai Kuznetsov
  • Kliment Voroshilov
  • Vyacheslav Molotov
  • Semyon Budennyj
  • Georgii Zhukov

El órgano de mando queda asistido por los siguientes consejeros permanentes: mariscales B. M. Shaposhnikov y G. I. Kulik, generales K. A. Meretskov, P. F. Zhigarev (Aviación), N. F. Vatutin, L. Z. Mekhlis y N. N. Voronov (defensa aérea), A. I. Mikoyan, L. M. Kaganovich, L. P. Beria (NKVD, guerrilleros y campos), N. A. Voznesenskij, A. A. Zhdanov, G. M. Malenkov .

En términos orgánicos la jefatura recae en el mariscal de la Unión Soviética Semyon K. Timoshenko, pero en términos prácticos la jefatura real pertence a la cabeza visible del estado comunista, Stalin. El primero no podrá decidir en ninguna cuestión fundamental sin la aprobación del segundo. La estructura constituida es responsable de las unidades desplegadas en el frente y también de las que están en formación en retaguardia. Es decir, su ámbito es puramente militar. Todos los Distritos Militares, convertidos inmediatamente en Frentes, quedan subordinados. El proceso de toma de decisiones es centralizado, como se menciona, sobre la figura de Stalin. Tras las purgas sufridas en el RKKA en los años treinta sobre la oficialidad del Ejército Rojo, la cadena de mando se ha resentido y vuelto rígida, con muchos oficiales inexpertos, sin que los mandos intermedios (con excepciones) estén dispuestos a correr el riesgo de tomar decisiones. Por ello, voluntaria o involuntariamente, Stalin concentra toda la autoridad en sus manos.

Esta falta de iniciativa, especialmente de los comandantes sobre el terreno, dará como resultado una pobre coordinación  tanto a nivel táctico como operacional en tiempo real contra un adversario muy preparado y determinado. Esto y otras causas serán las que conlleven al desastre del Ejército Rojo durante el verano y otoño de 1941. Finalmente el mismo Iosif Stalin tendrá que ceder ante las evidencias de no poder manejar una maquinaria militar tan vasta de manera personalizada y aceptará un cierto grado de descentralización en la jerarquía de mando y control. Tras el desastroso cerco sufrido en Kiev por la acción coordinada de Guderian y Kleist, principalmente,  en septiembre de 1941, los estados mayores de los Frentes (escalones subordinados a la Stavka) empezarán a gozar de cierta capacidad de decisión. Así se crean tres mandos subordinados, el noroccidental (Voroshilov), el occidental (Timoshenko) y el suroccidental (Budennyj). Aún así la Stavka se reserva siempre la potestad de enviar comisionados para tomar eventualmente el mando sobre unidades en situaciones comprometidas (Zhukov, Vasilevskij…).

A los pocos días de la invasión germana, las directrices básicas de la Stavka giran entorno a los principios siguientes: Intentar detener al adversario, fijarlo en el frente y desgastarlo para dar tiempo a la constitución de nuevas  y potentes formaciones de combate a retaguardia y finalmente pasar a una decisiva contraofensiva estratégica.

El 10 de julio de 1941 este comité de mando se renombra y pasa a ser el centro de dirección del Alto Mando de las Fuerzas Armadas <> Stavka Verkhovnogo Komandovanya, donde Stalin pasa a ocupar la jefatura y el mariscal Shaposhnikov ocupará la silla del almirante Kuznetsov.

 


Stalin
Iósif Vissariónovich Dzhugashvili “Stalin”, Secretario general del Comité Central del Partido Comunista de la Unión Soviética desde 1922 a 1952.
voroshilov
Mariscal Kliment Voroshilov, Vicepresidente del Consejo de los Comisarios del Pueblo.
kuznetsov nikolai gerasimovich
Almirante Nikolai Gerasimovich Kuznetsov, Comisario del Pueblo de la Flota Soviética.
Timoshenko
Mariscal Semyon Timoshenko, Comisario del Pueblo de la Defensa y Jefe de la Stavka.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 


molotov
Vyacheslav Molotov, Comisario del Pueblo de Asuntos exteriores
budenny
Mariscal Semyon Budennyj,  Adjunto al Presidente del Consejo de los Comisarios del Pueblo
zhukov
Georguii Zhukov, Jefe del Estado Mayor General del RKKA.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 


 

 

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BARBAROSSA’S HEADQUARTERS

 

STAVKA GLAVNOGO KOMANDOVANIYA VOORUZHYONYKH SIL

(ARMED FORCES HEADQUARTERS COMMAND POST)

 

On the 22nd of June, 1941 at 03:00 hrs (Berlin time) the first Wehrmacht engineer and special operations troops severe lines of comunications, secure key points and pave the way for the oncoming forces. It is the invasion campaing of the USSR and the vastest military feat of all times. As a response to Hitler’s plan on the 23rd of June in Moscow is created the Armed Forces Headquaerters Command Post (so called the Stavka) for the strategic direction of military operations and command of the Red Army  or RKKA<>Rabochie-Kriestiyanskoj Krasnoj Armii. From the Barents Sea until the waters of the Black Sea, the Stavka controls 13 armies (+3,000,000 men). In the Leningrad Military District 3 armies (23rd, 7th and 14th) deploy from Narva to icy Polyarnoe. In the Baltic Special Military District F. I. Kuznetsov has 2 armies (8th and 11th), while due south of Pskov a new 27th Army is being assembled as a 2nd echelon reserve. Pavlov‘s Western Special Military District consists of  3 armies (3rd, 4th and 10th). KirponosKiev Special Military District is guarded in turn by 4 armies (5th, 6th, 12th y 26th). Lastly the Odessa Military District is covered by the 9th Army.

The word Stavka, unbeknown, by many has a especific meaning on itself and it is not an acronim. It is composed by the following 7 members of the Politburo:

OOB ENGLISH
Soviet Military Districts on the eve of Operation Barbarossa. Immediately they are converted into “Fronts” subject to Stavka orders. [Courtesy onwar.com]
  • Iosif Stalin
  • Semyon Timoshenko
  • Nikolai Kuznetsov
  • Kliment Voroshilov
  • Vyacheslav Molotov
  • Semyon Budennyj
  • Georgii Zhukov

This organ of command is assisted by the following permanent councelors: Marshalls B. M. Shaposhnikov y G. I. Kulik, Generals K. A. Meretskov, P. F. Zhigarev (Aviation), N. F. Vatutin, L. Z. Mekhlis y N. N. Voronov (Air Defense), A. I. Mikoyan, L. M. Kaganovich, L. P. Beria (NKVD, partisans and labour camps), N. A. Voznesenskij, A. A. Zhdanov, G. M. Malenkov.

In this hierarchy Marshall of the Soviet Union Semyon K. Timoshenko is on paper the Chief of the Stavka, but in practical terms the head of the Communist state, Stalin, is in command. The former won’t be able to decide on any essential matters without the approval of the latter. This structure is responsible of the units deployed in the front line as well as those in formation in the rearguard. Its scope is purely military. All Military Districts, transformed at once in Fronts, lay subordinate to the Stavka. The decision making process is centralized, as aforementioned on the figure of Iosif Stalin. After the purges suffered in the RKKA officer corps during the thirties, the chain of command has been severed and therefore lacks any flexibility, with a cadre of new inexperience officers not willing to run the risk of making decisions of any importance. Due to this fact, voluntarily or not, Stalin concentrates the full responsibility on his person.

This lack of initiative, especially of the battlefield commanders (with exceptions) will result in tactical and operational poor coordination in real time against a very trained and determined adversary. This and other causes will bring total disaster to the Red Army men during the summer and autumn 1941. Eventually the same Iosif Stalin will realize the difficulties of micromanaging himself such a vast military machine and will yield to a certain degree of de-centralization in the command and control system. After the debacle suffered by the Soviets in the Kiev encirclement in September 1941 by, mainly,  the joint manueouvre of Guderian and Kleist Panzer troops, every Front headquaters will enjoy a new degree of independence (although still subordinated to the Stavka). Thus 3 new subordinate commands are created: Northwestern (Voroshilov), Western (Timoshenko) and Southwesern (Budennyj). But even though the Stavka always retains the capability to send commisionates to override any command during critical situations (Zhukov, Vasilevskij…).

shaposhnikov
Marshall of the Soviet Union Boris Shaposhnikov. On the 10th of July, 1941 he will replace Admiral Kuznetsov in the new Stavka.

Just a few days into Operation Barbarossa, the basic Stavka guidelines will stress the next principles: deter, engage and increase the enemy’s attrition levels in order to have time to create numerous and potent new formations in the deep echelons and finally to initiate a strategic conter-offensive.

On the 10th of July, 1941, this command commitee will be renamed as the Armed Forces High Command direction centre<>Stavka Verkhovnogo Komandovanya. Stalin will now be its Chairman, replacing Timoshenko, and Marshall Shaposnikov will take Admiral Kuznetsov’s place.

 

 

 

 

 

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España / Spain

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 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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ESPAÑA

 

division azul barcelona
El contingente de voluntarios de Barcelona parte desde la estación de Francia con destino a Baviera, ante el clamor desbordante de los presentes.

El día 22 de junio de 1941 da comienzo la más grande operación militar de todos los tiempos. Una gesta que dará pie a un enfrentamiento nunca visto en la historia y que cuatro años más tarde con la derrota del Tercer Reich, habrá determinado, principalmente, la suerte de la Segunda Guerra Mundial en el viejo continente y un nuevo capítulo en el devenir mundial. En esa misma jornada el ministro de asuntos exteriores Ramón Serrano Suñer da la noticia al general Francisco Franco Bahamonde, jefe del estado español, y le propone in situ  el envío de una fuerza de combate a la URSS. Franco da el visto bueno. Será el pistoletazo de salida para la creación de la popularmente conocida División Azul. En un principio los militares están dispuestos a enviar a todo un cuerpo de ejército. La consigna la dicta el mismo Serrano Suñer el 24 de junio desde el balcón de la Secretaría General del Movimiento en Madrid: “¡Rusia es culpable!”, lema con el que enardece a las masas y señala directamente a Stalin y al bolchevismo como culpables de los desastres de la aún reciente Guerra Civil Española (1936-39).

munoz grandes
General de división Agustín Muñoz Grandes, primer jefe de la División Española de Voluntarios. Nacido en Madrid en 1896 y veterano de las guerras de Marruecos, durante el periodo republicano es encargado de la formación de la Guardia de Asalto. Simpatizante de la Falange, durante la Guerra Civil Española llega a mandar un cuerpo de ejército. Muy apreciado por sus hombres, por su trato paternal y de carácter austero, continuará al mando hasta diciembre de 1942. Recibirá la Cruz de Caballero de la Cruz de Hierro con Hojas de Roble. Fallece en 1970.

No obtante la formación de una legión del tal magnitud es un asunto político delicado tanto dentro como fuera de las fronteras españolas. El envío de unidades regulares del Ejército español puede ser visto desde el extranjero como la entrada directa de España en la Segunda Guerra Mundial al lado del Eje. Un asunto no del agrado de Franco, consciente de la debilidad de España tras 3 años de cruenta guerra civil y temeroso a un bloqueo naval de la poderosa Royal Navy británica. Sabe que la potencia militar de Hitler no le puede ayudar en esto. Por otro lado, el general tiene una “deuda de honor” con Alemania e Italia por la ayuda decisiva aportada por Hitler y Mussolini en su victoria contra el gobierno republicano. Tomará una solución de compromiso en vista del clamor popular que se desata en España (liderado por el movimiento político Falange), ante esta “cruzada contra el comunismo”, como se presenta al mundo la Operación Barbarroja: Franco acepta la participación de los entusiastas falangistas, pero los cuadros de mando y especialistas serán oficiales del ejército regular. El Estado Mayor Central respira aliviado, pues la Falange, principal rival en la política interna, no será la única en degustar las mieles de la “segura” victoria contra Stalin. El general Agustín Muñoz Grandes es puesto al mando y todos los oficiales de empleo superior a alférez procederán del ejército regular. La denominación oficial es Division Española de Voluntarios (DEV).

Por todo el territorio nacional se abren “banderines de engache” el 26 de junio (centros de reclutamiento) y la respuesta es masiva. No se produce en toda Europa un hecho semejante, incluida Alemania. La mayoría de los voluntarios son jóvenes universitarios de ideología falangista, médicos, abogados, ingenieros…pero también civiles sin afiliación política e incluso ex-combatientes del Ejército Republicano. La afluecia es tan apabullante que se dan casos de tener que acudir al socorrido “enchufe” para poder enrolarse. A los pocos días el embajador alemán en España, Stohrer, telegrafía a Berlin que el número de los que han acudido al alistamiento es 40 veces superior. Entre la tropa hay hasta rusos “blancos”, exiliados tras la revolución rusa y veteranos del ejército de Franco, que ahora desean su oportunidad contra el comunismo de la URSS.

El 13 de julio los voluntarios empiezan a abandonar por ferrocarril suelo español, camino de los centros de entrenamiento en Alemania. En total serán 19 convoyes. En un periodo de unas tres semanas, de los presentados, se ha reclutado en España a unos 19.000 hombres. Es el equivalente a una división muy reforzada de infantería  de la Wehrmacht. Quedan acuartelados en Grafenwöhr (Baviera), a partir de ahora su nuevo acuartelamiento de instrucción.

La División se organiza según el esquema normalizado español, es decir con 4 regimientos de infantería y uno de artillería, a diferencia del alemán, con sólo 3 regimientos de infantería. Son:

  • 1.- Regimiento Rodrigo (coronel Miguel Rodrigo Martínez) > recluta en Madrid
  • 2.- Regimiento Pimentel, futuro 262º Rgto.  (coronel Pedro Pimentel Zayas)> recluta Valladolid, Burgos, La Coruña y Valencia
  • 3.- Regimiento Vierna, futuro 263º Rgto. (coronel José Vierna Trábaga)> recluta en Cataluña y Valencia
  • 4.- Regimiento Esparza, futuro 269º Rgto. (coronel José Martínez Esparza)> Andalucía
  • 5.- Regimiento de Artillería Badillo, futuro 250º Rgto.

 

El uniforme que visten es el normalizado de la Wehrmacht con la única excepción de un escudo en el brazo derecho con la incripción “España”. El lateral del casco también porta los colores españoles. No obstante, muchos divisionarios de inclinación falangista se tomarán la libertad de vestir bajo la guerrera la camisa azul característica de esta formación política, con el cuello asomando por encima de la prenda reglamentaria alemana.

El 14 de julio de 1941 y como complemento a las fuerzas de tierra que España va a enviar al frente oriental, queda constituida también la Primera Escuadrilla Expedicionaria del contingente aéreo voluntario, que pasará a conocerse análogamente como la Escuadrilla Azul. Su oficial al mando es el comandante Ángel Salas Larrazábal, un fogueado aviador de la Guerra Civil Española y “as” de la caza con 16 derribos (más otro compartido) en su haber. Diez días más tarde parte hacia Berlín con su destacamento de aviadores, mecánicos y personal auxiliar.

A diferencia de sus camaradas de tierra, los aviadores españoles serán encuadrados en el Heeresgruppe “Mitte“<>Grupo de Ejércitos “Centro” del mariscal von Bock. Concretamente en la JG 27 <>Ala de Caza nº 27, como su 15ª escuadrilla, la 15.(spanische)/Jagdgeschwader 27. La unidad de caza, de reconocido prestigio, combatirá en el sector central del vasto frente oriental y llegará a las puertas de Moscú envuelta en una guerra de movimiento que la hará ir haciendo saltar de aeródromo en aeródromo constantemente. La mayor parte de las misiones que realicen los pilotos de Salas Larrazábal serán de escolta de bombarderos y ataque al suelo. Es una más de las unidades del 2. Luftflotte del mariscal de campo Kesselring.

A la mañana siguiente la División Azul queda ya para la historia oficialmente convertida en la 250ª División de Infantería de la Wehrmacht. Acabado el periodo de instrucción en menos de dos meses (antes de lo normal, al haber luchado muchos de los españoles en la guerra civil), los españoles empiezan a embarcar en los 128 trenes necesarios que les conducirán hacia el este, no sin antes haber reducido la “generosa” división de 4 a 3 regimientos. Muñoz Grandes decide disolver el Regimiento Rodrigo, convirtiendo a su coronel en su segundo al mando y redistribuyendo los efectivos de tropa sobrante entre los otros 3 regimientos.

El primer punto de concentración se sitúa entre Reuss y Grodno (Bielorrusia), donde se conoce la noticia de que la DEV será integrada en el 9. Armee (Strauss) y luego en el 4. Armee (von Kluge), ambas en el Heeresgruppe “Mitte”<>Grupo de Ejércitos “Centro”. Su objetivo: Moscú. Es lo que todos los divisionarios anhelan y el objeto de su alistamiento. Para ello deberán marchar hasta el área de despliegue en Smolensk…¡a pie! Grodno… Lida… Vilnius… Ozmiana… Minsk… Borisov… Orsha… Gusino (río Dnieper)… Pero cuando Smolensk (la antesala de Moscú) se halla “a tiro de piedra”, Muñoz Grandes ordena a sus hombres volver sobre sus pasos hacia Orsha y desde ahí hacia el norte: Vitebsk y Dno, al sur del lago Ilmen. ¿La razón? La DEV acaba de ser reasignada al 16. Armee (Busch) en el Heeresgruppe “Nord”<>Grupo de Ejércitos “Norte”. Moscú ya no será el objetivo de la DEV sino la contención de las fuerzas de Zhukov en apoyo de la captura de Leningrado. Los divisionarios están consternados, pues se veían desfilando trunfalmente en las calles de Moscú en una campaña aplastante. Su área de despliegue inicial es ahora Novgorod y lo largo de las márgenes izquierdas del lago Ilmen y río Volkhov. Quedan bajo mando operativo más exactamente del I. Armeekorps (von Both). Los voluntarios españoles habrán recorrido finalmente a pie casi 1.000 kilómetros.

mapa novgorod
Área de despliegue inicial en la márgen izquierda del río Volkhov y lago Ilmen.

Pero Leningrado, según decisión del Führer, no va a ser asaltada como Kiev, sino cercada y rendida por el hambre. Los españoles ayudarán en el dispositivo de von Leeb reemplazando a los elementos más meridionales de la 126. Infanterie Division (Laux) en Podberezhe y a toda la 18. Infanterie Division (Motorisierte) en Novgorod. Guarneciendo el Volkhov hay dos ejércitos soviéticos (52º de Klykov y 4º) y concretamente frente a los españoles están la 267º y 305º divisiones de fusileros (strelkovye divizye) y la 3º División Acorazada (tankovaya divizya). La primera es una formación de ucranianos que constantemente ha estado tanteando el terreno. A principios de octubre de 1941 la DEV ya está relevando a los alemanes en el sector y ocupan sus pozos de tirador. Españoles y soviéticos se empiezan a observar mutuamente en un sector de 60 kilómetros desde Lubkovo hasta el medio Ilmen al sur…

Muñoz Grandes llega a tiempo para verse envuelto en un plan estratégico de doble eje, el primero destinado a enlazar con los finlandeses al este del lago Ladoga (Tikhvin) y el segundo en dirección sureste hacia Kalinin (Tver), para apoyar el flanco izquiedo de la Operación Taifun (captura de Moscú). En lo que respecta a los españoles, el cruce del Volkhov  y el consiguiente envolvimiento del lago Ilmen a lo largo de sus riberas orientales será parte de su misión.

16 de octubre de 1941, 13:00 horas: Muñoz Grandes inicia una operación de distracción para fijar la atención de la 267º División de Fusileros del general Selenkov, con el objeto de facilitar el cruce del Volkhov a la vecina 126 I. D. alemana. El Regimiento de Artillería Badillo (ahora denominado 250º Regimiento) inicia un fuego intenso contra las líneas adversarias y al coronel Esparza y su 269º Regimiento le corresponde el envío de una unidad incursora a través de los 300 metros del caudal del río…Comienza así la batalla de la cabeza de puente del Volkhov y la División Azul recibe su bautismo de fuego en tierras de la Madre Rusia…

 

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

SPAIN

 

spanish postal service
Mail box for the Spanish volunteers. Central post office in Madrid

The greatest military operation of all times commences on the 22nd of June, 1941. A feat of arms never ever seen in History that will end with the defeat of the Third Reich and that will have mainly sentenced World War II in Europe. A feat that will write a new page in a new World order. On that very same day the Spanish Foreign Affairs Minister, Ramón Serrano Suñer reports the news to General Francisco Franco Bahamonde, Spain’s Chief of State and proposes him to send a combat force to the USSR. This will trigger the creation of the soon-to-be known Blue Division<>División Azul. Initially the Military are poised to send a full army corps. The principles are dictated by the same Serrano Suñer on the 24th of June from the balcony of the Secretaría General del Movimiento in central Madrid to a spontaneously assembled crowd: “Russia is guilty!”, a motto that fires up the emotions of the demostrators and pinpoints directly to Stalin and the Bolshevism as culprits of the disasters and long suffering of the still recent Spanish Civil War (1936-1939).

However, the formation of such a large legion is a very delicate political matter either in Spain and outside her frontiers. The sending of a regular Spanish Army expeditionary force can be seen as the direct entry of Franco in the Second World War along with the Axis. The Chief of State wants to avoid this at all costs, as he is fully aware of the real potential of Spain after a bloody 3 year fratricide war and the chances of being consequently blockaded by the powerful British Royal Navy. He doesn’t trust Hitler can support him on this. But the General has an “debt of honor” with Germany and Italy due to the decisive help offered by Hitler and Mussolini in his victory against the Republican Government. He will still make a decision amidst this unprecedented unleashed popular fever (lead by the Falange<>Phalanx, a political force close to the Italian concept of Fascism) against this “Crusade against Communism”, as Operation Barbarossa is presented to the world: Franco accepts the participation of the enthusiastic phalanxes, but the officers and technical personnel will come from the Army. The Estado Mayor Central<>Central Headquarters is pleased, because this way the Phalanx, its main internal political opposition, won’t be the only one to enjoy the “guaranteed” victory against Stalin. General Agustín Muñoz Grandes is given the command and all the officers from lieutenant and above are to be from the regular Army. The official name given is División Española de Voluntarios<>Volunteers Spanish Division (DEV).

falangistas
“Phalanx volunteers against Russia”. The crowds take spontaneously the centre of Madrid claiming for a legion to defeat Communism.

Many recruiting centres are opened throughout the national territory on the 26th of June. The popular response is simply massive. Nowhere in Europe such an event has taken place, including Germany. Most of the volunteers are university students sympathizers of the Phalanx, doctors, lawyers, engineers…but also civilians with no political ideology and even ex-combatants of the defeated Republican Army. The reaction is so enthusiastic that many will have to prove to have “appropriate contacts” in order to get enlisted. A few days later the German Ambassador, Stohrer, wires Berlin announcing that the number of volunteers exceeds by 40 times the needs. Amongst the enlisted there are even “white Russians”, exiled after the Bolshevik Revolution and veterans of Franco’s Army, that now wish to take their revenge against the USSR Communism.

On the 13th of July the volunteers start their railroad journey towards the drill centres in Germany. In all it will consist of 19 convoys. In a matter of 3 weeks, out of the crowds arrived in to the recruitment offices, 19,000 have been enrolled. This equates a very reinforced Wehrmacht infantry division. Thus they arrive in Grafenwöhr (Bavaria), from now on their new instruction quarters.

The Division is organized following the standard Spanish structure, that is with 4 regiments and one another of artillery, in contrast to the German’s with only 3 regiments. They are:

1.- Regiment “Rodrigo” (Colonel Miguel Rodrigo Martínez) > Recruited in Madrid
2.- Regiment “Pimentel”, later 262nd Regt. (Colonel Pedro Pimentel Zayas)> Recruited in Valladolid, Burgos, La Coruña and Valencia
3.- Regiment “Vierna”, later 263rd Regt. (Colonel José Vierna Trábaga)> Recruited in Catalonia and Valencia
4.- Regiment “Esparza”, later 269th Regt. (Colonel José Martínez Esparza)> Recruited in Andalusia
5.- Artillery Regiment “Badillo”, later 250th Regt.

moscha sep 41
The “Blue Squadron” arrives at Moschna airfield in September 1941. Central Front. It consisted of 17 fighter pilots with 12 Bf-109 E-4/E-7’s. The training is carried out in Werneuchen (Berlin) in Jagdfliegerschule 1.

On the 14th of July, 1941 and as a complement to the ground forces Spain is sending to the Eastern Front, the first air squadron of this voluntary contingent is arranged. It will be also known as the Escuadrilla Azul<>Blue Squadron (oficially Primera Escuadrilla Expedicionaria). Major Ángel Salas Larrazábal is in command, a seasoned fighter pilot during the Spanish Civil War and and “ace” himself, credited with 16 kills (plus another one shared). Ten days later he sets off for Berlin with his detachment of pilots, technicians and other auxiliary personnel.

The aviators, unlike their army comrades, are to be assigned to Field Marshall’s von Bock‘s Heeresgruppe “Mitte”<>Army Group “Centre”. Precisely into the JG 27<>27th Fighter Wing, as its 15th squadron, the 15.(spanische)/Jagdgeschwader 27. This fighter unit, with a recognized reputation, will take part in the vast central sector of the Russian Front and will arrive to the gates of Moscow in a lightning warfare that will force it to be continuously redeployed from aerodrome to aerodrome. Most of Salas Larrazábal’s pilots will fly bomber escort and air-to-ground attack missions. It is one another flying unit of Field Marshall Kesselring‘s 2. Luftflotte.

angel salas larrazabal
“Comandante” Ángel Salas Larrazábal, in command of the 1st Expeditionary Squadron. Most of the missions of his “Blue Squadron” are bomber escort and ground attack. Deployed in Russia on the 26th of September, 1941, on the 4th of October the Spanish score their first aerial victory.

Just the next morning the Blue Division takes the official name of 250th Infantry Division in the Wehrmacht order of battle. When the drill finishes in less than two months (well before the standard, as many of the Spaniards are already combat veterans), they start boarding the 128 trains needed for their transportation to the front lines. But before that, the “generous” unit is shrunk from 4 to 3 regiments. Muñoz Grandes decides to disband Regiment “Rodrigo”, keeping its jobless chief as his new Deputy Commander and redeploying the surplus of forces amongst the remaining 3 regiments.

The first concentration point of forces stretches between Reuss and Grodno (Belarus), where news arrive confirming the integration of the DEV into the ranks of the 9. Armee (Strauss) and later into the 4. Armee (von Kluge), both belonging to the Heeresgruppe “Mitte”<> Army Group “Centre”. Its objective…Moscow. This is exactly what all the volunteers wish and the reason for enlisting. In order to accomplish with the task they must march all the way towards Smolensk on foot, the assembly area for the assault on Moscow. Grodno… Lida…Vilnius…Ozmiana…Minsk…Borisov…Orsha…Gusino (Dniepr river)…But when Smolensk is almost at the reach of their hands in a never ending foot march, Muñoz Grandes orders his men to turn back to Orsha and from there to the north: Vitebsk. The reason? The DEV has just been reassigned to the 16. Armee (Busch), that is into the ranks of Heeresgruppe “Nord”<>Army Group “North”. Moscow will not be any more the DEV’s objetive, but the contention of Zhukov’s troops in support of the capture of Leningrad. Its initial deployment area is the historical enclave of Novgorod, along the Western shores of the Volkhov river and lake Ilmen. The Spaniards are now under the operational command of the I. Armeekorps (von Both). When they finish their journey across Belarus and Russia the volunteers will have marched almost 1,000 kilometres on foot.

The blue circle depicts the depolyment area and combat sectors of the 250th Infantry (Blue) Division in October, 1941.

Leningrad, as per the Führer’s decision, will not be assaulted having in mind the experience of the recent street fighting in Kiev, but will be besieged and surrendered by hunger. The Spaniards will help von Leeb’s strategy replacing the 126. Infanterie Division (Laux), specifically 2 of her regiments holding the lines along the waters of the Volkhov. Facing them to the East of the river the Soviet 267th and 305th fusiliers divisions (strelkovye devizye) are entrenched. The first one is a unit mainly composed by Ukrainians who have been probing the front lines with no interruption. At the beginning of October, 1941 the DEV is already replacing the Germans in the sector and start taking their foxholes. The Spaniards and the Soviets start observing each other along  a 60 kilometre frontline from Lubkovo to the centre of the Ilmen lake to the south.

Muñoz Grandes arrives on time to see himself involved in an ambitious double-axis strategic plan. The first of them is planned for a final link with the Finnish Army due East of the Ladoga lake (Tikhvin) and the second is to suport directly the left flank of  Operation “Taifun” (capture of Moscow) on an advance over Kalinin (Tver). Regarding the mission of the Spanish, the German Command expects them to surround the Eastern shores of the Ilmen lake as part of the task.

16th of October, 1941, 13:00 hours: Muñoz Grandes launches a diversionary attack in order to fix General Selenkov’s 267th Fusiliers Division to facilitate the crossing of the Volkhov by his neighbouring 126. Infanterie Division. The “Badillo” Regiment (now renamed as 25oth Regiment) opens an intense fire against the entrenched adversary. Colonel Esparza and his 269th Regiment is to send a marauding unit across the 300 metres of flowing water…Thus commences the Battle for the Volkhov bridgehead and the Blue Division receives her baptism of fire in Mother Russia…

 

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Invadir la URSS / To invade USSR (II)

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EL ORÍGEN DE LA MÁS GRANDE OPERACIÓN MILITAR DE LA HISTORIA: PRELIMINARES (II)

 

landser frontera urss
A las 03:00 horas comienza a todo lo largo de las fronteras de la antigua Polonia, Eslovaquia, Hungría y Rumanía con la URSS un ataque de artillería seguido por las tropas de la Wehrmacht. En la ilustración la tropa rebasa un poste fronterizo. Ha comenzado la más grande campaña militar de la historia.

A las 03:15 horas de Berlín del 22 de junio de 1941 comenzó la Gran Guerra Patriótica, Velikaya Otochestvennaya Vojna como la denominaron los soviéticos. Ese mismo mes de 2011, setenta años después de su inicio, me dispuse a escribir esta extensa obra, una cronología de las primeras semanas de la campaña. La obra pretende ser detallada y rigurosa desde el nivel estratégico hasta el táctico y complementada con experiencias y relatos de combatientes, que, espero, acercarán  de alguna manera al lector a aquellos trágicos eventos. Intentaré relatar las acciones ocurridas día a día hasta el 8 de agosto de 1941. No cubre por lo tanto ni el cerco de Leningrado, ni la toma de Kiev, ni la operación “Taifun” contra Moscú.  La obra se ciñe además a los tres principales teatros de operaciones, sin considerar el más septentrional de todos, el de Noruega, al mando del Generaloberst Nikolas von Falkenhorst.

Otras victorias espectaculares conseguiría el Ostheer (el Ejército alemán del “Este”) después del 8 de agosto, pero la famosa Guerra Relámpago de Adolf Hitler fue más patente que nunca en esas primeras semanas, cuando todavía se tenía esperanzas de acabar la campaña en un período de seis a diez semanas.

La propaganda de la época presentó al mundo a la Wehrmacht como la vencedora en todos los campos de batalla y a su arma aérea, la Luftwaffe, como la dueña indiscutible de los cielos. Es común encontrar literatura por doquier que atestigua que la aviación soviética o VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) fue pulverizada en sus mismas bases en las horas del amanecer del domingo 22 de junio. Parte de ese mensaje ha sobrevivido setenta años después. Las cifras de aparatos soviéticos destruidos en pocas horas recogidas en los informes de misión de los pilotos fueron impresionantes. Pero para ser justos es necesario matizar estos datos.

TSAMO
Uno de los miles de archivos desclasificados del Ejército Rojo. En la ilustración, la portada de un resumen operativo del Frente Suroccidental del 7 de julio al 9 de septiembre de 1941.

Una vez iniciado el proceso de desclasificación de los archivos secretos del Ejército Rojo  a finales de los noventa, miles de ellos son de público acceso y están arrojando datos que ofrecen una nueva perspectiva. Los archivos centrales del Ministerio  de Defensa de la Federación Rusa han dado un contrapunto a las “toneladas” de obras escritas sobre el tema en los países occidentales. La Luftwaffe salió a volar en esas horas previas al amanecer y asestó un golpe devastador, sí, pero no fue decisivo. La VVS sufrió daños catastróficos en el suelo pero “salió al aire” y nunca dejó de combatir, eso sí, en unos cielos dominados por los veteranos y altamente entrenados pilotos de caza de los Messerschmitt.

Así como en los cielos, en la superficie los alemanes gozaban de una ventaja técnica y de superior experiencia. Pero esta literatura a la que hago referencia yerra en mostrar la imagen de un ejército alemán plenamente motorizado con numerosas divisiones acorazadas: las Panzerdivisionen. Aún existe hoy día una romántica aureola alrededor del invencible Panzer alemán. No obstante, en aquel verano de 1941 la mayor parte de los soldados alemanes, los Landser, marchaban a pie, como lo hicieron sus padres en la Gran Guerra y su equipo pesado era tirado por caballos. Más de 600.000 animales de tiro acompañaron fielmente a sus dueños hasta el suelo soviético. Divisiones Panzer había muy pocas en números relativos. Por decirlo de alguna manera, la declaración de guerra a Alemania por Francia y Gran Bretaña con ocasión de la invasión de Polonia llegó inconvenientemente  “un poco” demasiado pronto, sorprendiendo los planes germanos de lograr una plena motorización de la Wehrmacht, aún en una fase temprana.

La Wehrmacht se lanzó así pues adelante con modernos carros de combate como el Panzerkampfwagen IV, que era superior a los modelos de preguerra soviéticos con débiles blindajes (como el T-26). Pero los modelos germanos más numerosos eran equivalentes a los soviéticos incluso inferiores, si nos referimos a los PzKpfw. II. (con un cañón de pequeño calibre de tiro rápido de 2 cm.) o a los PzKpfw. I. (con dos sencillas ametralladoras de 7,92 mm.). Además había unidades enteras dotadas de “veteranos” carros de combate de fabricación checa, capturados con ocasión de la ocupación de ese país en 1938. ¿De dónde proviene pues el mito del Panzer? De su doctrina de empleo y no necesariamente de su cualidad técnica.

pzkpfw38t
Las pocas divisiones acorazadas alemanas disponibles complementan sus plantillas con numerosos carros de combate de fabricación checa, como el de la ilustración. Un PzKpfw. 38(t) en la actualidad.

De la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial surgieron hombres como el General Heinz Guderian, quienes vieron las posibilidades de empleo del tank, así denominado por los británicos, Panzer o carro de combate. Los hombres como él se negaron a limitar el uso de la nueva arma sólo para el apoyo del avance de la lenta infantería, sino que imaginaron grandes masas acorazadas penetrando velozmente a través de las líneas enemigas hasta su retaguardia. La nueva doctrina, combinada con el uso de aviones de ataque precisos, dio a luz una nueva forma de hacer la guerra. Se la llamó Blitzkrieg, la guerra relámpago. Los Panzer, junto con los bombarderos en picado Ju-87 Stuka, conquistaron Polonia y Francia. La U.R.S.S., consecuentemente, iba a ser la siguiente en sucumbir. La doctrina sigue vigente. La Operación Tormenta del Desierto en tierras del Golfo Pérsico en 1991 fue una copia a escala reducida de Barbarroja.

En las escuelas de oficiales germanas se animaba  a usar la propia iniciativa en el curso de la batalla. El sistema de mando y control soviético era rígido. Los carros de combate alemanes disponían de radios para su coordinación en mitad de la lucha. Los soviéticos por lo general no, debiendo confiar en un sistema de banderines de señales desde un carro de mando para las órdenes de batalla. La Wehrmacht llevaba ya casi dos años de experiencia en “operaciones reales”. El RKKA (excepto unos pocos veteranos de la Guerra Civil Española, el conflicto de Khalkhin Gol y la Guerra de Invierno contra Finlandia) no. El Panzer no era superior al carro soviético en términos generales. De hecho, el RKKA disponía de modelos secretos modernísimos. Los temibles KV de más de cincuenta toneladas y los T-34 fueron una agria sorpresa de los que nada se sabía. Para suerte de los Landser, aquel año aún había pocos en cantidades relativas.

El mundo iba a cambiar a las 03:15 horas del 22 de junio de 1941. Hitler así lo predijo. Barbarroja daría comienzo a un larguísimo conflicto que duraría 4 años más y concluiría con los ejércitos de Zhukov y Koniev combatiendo en las calles de Berlín en 1945. En conversaciones con allegados de la extinta U.R.S.S. siempre les he dicho lo mismo: “la Segunda Guerra Mundial la ganó la sangre de 20.000.000 de soviéticos, la tenacidad británica y las fábricas norteamericanas”. Una nueva era comenzó en 1945, pero curiosamente los frutos de la victoria los recogieron los Estados Unidos de América, primera potencia nuclear de la historia. El mundo colonial, encabezado por el imperio británico, había recibido el tiro de gracia y estaba a punto de desaparecer.

Muy tarde en la noche del sábado 21 de junio un tren soviético de mercancías llegaba a la frontera del Reich. Stalin no lo sabía, pero iba a ser el último de sus trenes de los acuerdos comerciales de cooperación. Las tropas alemanas apostadas en el sector lo observaron con ironía. El último de los trenes…Entonces las agujas de los relojes marcaron las 00:00 horas del domingo 22. Nadie podía dormir. El minutero volvió a saltar hacia adelante de nuevo. La cuenta atrás ya no se podía detener…

 

Planeamiento de la Operación Barbarroja (I)…

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THE ORIGINS OF THE LARGEST MILITARY OPERATION IN HISTORY: PRELIMINARIES (II)

vvs
The closest VVS aerodromes to the border suffer the Luftwaffe onslaught at dawn the 22nd of June, 1941. Being a Sunday, many Soviet pilots are simply on leave. In many bases the comouflage and dispersal orders arrive too late…

At 03:15 hours (Berlin time) 22nd of June, 1941 commenced the Great Patriotic War, Velikaya Otochesvennaya Vojna, as it was named by the Soviets. On this same month, 2011 I committed myself to write this extensive account, a chronology of the first weeks of Operation Barbarossa. The books pretends to be thorough from the strategic down to the tactical standpoint, complemented with the experiences of witnesses, that, I presume, will transport the reader to those tragical events. I tried to describe the actions that took place day by day until the 8th of August 1941. It does not encompass the Leningrad siege, or the conquest of Kiev or Operation Typhoon against Moscow. The research focuses on the 3 main theaters of operation, leaving the Northern most one in Norway under command of Generaloberst Nikolas von Falkenhorst for a future reasearch.

Other spectacular victories would the Ostheer (German Armed Forces in the East) achieve after the 8th of August, but Hitler’s famous Lightning War was carried to the outmost during those first weeks, when there was still hope to finalize the campaign within 6 to 10 weeks.

The propaganda machine of its time presented the Wehrmacht to the world as the indisputable victor in all battlefields, and its air arm as master of the skies. It is still possible to find bibliography that simplifies the facts and figures and states that the Soviet Air Force or VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) was pulverized on its own bases on the early morning hours of Sunday the 22nd of June, 1941. Part of this simplified message has survived 70 years after. The numbers of destroyed Soviet aircraft were indeed appalling, but it is fair to analyze these figures further.

Once the Red Army secret file declassification process was initiated in the late 90’s, thousands of them became accessible and are offering a new perspective to this issue. The Russian Federation Armed Forces archives are now challenging and balancing the myriad of books written up to now in the West. The Luftwaffe unleashed her mighty power just before dawn the 22nd of June and delivered a devastating blow to the Soviet air power, but it wasn’t decisive. The VVS was certainly maimed on the ground but somehow retaliated and never ceased to fight, nevertheless in skies mastered by the veteran and highly trained Messerschmitt fighter pilots.

horses
The use of horse-drawn carts is paramount to make the logistics flow into the badly prepared roads of the Soviet Union. While in Ukraine the road network is almost non-existant, in Belarus, the ex-Baltic Republics and Russia it is improved but surrounded by masses of forests that limit the flowing of supplies to a few lines that later will easily be hampered by the partisans.

As in the skies, on the ground the Germans enjoyed a superior technical and tactical advantage. They were simply more experienced combatants. But this aforementioned literature pretends to show Hitler’s Armed Forces as fully motorized and plenty of armoured divisions: the Panzerdivisionen. Even today there’s a “romantic” aura around the invincible German Panzer. However, during that summer of 1941, most of the German foot soldiers, the Landser, marched on foot as their grandparents did during the 1914-18 War and their heavy equipment was horse-drawn. +600.000 horses accompanied faithfully their masters into Soviet soil. Panzer divisions were just a few in relative numbers. So to speak, the war declaration of France and Great Britain in response to Hitler’s invasion of Poland, arrived inconveniently “a bit too early”, surprising the German plans of achieving the full motorization of the Wehrmacht, still on early stages.

The Wehrmacht launched its might with modern tanks like the Panzerkampfwagen IV, that was superior to the pre-war Soviet models with thinner armor (like the T-26). But the most numerous German models were just equivalent or even inferior to their Soviet counterparts, if we talk about the PzKpfw. II (with a rapid fire small calibre 2.0 cm gun) or even the PzKpfw. I (just fitted with 2×7.92 mm. machine guns). In addition there were units fully equipped with “veteran” Czech tanks, captured and fielded by the Wehrmacht after the occupation of this country in 1938. The question is…where does the myth of the Panzer come from? From its employment doctrine and not necessarily from its technical qualities.

KV1
The first encounters with the 50-ton KV juggernauts are a sour experience for the German arms. In many of the engagements only high calibre howitzers or the famous 8,8 cm. cannon save the situation while the anti-tank guns fail to stop them.

From the Great War defeat of Germany men like general Heinz Guderian excelled developing a new employment doctrine of the new tank, as the British named the new machine after its introduction in the 1914-18 conflict. Men like him rejected  the idea of using the new invention as a means to accompanying the advance of the foot soldier, but imagined large masses of these armoured rolling vehicles maneuvering independently, breaking through the enemy lines towards their rearguard. The new doctrine, combined with the use of accurate attack aircraft, paved the way for a new concept to wage war: it was called Blitzkrieg or The Lightning War. The Panzer, along with the Junkers Ju-87 dive bomber conquered Poland and France. Consequently, the USSR would be the next to succumb in due time. This doctrine is still in use. Operation Desert Storm in the Persian Gulf barred lands in 1991 was a scaled copy of Barbarossa.

In the German officer’s schools self-initiative was encouraged in the course of battle. The Soviet Command and Control system was rigid. German tanks were fitted with radios for real-time coordination during battle. As a general rule, Soviet tanks did not, having to rely on flag signals from a command tank. The Wehrmacht had been already almost 2  years in “real operations”. The RKKA did not (except for a few Spanish Civil War, Khalkhin Gol or the Winter War veterans). The German tank was not superior to the Soviet designs in general terms. As a matter of fact Stalin possessed secret new types. The fearful 50 ton KV’s and the T-34’s posed an unbeknown sour surprise to the German arms. Luckily for the Landser still in 1941 there  were just a few of them in relative numbers.

The world was going to change at 03:15 hours of the 22nd of June, 1941. Hitler so predicted. Barbarossa yielded a long struggle that would prolong 4 more years and would only conclude with Zhukov’s and Koniev’s troops fighting in the streets of Berlin in 1945. During my conversations with acquaintances of the extinct U.S.S.R. I used to say: “WWII was won due to the blood of 20,000,000 Soviets, British resilience and American factories”. A new era started in 1945, but curiously enough the fruits of victory were to be enjoyed by the United States of America as the first nuclear power in History. The old colonial world, led by the British Empire, was soon to be over.

Very late at night Saturday, the 21st of June, 1941, a Soviet train reached the Reich’s frontier. It was transporting goods and raw materials. Stalin was unaware of the fact it was going to be the last of the shipments to his commercial partner, Adolf Hitler. The German soldiers deployed on the sector stared at it with irony. The last of the trains…Then the hands of the clock indicated 00:00 hours of the Sunday the 22nd. The hands kept on moving one more minute ahead. The countdown was already unstoppable…

 

Barbarossa’s origins (I)…

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Invadir la URSS / To invade USSR

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EL ORÍGEN DE LA MÁS GRANDE OPERACIÓN MILITAR DE LA HISTORIA: PRELIMINARES (I)

 

Hitler liberado prisión landesberg
Adolf Hitler es liberado en diciembre de 1924 tras su condena en la prisión de Landesberg por su intento de golpe de estado de 1923. Su carrera política será frenética hasta su elección democrática como canciller en 1933.

En retrospectiva, en la historia de las guerras, que es la del ser humano mismo, nunca se había producido un acontecimiento a escala semejante en cuanto a número de tropas, bajas sufridas, intensidad y alcance de las operaciones y la ferocidad con la que se combatió. Servir en el “frente ruso”, el Ostfront, era el peor posible destino si hablamos del soldado alemán. No era sólo una guerra. Se trataba de una Cruzada ideológica no para vencer a un enemigo, sino para aniquilarlo.

Recogida en las páginas de su obra “Mein Kampf” (“Mi lucha”) escrita en sus años de joven activista político, Adolf Hitler apuntó la necesidad de ampliar el espacio vital del pueblo germano (Lebensraum), a costa de arrebatárselo a otros pueblos más al este. Su ideario político justificaba la necesidad de erradicar el Bolchevismo como una especia de “cáncer” de la humanidad, además de su animadversión hacia el judaísmo. Estos principios ideológicos convirtieron esta campaña en algo terriblemente singular.

La primera mitad del siglo XX es un período de ideologías puras y extremas. Algo totalmente alejado del pensamiento y estilo de vida común de los ciudadanos que vivimos en la actualidad. Fascismo, Nacionalsocialismo y Comunismo convivían con las viejas potencias democráticas occidentales (agotadas tras la Gran Guerra). Se trataba de un período “post-revolución industrial” que experimentó un increíble desarrollo de la tecnología en los albores del pasado siglo, acelerado en la Primera Guerra Mundial. El conflicto de 1914-1918 comenzó con millones de hombres marchando a las trincheras a pie. Pero en breve el cielo se llenó de máquinas voladoras, los suministros se hacían llegar a bordo de transportes motorizados y el carro de combate hizo su aparición. Las máquinas se apoderaron a velocidad vertiginosa del campo de batalla. Al acabar la Gran Guerra con la derrota de Alemania y tras verse obligada a firmar los estrictos términos del Tratado de Versalles, el mariscal de campo galo Ferdinand Foch dijo: “Esto no es un tratado de paz. Es un armisticio para veinte años”. No se equivocó. El terreno quedaba abonado para una guerra a escala sin precedentes con una tecnología mucho más moderna y letal.

lenin plaza roja 1919
Lenin arengando a una multitud en la paza Roja de Moscú en 1919. Tras la revolución Bolchevique, que supuso la liquidación del régimen zarista, comienza una guerra civil (1917-1923) entre el Ejército Rojo del nuevo gobierno Bolchevique y el antiguo ejército zarista y otros opositores.

¿Cómo es posible que Alemania cometiera el error de embarcarse en una campaña para conquistar la Unión Soviética? ¿Acaso no es de necios pensar que no es posible ocupar militarmente el estado más extenso del planeta? Pero la Operación Barbarroja, no era un plan de conquista. En la Directiva número 21 firmada por Adolf Hitler unos meses antes se definieron los objetivos, que no era otro que la destrucción del RKKA o Ejército Rojo en el campo de batalla. Esto debía hacerse de manera fulgurante para provocar una crisis en el aparato militar y político, que colapsara el estado bolchevique y propiciara el derrocamiento del líder del Comunismo internacional, Stalin. Barbarroja no ha sido nunca bien entendida en Occidente por el público general y por lo tanto está plagada de mitos.

La Wehrmacht, la maquinaria militar más avanzada de la época, victoriosa en todas sus campañas (excepto por el momento en la de rendir a Inglaterra por las armas en el verano de 1941), daba por sentado que tamaña empresa podía llevarse a buen término en seis semanas o quizás diez. Mucho antes de que “el general invierno”, del que habló Napoleón, se aposentara en los campos de la Madre Rusia. Esto no sucedió…

Dos años y seis meses me ha llevado concluir esta extensa cronología que he titulado BARBARROJA 03:00 HRS. Mientras más investigaba en archivos y cotejaba datos de diversas fuentes, me preguntaba cómo era posible que unos siete millones de hombres fueran capaces de disponerse a lo largo de una larguísima frontera (desde el círculo polar ártico hasta las aguas del Mar Negro) y esperar lo inevitable con los brazos cruzados ¿Acaso era posible desplegar tal maquinaria militar tan secretamente que los regimientos fronterizos de la NKVD ni siquiera se percibieran de ello? El traslado, efectivamente, de las tropas y divisiones alemanas desde los campos de la recién derrotada Francia hasta la Polonia ocupada (repartida en secreto acuerdo entre Hitler y Stalin) y por lo tanto común frontera entre ambos, fue salvaguardado por un ambicioso plan de despliegue. Pero hubo “oídos” que lo “escucharon”. Y a tales oídos no se les dio crédito. El mismo Winston Churchill avisó a Stalin de los preparativos de Hitler, pero ¿qué credibilidad podía tener el inglés, acérrimo anticomunista, ante el líder soviético?

Pacto de Acero
El Pacto de Acero, firmado en Moscú entre los ministros de asuntos exteriores Ribbentrop y Molotov el 23 de agosto de 1939 sorprende al mundo y convierte a dos ideologías antagónicas en aliadas de conveniencia. El pacto, acompañado de unos protocolos secretos (negados en ciertos círculos), supuso la repartición de Polonia entre Stalin y Hitler y un nuevo orden en el este de Europa en 1939-40.

Los dos archienemigos se regían bajo los términos del Pacto de Acero, firmado el mes anterior a la invasión de Polonia y durante años habían estado colaborando comercial y militarmente. Al igual que todos entonces aún me sorprendo de cómo era posible este estrecho entendimiento, que, entre otras cosas posibilitó la invasión de Polonia desde el oeste y desde el este y su desaparición como estado en 1939. ¿Qué lógica podría tener un acuerdo de cooperación y asistencia entre los actuales Estados Unidos de América y Al Qaeda? Con este paralelismo sólo pretendo remarcar el carácter anti-natura con la que se vio en 1939 y hoy día.

La Operación Barbarroja no fue exclusivamente una guerra del Tercer Reich contra la Unión Soviética. Debo ser preciso. Voy a permitirme el lujo, estimado lector, de establecer otro paralelismo. Al igual que en 2001 los Estados Unidos de América declararon la guerra al “terror” y animaron al mundo a acompañarle en esta tarea ingente, el Tercer Reich hizo de paladín contra el Bolchevismo (asociado al “judaísmo internacional”), acompañado por numerosos aliados. Así es. No establezco más similitudes ni de orden político, ético, moral, racial o religioso. Me atengo únicamente al hecho bélico, por el cual, como estudioso de la Historia Militar, siempre me he sentido fascinado y a la vez sobrecogido por la envergadura de un acto humano que acabó con la vida de más de veinte millones de personas (el 80% de ellos militares y civiles de la extinta Unión Soviética).

Otras naciones acompañaron al Reich en esta operación declarando la guerra al estado comunista. Rumanía, Italia, Hungría, Eslovaquia, Finlandia…lanzaron sus fuerzas a través de las fronteras de la Unión Soviética como aliados del Eje. Otros países, como España, pusieron a disposición de la Wehrmacht una división de infantería y una escuadrilla de cazas (ambas informalmente denominadas “Azul”). Otros hombres a título individual se alistaron: escandinavos, holandeses, belgas e incluso franceses y algunos británicos. Posteriormente una vez comenzada Barbarroja, se alistaron ucranianos y bálticos. También hubo rusos que se volvieron contra Stalin…

 

Preliminares (II)…

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THE ORIGINS OF THE LARGEST MILITARY OPERATION IN HISTORY: PRELIMINARIES (I)

Mein Kampf
Adolf Hitler’s political ideary is dictated while in Landesberg prison to his aide and closest collaborator, Rudolf Hess. “Mein Kampf” (“My struggle”) has been sold to many countries and translated to at least 16 languages. During the National-Socialist period (1933-1945) a copy was gifted to just married couples and graduates. There’s still a rare Hitler book that compiles his notes already as a chancellor in the 30’s, more unbeknown to the general public.

In hindsight in the History of warfare, forcibly associated to the History of Mankind itself, was never seen an event to such a scale in regards of troops involved, casualties, intensity and scope of the operations and the ferocity of the combatants. For the common German soldier, serving in the “Russian front” (Der Ostfront) was undoubtedly the worst posting, amongst the different theatres of operations in which Germany intervened.  It wasn’t only a war. It was an ideological “crusade” aimed to not only for victory but for crushing an enemy.

Adolf Hitler remarked in his book “Mein Kampf”, written in his days of a young political activist, the need to expand the living space of the German people (Lebensraum) towards the East. His political essay justified the need to eliminate the Bolshevism as a “world plague” that in his view was clearly linked to the International Jewry. These political principles were to transform this feat of arms into something terribly unprecedented.

The first half of the 20th century were years of pure and extreme political ideologies. Something really far from the modern lifestyle and hard to comprehend by the common citizens that we live by today’s standards. Fascism, National Socialism and Communism co-existed with the old Western Democracies (worn out after the First World War). It was a “post-industrial revolution” period that experienced an outstanding technological progress at dawn the new century and that was accelerated during the Great War. The 1914-18 conflict started with millions of troops marching on foot to the trenches. But soon the sky was full of flying machines, the supplies were now being sent on board motorized vehicles and the tank was invented. The machines took over the battlefield at a rapid pace. Once the war finished with the defeat of Germany and after being forced to sign the strict terms of the Treaty of Versailles, French Field Marshall Ferdinand Foch stated: “This is not a peace treaty but an armistice for 20 years”. History proved 20 years later the exactness of his words. Circumstances then were prompted for a new war at an unimaginable scale and with more modern at lethal technology.

How is it possible that Germany, the new III Reich, decided to launch a campaign to conquest the USSR? What sense does it make to pretend to seize the vastest state of the Earth? But Operation Barbarossa wasn’t a conquest plan. In the Directive no. 21, the document that specified the intent of the campaign signed just a few months before, the real objectives were stated. These included the destruction of the RKKA, the Red Army, in the battlefield. This had to be accomplished swiftly in order to provoke a military, first, and then a political crisis that collapsed the Communist regime and the fall of the leader of the international Bolshevism, Stalin. Operation Barbarossa is not well understood in the Western world and therefore it is full of myths.

Stalin leader Communism
Once Lenin dies in 1924, a close collaborator and an “apparatchik” takes over his predeccessor’s job to consolidate the Communism with an iron fist, Josif Vissarionovich Dzhugashvili, Stalin (“the Steel man”).

The Wehrmacht, the most efficient military machine at its time and victorious in all its campaigns (except in the invasion of the Bristish isles by the summer 1941), took for granted that the project could be carried out within a period of  6 to 10 weeks. This well before “General Winter”, already feared by Napoleon, took over the steppes of Mother Russia. This never happened…

Two and a half years have been necessary to finalize my book BARBARROJA 03:00 HRS. As I went deeper into my research and translated files from different sources I wondered how was it possible that 7,000,000 men saw themselves deployed along a gigantic frontier facing each other (from the Arctic Polar circle until the shores of the Black Sea) just to await their tragic fate with arms folded. Was it possible to deploy such a vast military machinery  so secretly that the Soviet NKVD frontier regiments would not have even noticed it? The transfer of German divisions from the French landscape to the occupied Poland (secretly shared by Hitler and Stalin by virtue of a pact), and therefore a common border between both, was detailed by an ambitious deployment plan. Nevertheless there were “ears” that were listening. But to those “ears” no credit was given.

The two arch enemies, Adolf Hitler and Josef Stalin, were bound by the terms of the surprising Steel Pact, signed the previous month to the invasion of Poland and during years they had been holding military and commercial agreements. As everyone then, I am still puzzled about how this tight understanding was feasible, that amongst other matters hosted the dissappearance of Poland as a state in 1939. What sense would it make a collaboration agreement between the present United States of America and Al-Qaeda? With this parallelism I just try to remark the bizarre essence as it was perceived in 1939 and nowadays.

blue division
Under the German flag, a group a nations and volunteers joined the campaign vs the USSR with somehow different objectives. In the picture a Spanish “Blue Division” Captain in the area of Leningrad. [Courtesy todocoleccion.net]

Operation Barbarossa wasn’t only a war between the III Reich and the USSR. I must be precise. I will take the liberty, dear reader, to set another parallelism. As the United States of America declared war on “Terror” in 2001, and encouraged all the nations to follow in this gigantic struggle, the III Reich played the paladin versus the Communism (and the “international Jewry”) accompanied by numerous allies. So it was. I will not establish other links related to politics, ethics, morals, ethnics or religious. I am just describing the casus belli, a field of knowledge that always fascinated me as a scholar of Military History. At the same time the scope of a human act that only ended after the loss of more than 20,000,000 lives, startles me (80% of them military and civilian personnel of the extinct USSR).

Other nations marched along the Reich in this struggle declaring themselves war to the Communist state. Romania, Hungary, Italy, Slovakia, Finland…launched their troops across the USSR borders as Axis allies. Other countries, like Spain, handed over troops to the Wehrmacht and in this case one infantry division and one fighter squadron (both known as “Blue”) set off to the Russian steppes. Other men voluntarily enlisted: Scandinavians, Dutch, Belgians, even French and some British. Later on and once the war broke out, Ukrainians and Baltics enrolled in many different German units. There were even Russian who turned against Stalin…

 

 

 

 

 

Preliminaries (II)…

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ITALIA

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 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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ITALIA

macchi mc.200
El C.S.I.R. cuenta inicialmente con el apoyo de los 51 Macchi MC.200 “Saetta” del 22º Grupo de Caza.

La mayor operación militar de todos los tiempos está rodeada de mitos. Una visión parcial típica en Occidente de la más grande guerra relámpago de todos los tiempos, muestra al Führer Adolf Hitler como único actor en la campaña de asalto de la URSS el 22 de junio de 1941. No obstante la Operación Barbarroja, ciertamente bajo la bandera de la cruz gamada, es concebida como una misión multinacional, entre cuyos participantes está Italia como una de las naciones protagonistas.

Casi un mes antes del Barbarossatag (día de Barbarroja), Benito Mussolini, el Duce, ya ordena la creación de un cuerpo expedicionario denominado Corpo d’Armata autotrasportabile. Sólo el 21 de junio de 1941 por la tarde, horas antes de la guerra relámpago que está apunto de desatarse, Hitler informa a Mussolini al respecto. Y así el 22 de junio, fecha del inicio de la Operación Barbarroja, Mussolini declara también la guerra a la Unión Soviética. Al día siguiente se empieza a organizar su fuerza de combate al mando del general Francesco Zingales ya bajo las siglas C.S.I.R. (Corpo di Spedizione Italiano in Russia). Inicialmente se planea que vaya acompañado por dos grupos de bombardeo y otro de caza (coronel Carlo Drago).

El 30 de junio el dictador alemán da luz verde para envío de sus aliados italianos a la U.R.S.S. Y el 10 de julio están ya listos para la partida. El contingente está compuesto por 62.000 hombres y 5.000 vehículos. Se integran bajo dependencia operativa del 11º Ejército de la Wehrmacht (general Schobert), a su vez operando en el teatro de operaciones de Ucrania (Heeresgruppe Süd<>Grupo de Ejércitos Sur de von Rundstedt). Son las divisiones de infantería motorizada 9ª Pasubio (Generale di Divisione Vittorio Giovannelli) y 52ª Torino (Generale di Divisione Luigi Manzi). Estas divisiones, a pesar del hecho de haber sido ideadas como “móviles”, carecerán del adecuado material motorizado en el campo de batalla. Por añadidura, la última gran unidad es la 3ª Celere Division “Principe Amedeo Duca d’Aosta” (Generale di Brigata Mario Marazzani) que engloba a un regimiento de Bersaglieri y un batallón acorazado con blindados ligeros L3/33. Zingales será relevado del mando por el general Giovanni Messe, al causar el primero baja por una grave infección pulmonar.

giovanni messe
General Giovanni Messe (1883-1968). Comandante en Jefe de las fuerzas expedicionarias italianas C.S.I.R. en la URSS hasta octubre de 1942. Messe releva justo antes del inicio de la intervención italiana al general Zingales, que causa baja por enfermedad.

El 14 de julio Mussolini ordena a su Estado Mayor la creación de un segundo cuerpo expedicionario compuesto por infantería (esta vez motorizada). No obstante, una semana más tarde, reconociendo las posibilidades reales del Ejército, insistirá en motorizar “en la medida de nuestras posibilidades” a estas unidades. Añadirá que “nuestra participación no puede ser menor que la de los eslovacos. Es necesario cunplir con nuestras obligaciones para con nuestros aliados”.

El 29 de  julio de 1941 se organiza su componente aéreo (Comando Aviazione del Corpo di Spedizione Italiano in Russia) en el 22º Gruppo Autonomo Caccia Terrestre con 4 escuadrillas (359ª, 362ª, 369ª y 371ª) equipadas con 51 aparatos de caza Macchi M.C.200 “Saetta”. Se le agrega el 61º Gruppo Autonomo Osservazione Aerea con 32 bimotores de reconocimiento Caproni Ca.311 (34ª, 119ª y 128ª escuadrillas). Apenas un mes más tarde

bersaglieri
Hombres del regimiento de Bersaglieri de la División Celere. Su casco con el característico adorno lateral identifica a estas unidades.

recibirán los aviadores italianos su bautismo de fuego al abatir a 2 I-16 “Ishak” y 6 Tupolev SB-2 sin lamentar pérdidas propias.

Tras el cruce de los ríos Dniester y Bug la primera unidad en entrar en combate en la zona de Nikolayev es la  División Pasubio. La Torino, deficiente en medios motorizados, la sigue a la zaga. El 14 de agosto los italianos pasan bajo dependencia operativa del 1. PanzergruppeKleist” hasta verano del año siguiente. Las tropas del Duce se enfrentan así en esta etapa a las unidades del Distrito Militar de Odessa, redesignado (al estilo ruso) el primer día de hostilidades como Yuzhny Front (Frente Sur) del general Cherevichenko e inmediatamente después bajo órdenes de Iván Tiulenev. En la noche del 26 al 27 de septiembre la Divisón Torino cruzará en gran río Dnieper bajo fuego de artillería y ataques aéreos. En septiembre toman parte en la captura de Dniepropetrovsk y Kiev y al mes

siguiente las tropas del general Messe se harán con Stalino (actual Donetsk), importante enclave industrial y ferroviario en la cuenca del Don. En noviembre ocuparán Gorlovka.

La participación italiana, no exenta de coraje y con grandes expectativas políticas por parte de Benito Mussolini, sufrirá de carencias de equipamiento y deficiente logística. Cuando la intervención en la URSS del Duce concluya drásticamente en 1943 tras el desastre de las fuerzas del Eje en Stalingrado, 90.000 italianos habrán causado baja en el frente ruso…

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

Operations map csir
Area of operations of the Italian expeditionary forces in the USSR. The promising swift advances at the start of Barbarossa change dramatically in 1942-43 after the Soviet counterattack (Operation “Uranus”<>Operatsya “Uran”) and encirclement of the German 6th Army (Paulus) in Stalingrad.

 

ITALY

 

l3/33
61 tanquettes L3/33, like the one depicted, are fielded by the Regiment “San Giogio” belonging to the 3rd Division Celere P.A.D.A. The L3/33 tanquettes have low combat value, with little protection even to infantry arms. They serve as scouts and perhaps their better characteristic consist of their extra low profile and speed, being difficult targets for enemy gunners.

The largest military operation of all times is full of myths. One of those, specially extended in the West, is to believe that it was just the III. Reich the only actor to assault the USSR on the 22nd of June 1941. However, Operation Barbarossa, certainly under the svastika flag, was a multinational league of nations and one of those was Italy, with an important contribution of troops.

Almost one month before the Barbarossatag (day of commencement of Barbarossa), Mussolini orders the creation of an expeditionary corps known as Corpo d’Armata autotrasportabile. Only on the evening of the 21 st of June 1941, a few hours before the unleash of the vastest lightning war of all times, Hitler informs Mussolini accordingly about it. Thus, on the 22nd of June, the date of Operation Barbarossa, il Duce declares the war on the Soviet Union too. On the next day the Italian combat forces begin to become organized under the command of General Francesco Zingales, already under the new acronim C.S.I.R. (Corpo di Spedizione Italiano in Russia). It is thought to be supported by 2 bomber groups and an additional fighter group (Colonel Carlo Drago).

tempo magazine
“Tempo” magazine publishes on the 16th of October 1941 an article about the Italian aviators in the Soviet campaign.

On the 30th of June Adolf Hitler eventually authorizes his Italian ally to go into action in the U.S.S.R. This way they are fully ready to march on the 10th of July. They fall under the operative hierarchy of Schobert’s 11th Army, which in turn attacks through the Ukranian sector, responsibility of von Rundtedt‘s Army Group South (Heresgruppe Süd).   It will consist of 62,000 troops and 5,000 vehicles. The Italian contingent consists of the 9th Infantry Division Pasubio (Generale di Divisione Vittorio Giovannelli) and the 52nd Infantry Division Torino (Generale di Divisione Luigi Manzi). These units, in spite of being conceived as “mobile”, will lack enough motorization in the battlefield. Last but not least, the third of the large units is the 3th Celere Division “Principe Amedeo Duca d’Aosta” (Generale di Brigata Mario Marazzani), which will encompass a Bersaglieri regiment and an armoured battalion with the light L3/33’s. The Commander-in-Chief Zingales will not depart eventually to the USSR, as he will suffer an acute lung infection. He is replaced by General Giovanni Messe.

On the 14th of July Mussolini orders his High Command to organize a second expeditionary corps of infantry forces (this time motorized). However, just a week later and realizing the real chances of his Army will insist on motorizing “to the maximum extent of our possibilities”. He adds “…our participation can’t be less than that of the the Slovaks. It is imperative to comply with our duty towards our allies…”.

On the 29th of July 1941 the air support (Comando Aviazione del Corpo di Spedizione Italiano in Russia) is finally organized into the following flying units: the 22º Gruppo Autonomo Caccia Terrestre with 4 fighter squadrons (359th, 362nd, 369th y 371st) fielding 51 Macchi M.C.200 “Saetta”. The 1º Gruppo Autonomo Osservazione Aerea with 32 reconnaissance twin engine Caproni Ca.311’s (34th, 119th y 128th squadrons) is added. Just a month later the Italian aviators will receive their baptism of fire when they manage to shoot down 2 I-16 “Ishak” y 6 Tupolev SB-2 without any own losses.

stalino
C.S.I.R. troops fighting for the strategic enclave of Stalino. The first Italian units will enter in the city on the 20th of October.

After forcing the Bug and Dniestr rivers, the first ground unit to become engaged in combat is the División Pasubio in the Nikolayev area. The Torino, still lacking adequate motorization is lagging behind. On the 14th of August 1941 the Italians are set under operational orders of the 1. PanzergruppeKleist” (until the summer of 1942). The soldiers of the Duce are facing at this stage the troops of the Odessa Military District, renamed on the first day of war, following the Russian style, as Yuzhny Front (Southern Front). This Front is under orders of General Cherevichenko and right after under General Ivan Tiulenev’s. During the night of the 26th-27th of September 1941, the Torino division crosses the great Dniepr river under heavy artillery and air attacks. In September the C.S.I.R. soldiers participate in the seizing of Dniepropetrovsk and Kiev. On the next month General Messe’s men will achieve an important objective which is the capture of Stalino (Donetsk today), an important industrial and railway centre in the Don basin. In November they will occupy Gorlovka.

The Italian participation, undoubtedly corageously carried out  and always under great political expectations from Benito Mussolini, will suffer from serious shortfalls in equipment and logistics. Finally and dramatically in 1943, Mussolini’s intervention in the “Russian front” will cease after Stalingrad’s Axis defeat, suffering more than 90,000 casualties…

 

 

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BARBARROJA-1: LA ÚLTIMA ORDEN / THE LAST ORDER

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 ESTRATEGIA DE BARBARROJA

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21 de JUNIO de 1941

timoshenko-revista-time
Mariscal Semyon Konstantinovich Timoshenko (1895-1970), en primera plana de la revista TIME en junio de 1941. Comisario de Defensa del Pueblo (equivalente a Ministro de Guerra)

DIRECTIVA Nº 1 AL CONSEJO SOVIÉTICO DE LOS DISTRITOS FRONTERIZOS DEL OESTE SOBRE LA POSIBILIDAD DE UNA INVASIÓN ALEMANA

A: DISTRITO MILITAR DE LENINGRADO, DISTRITO ESPECIAL MILITAR DEL BÁLTICO, DISTRITO ESPECIAL MILITAR DE KIEV Y DISTRITO MILITAR DE ODESSA.

1) A lo largo del 22-23 puede comenzar una invasión sorpresiva en los distritos militares occidentales.

2) No responder a acciones de provocación que puedan agravar la situación. Las tropas deben estar al máximo nivel de alerta para identificar la agresión externa de alemanes o aliados.

3) Ordeno:

– A lo largo de la madrugada del 22 ocupar posiciones de combate próximas a la frontera.
– Dispersión y enmascaramiento de la aviación en sus aeródromos al amanecer del 22
– A todas las unidades pasar a alerta de combate. Tropa debe dispersarse y camuflarse
– Alerta máxima a la defensa antiaérea. Protección de ciudades y objetivos.

Firmado Timoshenko y Zhukov

 

timoshenko y zhukov
El mariscal Timoshenko (con binoculares) y su viejo camarada, general Zhukov en una fotografía de 1940.

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BARBAROSSA’S STRATEGY

 

OOB ENGLISH
Order of battle of deployed forces along the vast frontier from the Baltic until de Black Sea. The forces deployed in Finaland and Norway are not depicted. [ Courtesy http://www.onwar.com ]

21st OF JUNE 1941

 

DIRECTIVE NO. 21 TO THE SOVIET COUNCILS OF THE WESTERN MILITARY DISTRICTS ABOUT THE PROBABILITY OF A GERMAN INVASION.

TO: LENINGRAD MILITARY DISTRICT, BALTICS SPECIAL MILITARY DISTRICT, KIEV SPECIAL MILITARY DISTRICT AND ODESSA MILITARY DISTRICT

1) Expecting surprise offensive in the Western Military Districts.

2) Do not respond to any provocations that might escalate the conflict. Troops shall be in maximum alert in order to identify the German or her allies’ surprise aggression.

3) I order:

-To deploy early morning to forward combat outposts along the frontier.
-To disperse and camouflage aviation assets in their aerodromes during the early morning hours of the 22nd.
-All units to go into full combat alert.
-Anti-air defense to be raised to full alert. Protect cities and key objectives.

Signed, Timoshenko and Zhukov.

 

 

 

 

 

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Rumanía [România]

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RUMANÍA

asalto a besarabia
Infantería rumana al asalto en Besarabia. La recaptura del territorio, tras la pérdida del mismo ante la URSS en 1940 servirá de acicate a Antonescu como fiel aliado de Hitler.

La mayor operación militar de todos los tiempos está rodeada de mitos. Una visión parcial típica en Occidente de la más grande guerra relámpago de todos los tiempos, muestra a Hitler como único actor en la campaña de asalto de la URSS el 22 de junio de 1941. No obstante la Operación Barbarroja, ciertamente bajo la bandera de la cruz gamada, se concibe como una misión multinacional, entre cuyos participantes está Rumanía como una de las fuerzas principales. Para entender la participación de Rumanía en el conflicto es necesario comprender primero el escenario internacional previo a  junio de 1941.

Después de la fulgurante derrota de Francia por Alemania el 22 de junio de 1940, la fuerza expedicionaria británica reembarca precipitadamente en Dunkerque para abandonar el continente europeo y Rumanía pierde de facto el apoyo de sus principales  y tradicionales aliados desde la Gran Guerra. El 28 de junio, tan sólo 6 días más tarde, la URSS ocupa Besarabia y Bucovina septentrional. Hungría además se hace con el norte de Transilvania el 30 de agosto (segunda cumbre de Viena) y por añadidura Bulgaria se queda con la zona sur de Dobruja (7 de septiembre). En el breve espacio de  tiempo de dos meses y medio Rumanía ve reducida su extensión territorial a dos tercios.

rumania 1933-1944
El rompecabezas europeo heredado de la Gran Guerra es alterado nuevamente en el periodo de entreguerras. Rumanía es de las naciones sujetas a importantes pérdidas de territorio. Hungría, Bulgaria y la Unión Soviética se verán beneficiadas.

Sólo un día antes de la pérdida mencionada de Dobruja, el rey Carol II es obligado a abdicar en favor de su hijo Mihai I de 19 años, quien da poderes ilimitados al general y recién nombrado Primer Ministro (4 de septiembre de 1940), Ion Antonescu. Este está apoyado por el movimiento de corte fascista Guardia de Hierro. Se hace llamar “Líder” a semejanza de Benito Mussolini o Adolf Hitler. Rumanía se alinea así doctrinalmente con Alemania e Italia.

El 12 de octubre el III Reich envía una misión militar a suelo rumano con objeto de proteger los valiosos campos petrolíferos rumanos, anticipándose a posibles movimientos de Stalin. Hitler y Stalin, aún aliados por el sorprendente Pacto de Acero, no lo serán por mucho tiempo más y ambos los saben. La industria de crudo de Ploesti y otras infraestructuras son de vital importancia para Hitler y una de sus escasas fuentes de carburantes, a excepción de la URSS. La misión está supervisada por el general Erik Hansen, a la sazón agregado militar en Bucarest. Es la denominada Deutsches Heeres Mission in Rümanien (DHM). También tendrá la dificíl tarea de asesorar al Ejército de Antonescu, adoctrinado al estilo francés, al haber sido Francia uno de los antiguos aliados de Rumanía. Seguirá la Deutsches Luftwaffe Mission in Rümanien (DLM), a las órdenes del general Wilhelm Speidel y una misión de la Kriegsmarine. La DLM tendrá la responsabilidad de la protección de la industria del petróleo y el vital puerto de Constanza. Con material alemán y rumano, Ploesti y otros centros de producción y refino de crudo, se convertirán en uno de los grupos de objetivos más defendidos de toda Europa.

hitler y antonescu munich 10 junio 1941
Antonescu con Hitler en Munich 10 de junio de 1941

El general Antonescu se adhiere pues al Pacto Tripartito el 23 de noviembre (firmado por Alemania, Italia y Japón unos dos meses antes) buscando protección frente a  la URSS. Así, en 1941 ya habrá Alemania desplegado 375.000 soldados en suelo rumano, con un cuadro de asesores  para la instrucción de las fuerzas armadas de Antonescu.

A la hora del inicio de la Operación Barbarroja, Rumanía tiene un papel crucial que desempeñar en el sector meridional del amplísimo frente de batalla. Las fuerzas rumanas (excepto las aéreas, que ya vuelan misiones de ataque desde el primer día) no entrarán en acción hasta el 1 de julio de 1941 a lo largo del las riberas del río Prut. Hasta este día el objetivo es doble para fijar a un gran contingente soviético del Distrito Especial Militar de Kiev y del Distrito de Odessa y sobre todo de hacer de muro de contención contra cualquier avance del RKKA contra la misma Rumanía y sobre todo hacia sus muy preciados, por Hitler, campos petrolíferos. Entrarán en combate las fuerzas del 3er Ejército con las de 12º del general soviético Ponedelin en la Bucovina septentrional. Mientras, Besarabia está defendida por el 9º Ejército de Cherevichenko. Una vez que entren en acción y crucen el río Dniester y Bug (Transnistria), las tropas rumanas llegarán a cercar y asediar Odessa, que capturarán el 16 de octubre de 1941.

mapa-orden-de-batalla-barbarroja
El impresionante orden de batalla del Eje se cierra por el sur con un combinado de fuerzas germanas, húngaras, eslovacas y rumanas. Los dos ejércitos de Antonescu acometerán el flanco sur de las tropas de Kirponos y Cherevichenko a través de los ríos Prut y Dniestr.

El despliegue de fuerzas rumanas tiene como objetivo en primera instancia la recaptura de la Bucovina septentrional y Besarabia. Consistirán sus fuerzas en un poderoso contingente bajo el organigrama del Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd) de von Rundstedt. El grupo de Antonescu consiste en dos ejércitos, el 3er Ejército (Dumitrescu) deplegado al norte de la frontera rumano-soviética tras las aguas del Prut y el 4º Ejército (Ciuperca) más al sur. En el delta del Danubio existe además el 2º Cuerpo de Ejército (Macici). En total son 325.000 hombres divididos en 15 divisiones, incluidas una acorazada y varias brigadas. La costa del Danubio y el Mar Negro están vigiladas por 68 buques y 20 hidroaviones.

También contará con un contingente aéreo (Gruparea Aeriana de Lupta). Este integra a unos 250 aparatos cuya misión es ganar la superioridad aérea sobre la Bucovina y Besarabia además de apoyar el avance meridional del 4º Ejército. Se estructuran en 4 grupos de bombardeo, 2 escuadrones de ataque independientes, 3 grupos de caza, 4 escuadrones de observación y un escuadrón de reconocimiento de largo alcance. No obstante cada uno de los ejércitos de Antonescu disponen de aviación asignada propia. En un periodo de 4 meses desde el inicio de la operación Barbarroja, tanto Ploesti como Constanza serán atacadas 91 veces por la aviación de Stalin. La acción combinada de los Messerschmitt Bf-109F de la JG 52 y los escuadrones rumanos derribarán no menos de 80 aparatos soviéticos…

 

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

ROMANIA

 

antonescu binoculars
General Ion Antonescu observing the maneuvering of his troops on the Soviet battlefield. The good initial performance of his armies receive the praizing of his German ally.

The largest military operation of all times is full of myths. One of those, specially in the West, is to believe that it was just the III. Reich the only actor to assault the USSR on the 22nd of June 1941. However, Operation Barbarossa, certainly under the svastika flag, was a multinational force and one of the nations was Romania as one of the main participants. In order to understand the role of Romania in the conflict it is necessary first to comprehend the international inter-wars scenario before 1941.

After the defeat of France on the  22nd of June 1940 by Germany, the British expeditionary force hurriedly reembarks in Dunkerque leaving the continent and this way Romania looses two of her main traditional allies since the Great War. On the 28th of June, just 6 days later, the USSR takes over Bessarabia and Northern Bukovina. Hungria occupies the Northern Transilvania region on the 30th (Second Vienna Award) and in addition, Bulgaria seizes the southern region of Dobruja (7th of September). In the short period of time of two and a half months Romania sees its territory reduced down to two thirds.

rumanian and german
A Romanian and a German soldier posing in the Souhtern Flank of the huge “Russian Front”. During the previous months, the German Military Mission in Romania was involved in the hard task of training, supplying and indoctrinating Antonescu’s troops.

Just one day before of the lost of Dobruja, King Carol II is forced to abdicate in favor of his 19 year old son, Mihai I. The latter grants unlimited powers to the general and recently appointed Prime Minister (4th of September, 1940), Ion Antonescu. The general counts with the fascist-like movement Iron Guard. He is referred as “Leader” in the same fashion as Benito Mussolini or Adolf Hitler. Therefore Romania doctrinally aligns herself with Italy and Germany.

On the 12th of October the III. Reich sends a military mission to Romanian soil with the main objective of protecting her valuable oils fields and to anticipate any possible movements by Stalin. Hitler and Stalin, still allies by virtue of the shocking Steel Pact, won’t abide to it in the near future and they both know it. Ploesti oil industry and other infrastructures are of the utmost importance to Adolf Hitler and one of his scarce petrol, oil and lubricants sources, other than Russia’s. The military mission is supervised by General Erik Hansen, the German Military Attaché in the Bucharest Reich’s embassy. It is the so-called Deutsches Heeres Mission in Rümanien (DHM). As an additional role the Mission is also responsible to train Antonescu’s army, still indoctrinated French style as this power was a traditional ally. It will follow the Deutsches Luftwaffe Mission in Rümanien (DLM), under General Wilhelm Speidel’s orders and a Kriegsmarine Mission. Over DLM‘s shoulders rest the responsibility of the protection of the strategic oil industry and the vital Constanza port. With German and Romanian materiel, Ploesti and other oil production areas will become one of the most heavily defended targets in Europe.

mig 3 ploesti
MiG-3 shot down during one of the Soviet raids over Ploesti

Thus General Antonescu joins the Tripartite Pact on the 23rd of November (signed by Germany, Italy and Japan 2 months before) seeking new allies against the USSR. As a consequence by spring 1941 Germany will have deployed 375,000 troops on Romanian territory, with military advisers to train her new ally’s armed forces.

During Operation Barbarossa Romania has a major role in the Southern sector of the vast Eastern front. Romanian forces (except her air force, namely, ARR, that start flying attack sorties from the very first day of Barbarossa) will not see action until the 1st of July 1941 across the Prut river. Up to this moment its role is twofold, sustaining the front against forces of the Kiev Special Military District  (Kirponos) and Odessa Military District (Cherevichenko) to prevent any Soviet incursions into Hitler’s vital Romanian oil fields. Romanian forces of the 3rd Army will be engaged in combat in Northern Bukovina versus Ponedelin’s 12th Army, while Cherevichenko’s 9th Army defends Bessarabia. Once Antonescu crosses the Dniestr and Bug rivers (Transnistria), his forces will reach and besiege the vital city of Odessa, that will fall in his hands on the 16th of October 1941.

The initial Romanian deployment along the waters of the Prut river has to be understood as a fighting force poised to capture Northern Bukovina and Bessarabia. It is integrated under von Rundstedt’s Heeresgruppe Süd (Army Group South). Antonescu’s Group consists of 2 armies: the 3rd (Dumitrescu) deployed to the North of the romano-soviet border along the Prut river and the 4th (Ciuperca) occupying positions due South. On the Danube delta it is stationed the 2nd Army Corps (Macici). All in all they are 325,000 troops integrated in 15 divisions, including one armoured division and several brigades. The Danube and the shores of the Black Sea are under the protection of 68 ships and 20 surveillance floatplanes.

The Romanian military effort to Operation Barbarossa is eventually complemented by an aerial group (Gruparea Aeriana de Lupta). This counts on 250 airplanes with the task of gaining air superiority over Bukovina and Bessarabia and to support the Southern advance of the 4th Army. They are fielded by 4 bomber groups, 2 air-to-ground independent squadrons, 3 fighter groups, 4 reconnaissance squadrons and 1 long-range surveillance squadron. In addition every one of Antonescu’s armies own their own air assests. In a period of 4 months from the very same commencement of Operation Barbarossa either Ploesti and Constanza are raided 91 times by Stalin’s airplanes. The combined effectiveness of the German JG 52 Messerschmitt Bf-109F‘s and  other Romanian squadrons will shoot down not less than 80 Soviet machines…

 

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Brest. La fortaleza. “Брестская крепость”

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 ESTRATEGIA DE BARBARROJA

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LA FORTALEZA DE BREST, 22 DE JUNIO DE 1941.

brest defensores
Monumento conmemorativo de la defensa de la fortaleza de Brest-Litovski en la actualidad.

Transcurridos unos 20 minutos después de las 03:00 horas, las primeras tropas de la Wehrmacht cruzan los ríos fronterizos en botes neumáticos. La sorpresa es prácticamente total en el caso del río Bug frente a la fortaleza de Brest. El Bug es la línea divisoria entre la zona ocupada de Polonia por el III Reich y la ocupada por Stalin. Es la zona de responsabilidad del Grupo de Ejércitos Centro de von Bock y concretamente del 2. Panzergruppe del general Guderian, que sin dilación debe aprovechar la sorpresa y avanzar con sus medios motorizados y acorazados. Su línea logística, vital en una guerra moderna móvil, pasa por la ciudad de Brest y el mando germano sabe que debe reducir la guarnición de su histórica  fortaleza sin más demora. Por otro lado su defensa es responsabilidad del Distrito Militar Occidental del general PavlovBrest es un importante nudo de comunicaciones con líneas de ferrocarril que la unen con Minsk (capital Bielorrusa) através de Baranovichi. La fortaleza está dividida en cuatro islotes que descansan entre los ríos Bug y Mukhavets. Está defendida por una gran mezcolanza de unidades soviéticas totalizando casi 9.000 hombres. Una vez comenzado el asedio las fuerzas quedarán organizadas bajo el mando del capitán Ivan Nikolaevich Zubachev y el comisario político de regimiento Yefim. M. Fomin. Son:

  • Elementos de la 6ª División de Fusileros del 28º Cuerpo de Fusileros RKKA (equivalente en la nomenclatura soviética a “infantería”)
  • Elementos de la 42ª División de Fusileros del 28º Cuerpo de Fusileros RKKA
  • 17º Destacamento de Guardias Fronterizos (NKVD), Teniente Kizhevatov
  • Otras unidades de ingenieros, contracarro, antiaéreas y de servicios
  • 40 blindados
  • 22ª División Acorazada, general-maior V. Puganov (acantonada fuera del enclave hacia el sudeste).

    brest diagrama
    Plan de asalto inicial de la 45. Infaterie Division ejecutado por dos regimientos (130º y 135º).

El imponente conjunto de edificaciones, casamatas, puestos de observación y artillería es construido por los rusos entre 1833-1842 y pasa a manos de los polacos en virtud del Tratado de Riga (1921) con motivo de la creación del nuevo estado polaco tras la Primera Guerra Mundial. Acabada la invasión de la zona occidental de este pais por Hitler, los alemanes la ocupan, pero se la ceden a Stalin días después de que este invada el este del joven estado polaco el 17 de septiembre del 1939.

Comenzadas las hostilidades entre Hitler y Stalin la resistencia de la guarnición de la fortaleza se prolongará unas tres semanas, en las que la infantería alemana a cargo de la captura tendrá que ser apoyada por artillería pesada y aviación. El último resistente (con empleo de oficial) será el mayor Gavrilov, que caerá prisionero el 23 de julio. Algunas fuentes sostienen que existirá aún resistencia activa de defensores recalcitrantes hasta agosto (habitantes de la zona recuerdan el estruendo de armas de fuego en los primeros días de agosto). De cualquier forma documentos alemanes hablarán de resistencia a ultranza y las soviéticas convertirán el asedio en un símbolo patriótico.

Los medios blindados no son los adecuados para el asalto y se deja la tarea a la 45. Infanterie Division que se dispone a llevar a cabo un audaz plan de ataque tras el cruce del río Bug. La unidad, compuesta en su mayoría de austríacos, está a las órdenes del Generalmajor Fritz Schlieper. Es una unidad de Landser (como se conoce comunmente al soldado alemán de a pie) encuadrado en el XII. Armeekorps (12º Cuerpo de Ejército), a su vez dependiente de Guderian. El asalto comienza con una barrera de fuego artillero a las 03:15 horas proporcionado por baterías de obuses de 210 mm., Nebelwerfer (baterías de cohetes de 150 mm.) y dos monstruosos morteros de 600 mm. sobre vías de ferrocarril, conocidos como “Karl“/”Thor”.

rio bug cruce botes
22 junio 1941, 03:19 horas. Los primeros hombres reman en dirección a la orilla de la fortaleza forzando las aguas del río Bug. La sorpresa es total al amparo de un imponente apoyo artillero.

Hacia las 15:00 horas, Guderian ya es capaz de sortear el nudo de Brest con su 3ª y 4ª divisiones acorazadas. Pero horas antes la infantería de Schlieper ya está empeñada en una sangrienta batalla. Son los hombres del 130º y 135º regimientos de su división. Uno de los hombres clave del asalto inicial es el capitán Praxa. A las 03:19 horas, cuando los primeros zapadores saltan a sus botes de goma para el cruce del Bug, aún no sospechan el baño de sangre al que se van a enfrentar por los viejos muros de esta fortaleza. El 135º Regimiento tiene como misión la captura de la isla occidental y la central, donde se encuentran los alojamientos de tropa. El 130º debe capturar la isla sur y cerrar el acceso este, el cordón umbilical con la ciudad. Merece la pena hacer una secuencia de los primeros momentos del asalto:

03:15: La fortaleza es sometida a un intenso castigo artillero. Los “Karl” del 833ª División de Artillería Pesada entran en acción.

03:19: El Bug está atestado de botes neumáticos acarreando las primeras tropas de asalto. Ganan la orilla opuesta sin nigún disparo y ocupan los puentes.

04:00: Continúa el machaque de la artillería, esta vez dirigida hacia la zona central, clavando literalmente a los hombres de la 6ª y 42ª divisiones de fusileros en las instalaciones sin posibilidad de reacción.

Generalmajor Fritz Schlieper, jefe de la 45ª División de Infantería

04:00-05:00: La Luftwaffe bombardea el puesto de mando en Zhavinka del 28º Cuerpo de Fusileros.

04:45: El Hauptmann (capitán) Praxa cae en combate.

06:00: El Grupo de Ejércitos Centro ya informa de un avance generalizado de 4-5 kilómetros.

06:25: Isla sur es capturada. Se libran combates aún en la norte. Contraataque de blindados soviéticos.

12:00: Schlieper da cuenta al XII. Armeekorps de multitud de bajas entre la oficialidad y tropa. Se ordena la suspensión del asalto.

Al atardecer del sangriento 22 de junio, 21 oficiales y 290 soldados y suboficiales germanos han caído en combate. No sólo Praxa ha muerto, sino también otros oficiales de las baterías de artillería. El Mando alemán decide retirar a los Landser de la 45ª División. Comienza el asedio. Si la fortaleza ha de caer, ha de ser por otros medios diferentes del asalto frontal…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

BREST FORTRESS, JUNE 22nd, 1941.

 

132nd NKVD Batallion Brest Fortress
Just before Operation Barbarossa, the men of the 132nd NKVD Battalion pose for possibly their last picture.

Just some 20 minutes after 03:00 hours, the first Wehrmacht troops cross the major frontier rivers into the U.S.S.R. The surprise factor is almost complete in the case of the Bug river landings to seize the Brest fortress. The Bug is the border between Hitler’s and Stalin’s occupied Poland. This is von Bock’s Army Group Centre area of resposibility and specifically Guderian’s 2. Panzergruppe, who must dash forward at full speed using his armoured and motorized assets. His logistic line, a paramount factor in a modern mobile war, crosses the city of Brest and the German Command knows that they must reduce its garrison with no delay. On the Eastern side of the river lays General Pavlov‘s Western Military District. Brest is an important road and railroad nerwork that links Baranovichi and Minsk (Belarus’ capital city). The fortress rests over 4 isles in the Bug and Mukhavets rivers. It is defended by an array of Soviet units amounting almost 9,000 men. Once the siege starts the forces will be organized under Captain’s Ivan Nikolaevich Zubachev and Regiment Political Commisar Yefim. M. Fomin. They are as follows:

  • Elements of the 6th Fusiliers Division <> 6 Strelkovaya Divizya, belonging to the 28th Fusiliers Corps (“infantry” in the Soviet nomenclature)
  • Elements of the 42nd Fusiliers Division belonging to the 28th Fusiliers Corps
  • 17th Border Guards Detatchment (NKVD) under Lieutenant Kizhevatov
  • Other engineer, anti-tank, anti-air and support units
  • 40 tanks
  • 22nd Armoured Division <> 22 Tankovaya Divizya (not actually in the enclave but deployed in the vecinity due southeast). General-maior V. Puganov
Luftwaffe Aerophography of Brest-Litovski in may41
Luftwaffe aerophotography of the Brest fortress and its surroundings. The picture has been taking from the Southwest of the target and the city of Brest-Litovski can be seen to the East of the enclave. The central citadelle and Northern and Southern isles are visible. May 1941.

The impressive facility, composed by buildings, casemates and artillery posts, is built by the Russians between 1833-1842 and ends up in Polish hands thanks to the  Treaty of Riga (1921), as a concession to the new Polish state created after World War I. After Hitler’s invasion of this country, the Germans take over the fortress, but some days after it is handed over to Stalin after he invades the eastern side of the young Polish country (17th of September 1939).

The resistance of the defenders will stretch 3 fierce weeks, when the German infantry will have to be supported by either heavy artillery and aviation. The last defender (ranking officer) will be maior Gavrilov, that will fall in German hands on the 23rd of July. Some sources, nevertheless, inform of hard-core defenders still fighting in August (Brest inhabitants reported arms fire heard during the first days of August). In any case, Wehrmacht battle diaries will report about heroic resistance and the Soviets will make the fortress a symbol of the Motherland.

Tanks are not suited for the assault and the task is assigned to the 45. Infanterie Division poised to execute a daredevil attack after the Bug’s crossing. The unit, mainly composed by Austrians, is under Generalmajor Schlieper‘s orders. It is a Landser unit (as the German foot soldier is known) under the hierarchy of XII. Armeekorps (12th Army Corps) and in turn under Guderian’s mobile army. The assault starts with an artillery inferno at 03:15 hours by 210 mm. howitzer batteries, Nebelwerfer (150 mm. rocket launchers) and 2 monstuous 600 mm. mortar pieces over rails known as “Karl/Thor”.

terespol door 333ir-45id brest
Landser of the 333rd Infantry regiment/45th Infantry Division before the Terespol Door after the seizing of the fortress.

At 15:00 hours Guderian bypasses the enclave with his 3rd and 4th Panzer divisions. But hours before Schlieper’s Austrians are already engaged in a bloody battle. They are the men of the 130th and 135th infantry regiments of Schlieper‘s division. One of the key men of the initial assault is Hauptmann (Captain) Praxa. Exactly at 03:19 hours, when the first engineer troops jump onto the rubber boats to force the Bug river, they are still unaware of the bloody bath they will experience at the walls and citadelle of the old fortress. The 135th Regiment is in charge of seizing the Western isle and the central (where the garrison army barracks are located) while the 130th is to take the Southern and block the Eastern access. The fortress’ life-line with the city.

It is worth a detailed follow up of the first moments of the assault:

03:15: The fortress is hammered by intense howitzer fire. The giant mortars “Karl” belonging to the 833th Heavy Artillery Division open fire.

Major Gavrilov. Allegedly the last defender of the fortress, captured in July. However, eyewitnesses report small arms fire still during the first days of August 1941.

03:19: The first assault groups cross the Bug waters in rubber boats. They force the river without firing a single shot and take the bridges intact.

04:00: The artillery inferno continues, this time over the central quarter, literally pinning down the men of the 6th and 42nd divisions inside the facilities without any chance.

04:00-05:00: The Luftwaffe bombs the 28th Fusiliers Corps’ Command Post at Zhavinka.

04:45: Hauptmann (Captain) Praxa is killed in combat.

06:00: Army Group Centre reports a general advance already 4-5 km. into the USSR.

06:25: The Southern isle is taken. The Northern one is still at stake. Soviet tank counter-attack.

12:00: Schlieper reports to the XII. Armeekorps about many casualties amongst the officers, NCO’s and troops. The frontal assault is called off.

At dusk of the 22nd of June 1941, 21 German officers and 290 NCO’s and soldiers of the 45. Infanterie Division have fallen in battle. Not only Praxa himself is a casualty but other artillery officers as well. The German Command decides to withdraw the remaining troops. The fortress is besieged. If the enclave has to be taken, the job has to be done by other means rather than an infantry frontal assault.

 

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Desastre soviético 1941…¿Por qué? / Soviet disaster 1941…Why?

[English version below]

Jamás sabremos cuán cerca o lejos estuvo el III Reich de provocar el colapso completo del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) en el verano de 1941. Tal pretendido colapso, que hubiera podido traer como consecuencia el descabezamiento del sistema comunista en la URSS, era el objetivo prioritario de la Operación Barbarroja. Pero nunca se produjo. La Historia se condujo por otros derroteros como conocemos. No obstante el descalabro sin precedentes del ejército de Stalin fue un hecho durante los primeros meses de la campaña de invasión de Adolf Hitler…¿Pero cómo fue posible que sucediera en el ejército más grande del mundo en ese momento?

Coincidiento con el 75 aniversario de la mayor guerra relámpago de todos los tiempos, encuestas recientes en la Federación Rusa arrojan los siguientes resultados:

47% opina que el desastre fue debido a la mejor preparación de la Wehrmacht

21% achaca el desastre al mismo Stalin

10% a la dirección militar y política del estado y…

3% al mismo pueblo soviético

[ Fuente: revista DILETANT. Nº007 julio 2016. Federación rusa. http://diletant.media ]

 

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[English version]

We will never know how close or far was the III. Reich to provoke the total collapse of the RKKA (Red Army of Workers and Peasants) in the summer of 1941. This desired collapse, as the main objective of Operation Barbarossa, could have triggered the disappearance of the Communist regime. But this never happened. The course of History followed another line of events as we know. Nevertheless the unprecedented misfortune of Stalin’s Army was a fact during the first months of Hitler’s invasion campaign…But, how was this possible in the largest army of the world at its time?

Recent polls coinciding with the 75th anniversary of the largest Lightining War of all times show the following results:

47% think the disaster was due to the best quality of the Wehrmacht

21% blame Stalin himself

10% blame the top political and military direction of the State

3% blame the very same Soviet people

[ Source: magazine DILETANT. No. 007 July 2016. Russian Federation. http://diletant.media ]

 

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