El Camino a la Guerra (VI)

[English version at the end]

La URSS ante el Pacto Tripartito

La tercera fisura:


Los Gobiernos de Alemania, Italia y Japón, considerando como un precedente de cualquier estado de paz que todas las naciones del mundo tienen su propio lugar, han decidido para mantener el statu quo y la cooperación entre ellos, mantener sus esfuerzos en la gran Asia del Este y las regiones de Europa respectivamente, donde tienen sus primeros intereses para establecer y mantener un nuevo orden de cosas calculado para promover la mutua prosperidad y bienestar en cuanto a sus pueblos concierne. Más, es el deseo de los tres gobiernos extender la cooperación a aquellas naciones de otras partes del mundo que se inclinen en poner sus esfuerzos en la consecución de los mismos fines, en orden a que sus aspiraciones para la paz del mundo sean realizadas. De acuerdo con lo anterior, los gobiernos de Alemania, Italia y Japón han acordado lo siguiente”:

ARTÍCULO PRIMERO.
Japón reconoce y respeta el liderazgo de Alemania e Italia para establecer un nuevo orden en Europa.

ARTÍCULO SEGUNDO.
Alemania e Italia reconocen y respetan el liderazgo de Japón para establecer un nuevo orden en la gran Asia del Este.


De izda. a dcha: el ministro de asuntos exteriores del Reich, Joachim von Ribbentrop, el embajador japonés en Berlín, Saburo Kurusu, Adolf Hitler y el ministro intaliano de exteriores, Galeazzo Ciano. Reunidos con ocasión de la formalización del Pacto tripartito, la alianza militar que incorpora el teatro de operaciones Asia-Pacífico. Pronto seguirán otros miembros.

El 13 de octubre de 1940 el ministro de exteriores del Reich, von Ribbentrop, envía una larga misiva a Iosif Stalin, en la que tras analizar el curso de los recientes acontecimientos bélicos y repetir las amistosas intenciones que Alemania abriga para con la URSS, pinta un prometedor panorama sobre el desarrollo de las futuras relaciones entre ambos estados tal y como las percibe Adolf Hitler.

¿De qué se trata?

Con un impacto mundial como lo había sido un año y un mes antes el Pacto de No Agresión Germano-Soviético, se firma el llamado Pacto Tripartito el 27 de septiembre de 1940. Alemania, Italia y Japón se reúnen en Berlín y acuerdan una alianza militar. Las agencias informativas de las tres potencias abundan en dar explicaciones sobre cómo no entorpecerá las relaciones entre Alemania y la URSS o Japón y la URSS. Pero todas estas consideraciones tranquilizadoras no calman en manera alguna la inquietud de Moscú. Esta se imagina forzada de repente a un bloqueo que cierre el inmenso imperio de los soviets con cerrojo de hierro desde el este y el oeste.

De la misma manera el gobierno del Reich abriga ciertas preocupaciones sobre la posible reacción de la Unión Soviética. Uno de los escenarios posibles es que se lance literalmente a los brazos de las potencias occidentales, pero Hitler es optimista. El Führer, considerando a Stalin un hombre pragmático incapaz de arriesgar sin tener un objetivo de victoria claro, no cree que el líder comunista quiera derramar sangre soviética junto a una coalición, Francia y Gran Bretaña, que en este momento está contra las cuerdas. Al fin y al cabo la URSS debe darse cuenta, Adolf Hitler espera, de que el Pacto va dirigido contra el imperio británico y no contra Rusia.

El acto de firma del Pacto Tripartito. Adolf Hitler, a su inmediata derecha, Galeazzo Ciano y el embajador japonés, Saburo Kurusu. Las potencias del Eje se constituyen con el Tercer Reich, Italia y Japón. El Pacto garantiza asistencia mutua entre los signatarios en caso de que uno de sus miembros sufra un ataque por cualquier nación que no esté actualmente en guerra.

Moscú ahora se ve abocada a dos posibilidades, ver limitadas sus aspiraciones al chocar con el nuevo orden que el Pacto Tripartito supone o verse lanzada a una guerra de consecuencias impredecibles. De cualquier modo la URSS acelera sus preparativos militares pues se siente en peligro y amasa tropas en las fronteras.

No obstante Hitler tiene la esperanza de que Alemania, la Unión Soviética, Italia y Japón puedan llegar a un acuerdo en sus comunes estrategias políticas, basado en la delimitación de sus respectivos intereses que pueda perdurar en el tiempo incluso siglos. El caudillo germano está dispuesto a recibir a Molotov en Berlín para acordar los términos y si es necesario mandar a Ribbentrop de nuevo a Moscú para un intercambio de ideas personal con Stalin y si fuera posible con mandatarios italianos y japoneses.

La carta a la que se hace referencia la principio, tras ser traducida en la embajada alemana en Moscú, llega al Kremlin cuatro días más tarde, el 17 de octubre. Y Molotov, para empezar, acepta la invitación a Berlín. Ha ocurrido mucho desde el pacto que él firmara con Ribbentrop en Moscú y es necesario aclarar si los intereses de las dos potencias pueden seguir siendo concordantes. Stalin piensa que sí y responde al gobierno del Reich que se puede abundar en ulteriores entendimientos redefiniendo las mutuas esferas de influencia que se negociaron en agosto del año pasado. Lo que se desea es convertir el Pacto Tripartito en el Pacto Cuatripartito

¿Pero qué significa el Pacto Tripartito que inquieta sobremanera a Moscú?

En el nuevo orden Alemania se adjudica Europa y África, esta última como vasto territorio por conquistar para su ansiado espacio vital, ya que Ucrania queda fuera de límites por el Pacto de Moscú. Esto entra en conflicto con las aspiraciones soviéticas sobre los Dardanelos y el Bósforo, hecho por lo que con toda probabilidad Moscú no ha sido invitada al Pacto Tripartito. Y estas zonas de Oriente Medio son el puente de tierra natural para unir Europa y África, una vía segura ya que la Royal Navy británica aún controla las aguas del Mediterráneo.

Por otro lado para una URSS neutral, este pacto supone ganar tiempo al serle conveniente una extensión de la guerra entre las potencias capitalistas. Mientras más lejos y prolongado sea el conflicto entre ellas, Stalin gana tiempo, entre otras cosas para reequipar y modernizar su vasto RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos). Todos los periódicos de Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas se apresuran a publicar largos extractos de la prensa estadounidense para demostrar que los Estados Unidos deben ser considerados como enemigos del Pacto Tripartito (aún no lo son) y que por la aportación de su inmenso potencial bélico reforzarían la suerte del imperio británico e igualan las fuerzas de las dos coaliciones imperialistas que combaten en el mundo. Los rusos ciertamente temen que el hundimiento de Inglaterra deje a Rusia abandonada entre las tres potencias que desde ahora la rodean, Alemania, Italia y Japón.

No obstante los alemanes aún esperan ligar la URSS con el Eje y el imperio del Japón. Se trata de hacerla participar indirectamente en el sistema político establecido por el convenio tripartito añadiendo acuerdos de no agresión y amistad con el país nipón, como ya los había firmado Molotov y Ribentropp el año antes. Pero esto choca frontalmente con las aspiraciones territoriales rusas sobre la parte meridional de la isla de Sakhalin, que ocupa Japón desde principios de siglo cuando los rusos fueron obligados a cederla.

Continuará…

 

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[English version]

The Road to War (VI): The USSR before the Tripartite Pact

The third fracture:


“The Governments of Japan, Germany, and Italy consider it as the condition precedent of any lasting peace that all nations in the world be given each its own proper place, have decided to stand by and co-operate with one another in their efforts in Greater East Asia and the regions of Europe respectively wherein it is their prime purpose to establish and maintain a new order of things, calculated to promote the mutual prosperity and welfare of the peoples concerned. It is, furthermore, the desire of the three Governments to extend cooperation to nations in other spheres of the world that are inclined to direct their efforts along lines similar to their own for the purpose of realizing their ultimate object, world peace. Accordingly, the Governments of Japan, Germany and Italy have agreed as follows”:

ARTICLE 1.
Japan recognizes and respects the leadership of Germany and Italy in the establishment of a new order in Europe.

ARTICLE 2.
Germany and Italy recognize and respect the leadership of Japan in the establishment of a new order in Greater East Asia.


Japanese propaganda poster that presents the new allies. Japan recognizes the precedence of Germany and Italy to deal over European matters, while the latter recognize the Japanese Asian area of influence.

On the 13th of October, 1940, the Reich‘s Minister of Foreing Affairs, Joachim von Ribbentrop, sends a long letter to Iosif Stalin. In it after analyzing the course of the military events and repeating the friendly intentions towards the USSR, there’s a promising description of the future relations between both states, as Hitler perceives them.

But what is this about?

Amidst a world-wide expectation, as it was one year and a month before the russo-german Non-Aggression Pact, the new Tripartite Pact is signed on the 27th of September, 1940. Germany, Italy and Japan summit in Berlin and agree a military alliance. The three nations’ news agencies strive to present this accord as harmless as possible between Germnay and the USSR and Japan and the USSR. But all these reassuring considerations do not apease Moscow. Stalin foresees a blocade that seals the Soviet empire with an iron lock from the East and the West.

Likewise the Reich’s government worries about the possible reactions of the USSR. One of the scenarios is that of Russia joining the Western powers; but Hitler is still optimistic. The Führer, considering Stalin a pragmatic man not capable to risk without something to win, doesn’t think the Communist leader will spill Soviet blood along with a coalition (France and Great Britain), badly cornered at the moment. Adolf Hitler then hopes the USSR realizes that the objective of the Pact is against the British Empire and not Russia.

This release of the Italian magazine TEMPO publishes an article of the significance of the Tripartite Pact and the influence on other powers, like the United States of America.The main objective of the pact signed by the Third Reich, Italy and Japan in Berlin on 27 September 1940 was to isolate and weaken Great Britain. It was a pact of mutual assistance based on a redistribution of vast spheres of influence in Europe, Africa and Asia. Europe and Africa were assigned to Germany and Italy, and Far-Eastern Asia to Japan.

Moscow faces a dilemma, either to see her aspirations curtailed for colliding against the new Tripartite Pact’s new order or to wage a war of unpredictable consequences. Nevertheless the USSR is hurriedly training troops and reinforcing the national frontiers.

In the meantime the German leader still hopes that Germany, the Soviet Union, Italy and Japan can reach an agreement within their common political strategies, based on restricting own interests that could prevail for centuries. The German goverment is ready to receive Molotov in Berlin in order to define these terms and if necessary to send von Ribbentrop to Moscow for an exchange of ideas with the same Stalin (if possible with Italian and Japanese envoys).

The aforementioned letter, after having been translated into Russian language in the Reich’s embassy in Moscow, arrives in the Kremlin 4 days later, on the 17th of October. Molotov’s first reaction is to accept the invitation to Berlin. Many things have happened since the signature of the Pact with Ribbentrop in the Capital city of the Soviet Union and it is paramount soon to clarify if the common interests are stil compatible. Stalin thinks so and answers that it is still possible to reach further agreements by redifining both areas of influence as they were negotiated last year.

But what is the meaning of this Tripartite Pact that worries Moscow?

In the new order Germany spares for herself Europe and Africa, being the latter a vast territory for conquest for her claimed vital space, due to the fact that the Ukraine remains off limits by the Moscow Pact. This conflicts with the Soviet aspirations over the Dardanelles and the Bosphorous, this being most likely the fact Moscow hasn’t been invited to the negotiations of the Tripartite Pact. These zones in the Middle East are the natural land bridge that links Europe with Africa. This is a safe bridge because the Royal Navy still controls the Mediterranean.

On the other hand this pact offers Stalin precious time as he desires any extension of the war between the capitalist powers. The further from his borders and longer in time, the better for him in order to reequip y modernize his vast RKKA (Red Army of Workers and Farmers). All Soviet newspapers hurriedly publish excerpts of the United States press to support the view America must consider as enemies (still they are not) the Tripartite Pact members. America must, the Soviet press presents, support the fate of the British Empire and balance the forces of the two imperialist coalitions that fight in the world. The Russians certainly fear that the collapse of England left them abandoned surrounded by the 3 powers, Germany, Italy and Japan.

Nevertheless the Germans still hope to link the USSR with the Axis and with the Japanese empire too. The idea is to make Stalin indirectly participate in the established political system set by the Tripartite Pact, adding non-aggression accords and friendship with the Japanese as they have already signed Molotov and von Ribbentrop a year before. But this conflicts the Russian territorial aspirations over the Southern tip of the Sakhalin island, that Japan occupies since the beginning of the 20th century when the Czarist Russia was bound to leave it.


To be continued…

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El Camino a la Guerra (IV)

[English version at the end]

RUMANÍA

LA Primera fisura:

Mapa de Europa de preguerra
Tras la Primera Guerra Mundial, el mapa europeo se fragmenta  en nuevos estados y se produce una reordenación del territorio. Rumanía será una de las naciones beneficiadas con la incorporación de Besarabia. Esta concesión, no obstante no será reconocida por la Unión Soviética.

El Pacto de Moscú del 23 de agosto de 1939 firmado por los ministros de asuntos exteriores, el alemán Joachim von Ribbentrop y el ruso Vyacheslav Molotov, establece zonas territoriales de influencia germana y soviética sobre la Europa oriental. Dicho acuerdo, preciso en algunos territorios, falla en definir los límites y responsabilidades de ambas partes sobre otras zonas. Esto será en breve una fuente de desacuerdos entre el Tercer Reich y la URSS. Acabada la campaña del oeste en junio de 1940 contra británicos y franceses, el sureste europeo pasa a ser zona de interés prioritaria para Hitler. Los motivos son varios.

¿De dónde surge el interés alemán por los países del sureste europeo?

La doctrina del espacio vital alemán (Lebensraum) no parece tener otra justificación, sobre todo desde que el camino hacia Ucrania se ve cerrado al expansionismo alemán por el pacto de No-Agresión de Moscú de 1939, que el de reservar al Tercer Reich una influencia tan importante como posible en Hungría y Rumanía.

Cartel ocupacion Besarabia
“¡Larga vida a la Besarabia y Bucovina soviéticas!” reza este cartel propagandístico con ocasión de la incorporación de estos territorios a la URSS

El interés social y militar sobre estos estados es evidente si tenemos en cuenta que la adjudicación de estas zonas para sí cerraría las puertas, a su vez, al expansionismo soviético hacia los Balcanes. El interés económico igualmente es patente, pues se trata de zonas ricas productoras de cereales y de materiales tan estratégicos como el petróleo. Las plantas de refino de crudo rumanas y húngaras son esenciales para mantener el esfuerzo de cualquier guerra venidera. Cuando los Estados Unidos de América entren en la Segunda Guerra Mundial, la USAAF dedicará una campaña de ataques aéreos contra las plantas de refino rumanas como las de Ploesti, al entender bien la importancia estratégica de estos objetivos.

El interés de Stalin, paralelamente, no es menor pues tiene pretensiones sobre la Besarabia y Bucovina rumanas. En el escenario de 1940, el afán del premier comunista es consolidarse en rápidas conquistas animado por las de Alemania, con objeto de establecer un equilibrio que pueda contener la potencia de la Wehrmacht.

Los países balcánicos han estado hasta el verano de 1940, a la vista de este panorama político, manteniendo un delicado equilibrio mientras franceses y británicos han estado combatiendo a la joven Wehrmacht; no obstante, una vez expulsada la British Expeditionary Force de las costas francesas (Dunkerque) y la firma posterior del armisticio con Francia en junio de 1940, la única posibilidad que les queda es decantarse por buscar seguridades provenientes o bien del Tercer Reich o de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas.

Detalle de Besarabia
Mapa de Besarabia en 1940, delimitada entre los ríos Prut y Dniester, goza de una importancia estratégica al dominar también las desembocaduras del Danubio.

Besarabia es una región alargada del tamaño de los Países Bajos, delimitada por los ríos Prut y Dniester que constituye una importante cuenca fluvial entre la Rusia europea y los balcanes.  En la antigüedad supuso esta zona una barrera natural para ayudar a contener las invasiones asiáticas hacia Europa. Su más importante capital es Chisinau (Kishinev). Rumanía, que había tomado posesión de Besarabia el 27 de marzo de 1918, es considerado un territorio en disputa por la URSS. Así lo atestigua Molotov el 23 de junio de 1940 en conversaciones con el embajador alemán en Moscú, conde von Schulenburg, justificando entre otros argumentos que hasta el estallido de la Primera Guerra Mundial era territorio ruso y que había sido despojada de estas tierras por el humillante tratado de Brest-Litovski (1918) por las potencias centrales, a consecuencia de la precipitada retirada de Rusia de la Gran Guerra. En muchos puntos, la situación vivida en Bucovina se asemeja mucho a las ciscunstancias de Besarabia en el periodo 1917-1918, siendo la etnia predominante al norte de Bucovina, ucraniana y al sur, rumana.

El 26 de junio de 1940, Molotov entrega un ultimátum a Rumanía para que ceda los territorios. Rumanía, antes sujeta a acuerdos militares con Francia, se refugia ahora en el Eje. Rumanía, más expuesta que el resto de países balcánicos a la esfera estalinista, busca cerca de las potencias del Eje un apoyo contra los bolcheviques. Ante la presión soviética que el gobierno rumano sufre, la respuesta de Alemania es que lo más conveniente es que se someta a las demandas de la URSS. Por sorprendente que parezca el hecho de capitular ante la demanda soviética, este tendrá una posterior reacción beneficiosa para el Reich. El gobierno rumano se resiste pero finalmente ante el despliegue de tropas aerotransportadas, acorazadas e infantería apostadas en la frontera, Rumanía abandona los territorios.   La jugada desde el punto de vista de la geopolítica se explica más bien por el deseo de adelantarse a la penetración Alemana hacia el sureste europeo una vez que ingleses y franceses han sido derrotados. Pero al mismo tiempo Adolf Hitler se ve ahora justificado para decidir sobre su próximo movimiento.

Zhukov en Besarabia 1940
Zhukov saluda desde su vehículo de mando en un desfile conmemorativo con ocasión de la ocupación de Besarabia.

Inmediatamente Rumanía se ve obligada a someterse a un arbitraje en la disputada zona con Hungría de Transilvania. El ministro rumano Manoilesco acude a Viena a tal efecto y ve muy a pesar suyo cómo se le impone un mapa preparado de antemano con extrañas fronteras confeccionado por Alemania e Italia. Tales líneas de demarcación serán fuente de futuros problemas entre húngaros y rumanos. Consecuentemente dichos países a partir de ahora van a necesitar de un arbitrio permanente: el del Eje, es decir, el del Tercer Reich. En síntesis, tras la ocupación soviética de los mencionados territorios, Hitler gana influencia en los asuntos rumanos y húngaros. Reacción y efecto…

Germanos étnicos abandonan Besarabia
Habitantes de Besarabia de etnia germana huyen en las vísperas de la llegada del Ejército Rojo. [Cortesía Bundesarchiv]

Pero en Viena también Rumanía recibe garantías de defensa sobre lo que le queda de territorio. Consecuentemente en virtud de ello Alemania enviará una misión militar al país balcánico a partir de octubre de 1940, que en breve se compondrá de 20.000 hombres en una agrupación conjunta de fuerzas terrestres, aéreas e incluso navales. Los acontecimientos se suceden y en noviembre Rumanía se suscribe al Pacto Tripartito. Cuando Adolf Hitler sancione la Directiva núm. 21 que establece el plan de ataque contra la Unión Soviética, Rumanía estará ya incluida en el planeamiento (ver Rumanía).

Pero aún meses antes de la ruptura de hostilidades Stalin está inquieto. ¿No era este país balcánico uno de la zona de influencia soviética acordada en los protocolos secretos del Pacto de No-Agresión del 23 de agosto de 1939? ¿O al menos así había quedado sobreentendido? Las mencionadas garantías a Rumanía suponen de facto barreras para las aspiraciones estalinistas. Es desde luego una fisura ya en agosto de 1940 en el acuerdo de entendimiento entre las dos súper-potencias. Por así decirlo, un jaque al caudillo comunista en el tablero de ajedrez europeo. Molotov, tras el arbitrio de Viena preguntará al conde Schulenburg:

¿Por qué habéis dado esa garantía? Estabais advertidos, sin embargo, de que no teníamos intención de atacar Rumanía.

Schulenburg regodeándose en un juego de lógica le responde:

¡Pues por eso la dimos! Nos habéis dicho bastantes veces que no teníais ninguna pretensión contra ese país; nuestra garantía no podía, pues, molestaros en nada.

Moscú está disgustado, pero bien conoce de la potencia de la Wehrmacht y el RKKA, que impresionante en números aún está en fase de modernización y reequipamiento. La colaboración con Alemania debe continuar…al menos por el momento

Continuará…

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[English version]

ROMANIA

The first fracture:

Ribbentrop Molotov 12 november 1940 in Berlin
12th of November, 1940. Ribbentrop and Molotov reviewing the troops. Germany is ruling Europe with the valuable support of the USSR. Molotov, Minister of Soviet Foreign Affairs, is invited to Berlin to clarify the new events after the signing of the Non-Aggression Pact in Moscow from the last year. The map of Europe has significantly changed. In Eastern Europe Stalin has occupied Eastern Poland and the Romanian former territories of Bessarabia and Northern Bukovina

The Moscow Pact of Non-Aggression, signed on the 23rd of August, 1939, between both Ministers of Foreign Affairs, the German Joachim von Ribbentrop and the Russian Vyacheslav Molotov, establishes territorial zones of influence for the Third Reich and the USSR. This agreement, precise in some points fails nevertheless to define jurisdictions in other European areas. This will be a source of disagreements between Adolf Hitler and Iosif Stalin in the near future. Once the Western Campaign is finished against Britain and France in the spring of 1940, Southeastern Europe acquires new importance por the German Führer. There are several reasons.

The Lebensraum or German vital space concept cannot have another justification except that of sparing for Germany the greatest influence over Romania and Hungary. This is obvious as the Reich’s expansionism towards the Ukraine is out of the question for the time being due to the existing russo-german alliance. The social and military importance of these Balkan countries is evident taken into account that a penetration in this region would close all doors to any Soviet expansionism into this area at the same time. The economic interest is obvious as well, as these are not only rich crop fields, but oil producers, being the latter an strategic resource for keeping any military machine up and running. These Romanian and Hungarian oil rigs are vital to face any future war effort because Germany, fuel hungry, needs to import these goods. When the United States of America enter in the war, being conscious of the vital importance of these objectives for Hitler’s war machine, the USAAF will initiate in 1943 a bombing camping against the Ploesti and refining plants.

Stalin’s interest in the region isn’t less important, because he has pretensions against the Romanian Bessarabia and Bukovina. In the 1940 scenario Iosif Stalin follows somehow the German expansionism in order to keep a balance that can help contain the might of the Wehrmacht.

Up to this moment, summer of 1940, the Balkan states have been maintaining a delicate equilibrium whilst French and British have been fighting the Germans. However, once the British Expeditionary Force have been expelled from the continent (Dunkerque) and the armistice have been signed with the French (June, 1940) their only chance thereafter is to look for guarantees either from the Third Reich or the Union of Soviet Socialist Republics.

Tanks BT-5 and BT-7 marching
BT-7 and BT-5 parading in Bessarabia in the early days of July 1940 upon the RKKA occupation

Romania, which is the most exposed nation to the Stalinist sphere, look for support nearing the Axis powers against the Bolsheviks. The Romanian government under direct pressure from the USSR that demands Bessarabia and Bukovina, receives a discouraging advice from Germany, which is to abide to Stalin’s pretensions. Consequently, the Communist leader occupies both regions. This maneouvre from the point of view of geopolitics can be explained due to the desire to initiate a first move in the region before the Germans commence a penetration into Southeast Europe, logically commencing after the defeat of the French and the British. But now is Adolf Hitler’s turn…

Romania, seeking refuge in the Axis powers, is obliged to accept a deal regarding the Transylvanian territories in dispute with Hungary. The Romanian Minister Manoilesco attends the summit in Vienna and to his surprise he is presented a map produced beforehand by Germany and Italy depicting unexpected borders. These demarcation lines will be a future source of conflict between Romania and Hungary. Thereafter both states will be bound to abide to a permanent mediation, that of the Axis powers, that means…the Third Reich. In synthesis, after the Soviet occupation of the aforementioned territories, Hitler gains influence over either Hungarian and Romanian matters. Action and reaction…

Romanian territorial losses
The surrender of Bessarabia and Northern Bukovina in June-July 1940 to the USSR produces a cascade of territorial losses of the pre-war Romania benefitting the USSR, Hungary and Bulgaria.

But in the Vienna Award Manoilescu finally receives expected defence guarantees over the remainder of his territory. As agreed and consequently Germany will send a military mission to Romania after october, 1940, that soon will reach 20,000 troops, a joint force comprising army, air force and even naval. Events seem to unleash now at a rapid rhythm and in November Romania joins the Tri-Partite Pact. When Adolf Hitler sanctions Directive no. 21, the document that sets the Commander’s intent of the impending attack against the Union of Soviet Socialist Republics, Romania will play an important role in the campaign (see Romania).

But still a few months before the outbreak of hostilities on the 22nd of June, 1941, Stalin worries. Wasn’t this one of his zones of influence agreed in the secret protocols of the Moscow Pact signed on the 23rd of August, 1939? Or at least wasn’t his tacitly understood? These guarantees to the Romanians mean suddenly a curb to further Soviet aspirations in the region. It is indeed a fracture in the alliance between the two superpowers already in August 1940. So to speak, a check against the Communist Premier on the European chess table. Molotov, after the Vienna Awards will ask Count Schulenburg, The Reich’s ambassador in Moscow:

“Why did you granted such a guarantee? You were advised that we did not have intentions to attack Romania”.

Schulenburg, enjoying a game of logic answers:

“That’s why we granted it!. You have indeed told us many times that you did not have any pretensions over that country; our guarantee could by no means hamper you at all”.

Moscow is disgusted, but is well aware of the might of the Wehrmacht and the RKKA, that numerically superior, is still under a program of modernization and reequipment. The collaboration with Germany must go on…at lest for the time being…


To be continued…

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El Camino a la Guerra (III)

[English version at the end]

LOS ACUERDOS ECONÓMICOS GERMANO-SOVIÉTICOS

plaza roja-desfile-1940
Desfile conmemorativo del aniversario de la revolución bolchevique. 7 de noviembre de 1940. Los aires de guerra se respiran en toda la Unión Soviética.

La colaboración económica entre Alemania y la URSS comienza oficialmente el 12 de octubre de 1925 con un acuerdo firmado casi 8 años antes de la llegada al poder the Adolf Hitler. El grueso de la aportación soviética a Alemania consiste en materias primas (en 1937 el 95% de estas exportaciones son de esta naturaleza). Por contra, la URSS recibe lo equivalente en manufacturas alemanas. Así la colaboración económica de los dos imperios, el Tercer Reich y la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, ha convertido a este último a partir del convenio de Moscú (Pacto de No Agresión, 23 agosto 1939) en el principal proveedor de cereales, petróleo y materiales estratégicos de Adolf Hitler. Las autoridades soviéticas han hecho cuestión de honor la ejecución de todas las entregas con escrupulosa puntualidad. A pocos meses de la Operación Barbarroja, ante un nuevo invierno (1940-41) que puede ser de prueba, los germanos tratan de extender esta colaboración económica de modo que no solamente queden satisfechas las necesidades de Alemania, sino las de toda la Europa ocupada por el Reich. ¿Sería posible atraer a la URSS a nuevas negociaciones para aumentar más el volumen de sus entregas sin otorgarle las seguridades políticas que espera Iosif Stalin? Porque las seguridades políticas que el caudillo comunista espera Hitler no se las podrá otorgar, pues entran en conflicto los propios intereses. Veremos en breve cuáles son…

Tal esfuerzo de mayor colaboración que se desea no puede ser llevado por la vía diplomática ordinaria ya en 1940 y comenzada la Segunda Guerra Mundial, sino que hace falta un nuevo acontecimiento, quizás un encuentro espectacular como el de Molotov y von Ribbentrop el año anterior (23 de agosto de 1939), una sensación política que agite la prensa y exalte la imaginación de las multitudes y atemorice a los británicos, un acto que de nueva vida al Pacto Ribbentrop-Molotov. De este modo el 9 de noviembre de 1940 Molotov  acepta la invitación de su colega de asuntos exteriores del Tercer Reich para marchar inmediatamente a Berlín en visita oficial. La visita es de interés para ambas partes pues el escenario mundial ha cambiado drásticamente en el transcurso de 15 meses de guerra en Europa. ¿Pero el Pacto firmado en agosto del año pasado se ha respetado íntegramente?

molotov ribbentrop berlin 12 nov 1940
Vyacheslav Molotov, Ministro de Asuntos Exteriores soviético, es recibido por su homólogo germano von Ribbentrop en el encuentro de Berlín del 12 de noviembre de 1940.

La noticia de esta visita preparada en el mayor secreto hace salir a Molotov de la URSS en la noche del 10 de noviembre de 1940, desde la moscovita estación de Bielorrusia (Beloruskij vokzal) en el tren presidencial. Todos los diplomáticos del Eje están presentes. Un comunicado de la oficina de prensa de la embajada de Alemania en la capital soviética anuncia: “Alemania y la URSS tienen una sola misión: asegurar la felicidad de sus pueblos. La visita de Molotov a Berlín hará aún más profundas las relaciones de amistad entre estos dos pueblos. En Berlín se tratarán todos los problemas que interesan a ambos estados. Serán discutidos los problemas europeos y los problemas mundiales. No hay límites en este intercambio de ideas y puntos de vista. Un año de confiada colaboración entre los dos Estados, jóvenes y revolucionarios, acaba de transcurrir. Un gran porvenir les espera…”.

Von Ribbentrop recibe a su colega ruso el día 12 y Molotov se entrevista con el Führer al día siguiente. La visita es cordial y se tratan, entre otras, las garantías de defensa de Alemania a Rumanía. Este es un punto que inquieta a Stalin. ¿Por qué Hitler otorga garantías de defensa a Rumanía? ¿No es esto incompatible con el establecimiento de las “zonas de influencia”, por las que a URSS tiene carta blanca para cristalizar sus aspiraciones sobre la Besarabia y Bucovina rumanas? ¿Y qué hay sobre el acuerdo de tránsito de tropas firmado en septiembre de 1940 con Finlandia para estacionar unidades de la Wehrmacht al norte de Noruega? ¿Y sobre el Pacto Tripartito (Alemania-Italia-Japón), debe la URSS unirse? Cada una de estas fisuras se tratarán en sucesivos artículos.

Ocho meses más tarde, en la antesala de la campaña de invasión de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, la propaganda germana dará una visión diferente del encuentro: Molotov habría sido exigente y lleno de pretensiones en relación a las intenciones de la URSS de apoderarse de los estrechos del Mar Negro, ocupar Bulgaria, y declarar la guerra a Finlandia y Rumanía incluso aspiraciones sobre el control de Constantinopla (“la llave del mundo”, que consideró Napoleón).

A pesar de la confidencialidad de los asuntos abordados, tales temas, algunos contemplados en el Pacto de No Agresión y otros no, seguramente se han tratado. No obstante siendo Molotov hombre prudente y callado de carácter, lo más probable es que dichos puntos hayan sido abordados de manera más general y menos agresiva. De cualquier modo es precisamente en lo relacionado con el sureste europeo donde ambas diplomacias están empezando a sufrir desencuentros. Quedan en este momento 7 meses y medio para el desencadenamiento de la mayor campaña relámpago de la historia, la Operación Barbarroja, y las primeras fisuras en el entendimiento germano-soviético están apareciendo.

Tras el encuentro en Berlín, los medios de comunicación de ambos imperios se esfuerzan por alabar el estrecho entendimiento alcanzado. Las cuestiones no resueltas, en especial las relacionadas como se indica arriba con la Europa oriental, no impiden que la colaboración económica continúe e incluso se intensifique. Toneladas de mercancías abordo de trenes llegan a territorio del Reich con materiales estratégicos.

tb-3-paracaidistas maniobreas anos 30
Preparativos de un ejercicio militar de paracaidismo en los años 30 a bordo de aparatos Tupolev TB-3. En los años 30 la potencia numérica del RKKA es incomparable, pero los planes de modernización, reequipamiento y adiestramiento no estarán completos en el momento en que se desate la Oparación Barbarroja.

El ambiente cotidiano que se vive en la URSS, por el contrario, es de inquietud y se respiran aires de guerra. Atormentados por una preocupación que no llegan a disimular, los dirigentes soviéticos dedican todos sus cuidados al mastodóntico Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos (RKKA). Los preparativos militares se aceleran en las fábricas, en los campos de maniobras las tropas se entrenan y se llevan a cabo ejercicios militares (incluyendo aquellos que contemplan una agresión alemana), en las fronteras se despliegan unidades…El espíritu combativo es espoleado por la prensa y por la radio; se exalta el patriotismo en el teatro, en las conferencias del partido comunista y en las ceremonias públicas. Los actos de celebración de la revolución bolchevique del 7 de noviembre de 1940, son ocasión favorable para reunir en el mismo sentimiento patriótico a las masas y al Ejército Rojo, que desfila con orden y equipo motorizado imponentes por la Plaza Roja de Moscú ante los miembros del gobierno, del Politburó y el cuerpo diplomático. El mariscal Timoshenko, Comisario de Defensa del Pueblo, afirma en la proclama que dirige a las tropas y por los altavoces de toda la capital, que solamente la fuerza del Ejército Rojo podrá detener en las fronteras de la URSS a la guerra, que ya amenaza por todos lados.

Se están produciendo efectivamente fisuras en el pacto con Hitler, la colaboración económica prosigue, sí, pero en la propia seguridad que el Pacto ofrece se siente amenazada la URSS. Hitler tampoco es ajeno a que “los flecos” no abordados en el Pacto de No Agresión y sujetos a libre interpretación seguramente entrarán en colisión con las aspiraciones soviéticas pronto. ¿Cuáles son estos problemas que parecen ensombrecer la alianza Hitler-Stalin? La política del Führer en Finlandia, en los Balcanes y en Extremo Oriente están deshaciendo los lazos que la han unido a la del líder del comunismo, mostrando abiertamente la incompatibilidad entre los intereses soviéticos y los objetivos buscados por el Ejército y la diplomacia alemanes.

Continuará…

 

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[English version]

THE RUSSO-GERMAN ECONOMIC AGREEMENTS

pacto no agresion-aleman y ruso brest-1939
Russo-German friendship. After the Polish campaign when the captured nation is divided between Stalin and Hitler, the Wehrmacht and the RKKA are still allies. This picture is taken in fall 1939 at the fortress of Brest-Litovsk. Poland, as a buffer territory, has ceased to exist between the Third Reich and the USSR.

The economic collaboration between Germany and the USSR officially commences with the 12th of October, 1925 agreement, almost 8 years before Adolf Hitler becomes Chancellor. Most of the Soviet exports will consist of raw materials (in 1937 they amount up to 95% of the totals). In exchange, the USSR receive manufactured goods. This way the economic understanding of the two empires, the Third Reich and the Union of Soviet Socialist Republics, has made the latter, after the Moscow agreement (Pact of Non-Aggression), the main source of cereal, oil and strategic materials for the German Führer. The Soviet authorities are honouring the shipments timely and with outstanding accuracy. The new winter of 1940-1941 (the eve of Operation Barbarroja) is approaching and as a proof of perfect understanding between the two statesmen now it is matter of the utmost importance to extend this collaboration, in order to not only satisfy Germany’s home needs but those of the whole occupied Europe. Would it be possible for the Reich at this stage to attract the USSR again into a negotiation table so as to increase the volume of the shipments and at the same time ignore any political grants that Stalin might still expect? Hitler is not in a position to offer these political concessions because sooner or later  they will clash against his own interests. We will see them shortly…

This new stage of collaboration, the Germans conclude, cannot be achieved by means of ordinary diplomacy already in 1940 and once World War Two has started. A new event is needed, perhaps as spectacular as the meeting of last year (23rd of August, 1939) with von Ribbentrop and Molotov, an event that will unleash breaking news in the world mass media, excite the crowds and at the same time scare Britain. It has to be something that brings back to life the Non-Aggression Pact between Hitler and Stalin. Thus on the 9th of November, 1940 Molotov accepts von Ribbentrop‘s invitation to visit Berlin. The visit is of extraordinary importance for both parties as the world scenario has dramatically changed in the course of 15 months of war in Europe. But last year’s Pact has been fully abided to?

The news of this visit, most confidentially arranged, make Molotov leave Russia from the Muscovite Belorussian Station (Beloruskij Vokzal) on the night of the 10th of November, 1940, in the presidential train. All Axis diplomats are present. The press office of the  German embassy in Moscow releases a communiqué: “Germany and the USSR share only one goal: to promote the happiness of their peoples. Molotov’s visit to Berlin will broaden the friendly relationship between our two states. All matters that concern both powers will be dealt in Berlin. Either the European and worldwide problems will be reviewed. There are no limits in this exchange of ideas and points of view. A year of trusted mutual support between the two young and revolutionary states has concluded. A great future awaits them.”

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13th of November, 1940. Hitler receives Molotov in Berlin. Molotov stresses that the USSR has non-negotiable demands before joining the Tripartite Pact.

Von Ribbentrop welcomes his colleague on the 12th and a day later Molotov meets der Führer. The visit is cordial and amongst others, the guarantees granted from the Third Reich to Romania are dealt. Stalin is particularly worried by this issue. Why Hitler is offering defense guarantees to Romania? Doens’t this clearly oppose the agreed establishment (Pact of Non-Agression) of “areas of influence”, by which the USSR will carry out their territorial aspirations over the Romanian Bessarabia and Bukovina? And what about the transit agreement signed with Finland in September, 1940, in order to station Wehrmacht troops in Northern Norway? And about the Tripartite Pact (Germany-Italy-Japan), should the USSR join?

Eight months later, on the eve of the unleash of the invasion campaing against the Union of Soviet Socialist Republics the Reich’s propaganda will offer a different perspective of the encounter: Molotov would have been certainly demanding and full of pretensions regarding the USSR intentions to take over the Black Sea straights, occupy Bulgaria and to declare war on Finland and Romania, including aspirations to control Constantinople (Napoleon’s “key of the world”).

In spite of the confidentiality of the spoken matters, some of these issues (already considered in the Pact of Non-Agression) have been likely dealt. But most probably and due to Molotov‘s cautious and silent character, these questions have been reviewed in a more superficial and less aggressive fashion. But either way it is precisely in  Southeast Europe where both powers are encountering difficulties to understand each other. At this moment the largest Blitzkrieg in History is about to commence in the next 7 1/2 months, which is Operation Barbarossa. The first fractures in the German-Soviet friendship are becoming subtly patent.

After the Berlin meeting both super-powers’ propaganda machines struggle to praise the high level of understanding achieved. The non-agreed issues, especially as aformentioned those related to Southeastern Europe, do not hamper the economic collaboration that even intensifies to a higher level. Tons of raw materials aboard trains  are punctually arriving to the Reich from Soviet territory.

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Red Army at parade sometime in the 30’s.

Nevertheless the common mood of the citizens of the Soviet Union is somehow gloomy. The threat of an incoming war is floating in the air. The Soviet leaders, worried to the utmost are paying full attention to the collosal Red Army of Workers and Peasants (RKKA). The military preparedness is intensified in the factories; in the proving grounds the troops are constantly trained and large scale wargames are carried out (including those which take into account a potential German aggression). Military units are deployed along the frontiers of the gigantic state. The fighting spirit is encouraged by the press and radio; patriotism is agitated in theatres, in the Communist Party meetings and public events. On the 7th of November, 1940,  the Bolshevik revolution celebration ceremonies are a perfect moment to synchronize the patriotism of citizens and the Red Army, which marches with outstanding discipline and with a whole deal of motorization. Throughout the Muscovite Red Square the RKKA shows its might before the members of the Government, Politburo and the corps diplomatique. Marshall Timoshenko, People’s Commissar for Defence, addresses the troops and through all the loudspeakers in the capital city states that “…only the strenght of the Red Army will be able to halt the inevitable war at the USSR borders…”.

The Pact with Hitler is showing its first fractures and in spite of that the close economic collaboration yet continues. However within the safety of the terms of the Pact signed by Molotov and Ribbentrop the year before the Soviet Union feels uneasy. On the other hand Adolf Hitler does not ignore that the overlooked (or non-agreed) matters in this treaty and consequently subject to free interpretation, will most likely collide against Russian aspirations. But which ones are these problems that seem to project their murkiest shadows over the Hitler-Stalin alliance? The Führer‘s policy in Finland, in the Balkans and in the Far East are undoing the laces by which both statesmen are tied, proving the incompatibility between the Soviet interests and those seeked by the German Military and Diplomacy.

To be continued…

 

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El Camino a la Guerra (II)

[English version at the end]

EL PACTO RIBBENTROP-MOLOTOV (23 AGOSTO 1939)

Artículo 1

“Las dos partes contratantes se comprometen a abstenerse recíprocamente de cualquier acto de violencia, de cualquier acción agresiva y de cualquier agresión, sea aisladamente o en unión con otras potencias.”

 

Ribbentrop regresa de moscu
Regreso triunfal del Ministro de exteriores del Reich a Berlín tras concluir el Pacto de No Agresión firmado en Moscú

El 21 de agosto de 1939 el ministro de asuntos exteriores del Tercer Reich, Joachim von Ribbentrop, vuela a Moscú. Lo sorpresivo de este hecho se recoge en la prensa mundial, imbuida de la idea de las premisas irreconciliables y opuestas de dos concepciones políticas, nacionalsocialismo y bolchevismo. ¿Acaso el nacionalsocialismo no es la única garantía de defensa contra la expansión de bolchevismo en Europa y este, a su vez, el enemigo implacable del fascismo? En clara muestra de que la política antecede a las ideologías, el ministro correspondiente de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, Vyacheslav Molotov recibe a su colega germano. El acercamiento de posturas en todos los aspectos se produce asombrosamente de la manera más natural. Tanto las cuestiones de principios como los repartos territoriales se acuerdan y se plasman en un documento que pasará a la historia como el Acuerdo de Moscú, el Pacto de No Agresión, el Pacto Germano-Soviético, el Acuerdo Ribbentrop-Molotov y otros. Existen en este momento pactos firmados de no agresión anglo-alemán y franco-alemán (1938).

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Stalin esteecha la mano de Joachim von Ribbentrop a su llegada a Moscú.

En las fotos oficiales los plenipotenciarios, satisfechos, plasman su rúbrica ante la complacencia absoluta de Iosif Stalin, secretario general del partido comunista de la URSS. Hitler no está presente en el acto oficial, pero no es necesario. La prensa de ambos estados alaban las virtudes de este entendimiento e incluso la alemana asevera que con ello se acaba de arreglar “definitivamente y para siempre la suerte de Europa oriental”.

¿Pero por qué acuerdan encontrarse Hitler y Stalin? ¿Qué beneficios pueden encontrar en tan insólita cooperación? Desde el lado alemán, la cuestión polaca ha llegado en 1939 a un punto de no retorno. El Tercer Reich, dividido su territorio en dos partes por la creación del nuevo estado polaco tras la Primera Guerra Mundial, reclama la reunificación por medio del establecimiento de un cordón umbilical que una Alemania con la Prusia Oriental, en base al establecimiento de un corredor, el corredor de Danzig (actual Gdansk), en estos momento un enclave alemán pero con estatus autónomo.  Las relaciones se han tensado de tal manera con el gobierno polaco, que Hitler teme que esta nueva demanda territorial desencadene la reacción de la potencias occidentales, Gran Bretaña y Francia. Las anteriores reclamaciones y anexiones territoriales de facto se han llevado a cabo con las protestas de los occidentales, pero ante el asombro general, sin disparar un sólo tiro. Pero el caudillo alemán sabe que el asunto del corredor de Danzig desencadenará nuevas reacciones  y de diferente índole con toda probabilidad. Teme una guerra en dos frentes y desea asegurarse la “puerta trasera” en caso de que ingleses y franceses tomen las armas.

mapa-expansionismo aleman
En tinta amarilla el estado alemán queda reducido tras la derrota de la Primera Guerra Mundial. Como se aprecia, queda escindido de la Prusia Oriental. Adolf Hitler comenzará una política activa de reunificación territorial que inicia con la ocupación de la zona desmilitarizada de las tierras del Rhin. La disputa con el gobierno polaco sobre el corredor de Danzig, que uniría ambos territorios alemanes será el detonante del nuevo conflicto mundial.

Por otro lado, Rusia teme a Alemania. No ignora Stalin las intenciones alemanas sobre Ucrania y el Cáucaso. Conoce la potencia de la nueva Wehrmacht y sospecha que ingleses y franceses hayan abandonado a su suerte a la Europa oriental tras el Pacto de Munich (30 de septiembre de 1938). De ser así Alemania tendría en sus manos el destino del este europeo y en breve vería tras sus fronteras al poderoso ejército hitleriano. A Stalin le interesa lo contrario, alejar la guerra (de producirse esta) lo más posible hacia el oeste. Rusia está en plena transformación aún en 1939, no está preparada militarmente y un enfrentamiento militar en occidente largo y agotador es garantía de estabilidad para la URSS y seguridad de sus fronteras. Paralelamente la diplomacia occidental ve con buenos ojos el hecho de que de haber una ruptura de hostilidades, esta sea entre nacionalsocialistas y comunistas. Baldwin, primer ministro británico en 1936 declara: “…si en Europa las cosas llegaran al enfrentamiento, querría que fuese entre bolcheviques y nazis…”.

En los primeros meses tras el Pacto de Munich, con el que Gran Bretaña y Francia creen haber frenado las ambiciones del Führer alemán (posibilitando a cambio el desmembramiento de Checoslovaquia) se produce la entera ocupación por el Tercer Reich de este estado (15 de marzo de 1939). El 22 de marzo es ocupada también Klaipeda y el 24 del mismo mes Berlín exige a Polonia el corredor por carretera y ferrocarril (Danzig) que une la Prusia Oriental con el resto del Reich. Stalin se inquieta…

En este escenario el 17 de abril de 1939 la URSS propone conversaciones para consolidar una alianza político-militar con Francia e Inglaterra, pero la iniciativa recibe una fría acogida por los occidentales. La oferta soviética es bien concreta desde el punto de vista militar y ofrece que en caso de que Alemania ataque a Inglaterra o Francia, la URSS participará con tropas en ayuda. Del mismo modo si Alemania atacara a la URSS, Francia y Gran Bretaña, así como Polonia y Rumanía, entrarían en el conflicto en ayuda de Stalin. Pero las propuestas son bloqueadas mediante dilaciones o contrapropuestas imposibles. Stalin desconfía tanto de alemanes como de ingleses y franceses.

pacto tripartito
El 27 de septiembre de 1940 se firma el Pacto Tripartito entre Japón, Alemania e Italia. La alianza militar de estas tres potencias se extiende así desde Europa y África hasta el Pacífico.

Pero líder comunista tiene otra crisis a la que hacer frente, que es el conflicto contra Japón que ha invadido Mongolia. Además el 10 de agosto de 1939 Tokio manifiesta su disposición de firmar un acuerdo militar con Alemania e Italia. Esto para Iosif Stalin representa un peligro flagrante para la seguridad de la URSS de llevarse a cabo ese pacto, pues teme verse cogido en la pinza militar del que pasará a la historia como Pacto Tripartito (Berlín-Roma-Tokio).

Las conversaciones entre von Ribbentrop y Molotov en Moscú en este agosto de 1939 son rápidas y alcanzan resultados asombrosamente prácticos. Alemania acuerda dejar en manos de Stalin Finlandia, los estados bálticos, y la Besarabia rumana. A cambio el caudillo de la Unión Soviética asegurará “el patio trasero” de Hitler para que lleve a cabo el “Fall Weiss” (invasión de Polonia), que se ha de producir a una semana vista. Y al mundo se le da una explicación sobre todos los puntos en común entre ambos estados que han llevado a este acercamiento inesperado. Para la prensa alemana la URSS está a punto de evolucionar gracias al impulso enérgico y realista de su jefe hacia una nueva forma de socialismo, imbuido de espíritu nacional y que va a acercar a Rusia a los demás estados totalitarios de Europa. Cada vez está más opuesta al imperialismo capitalista de las democracias liberales. Así que la prensa exalta lo legítimo y natural de formar un frente común de estados proletarios, jóvenes y revolucionarios contra aquellas naciones plutócratas y corruptas del antiguo régimen.

pacto no agresion aleman

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Copia en alemán del Pacto. A la izquierda la firma de von Ribbentrop y a la derecha la de Molotov.

Por otro lado el apoyo económico que la URSS puede prestar a Alemania es ingente.Puntualmente grandes cargamentos de materias primas, petróleo y materiales estratégicos están siendo enviados a Alemania. Todo ello en virtud de acuerdos que posibilitarán la victoria militar primero sobre Polonia y posteriormente sobre Francia e Inglaterra. Los Panzer se lanzan hacia el oeste en mayo de 1940 contra Francia con gasolina rusa. Una vez expulsados los británicos de Francia en Dunkerque y rendidos los galos, la colaboración germano-soviética será garantía de un nuevo orden europeo al disponer así el Tercer Reich de cereales y materias primas de manera indefinida, tanto para Alemania como para los países ocupados. Así como ya antes de la entrada en la guerra de los EE.UU. en diciembre de 1941 (y después), ya es la nación americana el gigante almacén de suministros de Gran Bretaña, la URSS lo es análogamente para Alemania. Pero al serlo, también Stalin se reserva discretamente la capacidad de “cerrar el grifo” a Hitler en cualquier momento al ser este tan dependiente del comercio con la URSS, llegado el caso de imponerse un embargo.

El Pacto de No Agresión germano-sovético es muy concreto en muchos aspectos, incluyendo protocolos secretos que el mundo ignorará hasta los juicios de Nuremberg en 1946 (tan sólo ven la luz en la URSS en 1989), pero también de manera flagrante se dejan “flecos sueltos”. La existencia misma de los protocolos secretos ha estado sujeta a controversia e incluso puesta en duda su existencia. En 1943 los archivos del Ministerio de Asuntos Exteriores alemán se evacúan de Berlín por los bombardeos aéreos aliados. El Reichsminister Joachim von Ribbentrop ordena el microfilmado de los documentos más relevantes y los legajos son enterrados. A finales de mayo de 1945 los microfilms caen en manos británicas y luego estadounidenses. Los documentos se refieren al establecimiento de “esferas influencia” y tácitamente ambas potencias se reservan el derecho a decidir sobre los asuntos europeos orientales, pero no se entra excesivamente en detalles. Y esto tendrá su importancia un año después pues el terreno queda abonado para una libre interpretación de cómo serán entendidos estos asuntos. Y esta libre interpretación (y falta de entendimiento) será el germen de la Operación “Barbarroja”.

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Copia en alemán de los Protocolos Secretos

De momento la razón que empuja Berlín a Moscú es la prudencia, pues Hitler quiere asegurarse la retaguardia a cualquier coste antes de la invasión de Polonia. Del mismo modo para la URSS es prudente desviar el foco de atención del Führer de Ucrania lo más lejos hacia el oeste posible. En breve, Stalin ocupará las repúblicas bálticas y Besarabia y entrará en Finlandia (Guerra de Invierno de 1939-40). El 17 de septiembre de 1939, mientras Alemania asalta el oeste polaco, Rusia entrará también por el este. El recientemente creado estado polaco es así ocupado y repartido entre ambos estadistas. Oficialmente esta intervención soviética tendrá como justificación la protección de las minorías Bielorrusas y ucranianas de Polonia.

De repente, tras la desaparición de franceses e ingleses del tablero de ajedrez europeo, dos poderosos jugadores acaban de colocar sus fichas. Polonia, liquidada, ya no es un estado tapón entre ellos. Dos poderosos nuevos aliados, pero que recelan en el fondo, se observan a lo largo de una nueva y extensa frontera común…

Como se menciona, el 1 de septiembre de 1939, la Wehrmacht se lanza contra Polonia por el oeste. El 17 de septiembre el Ejército Rojo hace lo propio desde el este. Las tropas polacas acantonadas al este están confusas y piensan en un primer momento que los soviéticos vienen en ayuda. El hecho bélico no es contestado por los occidentales (Chamberlain y Daladier) hasta 3 días más tarde cuando tras el fracaso de una petición de mediación de Mussolini ante el Führer y el grave desprestigio de la posición diplomática de Francia y Gran Bretaña, ambas potencias declaran la guerra a Alemania. Existe, empero, un estudio inglés sobre la conveniencia o no de declarar la guerra a la URSS, destruyendo sus explotaciones petrolíferas del Cáucaso. En coordinación con Francia, quedan concluidos planes de invasión del Cáucaso que nunca se llevarán a cabo.

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Los acuerdos económicos germano-soviéticos

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[English version]

THE RIBBENTROP-MOLOTOV PACT (AUGUST 23, 1939)

Article I

“Both High Contracting Parties obligate themselves to desist from any act of violence, any aggressive action, and any attack on each other either individually or jointly with other powers.”

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Third Reich’s Foreign Minister, Joachim von Ribbentrop signs the pages of the Pact on the 23rd of August, 1939. The very same Iosif Stalin is a satisfied eyewitness during the ceremony.

On the 21st of August, 1939 the Reich‘s Foreign Affairs Minister, Joachim von Ribbentrop, flies to Moscow. This shocking event becomes a worldwide surprise. The mass media is convinced about the drastic differences of the two opposing political regimes, National-Socialism and Bolshevism. Isn’t National-Socialism the one and only guarantee against the expansion across Europe of Communism? And isn’t the latter the fiercest enemy of Fascism? Once again proving in human affairs the precedence of politics above ideals, the Soviet Foreign Affairs Minister, Vyacheslav Molotov, welcomes his German colleague. Both sides approach all subjects outstandingly in the most natural way. Either the basic principles or territorial disputes are agreed and signed in a document that will pass into History as the Moscow agreement, the Pact of Non-Aggression, the Ribbentrop-Molotov Pact, etc…At this time Germany has similar non-aggression pacts signed with either Great Britain and France (1938).

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Vyacheslav Molotov signs the papers bedore a satisfied Stalin. Standing right behind him, von Ribbentrop.

On the official pictures the envoys, satisfied, sign the documents before Iosif Stalin‘s (Secretary General of the USSR Communist Party) deep complacency. Hitler is not present in the event, but this is not needed. The press of both states praise the virtues of this understanding and even the German newsreels state that “…at last the fate of Eastern Europe has been settled for good…”.

But for what reasons Hitler and Stalin agree to meet? What sort of benefits could they
obtain with such a cooperation? From the German standpoint the “Polish question” have passed a point-of-no-return in 1939 and the situation is precipitating rapidly into a deep crisis. The Third Reich have seen its territory split in two by the creation of a new Polish state right after World War I and now demands the creation of a corridor that links Germany with Eastern Prussia. It would be the Danzig corridor (today Gdansk), at this time a German enclave but with an autonomous status. The negotiations with the Polish goverment have deteriorated so severely  that this time Adolf Hitler fears a real reaction of the Western Powers, Great Britain and France. Hitler‘s former territorial claims and gains have been brilliantly executed up to now with just the diplomatic protests of the westerners, but before a general amazement, without any real military response. Now the Führer knows that this time the “Polish question” will most likely unleash harder reactions. He fears a war in two fronts and wishes to secure his “back door” in case the English and the French mobilize troops.

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Molotov and Ribbentrop’s handshake seals the fate of the young state of Poland. Seen as an aberrant imposition of the victorious western Powers after World War I, Germans and Soviets are poised to redraw the Eastern European map removing the buffer state off the political charts. After occupying the East and the West of Poland the two new allies will have a common border.

On the other hand Russia fears Germany. Stalin is not unaware about the German intentions over the Ukraine and the Caucasus. He knows the might of the new Wehrmacht and suspects that either the English and the French have abandoned Eastern Europe’s destinies after the Pact of Munich (30th of September, 1938). If he is right Germany would have in her hands the fate of Eastern Europe and soon he would see Hitler‘s armies deployed next to his frontiers. Iosif Stalin is interested in the opposite: to see any war as far West as possible. Russia is in deep transformation still in 1939, not yet combat ready and any lengthy and weary conflict in the West would be the best guarantee for the USSR stability as well as border security. Likewise the Western diplomacy is seduced too about a possible future war between National-Socialists and Communists. Baldwin, British Prime Minister in 1936 declares: “…if things in Europe develope into a confrontation, I would like it to happen between Bolsheviks and Nazis…”.

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Territorial losses of Germany after the defeat in World War I.

Within the first months after the Pact of Munich, when Great Britain and France believe they have finally stopped the ambitions of the German statesman, making eventually possible the breaking up of Czechoslovaquia, this whole country is occupied by the Third Reich on the 15th of March, 1939. On the 22nd Klaipeda is taken too and on the 24th of March Berlin demands Warsaw the Danzig road and railroad corridor that links Eastern Prussia with the rest of Germany. Stalin worries…

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In the Reich’s chancellery the dignataries of Germany, Italy and Japan sign the military alliance, the Tripartite Pact.  At the table (right to left, Adolf Hitler, Italy Foreign Minister Galeazzo Ciano and Japan ambassador Saburo Kurusu.

In this international scenario on the 17th of April, 1939 the USSR proposes to initiate conversations that would lead into a direct political and military alliance with France and England. The Soviet offer is quite specific from the military standpoint: In case Germany attacks England or France the USSR will help with troops. Likewise in case Germany attacked the USSR, France and England, as well as Poland and Romania, would enter the conflict in support of Stalin. But all proposals are dismissed with delays or impossible counter-proposals. The Communist leader distrust either the Germans, the English or the French.

But Stalin faces another danger on his Asian frontiers, which is the conflict against Japan that has just invaded Mongolia. In addition on the 10th of August, 1939 Tokio is ready to sign the Tripartite Pact, the military alliance with Berlin and Rome. This represents for Stalin a clear threat to the security of the USSR and fears to see himself trapped in a pincer.

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pacto no agresion ruso bis
The Russian copy the Pact of Non-Aggression. This time Molotov signs on the bottom left.

Thus the conversations between Ribbentrop and Molotov in Moscow in August, 1939 are swift and find astonishing practical results. Germany agrees to leave in Stalin‘s hands Finland, the Baltic states and the Bessarabia. In exchange, the Communist leader will secure Hitler‘s “back door” for him to unleash “Fall Weiss” (the invasion of Poland) that is going to take place the next week. The world receives prompt and enthusiastic explanations about all the agreed points between both states that have led into this mutual understanding. For the German press the USSR is about to evolve towards a new form of Socialism full of national spirit, thanks to the fresh and the realistic impetus of her chief. This will bring Russia closer to the rest of the European totalitarian states. Step by step, it is published,  the USSR is positioning herself away from the capitalist imperialism of the liberal democracies. This way the mass media boasts the legitimacy of creating a common front of young and revolutionary proletarian states, against the old and corrupt nations of plutrocrat regimes.

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Military parade in Moscow 1938. Even though the most powerful fighting force of the world in terms of numbers of aircraft and tanks, the USSR is still not ready for war, being in the process of a profound modernization of the materiel of the Red Army.

On the other hand the economic support that the USSR can lend to Germany is paramount. Punctually large shipments of ore, oil and strategic materials are being sent to the Reich. This economic agreement will grant military victory over Poland and later against France and England. The Panzerdivisionen will move West in May, 1940 against France with Russian fuel. Once the British Expeditionary Force is expelled from France at Dunkerke and the French surrender, this Russo-German collaboration will be the guarantee of a new European order. Germany is supplied with cereals and raw materials indefinitely either for the Fatherland and the occupied countries. Similarly, as even before the official participation of the USA in World War Two in December, 1941, the American nation is the gigantic supply warehouse  of Great Britain, the USSR plays the same role for the Third Reich. But also cleverly Stalin leaves for himself the power of imposing a hypothetical future embargo being Hitler so dependant on the Russian resources.

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Russian copy of the Secret Protocols.

The Non-Aggression Pact is in many ways very specific including secret protocols that the world will not know until the Nuremberg trials in 1946 (they will only become public in the USSR in 1989). But at the same time other issues are left dangerously unattended. The very same existence of the secret protocols have been questioned and even are still subject to controversy. In 1943, as the archives of the German Foreign Office are being evacuated from Berlin due to the Allied air bombings, Reich Foreign Minister Joachim von Ribbentrop orders the micro-filming of the most essential papers. The work is carried out and placed the films into boxes and buried. Thus, these documents survive the destruction of many important Foreign Office records carried out by the Germans themselves near the end of the war. In late May 1945 the chief of the British documents team, put his hands on them and the German-Russian treaties of 23 August 1939 and 28 September 1939, together with their secret protocols, are found in the films of Ribbentrop‘s working files. The documents refer to the establishment of “spheres of influence” and tacitly both powers grant for themselves the right to decide over the Eastern European matters, but leaving some points to speculation. And this will be crucial for the next year’s events to happen, as each nation will interpretate them regarding their own interests. And this free interpretation will be the seed of Operation “Barbarossa”.

So far the main reason that makes Berlin approach Moscow is “carefullness” because Hitler needs to secure Germany’s rearguard before the invasion of Poland. At the same time for the USSR it is imperative to divert Hitler‘s attention focus from the Ukraine to as far West as possible. Soon Stalin will occupy the Baltic republics and Bessarabia  and will enter in Finnish territory (the Winter War, 1939-1940). On the 17th of September, 1939 while Germany assaults Western Poland the Soviet Union will move her military forces into the Eastern part. The Polish troops on those areas are initially confused as they think Stalin comes on the help. But he is not. The recently created Polish state is rapidly occupied and shared between both statesmen. Officially the Soviet intervention is justified as a measure to protect the Belorussian and Ukranian minorities in Poland.

Suddenly, after the dissappearance of the British and the French from the European “chess table”, two powerful players have just placed their peons and bishops filling in the gaps. Poland, anhililated, is not anymore a buffer state between the Third Reich and the Union of Soviet Socialist Republics. Two new allies, but with a clear and inner distrust between both, observe themselves along a new and long common frontier.

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The next day of the signature of the Pact that creates de russo-german alliance, the world mass media presents the facts. In this case, on the 24th of August, 1939, the Soviet newspaper PRAVDA (“Truth”)  announces the event.

As mentioned, on the 1st of September, 1939, the Wehrmacht invades Poland from the West and the Red Army, 16 days later from the East. The casus belli is not initially firmly addressed by the Western prime ministers, Chamberlain and Daladier, until 3 days later after the failure of a petition to Mussolini to influence Hitler and the serious damage to their diplomatic positions. On the 3rd, both powers declare war on Germany. There is, however, an English case study about the convenience of declaring the war also on the USSR destroying her Caucasus oil facilities. Along with the French, these Caucasus invasion plans will be finalized and stored…and never will be carried out.

The russo-german economic agreements…

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El Camino a la Guerra (I)

 

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PRELUDIO DE BARBARROJA

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versalles tratado-28 jun 1919
El 28 de junio de 1919 se firma el Tratado de Versalles. Las potencias vencedoras (a excepción de Rusia) imponen restricciones severas a Alemania. «Los gobiernos aliados y asociados declaran, y Alemania reconoce, que Alemania y sus asociados son responsables, por haberlas causado, de todas las pérdidas y de todos los daños sufridos por los gobiernos aliados y asociados y sus naciones como consecuencia de la guerra que les fue impuesta por la agresión de Alemania y sus aliados». Las negociaciones duraron varios meses por la negativa de Alemania de firmarlo, pero los aliados amenazaron con el retorno a la guerra y finalmente el tratado se rubricó.

Acabada la Segunda Guerra Mundial en 1945 el vacío dejado por las potencias europeas, vencedoras y derrotadas, es ocupado por los Estados Unidos de América y la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas. Este hecho, testigo del nacimiento de la Guerra Fria contrasta grandemente con las circunstancias de la posguerra del conflicto anterior de 1914-18. Al día siguiente de la victoria de 1918, las tropas norteamericanas en Europa se repliegan a la seguridad de la lejana América y Gran Bretaña, del mismo, modo abandona el continente. Esto produce por así decirlo “un vacío de poder” que conlleva un desequilibrio militar latente, pero también político y económico, que Francia, menos poblada y desarrollada industrialmente y por ende más débil que Alemania, no puede compensar. Rusia, tras la revolución bolchevique de 1917 y su retirada de la Primera Guerra Mundial, está sumida en una guerra civil, los imperios centrales están desmembrados y en el caso alemán, además, sufriendo una crisis económica y social sin precedentes. Europa, exhausta, parece estar por fin en equilibrio gozando de una paz merecida, pero este nuevo orden será temporal. Es como si en el tablero de ajedrez europeo, donde el correcto número de piezas garantizara el orden y se establecieran los contrapesos necesarios para el mantenimiento de la paz, faltaran piezas relevantes que forzosamente alguna potencia pondrá sobre la mesa tarde o temprano…y de hecho pondrá en breve.

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Caricatura de la época haciendo hincapié en la pesada carga que habría de pagarse en millones de libras esterlinas.

Tras su elección como canciller de Alemania en las elecciones de 1933, Adolf Hitler demandará un puesto legítimo en este tablero incompleto abocado necesariamente a la inestabilidad. Alemania, derrotada, herida, superpoblada y sumida en el caos financiero, político y social, está sometida a los dictados del Tratado de Versalles impuesto por los también agotados vencedores. Hitler clama a los cuatro vientos tras los comicios que busca desligarse de estos compromisos. Ansía la recuperación de los territorios perdidos y la reunificiación de todos los pueblos germanos de centroeuropa. Pero no sólo esto, el Führer se hace acreedor de nuevos espacios para la

mapa-europa antes despues igm
El “puzzle” europeo antes y después de la Gran Guerra. Tras la finalización del conflicto en 1918 los imperios centrales sufrirán una descomposición territorial en un nuevo orden europeo. Estados como el polaco serán una vez más encajados en el nuevo mapa, otros desaparecerán, como el imperio austro-húngaro y otros como Alemania quedarán mermados en su extensión. Pero el nuevo orden no acabará con las antiguas aspiraciones de muchos de ellos.

expansión de la etnia germana. En su obra “Mein Kampf”, su credo político, ya habla de este “espacio vital” (Lebensraum), que naturalmente ha de conseguirse en el este de Europa. Hacia el oeste no es posible expandirse, pues existen potencias militarmente considerables y la barrera natural del océano, pero hacia el este existen extensiones casi infinitas. Sólo existe un problema y es que al este un gigante está en plena transformación y existe. Así las aspiraciones germanas de preguerra se ven forzosamente limitadas a la Europa oriental en principio excluyendo a la URSS. El anhelo nacional-socialista de ochenta millones de alemanes se ve frenado por más de 170 millones de soviéticos. Son 170 millones de hombres que están adquiriendo conciencia en un nuevo estado de su extensión, su fuerza y su nueva doctrina política llamada comunismo. Son los años previos a 1939, año del estallido de la nueva guerra mundial.

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La Unión Soviética se transforma a marchas forzadas de estado agrario a potencia industrializada. La nueva ideología comunista exige el culto a las personalidades del régimen: Lenin, el ideólogo y Stalin, el caudillo.

Pero ¿qué ocurre paralelamente en la Unión Soviética en los años 30, los años del camino a la guerra? Iosif Stalin guía la impresionante transformación del estado más extenso del planeta en una potencia industrial y militar de primer orden. El Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos (RKKA), el nuevo ejército que ha nacido para derrotar a las fuerzas imperiales del Zar se motoriza a una velocidad sin paralelo en el mundo. Se compra tecnología militar donde y cuando sea necesario (diseños de carros de combate, motores…) y la producción de vehículos blindados y aeronaves supera a la de cualquier otra nación con creces. Y todo ello en el mayor del los secretos tanto de cara al exterior como al interior. La Rusia soviética no está alineada ni con Inglaterra ni con Francia, a pesar de observar con inquietud el resurgir alemán bajo las riendas de Adolf Hitler y no se siente segura.

Rusia tiene aspiraciones también en el este del continente europeo. Son las viejas reclamaciones zaristas, dormidas tras la revolución bolchevique de octubre de 1917, pero que parecen despertar con Stalin, el hombre fuerte de la URSS tras el fallecimiento de Lenin. Una de estas es Polonia, que encajada en el mapa por las potencias vencedoras tras la Gran Guerra, es vista como una aberración tanto por alemanes como rusos. Alemania se ha visto obligada a ceder territorios a la nueva Polonia y la URSS parece revivir los acontecimientos de 1811, cuando la gran potencia continental era la Francia de Napoléon. Justo antes de la campaña del caudillo corso en Rusia, el entonces conde de Saint-Julien, ministro de Austria en San Petersburgo envía una misiva a su jefe, el conde de Metternich en la que constata que “…a pesar de todas sus demostraciones guerreras, prefiriendo la paz a la guerra, de la que teme las consecuencias internas, Alejandro [Zar de Rusia] no pondrá dificultades para aceptar como indemnización la parte del Ducado de Varsovia situado sobre la orilla opuesta del [rio] Vístula”.

cartel-stalin-adelante comunismo
Bajo la guía del gran Stalin, ¡adelante con el comunismo!

120 años después los acontecimientos parecen repetirse. Hitler ocupa ahora el lugar de Napoleón y Stalin el de Alejandro. Pero el este de Europa no sólo es Polonia. La URSS desea además una silla en la mesa de negociaciones para el arbitrio del bajo Danubio, reclama Besarabia a Rumanía, las repúblicas bálticas, Finlandia y los estrechos del mar Negro. Por su parte Alemania, por el momento intenta atraerse los favores de húngaros y rumanos. Ambos países, en especial Rumanía, disponen de importantes plantas de extracción de crudo y es una de las fuentes de suministros de carburantes de Alemania, tan escasa en este tipo de recursos básicos. Cuando la guerra de comienzo, Hitler comenzará una política más activa (e irremisiblemente militar) en el sudeste europeo y Balcanes, que a la postre entrará en conflicto con Stalin.

Pero antes, mientras la comunidad internacional vive los últimos días de paz del verano de 1939, se produce un hecho que asombra al mundo: El Pacto de No-Agresión germano-soviético (o Pacto Ribbentrop-Molotov). El 23 de agosto de 1939, esto es una semana antes de la invasión de Polonia y el comienzo oficial de la Segunda Guerra Mundial, se firma en Moscú el documento de alianza entre los ministros de asuntos exteriores de las dos potencias, ante la mirada complaciente de Stalin. El mundo no alcanza a comprender la “amistad” anti-natura de dos regímenes dictatoriales y tan opuestos en su ideología. ¿Tan puestos?

Segunda parte: El Pacto de No Agresión ruso-germano

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BARBAROSSA’S PRELUDE

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The Berlin newspaper “Neue Blatt” publishes breaking news on the front page regarding the exchage rate between the U.S. dollar versus the German mark. 1 dollar equates on the 28th of July, 1923, 1 million marks. The value of the already hiperinflated German currency will still fall without control further. This will cause unprecedented unemployment rates, riots and general chaos. Berlin will become the European capital of sex, being this the only chance for thousands of desperate women bound to feed hopeless families.

Once WWII finishes in 1945, the space left by either the winning and defeated powers is
occupied by the United States of America and the Union of Soviet Socialist Republics. This fact, that led to the Cold War, greatly opposes the post-war scenario born after the 1914-18 conflict. The very next day after the victory of 1918, the U.S. troops that fought in France are withdrawn to the safety of America. Likewise Great Britain leaves de continent. This produces a “vacuum” or military imbalance, but also a political and economical one that France, less populated and industrially less developed and therefore weaker than Germany, can’t compensate just by herself. Meanwhile Rusia, after the 1917 Bolshevik revolution and her withdrawal from the World War I trenches, fights a civil war and the central powers are divided into an array of new states. In addition Germany suffers an economic and social debacle. Europe is exhausted but at least seems to enjoy the correct balance of a new order, but this is to be just temporary. In the European chess table, where the number of pieces guarantee the order, the necessary stability and the counter-balance of threats to preserve peace, some of these pieces are missing. Sooner or later a new power will place the missing pieces modifying this fragile equilibrium.

victory over versailles
“Victory over Versailles”, is written in this Nationalsocialist propaganda poster. One of Adolf HItler’s promised political goals was to get rid of the terms of this Treaty that included the concession to France of the Alsace and Lorraine, the loss of the Sarre mines for 15 years, the transfer of territories to Belgium, Denmark and the new born Poland and the loss of all her colonies. Germany’s army would then be limited to a máximum of 100,000 men,  banned the military conscription system and obliged to demilitarize the Rheinland. The German navy was also meant to be transferred as a front payment for the war reparations, however the Germans preferred to scuttle the fleet. Likewise Germany wouldn’t be allowed to possess any aviation, submarines or heavy artillery.

After the democratic elections in Germany in 1933 Adolf Hitler becomes Chancellor. Soon he is going to demand his right place on this incomplete and unstable chess table. Germany, defeated, maimed, over-populated and subject to an economic and social chaos is subject to the dictates of the Treaty of Versailles, imposed by the exhausted winners. Hitler publicly announces his intention to ignore the obligations of this treaty. He dreams of the re-unification of the lost territories and of the dispersed Germanic peoples. In addition to that he demands new spaces for a territorial expansion. In his political ideary “Mein Kampf” (“My Fight”) he already refers to this vital space (Lebensraum), that logically has to be taken from Eastern Europe. There is no other chance as the West is occupied by militarily capable nations and beyond them there are the limits of the ocean. But to the East there is indeed a giant, which is under a profound transformation. Pre-war Germany’s aspirations are therefore limited to her nearest eastern neighbours excluding the USSR. 80 million Germans are thus halted by 170 million Soviets. These are 170 million men who are acquiring in a new state a conscience of their extension, force and a new political doctrine called Communism. These are the years before 1939, the date of the commencement of World War II.

But what is happening in the 30’s in the Soviet Union, the years of the road to war? Stalin is the leader of the largest state of the planet and is poised to transform it in an industrial and first class military power. The Red Army of Workers and Peasants (RKKA)the new army born after the defeat of the Czarist imperial forces, motorizes at a speed second to none in the world. Whenever new military technology is needed, Russia buys it (new tank designs, engines…) and the industrial output of armoured vehicles and airplanes surpasses that of any other nation. And all is achieved under a veil of outer and inner secrecy. Soviet Russia is not aligned at this time neither with Great Britain nor France, in spite of distrusting the steady German resurgence under Adolf Hitler. Russia doesn’t feel safe.

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Military parade at Red Square, Moscow. The full motorization of the Red Army is one of the regime’s main objectives.

Russia has aspirations on the East of the European continent too. These are the old Czarist claims, asleep during the 1917 October revolution, but that seem to wake up with Stalin. Poland, snapped into the European map by the winning powers after WWI is seen by an aberration by Germans and Russians. Germany has been bound to cede territories to Poland and the USSR revive the events of 1811, when the continental power was Napoleion’s France. Just before Napoleon’s campaign in Russia in 1812, Count Saint-Julien, then Austria’s Minister in Saint Petersburg sends a letter to this boss, Count Metternich where he states the following “…in spite of all his military demonstrations, preferring the peace over the war, of which he fears inner reactions, Alexander [Czar of Russia] won’t oppose to accept as a compensation the part of the Warsaw Duchy on the opposite side of the [river] Vïstula…”. 120 years later the political arena seems to be the same. Hitler replaces Napoleon and Stalin, Alexander. But Eastern Europe is not only Poland. Russia wishes to occupy a seat amongst the countries that rule the lower Danube, Bessarabia, the Baltic Republics, Finland, and the Black Sea straights. Germany at the moment tries to seduce Hungarians and Romanians. Both countries have oil plants, especially Romania, being this one the main suppliers of Germany, always in the need of raw materials and fuel. When the war starts Hitler will pursue a more active (and aggressive) policy in Southeast Europe and the Balkans, that eventually will collide with Stalin’s.

But right before, while the world is still enjoying the last moments of peace during the summer of 1939, a significant event shocks the international community: it is the German-Soviet Non-Aggression Pact (or the Ribbentrop-Molotov Pact). On the 23rd of August, 1939, a week before the official start of WWII the two Ministers of Foreign Affairs sign in Moscow the document that seals the alliance of the two powers before Stalin’s complacent look. The world simply fails to understand the unnatural “friendship” of the two dictatorial regimes totally opposed in their ideologies. Totally opossed?

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FRANCOTIRADORES EN COMBATE

francotirador
[Cortesía ww2enimagenes.com]

FRANCOTIRADORES EN COMBATE. ¿SABÍAS QUE…? Normalmente los francotiradores se dividían en grupos de dos, su principal objetivo eran los oficiales de alto rango, los nidos de ametralladoras y los francotiradores. Cuando un francotirador eliminaba un soldado raso por equivocación o queriendo, éste no era bien recibido una vez reunidos en los búnkeres, ya que ese no era…

a través de FRANCOTIRADORES EN COMBATE. ¿SABÍAS QUE…? — WW2 en Imágenes – Blog Segunda Guerra Mundial


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Finlandia

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 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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FINLANDIA

Suomi mod. 1931
Infante finés portando un subfusil Suomi modelo 1931. El escenario boscoso con infinidad de lagos y marismas determina la naturaleza y tácticas en estas latitudes.

La mayor operación militar de todos los tiempos está rodeada de mitos. Esta, la Operación Barbarroja, que de hecho determina la suerte de la Segunda Guerra Mundial en Europa, queda eclipsada por factores como el nuevo orden europeo tras el conflicto, el advenimiento de la Guerra Fría, o la fundación de la Unión Europea sobre los cimientos de un sistema democrático-liberal. Todo ello hace que para el público general quede relegada como una campaña “exótica” o menor o de manera oficial, en aquellas naciones que tomaron parte, sea “inconveniente” y por lo tanto silenciada como pasado “un tanto” comprometido.  Uno de estos mitos es que sólo el III Reich se lanza al asalto de la U.R.S.S. el 22 de junio de 1941. De hecho Finlandia es uno más de los contendientes, si no el principal aliado de Hitler en cuanto a número de tropas intervinientes. Bajo mando del mariscal Mannerheim, comandante en jefe de las Fuerzas Armadas Finesas, la joven nación tiene  un papel protagonista en el planeamiento de la Operación Barbarroja.

area operaciones
Area de operaciones del frente. En la zona sur, los istmos de Karelia y Olonets (ambos corredores entre los grandes lagos Ladoga y Onega) verán el avance de las tropas de Mannerheim en dirección a Leningrado y el río Svir.

El 25 de junio de 1941, tan sólo tres días después de la ruptura de hostilidades con Hitler y otros aliados, Stalin, convencido de que su vecino del norte se encamina irremisiblemente a una nueva guerra contra la Unión Soviética, da el visto bueno a una operación de bombardeo preventivo de bases aéreas finesas y otros objetivos. Formaciones de bombarderos SB-2 vuelven a enfrentarse a la defensa aérea finlandesa. Al día siguiente, con dichos blancos aún humeantes, el primer ministro Johan Wilhelm Rangell se dirige a su parlamento para anunciar el nuevo estado de guerra. Finlandia es un estado recién independizado de la Rusia zarista en 1917 y no dispone de una gran fuerza aérea o unidades acorazadas, pero moviliza a nada menos que 475.000 soldados muy motivados que están listos para el combate. Son hombres que han aprendido las lecciones de hace poco más de un año en la llamada Guerra de invierno. A su finalización, cuando Finlandia, después de una defensa enconada, pierde territorios a manos de la U.R.S.S. en el invierno 1939-40, los fineses ven en esta ocasión y como aliados del Reich, la posibilidad de recuperar las áreas en disputa. Será ahora lo que ellos denominen la Guerra de Continuación (Jatkosota). El mariscal Mannerheim despliega su cuartel general a Mikkeli, como ya lo hizo durante la Guerra de invierno. Se suceden inmediatamente escaramuzas fronterizas y las tropas alemanas desplegadas en Laponia cruzan la demarcación ruso-finesa amenazando el vital puerto de Murmansk.

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T-26 capturado por las tropas de Mannerheim durante la ofensiva del verano de 1941. La tripulación muerta en acción yace junto a su carro de combate.

Hitler tiene en mente una misión muy importante para el mariscal Mannerheim, que es la cooperación en la captura de Leningrado a su debido momento. Así se contempla en la Directiva número 21, que da paso al desarrollo de la campaña de invasión de la URSS, Operación Barbarroja. Mannerheim, por el contrario, después de un comienzo exitoso de las operaciones, no avanzará más de lo que le va a interesar. Así, el 10 de julio de 1941 el viejo mariscal pasa a la ofensiva con prometedores resultados. Goza de superioridad numérica en la zona y lo aprovecha. Su asalto se desarrolla en tres fases: una primera al norte del lago Ladoga, que divide a las fuerzas soviéticas (Severnyj Front<>Frente Norte) en dos mitades, hacia Karelia y Olonets. Una segunda, a través del istmo de Karelia, que recupera Viborg (Vijpuri, en finés) el 29 de agosto, perdida en la Guerra de Invierno, y amenaza directamente Leningrado desde el norte. Y una tercera, que hace retroceder al 7º Ejército soviético entre los lagos Onega y Ladoga hasta las aguas del Svir. Esto ya en septiembre de 1941, con la Wehrmacht asediando por el sur la capital cuna del bolchevismo, Leningrado. Las tropas del Severnyij Front contratacan en diferentes momentos pero son obligadas a retroceder sin remisión.

Brewster 239 Ilmavoimat
Un Brewster 239 del lote adquirido a la Armada de los EE.UU. de América. Llegarán tarde para combatir en la Guerra de Invierno, pero estarán listos para la Guerra de Continuación y alcanzarán un gran palmarés de victorias. La cruz gamada, en contra de lo que se pueda pensar, no tiene significación política alguna en la Ilmavoimat (fuerza aérea finesa), siendo un símbolo de fortuna.

El Ejército del Aire finlandés (Ilmavoimat) está sometido a un plan de reequipamiento de material desde 1937, pero al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, este proceso deja aún mucho que desear. Cuenta con aparatos británicos Gloster Gladiator y Bristol Blenheim y holandeses Fokker C.X y D. XXI. distribuidos en un total de tres regimientos aéreos (Lentorykmentii). Son realmente insuficientes para cualquier enfrentamiento contra una potencia moderna. En este estado de cosas, el 30 de noviembre de 1939 y rotas las negociaciones sobre territorios con Stalin, se desencadena la ofensiva soviética en la mencionada Guerra de Invierno. Gran Bretaña, Francia y los Estados Unidos de América prestan apoyo militar con nuevos envíos de aeronaves. Los Brewster 239 de la U.S. Navy, parte de la ayuda internacional, llegarán demasiado tarde tras el armisticio del 13 de marzo de 1940, pero estarán listos para el siguiente conflicto. Cuando Mannerheim inicie su ofensiva, nuevos aparatos ya engrosarán las filas de la variopinta aviación militar finesa, con aviones ex-franceses Curtiss Hawk 75.

Para disgusto de Hitler, el mariscal Mannerheim detendrá su avance sin intención de ayudar en la captura de Leningrado. Para septiembre el finés ha restablecido las viejas fronteras de 1939 (excepto la base naval de Hanko) y no tiene más interés en proseguir ulteriores acciones. Sólo continuará en su frente más septentrional para recuperar aquellas áreas que se perdieron en la guerra de 1939-40; conseguido lo cual atrinchera el 6 de diciembre de 1941 a sus tropas en posiciones defensivas durante más de dos años y medio. Por presiones de Stalin a su aliado británico, el premier Churchill, receloso de que Mannerheim interrumpa la vía de suministro al vital puerto de Murmansk, Gran Bretaña declara la guerra a Finlandia ese mismo día de diciembre.

Tanto sobre tierra como en y sobre las aguas del Golfo de Finlandia, las fuerzas de tierra adversarias y la Ilmavoimat y la VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily) establecen un sangriento campo de batalla. Desde el punto de vista aéreo y por el lado soviético, despuntarán “ases” como el capitán Antonenko y el teniente Brinko, que operan desde la base aeronaval de Hanko. Enfrente, hombres como Juutilainen amasarán también grandes cantidades de victorias aéreas, convietiéndose este en el mayor “as” de la historia de la aviación (no alemán) con 94 derribos oficiales.

El despliegue germano-finés de norte a sur consta de:

  • Cuerpo de montaña de la Wehrmacht, que desde Laponia actúa contra Petsamo-Murmansk, defendido por el 14º Ejército del RKKA.
  • 36º Cuerpo de Infantería de la Wehrmacht, que desde Rovaniemi combate en dirección a Kandalaksha, defendido por el 14º Ejército del RKKA.
  • 3er Cuerpo de Infantería finés, desde Kuusamo y hacia Ukhta-Kestenga, defendido por el 14º y 7º Ejército del RKKA.
  • Ejército de Karelia finés, compuesto por 4 cuerpos de infantería en un triple eje hacia la via de ferrocarril de Murmansk en dirección este, hacia Petrozavosk (orillas del Onega) y Viborg-Leningrado. De norte a sur defiende el 7º Ejército del RKKA  el 23º.

El éxito operacional de los finlandeses no acompaña a las tropas germanas que combaten desde su territorio hacia Murmansk. La resistencia soviética es superior a la esperada. Mannerheim les comunica que el enclave está en sus listas de objetivos, pero cambiará de opinión por temor a una declaración de guerra de los Estados Unidos de América, potencia aún neutral. Esta, junto con Gran Bretaña, surten por medio de los Acuerdos de Préstamo y Arriendo a Stalin miles de toneladas de cargamentos vitales para la continuación de la guerra contra Hitler principalmente a través de este puerto. Con otra suerte de circunstancias políticas y militares, los fineses 1944 romperán la alianza con el III Reich y se volverán contra sus antiguos aliados alemanes, expulsándolos con ayuda soviética del norte de su territorio hacia Noruega.

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

FINLAND

Mannerheim HItler Ryti
Marshall Mannerheim (centre) with Adolf Hitler and Ryti in 1942.

The largest operation of all times is full of myths. Operation Barbarossa, that as a matter of fact determines the outcome of World War II in Europe, losses its due importance after a new post-war order is imposed over the devastated continent, the new Cold-War or, amongst other factors, by the foundation of the European Union. This, based on the principles of Liberal-Democracy makes the average citizen deem Operation Barbarossa as an “exotic” campaign or “secondary” and it is officially deliberately ignored by the nations that took part in it for having to recognize a “too compromising past”. One of these myths is to believe that it was only the III Reich the one and only power that assaults the U.S.S.R. on the 22nd of June, 1941. However Finland takes part as well, becoming Hitler’s main ally regarding the number of troops. Under Marshall Mannerheim’s command, Commander-in-Chief of the Finnish Armed Forces, the young nation has an essential role in Barbarossa.

On the 25th of June’ 1941, just 3 days into de war against Hitler and his allies, Stalin, who is convinced that Finland is ready to wage war once again against him, clears pre-emptive strikes against Finnish air bases and other targets. Formations of Tupolev SB-2′s see new action versus Ilmavoimat fighters. With the still smoldering rubble Prime Minister Johan Wilhelm Rangell on the next day addresses the Parliament to announce the new state of war. Finland that recently received her independence from Czarist Russia in 1917, does not count on strong air or armoured forces. However manages to mobilize a motivated force of 475,000 men ready for combat. These are veterans of the last Winter War (1939-40) who have learned the hard way its lessons. After it, when after a significant resistance Finland is forced to hand in territories to the USSR, the Finns see this new cirucumstance as an opportunity to return those lands to their motherland. It will be known as the Continuation War (Jatkosota). Marshall Mannerheim deploys his HQ once again to Mikkeli, as he did during the Winter War. Clashes start along the fino-russian borders and the Germans, deployed as well in the Finnish Lappland launch an offensive in the direction of Murmansk.

Svir
Finnish machine-gun team covers a position in the area of river Svir. This will see the maximum advance of Mannerheim troops.[Courtesy SA-kuva]

Hitler has in mind a paramount role for his ally, which is the cooperation in the seizing of Leningrad in its due time. So it is written in the Directive no. 21, the document that unfolds the invasion campaing of the USSR, Operation Barbarossa. In spite of this, the old Marshall, after a very successful start of the offensive, will not advance further than what he deems is Finnish territory. Thus on the 10th of July, 1941, Mannerheim goes on the offensive with promising results.  He has numerical superiority and takes advantage of it. His assault follows 3 phases: The first one, due north of Lake Ladoga that splits up the Soviet forces of the Northern Front (Severnyj Front) into Karelia and Olonets. A second that advances through the Karelian isthmus and retakes Viborg on the 29th of August (Vijpuri in Suomi), lost in the previous Winter War; this maneouver also threats the cradle of Bolshevism, Leningrad. And finally a third phase that makes the RKKA (Red Army) 7th Army retreat between the waters of lakes Onega and Ladoga towards the river Svir line. This last one takes place already in September, 1941 when the Wehrmacht is already besieging Leningrad from the south. The Severnyij Front counter-attacks at different stages without much success…

BT tanks
A column of captured Soviet BT fast tanks. It is interesting to note the capability of this tank series to drive without tracks over prepared surfaces at faster speeds. Note as well the Svastika on the sides of the turrets for recognition purposes.

The Finnish Air Force (Ilmavoimat) follows a much needed acquisition program of aircraft since 1937, but at the start of World War II this process still lags way behind schedule. Her air forces count on British Gloster Gladiators and Bristol Blenheims and Dutch Fokker C.X y D.XXI. filling the ranks of 3 air regiments (Lentorykmentii). They are indeed insufficient for any modern conflict against any neighbouring power. Under these circumstances, on the 30th of November, 1939, once territorial negotiations  with Stalin stall, the USSR unleashes a military campaign that is to be known as the Winter War. Great Britain, France and the United States of America quickly sympathize with the Finns and send new airplane types. Out of those, the U.S. Navy Brewster 239 will arrive too late after the 13th of March, 1940 truce, but will be ready for the next conflict to come. When Mannerheim commences his offensive in the summer of 1941 a new array of aircraft are fielded in the Finnish picturesque Air Force, including ex-French Curtiss Hawk 75’s.

To Hitler’s disgust Marshall Mannerheim will put and end to his advances in the battlefields without helping in the seizing of Leningrad. By September 1941, the veteran Finnish Commander arrives to the old state frontiers before the Winter War (except Hanko aeronaval base) and has no further intentions. There are only a few zones in dispute on his northern flank and will continue offensive operations there, until those areas are retaken; thereafter he orders his troop entrench and go into a defensive stance for the next two and a half years. Due to Stalin‘s prussures over his ally, the Britsh Premier Winston Churchill threatens Finland and finally declares war on her on this very same day. Stalin fears the Finns might compromise the logistical lines to the vital port of Murmansk.

On the air, on the waters of the Gulf of Finland and over land the enemy ground troops and the air forces (Ilmavoimat and VVS<>Voenno-Vozduzhnye Sily) engage themselves in a bloody struggle. From the air point of view and Soviet side, men like Captain Antonenko and Lieutenant Brinko (Hanko aeronaval base) acquire air-kills and become “aces”. In front, aviators like Juutilainen will claim impressive numbers of air victories, becoming Warrant Officer Eilo Juutilainen the History’s top scoring “ace” (non-German) with 94 credited official kills.

OOB
Deployment of opposing forces along the Russo-Finnish border. The numerical superiority and high motivation of his troops will translate in advances in all sectors. But Mannerheim will never dare to attack Leningrad.

The fino-german deployment of forces from north to south is as follows:

  • Mountain Corps (Wehrmacht), from Lappland against Petsamo-Murmansk, defended by the RKKA‘s 14th Army.
  • 36th Infantry Corps (Wehrmacht), from Rovaniemi fights towards Kandalaksha, defended by the RKKA‘s 14th Army.

  • 3rd Infantry Corps (Finnish), from Kuusamo towards Ukhta-Kestenga, defended by the RKKA’s 14th and 7th Army.
  • Finnish Karelian Army, composed by 4 infantry corps in a triple thrust towards Murmansk railroad on an easterly direction, towards Petrozavosk (by lake Onega) and Viborg-Leningrad. From north to south the defending forces correspond to the RKKA‘s 7th Army and the 23th.

The operational success of the Finns will not accompany their German allies who combat from their deployment areas towards Murmansk. The Soviet resilience is higher than expected. Marshall Mannerheim reports that this enclave is indeed in his target lists but will change his mind before the prospect of a USA war declaration (still neutral). This along with Great Britain are sending tons of valuable supplies thanks to the Lend Lease Agreements. These shipments are vital for the continuation of the was against Hitler mainly through this port.

In 1944, in a different political and military scenario, the Finnish alliance with the III Reich will be broken and Finland will turn this time against the Germans.

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Mando Alemán

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 CUARTELES GENERALES DE BARBARROJA

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OBERKOMMANDO DES HEERES (OKH)

ALTO MANDO DEL EJÉRCITO DE TIERRA

 

Como parte de la reestructuración de Adolf Hitler de las Fuerzas Armadas alemanas, en 1935 se crea una estructura de mando denominada Oberkommando des Heeres, más conocida por sus siglas OKH. Tendrá la responsabilidad del planeamiento y control de las operaciones de los ejércitos y grupos de ejército (Heeresgruppen). Desde 1938 hasta el 19 de diciembre de 1941 el OKH es dirigido por el mariscal de campo Walther von Brauchitsch (comandante en jefe del Ejército de Tierra<>Heer).

brauchitsch halder
Von Brauchitsch (dcha.), jefe del ejército de Tierra (Heer) discute los detalles de la campaña polaca en 1939 con su jefe de Estado Mayor del OKH, general de artilería Franz Halder. Ambos constituyen la cabeza más visible de la organización de mando responsable de la conducción de la invasión de la URSS en 1941.[Cortesía Bundesarchiv]

En 1938 además se crea un nuevo escalón de mando superior que en teoría englobaría al OKH, es el Oberkommando der Wehrmacht u OKW. No obstante todas las órdenes del OKW al OKH necesitarán de la aprobación de Adolf Hitler, por lo que esta subordinación es condicionada y no directa. En la práctica será el OKH quien planee y controle la campaña del frente del Este [ver Planeamiento de Barbarroja]. El OKH de 1939 se subdivide en las siguientes ramas:

  • Estado Mayor (Halder)
  • Personal (B. Keitel)
  • Ejército de Reserva (Fromm)

Es interesante notar diferentes secciones dependientes del Estado Mayor, como la Transportes (Gercke) y la del Oberquartiermeister IV (Tippelskirch) de quien depende la oficina de inteligencia de Ejércitos Extranjeros Este (Kinzel) [ver ilustración abajo]. Ambas jugarán un papel decisivo en la preparación de Barbarroja.

Para el establecimiento físico del tal organismo, en 1939 entra en funcionamiento un complejo de instalaciones acorazadas denominado “Maybach I”. Consiste en 12 búnkeres semienterrados y disimulados en su súperestructura para dar la apariencia de inocentes casas de campo. Será el hogar del OKH en Wünsdorf-Zossen (45 km. al sur de Berlín). Tal estructura de mando actuará de manera independiente conduciendo las operaciones del “frente ruso” hasta abril de 1945 cuando el mismo Adolf Hitler la subordine totalmente al OKW. La Operación Barbarroja será la gran prueba de fuego con la que los hombres del estado mayor de Zossen tendrán que lidiar.

El planeamiento de la Operación Barbarroja, ya comentado con detalle en otro artículo, no sólo es obra del OKH, sino que su jefe de estado mayor, Franz Halder, asigna la responsabilidad a otros subordinados cuyos estudios cambiarán de manos pasando al OKW (Paulus). Los preliminares del general Marcks, Kinzel y el coronel Feyerabend comienzan sin embargo adoleciendo de un efectivo estudio logístico (amén de otros, como un estudio de inteligencia más realista). O mejor dicho, no de un estudio adecuado sino del hecho de aceptar con resignación la escasa capacidad de las Fuerzas Armadas alemanas de llevar a cabo un despliegue logístico de dimensiones nunca vistas en la historia.

El hombre encargado de tal tarea es el jefe de la Sección de Transportes, general Gercke. Este pone sobre el tapete, no obstante, estas carencias arriba expuestas de la Wehrmacht a nivel logístico. Él sabe que principalmente su abastecimiento y transporte de ingentes cantidades de tropas una vez en la URSS dependerá del ferrocarril, como ha sido tradición en el Heer. Pero el ancho de vía soviético es mayor que el alemán, con lo que este se deberá adaptar con el consiguiente empeño en hombres y material, sin mencionar el tiempo que se empleará en mitad de una campaña que se supone relámpago. Por lo tanto Gercke tiene que rendirse ante las evidencias de que el avituallamiento del Ostheer dependa en sus fases iniciales de camiones para un avance de casi 1.000 kilometros.

Es entonces cuando el general Georg Thomas, jefe de la oficina de Armamento y Economía de Guerra del OKW apunta que Alemania sólo puede aportar el 50% de los neumáticos para una flota de camiones que además no es homogénea, sino que emplea multitud de modelos extranjeros capturados en las campañas relámpago de 1939 y 1940. En síntesis, una auténtica pesadilla logística a la hora de la obtención de repuestos y el mantenimiento de dichos vehículos. En el periodo de 1940-41 no menos del 40% de las divisiones de la Wehrmacht están aún equipadas con material francés. Pero el trasporte logístico entra además en conflicto en diferentes jurisdicciones. Así mientras Gercke es responsable del movimiento por ferrocarril y fluvial (civil y militar), sirviendo tanto en el OKH como  Chef der Transportwesens como en el OKW como Wehrmachttransportchef, no tiene jurisdicción en los teatros de operaciones. Es allí el general Wagner quien coordina y ejecuta todo el tráfico motorizado y la supervisión de los cargamentos. Además tanto la Kriegsmarine como la Luftwafe están fuera del ámbito de Gercke. No en pocas ocasiones esto será objeto de agrias discusiones en la URSS entre hombres de la Luftwaffe y del Heer clamando por la prioridad de sus transportes.

Hay otro apunte importante y es que Alemania no ha iniciado una producción a gran escala de material militar aún, es decir lo que correspondería a una “guerra total”, y además no dispone de combustible más que para la concentración de tropas en sus áreas de asalto inicial y dos meses de campaña. Esto, no obstante, no frena a Hitler quien presupone que la destrucción del RKKA (Ejército Rojo) en el campo de batalla se llevará a cabo en 6-10 semanas.

Tradicionalmente en el pensamiento del Estado Mayor alemán, las consideraciones logísticas siempre han sido minusvaloradas y las secciones encargadas “el patito feo” del OKH. Hitler se lanzará a una campaña con escasas reservas en un teatro de operaciones descomunal. Su planteamiento se basa en un rápido golpe de guadaña que cerque al grueso del RKKA y provoque un colapso militar y político y debe de hacerse rápido mucho antes de la llegada del “general invierno”. De no ser así se entrará en una fase inconclusa de desgaste de impredecibles resultados…


brauchitsch
Walther von Brauchitsch, general jefe del Ejército de Tierra (Heer) y jefe del OKH. Ostentará el mando hasta su cese en diciembre de 1941 ante el fracaso de la captura de Moscú y problemas de salud. Le sucederá el mismo Adolf Hitler en el puesto.

Halder
Franz Halder, jefe del Estado Mayor del OKH. Defensor a ultranza de Moscú como objetivo prioritario de la Operación “Barbarroja”. Ocupará su puesto hasta el 24 de septiembre de 1942.

stuelpnagel
Karl-Heinrich Rudolf Wilhelm Stülpnagel, Oberquartiermeister I (O Qu I)  bajo cuya dirección trabaja la Sección de Operaciones, alma mater del OKH. [Cortesía Bundesarchiv]

Heusinger
Adolf Heusinger, jefe de la Sección de Operaciones. Heusinger sobrevivirá a la guerra y llegará a ser el máximo responsable del Comité Militar de la OTAN en 1961-64.


Gercke
Rudolf Gercke, jefe de la Sección de Transportes y responsable del movimiento ferroviario y fluvial.

Fellgiebel
Erich Fellgiebel, Jefe de la Sección de Trasmisiones. Participante en la trama del intento de asesinato de Adolf Hitler el 20 de Julio de 1994, será detenido y ejecutado sumariamente.

fromm
General Friedrich Fromm, jefe del Ejército de Reserva. Involucrado en la trama de asesinato de Hitler el 20 de julio de 1944, será ejecutado en marzo de 1945.

tippelskirch
General Kurt von Tippelskirch. Oberquartiermesiter IV (O Qu IV). El hombre de la Inteligencia militar. Su oficina de Ejérctitos Extranjeros Orientales (Kinzel) jugará un papel determinante en el planeamiento de la invasión de la URSS y su desenlace.

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[English version]

 

German Command

BARBAROSSA’S HEADQUARTERS

OBERKOMMANDO DES HEERES (OKH)

(SUPREME ARMY HEADQUARTERS)

OKH hierarchy
The Oberkommando des Heeres (Ground Forces Supreme Headquarters) at the time of the planning of Operation “Barbarossa”.

As part of the reestructuring of the German Armed Forces urged by Adolf Hitler, in 1935, a new command organization is implemented. It is the Oberkommando des Heeres, or simply known as the OKH. It will be responible of the planning and control of the operations of armies and army groups (Heeresgruppen). From 1938 until the 19th of December 1941 is under the command of Field Marshal Walther von Brauchitsch (Commander-in-Chief of the Ground Forces<>Heer).

In 1938, following Hitler’s projects, a higher command echelon is created which theoretically would emcompass the OKH, it is the new Oberkommando der Wehrmacht or OKW. However all orders from the latter to the former will need Hitler’s approval, which means that in practical terms this subordination is on condition and not direct. The OKH will be the command hierarchy that plans and controls the Eastern Front campaign. [see Planeamiento de Barbarroja]. The 1939 OKH is basically divided in the following sections:

  • Staff (Halder)
  • Personnel (B. Keitel)
  • Replacement Army (Fromm)

It is interesting to note different offices in the hierarchy, like those subordinated to the Halder‘s Staff, like Gercke‘s Transport, and that of the Oberquartiermeister IV (Tippelskirch), under which lays Foreign Armies East (Kinzel). Both  play a paramount role in the planning process of Barbarossa.

The works for the settlement of such an organization are finished in 1939 following a project called “Maybach I”. It comprises 12 half-earthed bunkers with mock-up roofs that give them the appearance of innocent civilian houses when spotted from the air. It will be the OKH‘s home at Wünsdorf-Zossen (45 km. due south of Berlin). This command body will carry out all Estern Front operations until April, 1945, when Hitler assigns the OKW total control of the OKH‘s activities. Operation Barbarossa will be indeed the major challenge the men of the OKH will have to deal with.

The planning process of Operation Barbarossa, already discussed in another set of articles hereby, is not total responsibility of the OKH, as the Chief of Staff, Halder, orders the job to a group of subordinate officers. Once their task is concluded it will end up in the hands of General Paulus (OKW). The preliminaries of generals Marcks, Kinzel and Colonel Feyerabend lack indeed an effective study of logistics (apart from others, like a down to earth Intelligence data of the adversary). Or better said, not an effective study of logistics, but the fact of accepting the limitations of the German Armed Forces in order to carry out the largest military deployment in the history of wars.

The man in charge of such a job is the Chief of Transports, General Gercke. He, not ignoring the issue, will present the aforementioned logistics problems. He is aware that once in the USSR, the huge ammount of supplies and men will have to rely on the German railroad network, as traditionally in the Heer modus operandi. But the Soviet track gauge is broader than the Reich‘s, which demand a prompt adaptation at any costs in men and materiel in the middle of a so-called Blitzkrieg. Therefore Gercke assumes that the initial Eastern German Army (Ostheer) will have to employ lorries for a daredevil advance of almost 1,000 km.

At that stage is when General Georg Thomas, Chief of the OKW Economy and Armaments Office inputs that Germany is only in a position to deliver 50% of the tyres needed for the project, for a rolling fleet that is not precisely homogeneous; far from that it comprises an array of different models of captured lorries in the campaigns of 1939-40. A real nightmare in order to supply spare parts and adequate maintenance for the materiel. Still in the period of 1940-41 not less than 40% of the Wehrmacht‘s divisions are equipped with French vehicles. On top of that the German logistics network conflict within different jurisdictions. This way while Gercke is responsible for all railroad and fluvial movements (civil and military), serving either in the OKH as Chef der Transportwesens, as in the OKW as Wehrmachttransportchef, is not competent in the theatres of operations. It is there General Wagner who coordinates and carries out the flow of all motor transport and the supervision of supplies. Moreover, either the Kriegsmarine and the Luftwaffe are out of Gercke‘s scope. Not in few occassions this will be a source of sour arguments among Luftwaffe and Heer commanders in the USSR claiming for priority.

There’s another consideration. Germany has not even started in 1941 a large scale military industrial production, in other words, what would be associated to a “total war” output. The Reich does not have enough fuel reserves except for the assembly of forces against the USSR and two months of combat. Nevertheless Hitler assumes this risk as his idea is to achieve victory, annihilating the RKKA (Red Army) in a matter of 6-10 weeks, well before “general winter” sets on the Russian steppes.

Traditionally in the thinking process of the German High Command logistical considerations had been “secondary actors”, being the emphasis put in the operations sections. In sinthesys Adolf Hitler will lauch a campaign lacking enough reserves in a gigantic scenario. The idea of Barbarossa follows the premises of a quick encirclement of the adversary that triggers a military and indeed a political crisis that finishes off the Communist regime. He is aware that otherwise, the campaing would go into an inconclusive phase of impredictable consequences…


Kinzel
Generalmajor Eberhardt Kinzel, Chief of Foreign Armies East (Fremde Heere Ost). His Intelligence assessments of the Red Army  have a direct impact in the outcome of operation “Barbarossa”.

Wagner eduard
General der Artillerie Eduard Wagner, Generalquartiermeister, responsible of the theatre of operations motorpool and supply matters. [Courtesy Bundesarchiv]

starke hermann
Generalleutnant Hermann Starke, Oberquartiermeister V (O qu V) since the 12th of June 1941, replacing Waldemar Erfurth just 10 days before Barbarossa. He deals with Military History with sections for historical research, Army libraries, and Army archives.

buhle walther
General Walther Buhle, responsible for laying down rules relating to organization in the field and, in conjunction with the chiefs of arms and services attached to the General Staff, recommending to the General Army Office changes in the Tables of Organization.


keitel bodewin
Generalmajor Bodewin Keitel, Chief of the Personnel Branch. Appointed on the 28th of February, 1938, will stay in the post until the 1st of October of 1942. [Courtesy Bundesarchiv]

Chevallerie kurt von der
General der Infanterie Kurt von der Chevallerie, Chief of the Central Branch from the 15th of August, 1938 until the 1st of December, 1939. He deals with maneouvres and operational planning.

mapa volga arkhangelsk
The final plan signed by Hitler takes into account a final advance to the line Arkhangelsk-Volga (dotted line). From there the Heer can keep at bay the remains of the Red Army and the Luftwaffe can destroy their factories beyond the Ural mountains.

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Mando soviético

[English version at the end]

 CUARTELES GENERALES DE BARBARROJA

¡Ya a la venta Barbarroja 03:00 hrs!

STAVKA GLAVNOGO KOMANDOVANIYA VOORUZHYONYKH SIL

(JEFATURA DEL CUARTEL GENERAL DE LAS FUERZAS ARMADAS)

 

El 22 de junio de 1941  a las 03:00 horas de Berlín las primeras fuerzas de zapadores y tropas especiales de la Wehrmacht asestan golpes de mano, cortan comunicaciones y aseguran pasos para el grueso de las tropas que vienen detrás. Es la campaña de invasión de la URSS y la gesta militar más grande de la historia. En respuesta al plan de Hitler el 23 de junio mismo se constituye en Moscú el órgano superior del Cuartel General (Stavka) para la conducción estratégica de las operaciones y mando supremo de todas las Fuerzas Armadas o RKKA<>Rabochie-Kriestiyanskoj Krasnoj Armii o Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos. Cubriendo desde el mar de Barents hasta las aguas del mar negro, la Stavka controla 13 ejércitos (más de 3.000.000 de hombres). En el Distrito Militar de Leningrado 3 ejércitos (23º, 7º y 14º) guarecen desde Narva hasta la gélida Polyarnoe. En el Distrito Especial Militar del Báltico de F. I. Kuznetsov se dispone de 2 ejércitos (8º y 11º), mientrsas que al sur de Pskov el 27º Ejército se constituye como reserva en segundo escalón. El Distrito Especial Militar Occidental de Pavlov agrupa a 3 ejércitos (3º, 10º y 4º). El Distrito Especial Militar de Kiev de Kirponos consta de 4 ejércitos (5º, 6º, 12º y 26º). Por último el Distrito Militar de Odessa dispone del 9º Ejército.

La palabra Stavka tiene un significado peculiar que no atiende a ningún acrónimo como comúnmente se piensa. Queda constituido por los siguientes 7 miembros del Politburó:

  • Iosif Stalin
  • Semyon Timoshenko
  • Nikolai Kuznetsov
  • Kliment Voroshilov
  • Vyacheslav Molotov
  • Semyon Budennyj
  • Georgii Zhukov

El órgano de mando queda asistido por los siguientes consejeros permanentes: mariscales B. M. Shaposhnikov y G. I. Kulik, generales K. A. Meretskov, P. F. Zhigarev (Aviación), N. F. Vatutin, L. Z. Mekhlis y N. N. Voronov (defensa aérea), A. I. Mikoyan, L. M. Kaganovich, L. P. Beria (NKVD, guerrilleros y campos), N. A. Voznesenskij, A. A. Zhdanov, G. M. Malenkov .

En términos orgánicos la jefatura recae en el mariscal de la Unión Soviética Semyon K. Timoshenko, pero en términos prácticos la jefatura real pertence a la cabeza visible del estado comunista, Stalin. El primero no podrá decidir en ninguna cuestión fundamental sin la aprobación del segundo. La estructura constituida es responsable de las unidades desplegadas en el frente y también de las que están en formación en retaguardia. Es decir, su ámbito es puramente militar. Todos los Distritos Militares, convertidos inmediatamente en Frentes, quedan subordinados. El proceso de toma de decisiones es centralizado, como se menciona, sobre la figura de Stalin. Tras las purgas sufridas en el RKKA en los años treinta sobre la oficialidad del Ejército Rojo, la cadena de mando se ha resentido y vuelto rígida, con muchos oficiales inexpertos, sin que los mandos intermedios (con excepciones) estén dispuestos a correr el riesgo de tomar decisiones. Por ello, voluntaria o involuntariamente, Stalin concentra toda la autoridad en sus manos.

Esta falta de iniciativa, especialmente de los comandantes sobre el terreno, dará como resultado una pobre coordinación  tanto a nivel táctico como operacional en tiempo real contra un adversario muy preparado y determinado. Esto y otras causas serán las que conlleven al desastre del Ejército Rojo durante el verano y otoño de 1941. Finalmente el mismo Iosif Stalin tendrá que ceder ante las evidencias de no poder manejar una maquinaria militar tan vasta de manera personalizada y aceptará un cierto grado de descentralización en la jerarquía de mando y control. Tras el desastroso cerco sufrido en Kiev por la acción coordinada de Guderian y Kleist, principalmente,  en septiembre de 1941, los estados mayores de los Frentes (escalones subordinados a la Stavka) empezarán a gozar de cierta capacidad de decisión. Así se crean tres mandos subordinados, el noroccidental (Voroshilov), el occidental (Timoshenko) y el suroccidental (Budennyj). Aún así la Stavka se reserva siempre la potestad de enviar comisionados para tomar eventualmente el mando sobre unidades en situaciones comprometidas (Zhukov, Vasilevskij…).

A los pocos días de la invasión germana, las directrices básicas de la Stavka giran entorno a los principios siguientes: Intentar detener al adversario, fijarlo en el frente y desgastarlo para dar tiempo a la constitución de nuevas  y potentes formaciones de combate a retaguardia y finalmente pasar a una decisiva contraofensiva estratégica.

El 10 de julio de 1941 este comité de mando se renombra y pasa a ser el centro de dirección del Alto Mando de las Fuerzas Armadas <> Stavka Verkhovnogo Komandovanya, donde Stalin pasa a ocupar la jefatura y el mariscal Shaposhnikov ocupará la silla del almirante Kuznetsov.


Stalin
Iósif Vissariónovich Dzhugashvili “Stalin”, Secretario general del Comité Central del Partido Comunista de la Unión Soviética desde 1922 a 1952.

voroshilov
Mariscal Kliment Voroshilov, Vicepresidente del Consejo de los Comisarios del Pueblo.

kuznetsov nikolai gerasimovich
Almirante Nikolai Gerasimovich Kuznetsov, Comisario del Pueblo de la Flota Soviética.

Timoshenko
Mariscal Semyon Timoshenko, Comisario del Pueblo de la Defensa y Jefe de la Stavka.


molotov
Vyacheslav Molotov, Comisario del Pueblo de Asuntos exteriores

budenny
Mariscal Semyon Budennyj,  Adjunto al Presidente del Consejo de los Comisarios del Pueblo

zhukov
Georguii Zhukov, Jefe del Estado Mayor General del RKKA.


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 Soviet Command

BARBAROSSA’S HEADQUARTERS

STAVKA GLAVNOGO KOMANDOVANIYA VOORUZHYONYKH SIL

(ARMED FORCES HEADQUARTERS COMMAND POST)

On the 22nd of June, 1941 at 03:00 hrs (Berlin time) the first Wehrmacht engineer and special operations troops severe lines of comunications, secure key points and pave the way for the oncoming forces. It is the invasion campaing of the USSR and the vastest military feat of all times. As a response to Hitler’s plan on the 23rd of June in Moscow is created the Armed Forces Headquaerters Command Post (so called the Stavka) for the strategic direction of military operations and command of the Red Army  or RKKA<>Rabochie-Kriestiyanskoj Krasnoj Armii. From the Barents Sea until the waters of the Black Sea, the Stavka controls 13 armies (+3,000,000 men). In the Leningrad Military District 3 armies (23rd, 7th and 14th) deploy from Narva to icy Polyarnoe. In the Baltic Special Military District F. I. Kuznetsov has 2 armies (8th and 11th), while due south of Pskov a new 27th Army is being assembled as a 2nd echelon reserve. Pavlov‘s Western Special Military District consists of  3 armies (3rd, 4th and 10th). KirponosKiev Special Military District is guarded in turn by 4 armies (5th, 6th, 12th y 26th). Lastly the Odessa Military District is covered by the 9th Army.

The word Stavka, unbeknown, by many has a especific meaning on itself and it is not an acronim. It is composed by the following 7 members of the Politburo:

OOB ENGLISH
Soviet Military Districts on the eve of Operation Barbarossa. Immediately they are converted into “Fronts” subject to Stavka orders. [Courtesy onwar.com]

  • Iosif Stalin
  • Semyon Timoshenko
  • Nikolai Kuznetsov
  • Kliment Voroshilov
  • Vyacheslav Molotov
  • Semyon Budennyj
  • Georgii Zhukov

This organ of command is assisted by the following permanent councelors: Marshalls B. M. Shaposhnikov y G. I. Kulik, Generals K. A. Meretskov, P. F. Zhigarev (Aviation), N. F. Vatutin, L. Z. Mekhlis y N. N. Voronov (Air Defense), A. I. Mikoyan, L. M. Kaganovich, L. P. Beria (NKVD, partisans and labour camps), N. A. Voznesenskij, A. A. Zhdanov, G. M. Malenkov.

In this hierarchy Marshall of the Soviet Union Semyon K. Timoshenko is on paper the Chief of the Stavka, but in practical terms the head of the Communist state, Stalin, is in command. The former won’t be able to decide on any essential matters without the approval of the latter. This structure is responsible of the units deployed in the front line as well as those in formation in the rearguard. Its scope is purely military. All Military Districts, transformed at once in Fronts, lay subordinate to the Stavka. The decision making process is centralized, as aforementioned on the figure of Iosif Stalin. After the purges suffered in the RKKA officer corps during the thirties, the chain of command has been severed and therefore lacks any flexibility, with a cadre of new inexperience officers not willing to run the risk of making decisions of any importance. Due to this fact, voluntarily or not, Stalin concentrates the full responsibility on his person.

This lack of initiative, especially of the battlefield commanders (with exceptions) will result in tactical and operational poor coordination in real time against a very trained and determined adversary. This and other causes will bring total disaster to the Red Army men during the summer and autumn 1941. Eventually the same Iosif Stalin will realize the difficulties of micromanaging himself such a vast military machine and will yield to a certain degree of de-centralization in the command and control system. After the debacle suffered by the Soviets in the Kiev encirclement in September 1941 by, mainly,  the joint manueouvre of Guderian and Kleist Panzer troops, every Front headquaters will enjoy a new degree of independence (although still subordinated to the Stavka). Thus 3 new subordinate commands are created: Northwestern (Voroshilov), Western (Timoshenko) and Southwesern (Budennyj). But even though the Stavka always retains the capability to send commisionates to override any command during critical situations (Zhukov, Vasilevskij…).

shaposhnikov
Marshall of the Soviet Union Boris Shaposhnikov. On the 10th of July, 1941 he will replace Admiral Kuznetsov in the new Stavka.

Just a few days into Operation Barbarossa, the basic Stavka guidelines will stress the next principles: deter, engage and increase the enemy’s attrition levels in order to have time to create numerous and potent new formations in the deep echelons and finally to initiate a strategic conter-offensive.

On the 10th of July, 1941, this command commitee will be renamed as the Armed Forces High Command direction centre<>Stavka Verkhovnogo Komandovanya. Stalin will now be its Chairman, replacing Timoshenko, and Marshall Shaposnikov will take Admiral Kuznetsov’s place.

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España / Spain

[English version at the end]

 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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ESPAÑA

division azul barcelona
El contingente de voluntarios de Barcelona parte desde la estación de Francia con destino a Baviera, ante el clamor desbordante de los presentes.

El día 22 de junio de 1941 da comienzo la más grande operación militar de todos los tiempos. Una gesta que dará pie a un enfrentamiento nunca visto en la historia y que cuatro años más tarde con la derrota del Tercer Reich, habrá determinado, principalmente, la suerte de la Segunda Guerra Mundial en el viejo continente y un nuevo capítulo en el devenir mundial. En esa misma jornada el ministro de asuntos exteriores Ramón Serrano Suñer da la noticia al general Francisco Franco Bahamonde, jefe del estado español, y le propone in situ  el envío de una fuerza de combate a la URSS. Franco da el visto bueno. Será el pistoletazo de salida para la creación de la popularmente conocida División Azul. En un principio los militares están dispuestos a enviar a todo un cuerpo de ejército. La consigna la dicta el mismo Serrano Suñer el 24 de junio desde el balcón de la Secretaría General del Movimiento en Madrid: “¡Rusia es culpable!”, lema con el que enardece a las masas y señala directamente a Stalin y al bolchevismo como culpables de los desastres de la aún reciente Guerra Civil Española (1936-39).

munoz grandes
General de división Agustín Muñoz Grandes, primer jefe de la División Española de Voluntarios. Nacido en Madrid en 1896 y veterano de las guerras de Marruecos, durante el periodo republicano es encargado de la formación de la Guardia de Asalto. Simpatizante de la Falange, durante la Guerra Civil Española llega a mandar un cuerpo de ejército. Muy apreciado por sus hombres, por su trato paternal y de carácter austero, continuará al mando hasta diciembre de 1942. Recibirá la Cruz de Caballero de la Cruz de Hierro con Hojas de Roble. Fallece en 1970.

No obtante la formación de una legión del tal magnitud es un asunto político delicado tanto dentro como fuera de las fronteras españolas. El envío de unidades regulares del Ejército español puede ser visto desde el extranjero como la entrada directa de España en la Segunda Guerra Mundial al lado del Eje. Un asunto no del agrado de Franco, consciente de la debilidad de España tras 3 años de cruenta guerra civil y temeroso a un bloqueo naval de la poderosa Royal Navy británica. Sabe que la potencia militar de Hitler no le puede ayudar en esto. Por otro lado, el general tiene una “deuda de honor” con Alemania e Italia por la ayuda decisiva aportada por Hitler y Mussolini en su victoria contra el gobierno republicano. Tomará una solución de compromiso en vista del clamor popular que se desata en España (liderado por el movimiento político Falange), ante esta “cruzada contra el comunismo”, como se presenta al mundo la Operación Barbarroja: Franco acepta la participación de los entusiastas falangistas, pero los cuadros de mando y especialistas serán oficiales del ejército regular. El Estado Mayor Central respira aliviado, pues la Falange, principal rival en la política interna, no será la única en degustar las mieles de la “segura” victoria contra Stalin. El general Agustín Muñoz Grandes es puesto al mando y todos los oficiales de empleo superior a alférez procederán del ejército regular. La denominación oficial es Division Española de Voluntarios (DEV).

Por todo el territorio nacional se abren “banderines de engache” el 26 de junio (centros de reclutamiento) y la respuesta es masiva. No se produce en toda Europa un hecho semejante, incluida Alemania. La mayoría de los voluntarios son jóvenes universitarios de ideología falangista, médicos, abogados, ingenieros…pero también civiles sin afiliación política e incluso ex-combatientes del Ejército Republicano. La afluecia es tan apabullante que se dan casos de tener que acudir al socorrido “enchufe” para poder enrolarse. A los pocos días el embajador alemán en España, Stohrer, telegrafía a Berlin que el número de los que han acudido al alistamiento es 40 veces superior. Entre la tropa hay hasta rusos “blancos”, exiliados tras la revolución rusa y veteranos del ejército de Franco, que ahora desean su oportunidad contra el comunismo de la URSS.

El 13 de julio los voluntarios empiezan a abandonar por ferrocarril suelo español, camino de los centros de entrenamiento en Alemania. En total serán 19 convoyes. En un periodo de unas tres semanas, de los presentados, se ha reclutado en España a unos 19.000 hombres. Es el equivalente a una división muy reforzada de infantería  de la Wehrmacht. Quedan acuartelados en Grafenwöhr (Baviera), a partir de ahora su nuevo acuartelamiento de instrucción.

La División se organiza según el esquema normalizado español, es decir con 4 regimientos de infantería y uno de artillería, a diferencia del alemán, con sólo 3 regimientos de infantería. Son:

  • 1.- Regimiento Rodrigo (coronel Miguel Rodrigo Martínez) > recluta en Madrid
  • 2.- Regimiento Pimentel, futuro 262º Rgto.  (coronel Pedro Pimentel Zayas)> recluta Valladolid, Burgos, La Coruña y Valencia
  • 3.- Regimiento Vierna, futuro 263º Rgto. (coronel José Vierna Trábaga)> recluta en Cataluña y Valencia
  • 4.- Regimiento Esparza, futuro 269º Rgto. (coronel José Martínez Esparza)> Andalucía
  • 5.- Regimiento de Artillería Badillo, futuro 250º Rgto.
division azul formacion
El uniforme que visten es el normalizado de la Wehrmacht con la única excepción de un escudo en el brazo derecho con la incripción “España”. El lateral del casco también porta los colores españoles. No obstante, muchos divisionarios de inclinación falangista se tomarán la libertad de vestir bajo la guerrera la camisa azul característica de esta formación política, con el cuello asomando por encima de la prenda reglamentaria alemana.

El 14 de julio de 1941 y como complemento a las fuerzas de tierra que España va a enviar al frente oriental, queda constituida también la Primera Escuadrilla Expedicionaria del contingente aéreo voluntario, que pasará a conocerse análogamente como la Escuadrilla Azul. Su oficial al mando es el comandante Ángel Salas Larrazábal, un fogueado aviador de la Guerra Civil Española y “as” de la caza con 16 derribos (más otro compartido) en su haber. Diez días más tarde parte hacia Berlín con su destacamento de aviadores, mecánicos y personal auxiliar.

A diferencia de sus camaradas de tierra, los aviadores españoles serán encuadrados en el Heeresgruppe “Mitte“<>Grupo de Ejércitos “Centro” del mariscal von Bock. Concretamente en la JG 27 <>Ala de Caza nº 27, como su 15ª escuadrilla, la 15.(spanische)/Jagdgeschwader 27. La unidad de caza, de reconocido prestigio, combatirá en el sector central del vasto frente oriental y llegará a las puertas de Moscú envuelta en una guerra de movimiento que la hará ir haciendo saltar de aeródromo en aeródromo constantemente. La mayor parte de las misiones que realicen los pilotos de Salas Larrazábal serán de escolta de bombarderos y ataque al suelo. Es una más de las unidades del 2. Luftflotte del mariscal de campo Kesselring.

A la mañana siguiente la División Azul queda ya para la historia oficialmente convertida en la 250ª División de Infantería de la Wehrmacht. Acabado el periodo de instrucción en menos de dos meses (antes de lo normal, al haber luchado muchos de los españoles en la guerra civil), los españoles empiezan a embarcar en los 128 trenes necesarios que les conducirán hacia el este, no sin antes haber reducido la “generosa” división de 4 a 3 regimientos. Muñoz Grandes decide disolver el Regimiento Rodrigo, convirtiendo a su coronel en su segundo al mando y redistribuyendo los efectivos de tropa sobrante entre los otros 3 regimientos.

El primer punto de concentración se sitúa entre Reuss y Grodno (Bielorrusia), donde se conoce la noticia de que la DEV será integrada en el 9. Armee (Strauss) y luego en el 4. Armee (von Kluge), ambas en el Heeresgruppe “Mitte”<>Grupo de Ejércitos “Centro”. Su objetivo: Moscú. Es lo que todos los divisionarios anhelan y el objeto de su alistamiento. Para ello deberán marchar hasta el área de despliegue en Smolensk…¡a pie! Grodno… Lida… Vilnius… Ozmiana… Minsk… Borisov… Orsha… Gusino (río Dnieper)… Pero cuando Smolensk (la antesala de Moscú) se halla “a tiro de piedra”, Muñoz Grandes ordena a sus hombres volver sobre sus pasos hacia Orsha y desde ahí hacia el norte: Vitebsk y Dno, al sur del lago Ilmen. ¿La razón? La DEV acaba de ser reasignada al 16. Armee (Busch) en el Heeresgruppe “Nord”<>Grupo de Ejércitos “Norte”. Moscú ya no será el objetivo de la DEV sino la contención de las fuerzas de Zhukov en apoyo de la captura de Leningrado. Los divisionarios están consternados, pues se veían desfilando trunfalmente en las calles de Moscú en una campaña aplastante. Su área de despliegue inicial es ahora Novgorod y lo largo de las márgenes izquierdas del lago Ilmen y río Volkhov. Quedan bajo mando operativo más exactamente del I. Armeekorps (von Both). Los voluntarios españoles habrán recorrido finalmente a pie casi 1.000 kilómetros.

mapa novgorod
Área de despliegue inicial en la márgen izquierda del río Volkhov y lago Ilmen.

Pero Leningrado, según decisión del Führer, no va a ser asaltada como Kiev, sino cercada y rendida por el hambre. Los españoles ayudarán en el dispositivo de von Leeb reemplazando a los elementos más meridionales de la 126. Infanterie Division (Laux) en Podberezhe y a toda la 18. Infanterie Division (Motorisierte) en Novgorod. Guarneciendo el Volkhov hay dos ejércitos soviéticos (52º de Klykov y 4º) y concretamente frente a los españoles están la 267º y 305º divisiones de fusileros (strelkovye divizye) y la 3º División Acorazada (tankovaya divizya). La primera es una formación de ucranianos que constantemente ha estado tanteando el terreno. A principios de octubre de 1941 la DEV ya está relevando a los alemanes en el sector y ocupan sus pozos de tirador. Españoles y soviéticos se empiezan a observar mutuamente en un sector de 60 kilómetros desde Lubkovo hasta el medio Ilmen al sur…

Muñoz Grandes llega a tiempo para verse envuelto en un plan estratégico de doble eje, el primero destinado a enlazar con los finlandeses al este del lago Ladoga (Tikhvin) y el segundo en dirección sureste hacia Kalinin (Tver), para apoyar el flanco izquiedo de la Operación Taifun (captura de Moscú). En lo que respecta a los españoles, el cruce del Volkhov  y el consiguiente envolvimiento del lago Ilmen a lo largo de sus riberas orientales será parte de su misión.

16 de octubre de 1941, 13:00 horas: Muñoz Grandes inicia una operación de distracción para fijar la atención de la 267º División de Fusileros del general Selenkov, con el objeto de facilitar el cruce del Volkhov a la vecina 126 I. D. alemana. El Regimiento de Artillería Badillo (ahora denominado 250º Regimiento) inicia un fuego intenso contra las líneas adversarias y al coronel Esparza y su 269º Regimiento le corresponde el envío de una unidad incursora a través de los 300 metros del caudal del río…Comienza así la batalla de la cabeza de puente del Volkhov y la División Azul recibe su bautismo de fuego en tierras de la Madre Rusia…

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS


SPAIN


spanish postal service

Mail box for the Spanish volunteers. Central post office in Madrid

The greatest military operation of all times commences on the 22nd of June, 1941. A feat of arms never ever seen in History that will end with the defeat of the Third Reich and that will have mainly sentenced World War II in Europe. A feat that will write a new page in a new World order. On that very same day the Spanish Foreign Affairs Minister, Ramón Serrano Suñer reports the news to General Francisco Franco Bahamonde, Spain’s Chief of State and proposes him to send a combat force to the USSR. This will trigger the creation of the soon-to-be known Blue Division<>División Azul. Initially the Military are poised to send a full army corps. The principles are dictated by the same Serrano Suñer on the 24th of June from the balcony of the Secretaría General del Movimiento in central Madrid to a spontaneously assembled crowd: “Russia is guilty!”, a motto that fires up the emotions of the demostrators and pinpoints directly to Stalin and the Bolshevism as culprits of the disasters and long suffering of the still recent Spanish Civil War (1936-1939).

However, the formation of such a large legion is a very delicate political matter either in Spain and outside her frontiers. The sending of a regular Spanish Army expeditionary force can be seen as the direct entry of Franco in the Second World War along with the Axis. The Chief of State wants to avoid this at all costs, as he is fully aware of the real potential of Spain after a bloody 3 year fratricide war and the chances of being consequently blockaded by the powerful British Royal Navy. He doesn’t trust Hitler can support him on this. But the General has an “debt of honor” with Germany and Italy due to the decisive help offered by Hitler and Mussolini in his victory against the Republican Government. He will still make a decision amidst this unprecedented unleashed popular fever (lead by the Falange<>Phalanx, a political force close to the Italian concept of Fascism) against this “Crusade against Communism”, as Operation Barbarossa is presented to the world: Franco accepts the participation of the enthusiastic phalanxes, but the officers and technical personnel will come from the Army. The Estado Mayor Central<>Central Headquarters is pleased, because this way the Phalanx, its main internal political opposition, won’t be the only one to enjoy the “guaranteed” victory against Stalin. General Agustín Muñoz Grandes is given the command and all the officers from lieutenant and above are to be from the regular Army. The official name given is División Española de Voluntarios<>Volunteers Spanish Division (DEV).

falangistas

“Phalanx volunteers against Russia”. The crowds take spontaneously the centre of Madrid claiming for a legion to defeat Communism.

Many recruiting centres are opened throughout the national territory on the 26th of June. The popular response is simply massive. Nowhere in Europe such an event has taken place, including Germany. Most of the volunteers are university students sympathizers of the Phalanx, doctors, lawyers, engineers…but also civilians with no political ideology and even ex-combatants of the defeated Republican Army. The reaction is so enthusiastic that many will have to prove to have “appropriate contacts” in order to get enlisted. A few days later the German Ambassador, Stohrer, wires Berlin announcing that the number of volunteers exceeds by 40 times the needs. Amongst the enlisted there are even “white Russians”, exiled after the Bolshevik Revolution and veterans of Franco’s Army, that now wish to take their revenge against the USSR Communism.

On the 13th of July the volunteers start their railroad journey towards the drill centres in Germany. In all it will consist of 19 convoys. In a matter of 3 weeks, out of the crowds arrived in to the recruitment offices, 19,000 have been enrolled. This equates a very reinforced Wehrmacht infantry division. Thus they arrive in Grafenwöhr (Bavaria), from now on their new instruction quarters.

The Division is organized following the standard Spanish structure, that is with 4 regiments and one another of artillery, in contrast to the German’s with only 3 regiments. They are:

1.- Regiment “Rodrigo” (Colonel Miguel Rodrigo Martínez) > Recruited in Madrid

2.- Regiment “Pimentel”, later 262nd Regt. (Colonel Pedro Pimentel Zayas)> Recruited in Valladolid, Burgos, La Coruña and Valencia

3.- Regiment “Vierna”, later 263rd Regt. (Colonel José Vierna Trábaga)> Recruited in Catalonia and Valencia

4.- Regiment “Esparza”, later 269th Regt. (Colonel José Martínez Esparza)> Recruited in Andalusia

5.- Artillery Regiment “Badillo”, later 250th Regt.

moscha sep 41

The “Blue Squadron” arrives at Moschna airfield in September 1941. Central Front. It consisted of 17 fighter pilots with 12 Bf-109 E-4/E-7’s. The training is carried out in Werneuchen (Berlin) in Jagdfliegerschule 1.

On the 14th of July, 1941 and as a complement to the ground forces Spain is sending to the Eastern Front, the first air squadron of this voluntary contingent is arranged. It will be also known as the Escuadrilla Azul<>Blue Squadron (oficially Primera Escuadrilla Expedicionaria). Major Ángel Salas Larrazábal is in command, a seasoned fighter pilot during the Spanish Civil War and and “ace” himself, credited with 16 kills (plus another one shared). Ten days later he sets off for Berlin with his detachment of pilots, technicians and other auxiliary personnel.

The aviators, unlike their army comrades, are to be assigned to Field Marshall’s von Bock‘s Heeresgruppe “Mitte”<>Army Group “Centre”. Precisely into the JG 27<>27th Fighter Wing, as its 15th squadron, the 15.(spanische)/Jagdgeschwader 27. This fighter unit, with a recognized reputation, will take part in the vast central sector of the Russian Front and will arrive to the gates of Moscow in a lightning warfare that will force it to be continuously redeployed from aerodrome to aerodrome. Most of Salas Larrazábal’s pilots will fly bomber escort and air-to-ground attack missions. It is one another flying unit of Field Marshall Kesselring‘s 2. Luftflotte.

angel salas larrazabal
“Comandante” Ángel Salas Larrazábal, in command of the 1st Expeditionary Squadron. Most of the missions of his “Blue Squadron” are bomber escort and ground attack. Deployed in Russia on the 26th of September, 1941, on the 4th of October the Spanish score their first aerial victory.

Just the next morning the Blue Division takes the official name of 250th Infantry Division in the Wehrmacht order of battle. When the drill finishes in less than two months (well before the standard, as many of the Spaniards are already combat veterans), they start boarding the 128 trains needed for their transportation to the front lines. But before that, the “generous” unit is shrunk from 4 to 3 regiments. Muñoz Grandes decides to disband Regiment “Rodrigo”, keeping its jobless chief as his new Deputy Commander and redeploying the surplus of forces amongst the remaining 3 regiments.

The first concentration point of forces stretches between Reuss and Grodno (Belarus), where news arrive confirming the integration of the DEV into the ranks of the 9. Armee (Strauss) and later into the 4. Armee (von Kluge), both belonging to the Heeresgruppe “Mitte”<> Army Group “Centre”. Its objective…Moscow. This is exactly what all the volunteers wish and the reason for enlisting. In order to accomplish with the task they must march all the way towards Smolensk on foot, the assembly area for the assault on Moscow. Grodno… Lida…Vilnius…Ozmiana…Minsk…Borisov…Orsha…Gusino (Dniepr river)…But when Smolensk is almost at the reach of their hands in a never ending foot march, Muñoz Grandes orders his men to turn back to Orsha and from there to the north: Vitebsk. The reason? The DEV has just been reassigned to the 16. Armee (Busch), that is into the ranks of Heeresgruppe “Nord”<>Army Group “North”. Moscow will not be any more the DEV’s objetive, but the contention of Zhukov’s troops in support of the capture of Leningrad. Its initial deployment area is the historical enclave of Novgorod, along the Western shores of the Volkhov river and lake Ilmen. The Spaniards are now under the operational command of the I. Armeekorps (von Both). When they finish their journey across Belarus and Russia the volunteers will have marched almost 1,000 kilometres on foot.

combat sector blue division
The blue circle depicts the depolyment area and combat sectors of the 250th Infantry (Blue) Division in October, 1941.

Leningrad, as per the Führer’s decision, will not be assaulted having in mind the experience of the recent street fighting in Kiev, but will be besieged and surrendered by hunger. The Spaniards will help von Leeb’s strategy replacing the 126. Infanterie Division (Laux), specifically 2 of her regiments holding the lines along the waters of the Volkhov. Facing them to the East of the river the Soviet 267th and 305th fusiliers divisions (strelkovye devizye) are entrenched. The first one is a unit mainly composed by Ukrainians who have been probing the front lines with no interruption. At the beginning of October, 1941 the DEV is already replacing the Germans in the sector and start taking their foxholes. The Spaniards and the Soviets start observing each other along  a 60 kilometre frontline from Lubkovo to the centre of the Ilmen lake to the south.

Muñoz Grandes arrives on time to see himself involved in an ambitious double-axis strategic plan. The first of them is planned for a final link with the Finnish Army due East of the Ladoga lake (Tikhvin) and the second is to suport directly the left flank of  Operation “Taifun” (capture of Moscow) on an advance over Kalinin (Tver). Regarding the mission of the Spanish, the German Command expects them to surround the Eastern shores of the Ilmen lake as part of the task.

16th of October, 1941, 13:00 hours: Muñoz Grandes launches a diversionary attack in order to fix General Selenkov’s 267th Fusiliers Division to facilitate the crossing of the Volkhov by his neighbouring 126. Infanterie Division. The “Badillo” Regiment (now renamed as 25oth Regiment) opens an intense fire against the entrenched adversary. Colonel Esparza and his 269th Regiment is to send a marauding unit across the 300 metres of flowing water…Thus commences the Battle for the Volkhov bridgehead and the Blue Division receives her baptism of fire in Mother Russia…

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