Panzerkampfwagen 38(t)

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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PANZERKAMPFWAGEN 38(t)

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Elegante vista lateral del Panzerkampfwagen 38(t). La sigla tras el numeral identifica la nacionalidad del diseño como “tschechisch” (checo).

En 1935 la industria checa está en pleno proceso de diseño de un sustituto que reemplace al LT vz.35 (en el futuro usado en la Wehrmacht con la designación PzKpfw. 35(t) ). Entrado 1938 entra en fase de ensayos el nuevo modelo. Es el LT vz.38 o Lehky Tank vz.38 (siglas correspondientes a carro de combate ligero modelo 1938), un blindado de 9,7 toneladas, que contará con un cañón Skoda A7 de 37 mm. más dos ametralladoras vz.38. Dicha arma de 37 mm. puede penetrar una coraza de 35 mm. a 500 metros. No es su capacidad de fuego impresionante, pero tampoco se pretende en su concepción al ser un vehículo ligero. Su blindaje máximo (últimas versiones) es de 30 mm. Puede desarrollar un máximo de 42 km/h. y está manejado por 4 hombres. La producción en serie comienza a finales de 1938, a sólo unos meses de la ocupación de Checoslovaquia por el Reich.

pz38t con deposito
Impresión artística del avance de las cuñas acorazadas en las primeras jornadas de la Operación Barbarroja. El remolque trasero porta un depósito auxiliar de combustible con objeto de incremetar la autonomía del vehículo sin tener que depender de un apoyo logístico inmediato.

Tras este hecho, el 15 de marzo de 1939, todo el parque de vehículos acorazados del ejército checo quedaá confiscado. De entre este lote los LT vz.38 causan impresión en la comisión técnica germana y se ordena su producción para integrarse en las filas de la Wehrmacht y un lote de 37 de ellos se transfiere también al nuevo ejército eslovaco. No obstante la producción continúa (bajo control alemán) con modificaciones, como la de agrandar la torreta para un tercer tripulante. Inicialmente la designación checa se cambia a L. T. M. 38 (Leichte Tank Muster 38<>Carro de combate ligero modelo 1938). En enero de 1940 pasarán a denominarse Panzerkampfwagen 38(t) (tschechische/checo) y se integrarán en las Panzerdivisionen. Desde mayo a noviembre de 1939, 150 unidades se dota al ejército del Reich del modelo A (Ausf. A). Estos se adicionan al material normalizado del ejército, que cuenta como carros ligeros a los Panzerkampfwagen I y II y como de tipo medio a los Panzerkampfwagen III y IV. Desde diciembre de 1939 a noviembre del siguiente año nuevas variantes entran en servicio, son las Ausf. B, C y D. Desde noviembre de 1940 hasta mayo de 1941, 525 ejemplares de las nuevas versiones E y F engrosan las filas germanas. Finalmente el último tipo del Panzer 38(t) será el Ausf. G, que se producirá desde octubre de 1941 a junio de 1942.

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Vista desde el puesto del comandante de carro

Enseguida se ganan reputación de fiables, maniobreros y resistentes. Entran en combate en Polonia, Noruega, Francia, los Balcanes y, naturalmente, la URSS, en la más ambiciosa campaña relámpago de la historia. El vehículo será además banco de pruebas de varias modificaciones para hacerlo anfibio, aerotransportable abordo del gigantesco Me-323 y con capaz para trasladarse sobre raíles, aunque son escasas las referencias documentales que prueben ningún éxito operacional real de estos ensayos.

Al comienzo de la Operación Barbarroja de las 17 divisiones blindadas de la Wehrmacht empleadas, 6 de estas están equipadas con blindados checos (5 exclusivamente con este tipo de vehículo). Contrariamente a la creencia general una buena parte de la fuerza blindada está constituida por carros no germanos. 763 Panzer 38(t) (aproximadamente 1/4 del total) toman parte en la campaña. La mayor parte de ellos entran en acción encuadrados en el 3. Panzergruppe “Hoth” (Grupo de Ejércitos Centro del mariscal de campo von Bock), atravesando Bielorrusia hacia el corazón de la Rusia soviética. Se encuadran en las siguientes divisiones:

7. Panzer Division (von Funk): 167 PzKpfw. 38(t) y 7 Pz.Bf. 38(t)
8. Panzer Division (Brandenberger): 118 PzKpfw. 38(t) y 7 Pz.Bf. 38(t)
12. Panzer Division (Harpe): 109 PzKpfw. 38(t) y 8 Pz.Bf. 38(t)
19. Panzer Division (von Knobelsdorff): 110 PzKpfw. 38(t) y 11 Pz.Bf. 38(t)
20. Panzer Division (Stumpff): 121 PzKpfw. 38(t) y 2 Pz.Bf. 38(t)

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Panzer-Befehlswagen 38 (t) Ausf. C (Sd.Kfz. 268)

La 8ª Acorazada avanza a través de Lituania, Letonia y Estonia con objetivo Leningrado. El 26 de junio (a tan sólo 4 días desde el Barbarossatag), cruza con sus PzKpfw. 38(t) las aguas del Dvina Occidental por Daugavpils. Son parte del cuerpo acorazado de von Manstein. Pero una vez tomado Pskov, dicha división del general Brandenberger está a punto de ser copada y destruida en la región de Soltsy mientras se dirige hacia la vieja capital de Rusia, Novgorod. En un avance demasiado precipitado, forzado por Manstein y descuidando los flancos, queda expuesta y vulnerable demasiado a vanguardia. Habrá de dar media vuelta encajando pérdidas cuantiosas. Sólo por la oportuna acción de otras formaciones de infantería y en especial de la Waffen SS motorisierte Division Totenkopf, se conseguirá romper el cerco y establecer contacto con los carristas de Brandenberger, pese a los esfuerzos del 1 Mekhanizirovannyj Korpus de consumar su aniquilación (Voroshilov).

Encuadrados en el Grupo de Ejércitos Centro (von Bock) operan la , 12ª, 19ª y 20ª acorazadas. Concretamente son parte del 3. Panzergruppe de Hermann Hoth. En tiempo récord, a través de antiguo territorio polaco y Bielorrusia, entran en Minsk. Sin detenerse, progresan hacia el noreste con objeto de embolsar Smolensk y tomar Vitebsk. Cuando se de luz verde para la Operación Tifón, participarán en el infructuoso intento de captura de Moscú.

En el transcurso de “Barbarroja”, cuando más y más T-34 aparecen en escena, el Panzer 38(t) va tornándose obsoleto, relegándosele a tareas de reconocimiento y retaguardia. Como se menciona arriba es un blindado ligero con escasa coraza ni siquiera lo suficientemente resistente a los impactos, no sólo del cañón F-11 de 76,2 mm. del T-34 sino también del normalizado de 45 mm. de los carros de combate más antiguos del inventario soviético. La tasa de pérdidas del Pz.Kpfw 38(t) será tan grande que las bajas no se podrán reponer, a pesar de la producción industrial en curso. Al comienzo de 1942 tan sólo quedarán 381 máquinas operativas. Su chasis, empero, será la base de nuevos modelos de cazacarros (con montajes efectivos de superiores calibres), artillería autopropulsada y otros tipos, alargando su vida operativa de manera más exitosa.

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Otto Carius, posa en la torreta de Pz 38(t). 10.Kompanie / III.Abteilung / Panzer-Regiment 21 / 20.Panzer-Division

Quizás el más famoso de los “ases” de Panzer alemanes, Otto Carius, inicia la operación de invasión de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas al mando de uno de estos carros de combate. En sus memorias, Carius, describe como lo “caza” una pieza contracarro soviética de 45 mm:

“…Nuestras órdenes eran marchar y marchar y marchar otra vez. Día y noche, las 24 horas. Se pedía lo imposible a los conductores. Pronto, incluso yo me puse en el asiento del conductor para relevar a nuestro agotado camarada durante unas horas ¡Si no hubiera sido por ese polvo inaguantable…! Nos cubríamos la nariz y la boca con pañuelos para poder respirar en las nubes de polvo que cubrían como un manto las carreteras…[…]…El 8 de julio [1941] nos dieron. Tuve que abandonar el carro por primera vez. Íbamos en cabeza. Fue en Ulla, un pueblo completamente calcinado…[…]…Nos dejaron fuera de combate en la linde del bosque al otro lado del río [Dvina]. Sucedió como un relámpago. Un impacto contra nuestro blindado, un crack metálico, el grito de un camarada y eso fue todo. Una gran plancha de coraza había sido penetrada junto al puesto del radio-operador…[…]…Maldijimos la calidad y poca elasticidad del acero checo que tan fácil se lo había puesto al contracarro ruso de 45 mm. Las esquirlas de nuestra propia coraza y las tuercas nos causaron considerablemente más daño que la metralla del mismo proyectil…”.

El Panzerkampfwagen 38(t) presta también servicio en las filas de otras naciones, como Eslovaquia, Hungría, Rumanía y Bulgaria.

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BARBAROSSA’S MACHINES

PANZERKAMPFWAGEN 38(t)

pz-38t-cuerpo
Initial stages of the construction the Czech design

As of 1935 the Czech industry is already looking for a replacement to the LT vz.35 (used in the short term by the Wehrmacht as PzKpfw 35(t) ). In 1938 starts the test program of the new type the LT vz.38 or Lehky Tank vz.38 (the acronim corresponds to Light Tank model 1938), a  9.7 ton tank fitted with a 37 mm. Skoda A7 cannon plus 2 vz.38 machine guns. This 37 mm. gun is capable to pierce 35 mm. of armour at 500 metres. Its firepower is not certainly impressive, but it is not meant to be, as it is just a light vehicle. It is protected with 30 mm. armour plates (last versions). Its maximum speed, 42 km/h and it is crewed by 4 men. Its series production starts in 1938, just a few months before the Reich‘s occupation of Czechoslovakia.

After the German seizing of the country on the 15th of March, 1939 all the Czech Army armoured inventory is confiscated. From this batch, the LT vz.38 series causes a good impression to the German technical commission and its production is ordered to restart to feed the ranks of the Wehrmacht. A handful of 37 units are transferred to the new Slovak Army. Nevertheless the production continues (under German control) with some modifications, like a more roomy turret to lodge a third crew member. Initially the official designation changes into L. T. M. 38 (Leichte Tank Muster 38<>Light Tank model 1938). In January, 1940 they are finally to be renamed as Panzerkampfwagen 38(t) (tschechische/Czech) and so they will be fielded by the Panzerdivisionen. From May until November, 1939, 150 model A (Ausf. A) vehicles are incorporated to the Reich‘s Armed Forces. This are additioned to the standard Panzerwaffe equipment, the light Panzerkampfwagen I‘s and II‘s and the medium  Panzerkampfwagen III‘s and IV‘s. From December, 1939 until November the next year new versions enter into service, the Ausf. B, C and D. From November, 1940 until May, 1941, 525 units will enlarge the Panzer figures with the versions Ausf. E and F. Finally, the last version of the PzKpfw. 38(t) is the Ausf. G. produced from October, 1941 until May the next year.

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One of the many variants of the project. In this case the anphibious version is fitted inside a special barge

Soon the Czech light tank earns a reputation of reliability, maneuverability and sturdiness. The tank sees combat in Poland, Norway, France, the Balkans and, of course, in the USSR theatre of operations, being this the largest Blizkrieg in History. The type will serve as a bechmark to make it amphibious, airborne (aboard the gigantic Me-323) and capable to travel on rails. However, there is little graphical evidence to prove the success of these tests.

At Operation Barbarossa start out of the 17 Panzer divisions employed by the Wehrmacht, 6 are equipped with Czech tanks (5 exclusively with this type of vehicle). Contrary to the general belief, a vast force of armoured vehicles are not German. As a matter of fact 763 Panzer 38(t) take part in the campaing, being this approximately 1/4 of the totals. Most of them are fielded by the 3. Panzergruppe “Hoth” (von Bock‘s Army Group Centre) that will roll throughout Belarus into the Soviet Russia’s heart. The order of battle is as follows:

7. Panzer Division (von Funk): 167 PzKpfw. 38(t) and 7 Pz.Bf. 38(t)
8. Panzer Division (Brandenberger): 118 PzKpfw. 38(t) and 7 Pz.Bf. 38(t)
12. Panzer Division (Harpe): 109 PzKpfw. 38(t) and 8 Pz.Bf. 38(t)
19. Panzer Division (von Knobelsdorff): 110 PzKpfw. 38(t) and 11 Pz.Bf. 38(t)
20. Panzer Division (Stumpff): 121 PzKpfw. 38(t) and 2 Pz.Bf. 38(t)

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Panzerkampfwagen 38(t) in action in the USSR

The 8th Armoured Division advances across Lithuania, Latvia and Estonia with Leningrad as objective. On the 26th of June, 1941 (just for days from the Barbarossatag) the division crosses with her PzKpfw. 38(t)‘s the Western Dvina waters at Daugavpils. These are forces belonging to Manstein’s armoured corps. But once Pskov is taken, General Brandenberger’s division becomes encircled and is almost wiped out in the area of Soltsy while enroute to the old capital of Russia, Novgorod. Following Mansteins orders, the division makes a solitary advance ignoring her own flanks and exposing herself. Brandenbeger will have to turn around taking severe losses. Just thanks to the timely intervention of other infantry units and especially the Waffen SS Motorisierte Division “Totenkopf”,  that manage to break the “Kessel”, establish contact with the the 8. Panzer Division across Voroshilov’s 1 Mekhanizirovanny Korpus and  the total annihilation is prevented. Many disabled Pzkpfw. 38(t) will remain in the battlefield as eye-witnessess of the price of the Blitzkrieg.

Fighting within the ranks of Army Group Centre, operate the 7th, 12th, 19th and 20th Armoured Divisions. They are indeed part of Hermann Hoth‘s 3. Panzergruppe. Swiftly across the old Polish territory and Belarus reach in just a few days the great enclave of Minsk. Thereafter and without respite continue its race towards Russia in order to capture Vitebsk and encircle the historical city of Smolensk. When Hitler authorizes “green light” for Operation “Typhoon” (Moscow) they will take part as well.

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The advance to Moscow (Operation Typhoon)

A few months into “Barbarossa”, when more and more T-34’s show up on stage, the PzKpfw. 38(t) becomes obsolescent and starts other roles like reconnaissance or rearguard duties. As aforementioned it is a light armoured tank not resistant enought to the 76,2 mm. F-11 tank (T-34) and also to the standard 45 mm. gun of the older Soviet tanks. The attrition rate of the Pzkpfw. 38(t) will be excessively high so as to keep its numbers. When 1942 starts only 381 machines will remain in the Panzerwaffe inventory with the current industrial output. Nevertheless Its chassis will be the benchmark of new tank hunter models, self-propelled artillery and other sub-variants.

Otto Carius, perhaps the most famous German tank-ace, joins Operation Barbarossa commanding one of these Czech tanks. In his memoirs, Carius, boldly describes how he is put out of action by a Soviet 45 mm. 53-K antitank gun:

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The Pz 38(t) serving in the armoured forces of other Axis nations. In this case these Romanian troops pose for a shot during Operation Barbarossa.

“…our orders were to move, to move and to move again. Day and night, 24 hours a day. Our drivers were asked the impossible. Soon I even occupied the driver’s place to relieve our over-exhausted comrade for a few hours. Damn this unbearable dust! We covered our noses and mouths with handkerchiefs to be able to breath in the dense clouds of dust hovering over the roads…[…]…On the 8th of July [1941] we were hit. I had to abandon my tank for the very first time. We were the spearhead. It was in Ulla, a completely burned-out town…[…]…They knocked us out on the outskirts of some woods on the other bank of the river [Western Dvina]. It was like a thunderbolt. An impact against our vehicle, a metallic crack, the scream of a comrade and that was all. A large armoured plate had been pierced next to the radio-operator…[…]…We cursed the quality and lack of elasticity of the Czech steel that gave us easily to the Russian 45 mm. antitank gun. The shrapnel of our own armor and its bolts caused us more harm than the very same projectile…”.

The Panzerkampfwagen 38(t) enters in service in Slovakia, Romania, Hungary and Bulgaria.

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BT-5

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CARRO DE COMBATE LIGERO SOVIÉTICO BT-5

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BT-5 en maniobras de preguerra. El carro de combate del fondo monta una antena de “herradura” sobre la torreta que le identifica como vehículo de mando (BT-5 RT) dotado de radio 71-TK-1.

El BT-5 continúa la saga de la familia de carros ligeros iniciada con el BT-1 y 2. Comúnmente se les conoce como “Betka” o “Betushka” por su designación que obecede a las siglas BT de Bystrokhodnyj Tank (carro de combate veloz). Derivados del sistema estadounidense “Christie”, son capaces de circular por carreteras sin cadenas sobre sus ruedas (el BT-5 desarrolla así 72 km/h.). Comienza su producción de serie en 1933 (continuará su construcción sólo hasta 1935) cuando se decide aumentar el poder de fuego con un cañón de 45 mm. M1932 20K, con 115 proyectiles, que necesita ser alojado en un torreta más espaciosa que la de su antecesor de serie, el BT-2. Solidaria con el cañón se le instala una ametralladora DT de 7,62 mm. con 2.709 cartuchos. Para la fecha la potencia de este cañón es equiparable o incluso superior a la de cualquier otro carro ligero e incluso medio del mundo.

Se le potencia con un motor de gasolina M-5 de 12 cilindros en V y 400 C.V., que es una versión mejorada del norteamericano “Liberty” (motor de aviación). La variante de carro de mando va equipada con radio y se designa como BT-5 RT (recordemos que en el inventario soviético las unidades de serie no montan radios). Es un vehículo rápido, ligero y maniobrable con un peso de 11,5 toneladas (13 mm. de máximo grosor de blindaje) y dotación de 3 hombres (jefe de carro/artillero, cargador/ametrallador y conductor). Existe una variante interesante denominada BT-5A, que monta una torreta diferente que aloja una pieza de artillería de 76,2 mm. También una se desarrolla una versión de carro lanzallamas. La planta de producción de Kharkov KhPZ (Kharkovskogo Parovozostroitelnogo Zavoda) será la cuna de todos ellos. La producción final totalizará las 1.884 unidades.

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Un BT-5 capturado por fuerzas nacionales en 1937 durante la Guerra Civil Española. Con fines identificativos, la torreta recibe  en su lateral los colores rojo-amarillo-rojo.

Los BT-5 experimentan su bautismo de fuego en la Guerra Civil Española como parte de la ayuda de Stalin en 1937 a la república española. Aquí es donde gozan de superioridad sobre las tanquetas italianas Ansaldo y los Panzerkampfwagen I de la Legión Cóndor. Interviene medio centenar de ellos, pero la mayor parte se perderán en los combates de las batallas de Teruel y Fuentes de Ebro (frente de Aragón). Otros serán capturados quedando integrados en el Ejército Español hasta los años 50. Volverán al campo de batalla en el coflicto de Khalkhin Gol en verano de 1939 contra las tropas niponas, integrados en dos brigadas ligeras de carros. Tras las experiencias de campo sufren modificaciones de estructura y motor. Tales mejoras darán como fruto un nuevo tipo, el BT-7. El 17 de septiembre de 1939 los BT-5 entrarán en el este de Polonia al ocupar la URSS esta zona en secreto acuerdo con el Tercer Reich. También participarán brigadas ligeras de BT-5 en la Guerra de Invierno contra Finlandia (1939-40).

En el momento de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, 1.672 carros de combate BT-5 constan como operativos en el inventario del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos). Están integrados en las siguientes unidades:

Distrito MIlitar Especial de Kiev

8º Cuerpo Mecanizado (Ryabyshev)
9º Cuerpo Mecanizado (Rokossovski)
22º Cuerpo Mecanizado (Kondrusev)
5º Cuerpo de Caballería (Kamkov)

Distrito MIlitar de Odessa

18º Cuerpo Mecanizado (Volokh)
2º Cuerpo Caballería (Belov)

Distrito Militar de Leningrado

1er Cuerpo Mecanizado (Romanienko)

Distrito Militar Occidental

6º Cuerpo Mecanizado (Khastkilevich)
11º Cuerpo Mecanizado (Mostovenko)
6º Cuerpo Caballería (Nikitin)

bt-5-interior-artillero
Puesto de combate del comandante de carro junto al montaje de 45 mm. A su derecha se aprecia la ametralladora DT de 7,62 mm. A la derecha de la cureña de la pieza y a su izquierda se observan los volantes de giro en azimut de la torreta y elevación del cañón. [Cortesía tank2.ru]

En 1941 ya es un vehículo obsoleto. No obstante en este periodo aún su mejor cualidad reside en el mencionado cañón de 45 mm. muy capaz contra los ligeros PzKpfw. I y II e incluso contra los PzKpfw. III. No obstante la mayor parte de ellos se perderá en el verano de 1941 frente a un enemigo con tácticas superiores y entrenamiento, la letal efectividad de la Luftwaffe que en el verano de 1941 goza de superioridad aérea en este vasto teatro de operaciones, la falta de repuestos y fallos mecánicos. De entre la descomunal cifra de 11.712 blindados perdidos por el RKKA desde el 22 de junio al 9 de julio de 1941, la tasa de atrición del BT-5 representa un 12%.

El 25 de junio de 1941, el general Rokossovski, en orden de marcha durante algunos días a través de Ucrania con su 9 Mekhanizirovannyj Korpus (9º Cuerpo Mecanizado) para hacer frente a la embestida del 1. Panzergruppe “Kleist, sufre ataques aéreos y una constante merma en sus efectivos por averías en los vehículos. Así Rokossovski se ve obligado a hacer frente a dos divisiones Panzer, la 13ª (Rothkirch) y la 14ª (Kühn), las cuales se intentan hacer con el control de la carretera Lutsk-Rovno. Rokossovski, resignado, comenta sobre la realidad de su propio material: “La desgracia consistía en que el Cuerpo de Ejército de “mecanizado” sólo tenía el nombre. Miraba con amargura durante la marcha a nuestros viejos T-26, BT-5 y unos cuantos BT-7, comprendiendo que no aguantarían prolongados combates.”…

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Interesante variante (sólo en fase de ensayos), el RBT-5. En este caso, sobre la torreta se montan soportes para el transporte y fuego de dos cohetes de 420 mm.

Los pocos BT-5 supervivientes del verano de 1941 proseguirán en servicio activo en todos los frentes hasta bien entrado 1943, incluso en los frentes de Leningrado y Carelia hasta 1944. Las unidades capturadas por la Wehrmacht recibirán la denominación Panzerkampfwagen BT 742(r). Casi todos quedarán destruidos durante la Operación Tifón (Batalla de Moscú) en diciembre de 1941.

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BARBAROSSA’S MACHINES

SOVIET LIGHT TANK BT-5

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BT-5 RT is the command version of the standard series. The “horseshoe” antenna is mounted around the turret. 243 units of the total production are of this type.

The BT-5 continues the family saga of the fast and maneuverable light tanks started with the BT-1 and 2. All of them are known as “Belka” or “Betushka” due to their BT official designation, this coming from Bystrokhodnyj Tank (fast tank). They are developed after the USA Christie concept, capable to travel at superior speeds on paved surfaces on their wheels without tracks (the BT-5 at 72 km/h.). Its series production starts in 1933 (only up to 1935) when its firepower is significantly augmented by replacing the former 37 mm. gun by a 45 mm. M1932 20K cannon. It will be lodged in a different and more roomy turret than the BT-2. It carries now 115 heavier projectiles and it is fitted with a coaxial 7.62 mm. DT machine gun (2,709 rounds). At the time this weapon’s firepower surpasses that of any other light or even medium tank in the world.

It is driven by a 12 cylinder 400 h.p. M-5 powerplant (an enhanced design of the US aviation-type “Liberty” engine). The command version is fitted with a radio set and it is known as BT-5 RT (in the Soviet inventory series tanks are still not carrying radio sets). It is a fast, light and agile armoured vehicle weighing 11.5 tonnes (maximum armour 13 mm.) and it is crewed by three men (commander/gunner, loader/machine gunner and driver). There is an interesting version, the BT-5A, with a larger turret that lodges a 76.2 mm. howitzer. A flamethrower sub-variant based on the BT-5 is also produced in limited quantities. The Kharkov KhPZ (Kharkovskogo Parovozostroitelnogo Zavoda) production centre will be the cradle of all of them. 1,884 units will be rolled out.

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Spanish Civil War Republican BT-5.

The BT-5 experiences its baptism of fire during he Spanish Civil War in 1937 as part of Stalin’s aide to the Spanish Second Republic. In Spain they will enjoy a clear superiority over their counterparts, the Italian Ansaldo tanquettes and the German Legion Condor Panzerkampfwagen I‘s. 50 units intervene in the conflict but most of the BT-5‘s are lost during the Battle for Teruel and Fuentes de Ebro (Aragon Front). Some will be captured by the Nationalist Army and operationally used until the 50’s in the new Spanish Army. They will participate as well in 1939 in the Khalkhin Gol conflict against the Japanese fielded in two tank brigades. After these field lessons they will be modified (engine and structure). The result of all this will be a new type of vehicle, the BT-7. On the 17th of September, 1939, BT-5‘s will take part in the RKKA (Red Army) occupation of Eastern Poland arranged by virtue of secret agreement between Hitler and Stalin. Shortly thereafter they are to see action again during the Winter War (1939-40) against Finland as part of several light tank brigades.

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June, 1941, 1,672 units are listed as operational in the RKKA ranks. The order of Battle is as follows:

Kiev Special Military District

8th Mechanized Corps (Ryabyshev)
9th Mechanized Corps (Rokossovski)
22nd Mechanized Corps (Kondrusev)
5th Cavalry Corps (Kamkov)

Odessa Military District

18th Mechanized Corps (Volokh)
2nd Cavalry Corps (Belov)

Leningrad Military District

1st Mechanized Corps (Romanienko)

Western Military District

6th Military Corps (Khastkilevich)
11th Mechanized Corps (Mostovenko)
6th Cavalry Corps (Nikitin)

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Line of BT-5’s. The turret mounts an effective RKKA standard 45 mm. gun, capable to engage any German tank at medium ranges.

In 1941 is already an obsolete tank. Nevertheless at this time its best quality still lays in its 45 mm. cannon, capable to engage the light PzKpfw I’s and IIs and even the medium PzKpfw IIIs. However most of them will be lost during the summer, 1941 against an enemy with superior tactics and training, the lethal Luftwaffe which masters the skies, lack of spare parts and mechanical breakdowns. Out of the breathtaking figure of 11.712 tanks lost by the RKKA from the 22nd of June, 1941 until the 9th of July, 1941, the attrition rate of the BT-5 reaches the 12%.

On the 25th of June, 1941, General Rokossovski is on his way west with his 9 Mekhanizirovannyj Korpus (9th Mechanized Corps) to engage 1. PanzergruppeKleist” (Ukraine), enduring air strikes and suffering attrition due to mechanical breakdowns. This way Rokossovski engages two Panzer divisions, the 13th (Rothkirch) and the 14th (Kühn), which are struggling to take control of the road Lutsk-Rovno. Bitterly the Soviet General highlights the shortcomings of its own materiel: “To our disgrace our Army Corps was only “mechanized” in its designation. During the route I looked in despair at our old T-26’s, BT-5’s and a few BT-7’s understanding that they would not withstand long combat…”

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These two BT-5’s have been disabled en route to the frontline. In the background two T-26’s have been taken out as well.

The few surviving BT-5‘s from the summer of 1941 will still be employed in all fronts until 1943, even in the Leningrad and Carelian fronts until 1944. The captured units will be used in the Wehrmacht inventory with the designation Panzerkampfwagen BT 742(r). Almost all of these “germanized” tanks will be destroyed during Operation Typhoon (the Battle for Moscow) in December, 1941.

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Panzer en la URSS

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Messerschmitt Bf-110

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

 

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CAZA PESADO MESSERSCHMITT Bf-110 “ZERSTÖRER”

Bf-110C-Zerstorer-color-photo-Stalino-airfield-Italy-01
Messerschmitt Bf-110C en Stalino. El aparato está equipado con depósitos subalares. La versión C es la primera en incorporar las plantas motrices de Daimler-Benz (DB 601A) de 1.100 C.V. Esta y la variante E serán las versiones del bimotor de Messerschmitt en comenzar la Operación Barbarroja.

Ante un requerimiento del RLM (Reichsluftfahrtministerium o Ministerio del Aire del Reich) para el desarrollo de un caza estratégico pesado, el equipo de diseño de Bayerische Flugzeugwerke AG (posteriormente Messerschmitt AG) se pone manos a la obra en 1935 para la concepción de este aeroplano. Un año antes la Luftwaffe ya había iniciado un estudio sobre las futuras tácticas del combate aéreo y había extraido conclusiones para la introducción de un multimotor polivalente, capaz de operar como escolta de bombarderos y efectuar misiones de ataque al suelo y reconocimiento. A pesar de encontrar detractores de este  concepto, el mismo Mariscal del Aire, Hermann Göring, presta todo su apoyo y ordena la consecución del proyecto del Kampfzerstörer (bombardero-destructor).

Este sale a concurso y la firma del célebre profesor Messerschmitt lo gana. El primer vuelo lo efectúa en 1936. Las características iniciales son prometedoras, pues con una velocidad de 505 km/h. exceden incluso a las de su hermano pequeño, el Messerschmitt Bf-109B-2 (aunque no en capacidad de aceleración y maniobrabilidad).

bf110 artillero trasero
El ametrallador trasero del Bf-110 dispone de una MG 15 o una MG 81Z (montaje de dos tubos) de 7,92 mm. cubriendo el sector trasero del aparato. Como se aprecia tras el artillero, el bimotor goza de una cabina espaciosa, aprovechando esto para equipamiento extra o un tercer tripulante.

La máquina es pesada, pues está bien artillada con cuatro ametralladoras MG-17 de 7,92 mm. más dos cañones MG FF de 2,0 cm. montados en el morro (o también el MG 151/20). El ametrallador trasero dispone de otra arma de 7,92 mm. cubriendo el arco trasero. En total es una potencia de fuego asombrosa para mediados los años 30. Además es capaz de transportar bombas bajo los planos y la panza, carga bélica que aumentará en sus versiones posteriores con nuevas remotorizaciones. Las versiones iniciales de serie ya del Bf-110C en 1938 disponen del Daimler-Benz DB-601A de 12 cilindros en V refrigerado por líquido, que desarrolla 538 Km/h. a 6.000 metros. La versión C-5 recibirá una planta motriz DB601N que entrega 1.200 C.V. con sensibles mejores prestaciones.

Su bautismo de fuego se produce en la campaña polaca, pero es en la campaña de Francia (1940) donde se empiezan a detectar carencias como caza. Durante la Batalla de Inglaterra (verano de 1940) aún demuestra algún potencial en misiones de “caza libre” a alta cota empleando tácticas de golpear y escapar. No obstante en aquellas misiones de escolta próxima a bombarderos (para lo que fue concebido el caza-destructor), a bajas velocidades y altitudes medias, sufre pérdidas gravosas a manos de la aviación de caza británica. Los pilotos de los Zerstörergeschwadern juegan en inferioridad de condiciones y en muchos casos los “hermanos pequeños” monomotores Bf-109E los tienen que sacar de apuros.

Durante la Operación Barbarroja la flota de Bf-110 se aglutina en dos unidades (Geschwader<>ala):  el Schnellkampfgeschwader 210 (Ala de Bombardeo Rápido nº 210) y el Zerstörergeschwader 26 “Horst Wessel” (Ala de Cazas Destructores nº 26), ambas  operando en el sector del Grupo de Ejércitos “Centro” (von Bock). Cada una de ellas está compuesta a su vez de dos Gruppen (escuadrones). Existen además Bf-110 operando en unidades mixtas y de reconocimiento. El orden de batalla es el siguiente:

Luftflotte 2 (Generalfeldmarshall<>mariscal de campo Albert Kesselring) Polonia

     . Stab., 2.(F)/122. Varsovia, Polonia (reconocimiento con Bf-110, Ju-88A y Bf-109E)

     . Westa 26. Varsovia-Bielany, Polonia (con Bf-110, Do-17Z y He-111H)

   *Fliegerkorps II (General der Flieger<>general de aviación Bruno Lörzer)

     . Stab/SKG 210. Radzyn, Polonia (Geschwaderkommodore Major <>comandante jefe de ala Walter Storp)

     . I./SKG 210. Radzyn, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe de escuadrón Karl-Heinz Stricker)

     . II./SKG 210. Radzyn, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe de escuadrón Rolf Kaldrack)

     . Stab, II./StG 77. Biala-Podliaska, Polonia (10xBf-110).

     .1.(F)/122. Varsovia, Polonia (3xBf-110)

   *Fliegerkorps VIII (General der Flieger<>general de aviación Wolfram Freiherr von Richthofen)

     . Stab/ZG 26. 4xBf-110C/E. Suwalki, Polonia (Geschwaderkommodore Oberst <>coronel jefe de ala Johann Schalk)

     . I./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe escuadrón Herbert Kaminski)

     . II./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Polonia (Gruppenkommandeur Hauptmann<>capitán jefe escuadrón Ralph v Rettberg)

     . Stab/StG 1. 6xBf-110C/E. Razcki Podlaskie, Polonia

     . Stab/StG 2. 6xBf-110C/E. Praschnitz, Polonia

   * Reservas: Luftgaukommando II (General der Flieger<>general de aviación Hellmuth Bieneck)

     . Erg. Gr./ZG 26. 40xBf-110C/E. Poznan, Polonia

Luftflotte 4 (Generaloberst<>teniente general Alexander Löhr) Rumanía

     . 4.(F)/122. Reichshof (Bf-110 y Ju-88)

     . Westa 76. Reichshof (con Bf-110, Ju-88A y He-111H)

   * Fligerkorps V (General der Flieger<>general de aviación Robert Ritter von Greim)

     . Stab, I., II., III./KG 55. Labunie (Bf-110 y He-111H)

   * Fliegerkorps IV (Generalleutnant<>teniente general Kurt Pflugbeil)

     . 3.(F)/121. Ramnicul-Sarat (Bf-110 y Ju-88A)

Luftflotte 5 (Generaloberst Hans-Jurgen Stumpff) Noruega

   * Fliegerfuhrer Kirkenes (Oberst<>coronel Andreas Nielsen)

     . Stab/ZG 76. Kirkenes, Finlandia (6xBf-110)

bf-110-Bf-110 del 5.:SKG 210 Kotelnikovo S9+CN
Bf-110 del 5./SKG 210 en Kotelnikovo. El numeral S9+CN del aparato en segundo plano lo distingue como perteneciente a esta unidad. Entre ambos Messerschmitt se disponen bombas de alto explosivo de media tonelada de peso.

Al inicio de las operaciones contra la URSS el 22 de junio de 1941 contribuirán al esfuerzo de neutralización de las bases de la VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily o Fuerzas Aéreas Soviéticas), destruyendo docenas de aparatos en el suelo en las primeras horas. Este es su papel ideal. Con cuatro anclajes para bombas tipo ETC 50, pueden portar hasta 400 kg. de carga bélica bajo las alas (pueden portar otro anclaje ETC 500 bajo el fuselaje para dos bombas más de 500 kg en las versiones ulteriores). Siendo un bimotor rápido, puede desempeñar también el rol de caza una vez liberadas las bombas (siempre con la penalización de velocidad, aceleración y maniobrabilidad por la resistencia que ofrecen los afustes del intradós y fuselaje). El castigo sufrido en los cielos de Francia y especialmente en los de Inglaterra se olvida, encontrando en los cielos de la URSS una “segunda juventud”. Especialmente va a prestar un valioso servicio en misiones de ataque contra objetivos muy defendidos por artillería antiaérea, no sólo aeródromos sino también nudos ferroviarios, columnas de vehículos, concentraciones de tropas, etc.

Para el 31 de julio de 1941 la ZG 26 ya da cuenta de 620 aparatos adversarios destruidos (en tierra y en combate aéreo). Ya antes la ZG 26 empieza a operar desde el área de Vilnius y poco más tarde desde Pskov, desde donde los Zerstörern cubren bajo su radio de acción el importante enclave de Leningrado y el sector del río Volkhov. Se trasladarán a aeródromos en Smolensk en septiembre. Cada tripulación vuela una media de 3/4 misiones diarias.

Bf-110E-6.:ZG 26. Rusia 1941
Bf-110E del Stab I./Zerostörergeschwader 26. Junio de 1941, Operación Barbarroja. Gruppenkommodore Herbert Kaminski. La banda amarilla identifica el teatro de operaciones del frente del este mientras que el numeral 3U se refiere al Ala 26.

Las fuerzas de Zerstörern son en realidad un pequeño tanto por ciento del total de aparatos intervinientes en la Operación Barbarroja. De los 3.297 aviones dispuestos para el apoyo de la campaña, sólo 207 son Bf-110 (en comparación con los 1.013 monomotores de caza). De esta cifra el 74% está operativo en la víspera de la operación, siendo el II./ZG 26 de Rettberg la unidad más operativa con 30 aparatos listos de un total de 36. Como se aprecia en el orden de batalla descrito, la mayor parte de los Zerstörern vuelan en el Grupo de Ejércitos Centro, pero para agosto-septiembre de 1941, los dos Gruppen de la ZG 26 comenzarán operaciones en el área de Leningrado desde Estonia (Grupo de Ejércitos Norte). El 19 de agosto los Bf-110 del Ala Horst Wessel atacan en dos oleadas los primeros aeródromos al sur de Leningrado. Desde el Barbarossatag (22 de junio de 1941) hasta el 27 de septiembre, los aviadores de la ZG 26 dan cuenta de 97 victorias en el aire más 741 aviones destruidos en el suelo. El número de objetivos terrestres batidos es más impresionante, reclamando las tripulaciones 148 carros de combate, 166 piezas de artillería y 3.280 vehículos no blindados entre otros. Un impresionante palmarés de éxitos que parece sacudirse el aura de derrota adquirida en los cielos de Inglaterra.

Dos días antes, el 25 de septiembre de 1941, el Stab/ZG 26 ya ha retornado al Reich, quedando en servicio solos el I y II./ZG 26 hasta marzo de 1942. A finales de noviembre de 1941, el Stab y I./SKG 210 también volverán a Alemania para descanso y reentrenamiento de las tripulaciones (la 2./SKG 210 continuará un mes más en primera línea y el II Gruppe hasta 1942). Estos participarán en la Operación Tifón (la batalla de asalto a Moscú).

La producción del Messerchmitt Bf-110 no se detendrá hasta marzo de 1945 y sólo cuando la factoría es tomada por las fuerzas del Ejército Rojo en su avance hacia Berlín. 6.170 unidades saldrán de la cadena de montaje en todas sus versiones (A, B, C, D, E, F, G, H) y todos los roles, desde caza a ataque al suelo y desde caza nocturno a reconocimiento.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY FIGHTER MESSERSCHMITT Bf-110 “ZERSTÖRER”

 

Bf-110-tail-gunner-from-3.SKG-210-Bjelgorod-1941-300x197
Bf-110 belonging to the 3./SKG 210 during a mission over the skies of Belgorod at the end of the summer 1941. The picture is being taken by the pilot depicting his gunner and his combat station in the cabin.

 

Once received an RLM’s (Reichsluftfahrtministerium) requirement for the development of a heavy strategic fighter, the Bayerische Flugzeugwerke AG design team (later Messerschmitt AG) commences in 1935 the development of this new concept. Just a year before the Luftwaffe had already started a study about the future of the air combat tactics and had concluded the conception of a twin-engine multi-role airplane capable to operate as a bomber escort and to carry out air-to-ground and reconnaissance missions.  In spite of having found detractors the same Reichsmarshall Hermann Göring fully supports this idea and gives a “green light” to carry on with the definition of the Kampfzerstörer (bomber-destroyer).

Several companies present their proposals, but it will be professor Messerschmit‘s firm the one to win the contest. Thus by 1936 the first prototype makes its maiden flight. The initial characteristics are promising, with an amazing speed of 505 km/h. exceeds the even performances of its “little brother”, the Messerschmitt Bf-109B-2 (although not in maneuverability or acceleration).

It is a heavy machine well fitted with 4xMG 17 7.92 mm. machine guns plus 2xMG FF 2.0 cm. cannons (or the MG 151/20), all of them tightly compacted in the nose section. The gunner has another 7.92 mm. machine gun covering the rear arc. All in all it poses a considerable firepower in the mid-30’s. In addition it is capable to carry bombs under the wings and fuselage. This is a war load which will be increased in later more powerful versions. The initial series of the Bf-110C (1938) are already powered by the 12-cylinder inverted-V Daimler-Benz DB-601A and flies at 538 Km/h. at 6,000 metres. The C-5 variant will be fitted with the DB-601N with already 1,200 H.P. and even better performance.

The baptism of fire of the Messerschmitt Bf-110 Zerstörer takes place during the Polish campaign in 1939. But it is during the campaign in the West in 1940 when shortcomings are becoming obvious as a fighter. During the Battle of Britain it still shows some potential in high altitude “Frei Jagd” (free hunting) missions, whenever they can develop hit and escape tactics. Nevertheless in slow-speed bomber escort missions (as they are meant to) these twin-engine Messerschmitt’s are decimated by the British Hurricanes and Spitfires. The Zerstörergeschwadern pilots are in clear inferiority and not a few times the single-engine Bf-109E’s will have to come for help.

bf-110-skg-210
A formation of Messerschmitt Bf 110’s of the 1./SKG 210 in the early stages of Operation Barbarossa. Only on the first day of the invasion campaign of the USSR, the Schnellkampfgeschwader 210 claimed 334 VVS planes destroyed. That was more of any other unit. And by the end of July, they claimed an appalling 823 aircraft, 165 tanks and over 2000 vehicles.

During Operation Barbarossa the Bf-110 fleet is fielded in two main units (Geschwader<>wings): the Schnellkampfgeschwader 210 (210th Fast Combat Wing) and the  Zerstörergeschwader 26 “Horst Wessel” (26th Heavy Fighter Wing), both operating in the theatre of operations of Army Group “Centre” (von Bock). Each of them are composed of 2 Gruppen<>squadrons. There are others flying in mixed units or reconnaissance. The Order or Battle is as follows:

Luftflotte 2 (Generalfeldmarshall<>Field Marshall Albert Kesselring) Poland

    . Stab., 2.(F)/122. Warsaw, Poland (reconnaissance with Bf-110, Ju-88A and Bf-109E)

    . Westa 26. Warsaw-Bielany, Poland (with Bf-110, Do-17Z and He-111H)

  *Fliegerkorps II (General der Flieger<>General of the Air Force Bruno Lörzer)

    . Stab/SKG 210. Radzyn, Poland (Geschwaderkommodore Major <>Wing Commander Walter Storp)

    . I./SKG 210. Radzyn, Poland (Gruppenkommandeur Hauptmann<>squadron commander Captain Karl-Heinz Stricker)

    . II./SKG 210. Radzyn, Polnad (Gruppenkommandeur Hauptmann<>Squadron Commander Captain Rolf Kaldrack)

    . Stab, II./StG 77. Biala-Podliaska, Poland (10xBf-110).

    .1.(F)/122. Warsaw, Poland (3xBf-110)

  *Fliegerkorps VIII (General der Flieger<>general of the Air Force Wolfram Freiherr von Richthofen)

    . Stab/ZG 26. 4xBf-110C/E. Suwalki, Poland (Geschwaderkommodore Oberst <>Wing Commander Colonel Johann Schalk)

    . I./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Poland (Gruppenkommandeur Hauptmann<>Squadron Commander Captain Herbert Kaminski)

    . II./ZG 26. 40xBf-110C/E. Suwalki, Poland (Gruppenkommandeur Hauptmann<>Squadron Commander Captain Ralph von Rettberg)

    . Stab/StG 1. 6xBf-110C/E. Razcki Podlaskie, Poland

    . Stab/StG 2. 6xBf-110C/E. Praschnitz, Poland

  * Reservas: Luftgaukommando II (General der Flieger<>General of the Air Force Hellmuth Bieneck)

    . Erg. Gr./ZG 26. 40xBf-110C/E. Poznan, Poland

Luftflotte 4 (Generaloberst<>Colonel-General Alexander Löhr) Romania

    . 4.(F)/122. Reichshof (Bf-110 y Ju-88)

    . Westa 76. Reichshof (with Bf-110, Ju-88A and He-111H)

  * Fligerkorps V (General der Flieger<>General of the Air Force Robert Ritter von Greim)

    . Stab, I., II., III./KG 55. Labunie (Bf-110 and He-111H)

  * Fliegerkorps IV (Generalleutnant<>Lieutenant-General Kurt Pflugbeil)

    . 3.(F)/121. Ramnicul-Sarat (Bf-110 and Ju-88A)

Luftflotte 5 (Generaloberst Hans-Jurgen Stumpff) Norway

  * Fliegerfuhrer Kirkenes (Oberst<>Colonel Andreas Nielsen)

    . Stab/ZG 76. Kirkenes, Finland (6xBf-110)

Another interesting view this time from the cabin rear depicting in the background the gunner’s instrument panel and the pilot of this Bf-110D-3. The gunner poses with his MG 15 7.92 mm. machine gun “ready for action”.

 

From the start of the campaign in the East on the 22nd of June, 1941, they will be assigned to VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily or Soviet Air Force) aerodrome sneak attack missions, destroying dozens of aircraft only in the first hours. This is their perfect role, as a matter of fact. They can carry 50 kg. bombs under four ETC 50 wing pylons (up to 400 kg.); there is even another ETC 500 fuselage pylon for 2  bombs in the later versions. Being fast, as its main characteristic, it can switch from bomber to the fighter role once free of all bombs (of course the performance is always degraded due to the induced drag of these pylons, afecting speed, acceleration and maneouverability). In any case they pay a valuable service against well defended ground targets, not only aerodromes, but also railstock, army convoys and troop concentrations. The punishment suffered during the French campaign and the Battle of Britain stays behind, finding in the USSR skies a “second youth”.

As of the 31st of July, 1941, the ZG 26 already accounts for 620 destroyed enemy aircraft (on the ground and air combat). Even before the ZG 26 starts operations from the area of Vilnius and thereafter from Pskov, from where the Zerstörer cover under their action radious the vital enclave of Leningrad and the region of the Volkhov river. By September they start flying from the Smolensk sector. Crews fly an average of 3/4 missions per day.

Gruppenkommandeur (Squadron Commander) I./ZG 26 Herbert Kaminski. Exactly one month before “Barbarossa” he is appointed Commander of this unit that he will lead successfully into the USSR, mainly in air-to-ground sorties. A seasoned aviator with 7 credited kills and 300 combat missions that will survive the war.

The Zerstörer forces are in reality a small percentage of the total Luftwaffe strength. Out of the 3,297 aircraft readied for Operation Barbarossa, only 207 are Bf-110‘s, a small figure if compared to the 1,013 single-engine fighters. From this number the 74% are operational on the eve of the invasion campaign of the USSR, being Rettberg’s II./ZG 26 the best with 30 aircraft on the flight line out of a total of 36. As already mentioned in the Order of Battle, most of the Bf-110‘s fly under Army Group Centre‘s theatre of operations but at he end of August and September, 1941, both ZG 26 Gruppen will commence flights from Estonia over the region of Leningrad (von Leeb‘s Army Group North). On the 19th of August, the Zerstörer of the Horst Wessel wing launch two attack waves against aerodromes south of Leningrad. From the Barbarossatag (22nd of September, 1941) until the 27th of September, 1941, the aviators of the ZG 26 claim 97 kills plus 741 other planes destroyed on the ground. The number of hit ground targets is even more impressive, claiming the aircrews 148 tanks, 166 artillery pieces and 3,280 soft-skinned vehicles of all types amongst others. An impressive record indeed that seems to shed the fatal aura of the English skies.

Just two days before, on the 25th of September, 1941, the Stab/ZG 26 has already returned to the Fatherland, leaving in the “Russian front” the I. and II./ZG 26 until March, 1942. At the end of November, 1941, the Stab and I./SKG 210 will be back to Germany as well for rest and refit (the 2./SKG 210 will stay one more month on the front lines and the II Gruppe until 1942). These will participate in Operation Typhoon (the Battle for Moscow).

The production of the Messerschmitt Bf-110 will not conclude until March, 1945 and only when the Red Army overruns the factory in its offensive towards Berlin. 6,170 units will be built in all its 8 different versions (A, B, C, D, E, F, G, H) and all roles from fighter to ground attack and from night fighter to reconnaissance.

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Kliment Voroshilov KV-2

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CARRO DE ASALTO PESADO KLIMENT VOROSHILOV KV-2

KV-2
KV-2 la solidez del carro de combate es evidente así como el ancho de su tren de rodadura, indispensable para la masa que desplaza en el escenario de batalla de la URSS. Museo de las Fuerzas Armadas de la Federación Rusa, Moscú. [Cortesía Pablo G. Romero]

El programa de construcción KV es decidido por el Comité de Defensa de la URSS el 19 de diciembre de 1939, siendo la fábrica de Kirov-Leningrado la responsable de la producción inicial de prototipos. Responde el diseño de estas máquinas súperpesadas al concepto doctrinal del Ejército Rojo de la “batalla en profundidad”. En síntesis, carros de combate fuertemente artillados y acorazados, capaces de penetrar incólumes en las defensas y retaguardias adversarias. En estos momentos la URSS está en guerra contra Finlandia, conflicto del que enseguida se empiezan a extraer enseñanzas operativas. Las pruebas comienzan en febrero de 1940 bajo la dirección del ingeniero jefe Kotin.

El nuevo vehículo KV-2 mide 3,3 metros de alto (comparado con los 2,7 metros del KV-1) y pesará 52 toneladas en los modelos ulteriores de serie. El equipo de diseño decide compensar la desventaja táctica de su descomunal volumen con un grosor de coraza nunca visto hasta el momento: 75 mm. de blindaje. Tal masa, no obstante, le hace víctima de una falta de movilidad notable en el campo de batalla como pronto se constatará.

KV-2 dibujo
El tamaño descomunal del vehículo es evidente en relación a uno de los sirvientes en pie junto a la torreta. Esto es una desventaja, pero en el escenario de 1941 ni el PaK 35/36 de 3,7 cm. ni el PaK 38 de 5,0 cm. tenían ninguna posibilidad contra él.

Durante la experiencia de dicha “Guerra de invierno” de 1939-40, se decide proyectar una variante del modelo Kliment Voroshilov KV-1, capaz de portar un obús efectivo contra fortines y otras defensas. En la mencionada planta Kirov se diseñan tres prototipos, el U-0, U-1 y U-3 con un impresionante obús M-10 de 152 mm. y el U-2 con el cañón de 76 mm. Antes de alto el fuego con Finlandia se envían los prototipos a primera línea (istmo de Carelia) y se empiezan a detectar los primeros problemas de esta serie de carros de combate tan pesados. En esencia, sobrecalentamiento de la planta motriz y un sistema de transmisión y caja de cambios deficiente. Enseguida el prototipo siguiente U-5 será revisado en todo su mecanismo. No obstante, la producción final nunca se librará totalmente de estos fallos. La planta de Kirov siempre estará empeñada en la corrección de deficiencias de estos vehículos y desde marzo de 1941 (a tres meses de la Operación Barbarroja), entre un sinfín de mejoras, se decide la instalación de un motor diésel V-5 de 600 C.V.

Al comienzo de Barbarroja la inteligencia militar de la Wehrmacht desconoce de la existencia de este carro de combate y constituirá el KV-2, como es el caso del KV-1 y del T-34, una amarga sorpresa para la Panzerwaffe (Arma Acorazada). El episodio de los combates en Raseiniai (junio de 1941) da testimonio de la solidez de este monstruo de 53 toneladas. Pero en números relativos, no hay muchos de estos colosos. De los 29 cuerpos mecanizados (Mekhanizirovannye Korpusy) y 7 divisiones acorazadas independientes (Tankovye Divizie) en el orden de batalla del RKKA (a 22 de junio de 1941), sólo existen en plantilla 831 modelos KV. 18 de estos cuerpos y ninguna de estas divisiones independientes están ni siquiera equipados con los KV. Compárese esta cifra con el total de más de 18.000 carros de combate de todos los tipos en los distritos militares occidentales al comienzo de la campaña de invasión de Hitler, para entender el escaso número relativo de ellos en servicio. El mejor dotado de estos es el 6º Cuerpo Mecanizado, que de sus 1.021 carros de combate, 228 son tipos KV. Es la unidad del general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10º Ejército / Distrito Especial MIlitar Occidental).

El incidente de Raseiniai

Es literalmente invulnerable al fuego de las armas contracarro germanas incluso a quemarropa. La única posibilidad es intentar inmovilizar el carro de combate con disparos al tren de rodadura o bien el uso de obuses en tiro directo con munición especial perforante o el empleo del excelente cañón FlaK 18/36 de 8,8 cm. Aún así la mayoría de las pérdidas de los KV-2 se deberán no al fuego alemán sino a averías o falta de combustible. La mayor parte del material gráfico publicado sobre este gigante acorazado es de fuentes alemanas al capturar muchos vehículos abandonados en las condiciones mencionadas.

fábrica Chelyabinsk
Fábrica de blindados Kliment Voroshilov en la ciudad de Chelyabinsk. Conocida popularmente como “Tankogrado”, en la foto se aprecian modelos KV-1 en diversas fases de montaje. El traslado de toda la industria de la Rusia europea en el verano de 1941 más allá de los Urales, es uno de los hechos más singulares de la historia en lo que se refiere a redistribución estratégica de recursos bélicos.

A finales de agosto de 1941, el Grupo de Ejércitos Norte del mariscal de campo von Leeb amenaza directamente la gran ciudad de Leningrado desde el sur. Los finlandeses lo hacen por le norte. Es entonces cuando El GKO (Comité de Defensa del Estado) decide en última instancia el traslado de la fábrica Kirov a la ciudad de Chelyabinsk (será popularmente conocida como “Tankogrado”), más allá de los Urales. Esto produce un consecuente impacto en la producción en un momento crítico de los combates, pero la planta de Kirov seguirá activa, pues en septiembre de 1941 aún se las arregla para suministrar al RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) 81 carros de combate. Esto es en un momento en que la capital cultural de Rusia se encuentra bajo asedio y cercada, de no ser por los suministros que le llegan a través del lago Ladoga o por aire. No obstante, en octubre la producción baja a una treintena de unidades de todos los tipos KV. Para final de año, en los peores momentos del cerco de Leningrado y estando la urbe sometida a castigo aéreo y artillero, 811 máquinas KV salen de la planta Kirov, de las que 100 son KV-2.

Un buen número de ellos caerán en manos germanas. Serán enviados a Berlín para su evaluación y se les modificará con la adición de una cúpula de PzKpfw III para el comandante y serán incorporados al inventario de la Wehrmacht con la designación (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

Video cortesía de @Panzerpicture KV-2

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY ASSAULT GUN KLIMENT VOROSHILOV KV-2

A view from the gunner’s post inside a KV-2

The KV program is decided by the USSR Defence Committee on the 19th of December, 1941, being the Leningrad-Kirov factory the one appointed for the initial production of prototypes. This type of machines are meant to respond to the Red Army doctrinal concept of “deep battle”. In synthesis, a heavily armoured fighting vehicle with high firepower, capable to survive a break through the enemy defenses. At this time the USSR is at war against Finland, a conflict that is teaching valuable operative lessons. The tests commence in February, 1940 under the direction of the chief engineer Kotin.

The new vehicle KV-2 is 3.3 meters tall (compared to the 2.7 meters of the KV-1) and will weigh 52 tonns in the further series versions. Being this notable size a tactical disadvantage, the engineering team decides to balance this fact with a thickened armour second to none: a frontal and lateral 75 mm. armor plate. But this mass will make it sluggish in the battlefield with many transmission system problems, as very soon the operational evaluations will prove.

During the aforementioned russo-finnish “Winter War” in 1939-40, it is decided to begin the project of a KV-1 variant, capable of carrying a large caliber howitzer powerful enough to take out bunkers and other fortified defenses. Three prototypes are designed in the Leningrad-Kirov plant, the U-0, U-1 and U-3 fitted with the impressive 152 mm. M-10 howitzer and the U-2 with a 76 mm. gun. Before the ceasefire with Finland the prototypes undergo a combat test and are sent to the frontline (Carelian Isthmus) where soon the first mechanical deficiences are detected. In essence, they suffer from engine overheating and troublesome transmission and gear-box systems. The next U-5 is consequently troubleshot thoroughly. But all in all the series production will always suffer from these shortcomings. As a matter of fact the Kirov factory will never cease to work on these issues and in March, 1940 (just 3 months before Operation Barbarossa), after endless enhancements, the 600 H.P. V-5 diesel powerplant is installed in these tanks.

Somewhere in the ex-Baltic republics a Horch command vehicle bypasses two abandoned KV-2’s during the Wehrmacht onslaught in summer, 41 (Army Group “North”). The picture clearly shows the relative sizes between them.

At “Barbarossa” start the German Military Intelligence is unaware of the existence of this juggernaut, as well as of the KV-1 and the T-34, all of them becoming immediately a nasty surprise for the Panzerwaffe (Armoured Arm). It is literally invulnerable to any german anti-tank fire even at point-blank range. The only chance for the Wehrmacht is to try to immobilize it with shots in its tracks or the use of high calibre howitzers in direct fire employing special piercing shells or the use of the outstanding Flak 18/36 8.8 cm. cannon. Nevertheless, most of the KV-2 losses are due not to enemy fire, but to mechanical breakdowns or fuel starvation. Most of the KV-2 published graphic material come from German hands with units of this model captured after such events.

The battle for Raseiniai episode is a clear example of the strengh of this 53-ton monster. But there are not many of these colossus in relative numbers. Out of the 29 armoured corps (Mekhanizirovannye Korpusy) and 7 independent armoured divisions (Tankovye Divizie) in the RKKA‘s order of battle (22nd of June, 1941) there are only 831 KV types. 18 of these corps and none of the independent divisions count on them. The relative numbers are evident when compared this latter figure with the more than 18,000 tanks fielded in the Stalin’s western districts by the commencement of the USSR invasion campaign. The best fitted of those is the 6th Armoured Corps under general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10th Army / Western Special Military District).

The Raseiniai event

In this case, a captured KV-2 is put back in service fielded by a Panzerdivision, after being retrofitted.The new commander’s cuppola is evident. It is the (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r).

By the end of August, 1941, Field Marshall von Leeb‘s Army Group North directly threatens the enclave of Leningrad from the south. The Finns are blocking the northern access. Under these circumstances the GKO (State Defence Comitte) orders the evacuation of the Kirov factory to Chelyabinsk (popularly known later as “Tankograd“). This decision degrades obviously the production rythmn in the climax of the fight, but the facility will still be able to supply the RKKA (Red Army of Workers and Peasants) with 81 units. A figure to take into account as the cultural capital city of Russia is under siege (except by the nimble Lake ladoga supply lines). However, in October, 1941 the production will fall to just 30 machines (of all KV types). By the end of the year, in the worst moments of the Leningrad blocade 811 KV’s roll out from the production chain, including 100 KV-2‘s.

Watch this video courtesy @Panzerpicture KV-2

A good number of them will fall in German hands. They will be sent to Berlin for testing. They will be modified with a PzKpfw III commander’s cuppola and then fielded in some Panzer divisions renamed as (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

 

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Panzerkampfwagen I

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

panzerkampfwagen I ausf.a
Panzerkampfwagen I Ausf.A. Algo más corto y ligero que su versión posterior, el Ausf.B, es más fácilmente distinguible por los tres bogíes superiores de sujeción de las cadenas.

Uno no puede dejar de sorprenderse, teniendo como referencia este vehículo ligero y los últimos diseños de carros de combate súper-pesados de la Segunda Guerra Mundial, del salto tecnológico acaecido en sólo 6 años de conflicto.

El PzKpfw. I es concebido tan sólo como un entrenador para tripulaciones de carros de combate. Su orígen se remonta al Kleintraktor de Krupp, una máquina maniobrable, muy ligeramente acorazada pero con un cañón de 2,0 cm. Comienza la producción del nuevo tipo en 1933 denominándose Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug-vehículo de propósito especial), debido a las limitaciones del Tratado de Versalles, que tras la Primera Guerra Mundial impedían a Alemania la construcción de carros de combate. La firma Daimler-Benz también intervendrá en la producción posteriormente. Se la adapta una torreta que aloja dos ametralladoras MG-13 k de 7,92 mm. (2.250 cartuchos) y un visor telescópico de puntería de la casa Zeiss. Es justo el año en que Adolfo Hitler se convierte en canciller de Alemania y decide comenzar una velada carrera armamentística. No obstante ya desde 1925, el Reichswehr inicia estudios secretos sobre el diseño de carros de combate ligeros. No será hasta 1936 que este  Sonderkraftfahrzeug adquiera su verdadera denominación: Panzerkampfwagen I Ausführung A (Carro de combate blindado I versión A). Va a ser el primer vehículo acorazado sobre orugas alemán de producción de serie. Un blindado de 5,4 toneladas y el padre de los carros alemanes, la saga Panzer que llega hasta nuestros días envuelta en una aureola de invencibilidad.

panzer I 1panzergruppe kleist ucrania 1941
Panzerkampfwagen I Ausf.B perteneciente al 1.Panzergruppe “Kleist” en el verano de 1941. Ucrania. Como se menciona en la aterior ilustración los cuatro bogíes son la más clara referencia para diferenciar a esta versión con respecto del Ausf.A.

Como blindado, cuyo papel como se menciona va a ser el de entrenamiento, su blindaje es casi de compromiso, sólo 13 mm. en su parte más gruesa frontal (lo suficiente para protegerse de armas ligeras de infantería). Desarrolla 37,5 km/h. y está operado por sólo 2 hombres (el jefe de carro hace las veces de ametrallador y cargador además de las propias). En 1936 se comenzará la producción del Ausf.B, un desarrollo repotenciado gracias a un motor Maybach NL 38 Tr de 100 C.V., del que se producirán 675 unidades hasta 1938. Llega a las 5,8 toneladas de peso y es algo más veloz que el Ausf.A, alcanzando los 40 km/h. De este se derivará una versión contracarro con cañón checo de 4,7 cm., el Panzerjäger I, y un obús autopropulsado, el 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B (Bison).

Alemania enviará a la Guerra Civil Española aproximadamente cuarenta PzKpfw. I Ausf.A, seguidos por 77 Ausf.B, como parte del contingente terrestre de la Legión Cóndor (al mando el Oberst Wilhelm Ritter von Thoma). No obstante estarán en inferioridad de condiciones contra los T-26 entregados por la URSS al gobierno republicano español. La diferencia entre ambos blindados en cuanto a potencia de fuego es evidente, al comparar el cañón normalizado del Ejército Rojo de 45 mm. con las dos ametralladoras de 7,92 mm. del carro germano. Ambos modelos se enfrentan por primera vez en la Batalla de Madrid. En España se iniciará en 1937 una muy limitada serie de Panzer I modificados con un cañón italiano Breda de 20 mm.

Panzer I breda 20 mm
Esta interesante modificación del Pzkpfw. I se realiza durante la Guerra Civil Española en Sevilla. Se dota a la torreta de una súperestructura capaz de alojar un cañón italiano Breda de 20 mm. que sustituye al montaje de dos ametralladoras MG de 7,92 mm. La producción, tras unas pocas unidades, es detenida al disponer las fuerzas nacionales de un número importante de carros soviéticos capturados T-26.[cortesía autor desconocido].

El PzKpfw. I intervendrá en la campaña de Polonia, Dinamarca, Noruega y Francia. Principalmente actuarán en misiones de reconocimiento y apoyo a la infantería. También en 1941 será enviado a los balcanes y desiertos del norte de África como integrantes de la 15. Panzer Division del afamado general Erwin Rommel. A pesar de sus obvias limitaciones, los Panzer I participan en la campañas iniciales de la Wehrmacht donde su movilidad y buenas comunicaciones les hace partícipes de la Blitzkrieg.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aun hay 152 unidades distribuidas en 5 regimientos Panzer y una brigada Panzer. Los remanentes, tras el duro verano de 1941, son prácticamente relegados a tareas de entrenamiento, anti-partisanos o apoyo. Los soviéticos lo conocerán como el T-1.

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BARBAROSSA’S MACHINES

PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

kleintraktor krupp
Kleintraktor by Krupp. It serves as the chassis for the future tank, the Panzerkampfwagen I Ausf. A.

Having in mind this tank and the superheavy late-war models, one definitely gets amazed realizing the technological leap developed in just 6 years of conflict.

The Panzer I is conceived just as a trainer for tank crews. It is based on Krupp‘s Kleintraktor, a highly maneouvreable vehicle, lighly armoured but fitted with a 2.0 cm gun. The Panzer production commences in 1933 as Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug/Special Purpose vehicle), due to the limitations of the Versailles Treaty, that after WWI forbade Germany to have any kind of armoured forces. Daimler-Benz will take part in the production process at a later stage as well. The vehicle is fitted with a turret that lodges 2xMG-13 k 7.92 mm. machine guns (with 2,250 projectiles) and a Zeiss aiming telescope. This is the year when Adolf Hitler becomes Germany’s Chancellor and is determined to start a veiled rearmament program. However already in 1925 the Reichswehr (Armed Forces) commences secret studies for the development of light armoured vehicles. It won’t be until 1936 when the “special purpose machine” acquire its “tank” designation: Panzerkampfwagen I Ausführung A (armoured fighting vehicle version A). It is indeed the first German series production tracked type. It is a 5.4 tonn tank and the father of the famous Panzer saga that even today is surrounded by an aura of invincibility.

panzer I destroyed in Ukraine
This Panzerkampfwagen I Ausf.B has been hit by a 45 mm. anti-tank shell somewhere in the Ukraine in summer’ 41. The design is by no means meant to endure anything more powerful than light infantry arms. It belongs to von Kleist’s 1st Armoured Group.

As a trainer, its armor is almost symbolic: 13 mm. in its broader front plates (just enough to endure infantry light arms). It develops 37.5 km/h. and it is crewed by just 2 men (the commander serves as loader and gunner too). In 1936 will commence the production of the Ausf.B, a more powerful variant thanks to its 100 H. P. Maybach NL 38 Tr engine. 675 units will be produced until 1938. It weighs 5.8 tonnes and is slightly faster than the Ausf. A, reaching 40 km/h. After this later version a tank-destroyer named Panzerjäger I (with a Czech 4.7 cm. gun) and a self-propelled howitzer, 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B. (Bison) will be developed.

Germany will send to the Spanish Civil War 40+ Panzer I Ausf.A’s followed by 77 Ausf.B’s as part of the Legion Condor’s ground contingent (under command of Oberst Wilhelm Rittter von Thoma). However, they will be a generally inferior match to their Soviet counterparts, the T-26’s, delivered by the USSR to the Spanish Republican Government. The difference in firepower between the two tanks is outstanding, comparing the standard Soviet 45 mm. gun and the modest 2 machine guns offered by the Panzer I. Their first engagement will take place in the Battle for Madrid. A very interesting but limited modification will commence in 1937 in Seville, Spain, when a handful of them will be fitted with the Italian 20 mm. Breda gun.

befehlspanzer
Modified as a command vehicle by Daimler-Benz, the Panzer I Ausf.B replaces the turret by a fixed facility fitted with a single 7.92 mm. machine gun. It is the Panzer Befehlswagen I (Sd.Kfz. 265). 200 of them are produced and the last units are seen until 1943 in rearguard duties.

The PzKpfw. I will take part in the campaigns of Poland, Denmark, Norway and France. It will mainly perform reconnaissance or support missions. It will be sent to the Balcans in 1941 and to the African deserts as part of the reputable General Erwin Rommel’s 15. Panzer Division. In spite of its lack of firepower and modesty, due to its mobility and a good communication system, it contributes to the initial success of the German lighning war, the Blitzkrieg.

At Operation Barbarossa start there are still 152 of them in service, fielded by 5 armoured regiments an 1 armoured brigade. After the harsh summer of 1941 the remaining will be withdrawn to rearguard, training or antipartisan duties. Soviet literature refers it to as the T-1.

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BA-3/6/10

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AUTOMÓVIL BLINDADO DE RECONOCIMIENTO BA-3/ BA-6/ BA-10

 

BA-3 ejercito popular mongolia
Dotación de un BA-3 en plenas labores de mantenimiento y policía en servicio en el Ejército Popular de Mongolia. El sirviente sobre el capó del motor limpia el ánima del cañón de 45 mm. mod. 1932 20k.

Finalizada la Guerra Civil Rusa en octubre de 1922 existen ya 300 coches blindados en el nuevo Ejército Rojo, bien provenientes de inventarios de la Gran Guerra o bien de fabricación posterior. Es una mezcolanza de 22 tipos diferentes que el RKKA (Ejército Rojo) decide modernizar y normalizar en un parque móvil tan variopinto. Tales son los orígenes del concepto de vehículo de reconocimiento BA (Broneavtomobil<>coche blindado) cuando el equipo de diseño de la fábrica de LeningradoIzhorskij comienza en 1932 un nuevo tipo basado en el chasis del Ford-Timken estadounidense. Es el BAI (Broneavtomobil Izhorskij).

Con estos orígenes y el antecedente del BA-3 (designed in 1934), dicha factoría estrena la nueva serie BA-6; es una versión de chasis reforzado y motor de 40 C.V. Sorprende que con una masa de 5,12 toneladas y tripulación de 4 hombres sea capaz de desarrollar 60 km/h. en carretera, pero se consigue gracias a “aligerar” en casi una tonelada al BA-3. Su carga de combate la completan 60 proyectiles de cañón de 45 mm. y 53 cargadores para sus ametralladoras DT de 7,62 mm. tal y como el BA-3. Es equipado además con neumáticos a prueba de munición de pequeño calibre. Una interesante variante semioruga basada en el chasis del GAZ-AA “Kegress” dará como resultado el BA-6C.

BA-10M
Impresión artística del BA-10M. Es reconocible por sus depósitos adicionales de combustible sobre los guardabarros traseros. [Cortesía autor desconocido]

El BA-10 es un desarrollo continuado de la serie de blindados de ruedas BA-6 (a su vez del BA-3, como vemos, cuya diferencia principal con el BAI es la torreta con cañón de 45 mm. mod. 1932 20K del carro de combate T-26). El BA-10, heredero de todos ellos,  es en realidad menos blindado que su antecesor (6-15 mm.), pero goza de planchas más inclinadas que lo hace igualmente resistente al fuego ligero enemigo. La nueva variante pesa 5,1 toneladas y tiene una dotación igualmente de 4 hombres. Su armamento lo compone el clásico cañón normalizado de 45 mm. esta vez mod. 1934 y dos ametralladoras DT, una de ellas solidaria con la torreta y la otra frontal operada por el conductor.

En sus diversas modificaciones son vehículos muy usados en el rol de reconocimiento en el periodo de entreguerras, que verán acción hasta la misma finalización de la Segunda Guerra Mundial (e incluso mucho después en otras naciones). La familia BA verá también acción en la Guerra Civil Española (en donde se fabricará una versión similar con cañón de 37 mm.). 7 BAI y 80 BA-6 se envian para apoyo a la República española donde quedan registradas varias acciones exitosas de estos automóviles contra carros de combate adversarios. En España será precisamente el debut del BA-6. La 1ª Brigada Acorazada equipada con este material y al mando de D G. Pavlov entra en combate en 1937 en Madrid y en la batalla de Teruel. Al final del conflicto los restantes BA en engrosarán las filas de las nuevas Fuerzas Armadas españolas hasta principios de los años 50.

BA-10 3 cuerpo mecanizado
Perfil de un BA-10 perteneciente al 3er Cuerpo Mecanizado. Un vehículo potentemente armado en el periodo de entre-guerras y el escenario inicial de la Operación Barbarroja

Los Broneavtomobil también participan en el conflicto de Khalkhin Gol en 1939 contra tropas japonesas (brigadas de reconocimiento 7ª, 8ª y 9ª, cada una con 80 máquinas) y todas las demás operaciones militares soviéticas entre 1939 y 1940 (Polonia y Finlandia). Su cañón de 45 mm. demuestra ser efectivo contra los blindados nipones, aunque su débil blindaje lo hace a su vez vulnerable, no sólo a los carros de combate enemigos, sino también a ametralladoras de grueso calibre. Se entregan a los regimiento de exploración de las unidades acorazadas, caballería e infantería.

Es una plataforma más que aceptable para tareas de exploración, con protección contra las armas ligeras de infantería. De hecho son los vehículos de exploración mejor armados del mundo en el periodo de entreguerras. El primer prototipo del BA-6 sale de factoría en 1935, como se ha mencionado, pero la producción derivará enseguida hacia el BA-10. Al concluir 1938 de la factoría de Leningrado-Izhorskij ya salen 489 BA-10, que se entregan al RKKA.

Para el comienzo de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941 ya hay una buena cantidad de BA-10 en inventario. La última variante es el BA-10M. Para noviembre de 1941, cuando se interrumpa su producción, se habrán construido 3.331 de variantes A y M. Merece la pena destacar al BA-10-ZhD, que no es otro que un modelo normalizado adaptado sobre raíles y que sobre este medio ideal alcanza hasta los 90 km/h. Una veintena de ellos ven la luz.

Un BA-10 puesto fuera de combate en los primeros días de la campaña de invasión de la URSS. En segundo plano un T-26 que ha corrido la misma suerte. A pesar de estar bien armados, los Broneavtomobil no están pensados para enfrentamientos directos contra blindados.

En el caótico verano soviético de 1941 se perderán multitud de estos coches de exploración en combate. Muchos de ellos son empleados en acciones ofensivo/defensivas en misiones que no les son propias, incluso en enfrentamientos desesperados contra blindados. En uno de estos encuentros no tan infrecuentes en el teatro de operaciones del Frente Sudoccidental/Grupo de Ejércitos Sur, el general jefe del 22º Cuerpo Mecanizado, Kondrusev, lanza un contraataque desesperado en el área de Aleksandrovka. Según van llegando elementos de su 19ª División Acorazada y sin esperar al grueso de la misma, ordena el avance a las 13:30 horas del 24 de junio con 45 T-26 y 12 BA-10. Ante la embestida soviética, la infantería germana se repliega hasta que los blindados atacantes encuentran una fuerza de Panzer de tipo “medio” (así descrito en los informes del RKKA). Después de 2 horas y media de combate y la pérdida desastrosa del 50% de sus vehículos, los soviéticos se retiran. Los germanos encajan la pérdida de 8 Panzer “medios” y 2 “pesados” (posiblemente los informes del RKKA hacen referencia a modelos PzKpfw III y IV). Entre el material gráfico recopilado tras la batalla existen fotografías que muestran tanto a T-26 como BA-10 destruidos en el campo de batalla…

La Wehrmacht empleará pronto un número de ellos capturados, integrados en fuerzas anti-partisanas con la designación de Panzerspähwagen BA 203(r).

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

RECONNAISSANCE ARMOURED CAR BA-6/BA-10

 

BA-10 invasión Irán anglo-soviética
BA-10 in escort duties for a British column in September, 1941 during the anglo-soviet invasion of Iran. [Courtesy by Hay Max]

Once the Russian Civil War finishes in October 1922 there are in the USSR already 300 armoured cars from either World War I stocks or later production outputs. This a picturesque array of 22 different brands that the RKKA (Red Army) is poised to update and standardize. Thus are the origins of the BA scout cars (Broneavtomobil<>armoured car) when the Leningrad-Izhorskij factory engineering team creates eventually in 1932 a new type. This is based in the USA lorry Ford-Timken chassis and is to be known as the BAI (Broneavtomobil Izhorskij).

With these line of ancestors and the precedent of the BA-3 (designed in 1934), the aforementioned factory releases the new BA-6 series. It enjoys a reinforced chassis with a 40 H.P. power plant. It is indeed surprising that it can still develop 60 km/h. on road with a total mass of 5.12 tonnes (with a 4-man crew), but this is achieved thanks to remove almost 1,000 kilograms of extra weigh off the BA-3. Its combat load is completed with 60×45 mm. cannon rounds and 53 magazines for its 7.62 mm. DT machine guns (so as the BA-3). It is fitted with bullet-proof wheels. An interesting sub-variant based on the GAZ-AA “Kegress” half-track chassis will be known as the BA-6C.

BA-3 over rails
BA-6-ZhD. The suffix “ZhD” refers in Russian to “Railroad”. A few of them are produced. The advantage of using this machines pose an obvious increase in top speed.

The BA-10 is a further development of the BA-6 scout car (in its turn from the BA-3, as seen above, that was fitted at last with a T-26 turret armed with the 45 mm. mod. 1932 20K gun). The BA-10 the heir of the family saga, is less armoured than its predecessor (6-15 mm.), but thanks to slant plates it is in practical terms as resistant to light enemy fire as always. The new version weighs 5.1 tonnes and has as well a crew of 4 men. Its enhanced power plant develops this time up to 50 H.P. It is fitted this time with a 45 mm. mod. 1934 gun plus 2 DT machine guns, one synchronized with the turret and the other operated by the driver on the frontal glacis.

ba-6 spanish civil war
One of the 80 BA-6’s sent to Spain in support of the Republican Government in 1937. Initially with Soviet crews, soon they will have Spanish crewmembers on board.

All in all they are widely used in the reconnaissance role in the inter-war period and will see full action until the very end of World War Two (and even further still in service in other nations). The BA family will see combat in the Spanish Civil War, 1936-39, where an interesting 37 mm. gunned modification will be produced. 7 BAI‘s and 80 BA-6‘s are sent in support of the Spanish Republic in 1937. The BA-6 will indeed receive its baptism of fire precisely in Spain. Some successful tank versus tank engagements are reported to have taken place with these machines in the Battle for Madrid. The 1st Armoured Brigade under the command of D. G. Pavlov is fielded with this materiel and participates in actions in the battles for Madrid and Teruel. At the end of the Spanish war the remaining BA’s will enlarge the ranks of the Spanish new army until the beginning of the 50’s.

The 1939 conflict in Khalkhin Gol becomes a new “proving-ground” for all the Broneavtomobil against the Imperial Japanese Army. 3 armoured reconnaissance brigades are used (7th, 8th and 9th). Each of those units field an average of 80 machines. Its gun proves to be powerful enough against Japanese tanks, but at the same time they are vulnerable even against heavy machine guns. It participates as well in all the remaining military Soviet operations between 1939 and 1940 (Poland and Finland).

The BA’s are definitely a more than an acceptable reconnaissance platform, resistant to light infantry arms. It actually outguns any vehicle of its kind in the world during the inter-war period. The first BA-6 prototype will be released from factory in 1935, as seen above, but the production will swiftly favor the BA-10. Already by the end of 1938 the Leningrad-Izhorskij factory will have produced 489 BA-10’s for the tank, cavalry and infantry reconnaissance battalions of the RKKA.

Panzerspähwagen BA 203 (r)
A captured Broneavtomobil put in service in the Wehrmacht as Panzerspähwagen BA 203 (r).

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June 1941 there’s already a good number of BA’s in inventory. The last of the variants at that precise time is the BA-10M. By November, 1941 there will be 3,331 BA-10A’s and M’s. It is worth mentioning a rare sub-type, the BA-10-ZhD, which is an adaptation on rails, able to achieve up to 90 km/h over this ideal way. There will be just 20 of them.

In the mayhem of the Soviet summer of 1941 many of these scout cars will be lost in combat. But many of them are employed in actions for which they are not deviced (even in daredevil tank versus tank engagements). In one of those not-so-rare-actions on the 24th of June in the Southwestern Front/Army Group South theatre of operations, General Kondrusev, Commander of the 22nd Mechanized Corps launches a hopeless counterattack in the area of Aleksandrovka. Urging the attack and without having concentrated the full strength of his 19th Tank Division, launches a piece-meal counter-stroke at 13:30 hrs with 45 T-26’s and 12 BA-10’s. In the ensuing action, the German infantry starts to retreat until the Soviet armour faces unexpectedly medium Panzer types (as such reported in RKKA files). During the course of 2.5 hours of combat, and after grievous 50% losses, the Soviets start to withdraw the remaining forces. The Germans suffer in turn the loss of 8 “medium” and 2 “heavy” tanks (the files possible refer to PzKpfw III’s and IV’s). German after action battle-assessment imagery shows T-26’s as well as BA’s knocked out in the battlefield…

The Wehrmacht will soon use a number of captured ones for anti-partisan/rearguard duties, re-designed as Panzerspähwagen BA 203 (r).

 

 

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LaGG-3

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CAZA SOVIÉTICO LaGG-3 (LAVOCHKIN-GORBUNOV-GUDKOV)



LaGG-3 despegue cohetes RS
LaGG-3 en configuración polivalente armado con cohetes RS-82. El aparato recién despegado pertenece a la Aviación de la Flota del Báltico. [autor desconocido]

La historia de este avión de caza se remonta a tan sólo tres años antes del comienzo de la Operación Barbarroja cuando V. P. Gorbunov y S. A. Lavochkin colaboran para la construcción de un monoplano moderno de caza. La URSS tiene la urgente necesidad de equiparse con nuevos diseños, ya que la experiencia obtenida durante la Guerra Civil Española pone de manifiesto la inferioridad de los Polikarpov I-16 e I-15 frente a los Messerschmitt Bf-109B y E. Posteriormente se une al equipo M. I. Gudkov. El Lavochkin-Gorbunov-Gudkov LaGG-3 no puede considerarse en sí mismo como un caza sobresaliente, pero su importancia radica en que es el primero de una larga línea de aviones de combate que sí serán excepcionales como el Lavochkin La-5,  La-7 y La-11 (último aparato de motor de pistón. Interviene en la guerra de Corea).

Cuidado desde el punto de vista aerodinámico, tiene estructura de madera (material no estratégico) y metálica en las superficies de mando. Una vez más se utiliza el motor Klimov de doce cilindros en “V” M-105P de 1.050 C.V. de potencia al despegue, que le dota de una velocidad de 575 km/h en altura de 5.000 metros. El primer prototipo, el I-301 realizará su primer vuelo de ensayos un año después (con la planta motriz mencionada pero sin el compresor TK-2). Para finales de 1939 un segundo prototipo del I-301 comienza los ensayos con dos turbocompresores. La producción comienza de inmediato en 1940 desde 4 factorías (nº 23 de Leningrado, nº 21 de Gorky, nº 31 de Taganrog y nº 153 de Novosibirsk). El 9 de diciembre de 1940 el I-301 pasa a denominarse LaGG-1 y a una modificación posterior con mayor alcance, LaGG-3.

material no estratégico
Uno de los requisitos de diseño del nuevo avión de caza es el uso de materiales no estratégicos, como la madera. En la foto se aprecia el uso de este material para conformar la estructura del fuselaje.

El primer aparato de serie despega por fin el 23 de enero de 1941, a tan sólo 5 meses de la campaña de invasión de la URSS. Su panoplia de armamento va cambiando según progresa la producción. El 24 IAP (Istrebitelnyj Aviatsionnyj Polk<>Regimiento Aéreo de Cazas) recibe las primeras unidades de serie en plantilla. Las series de inicio montan 5 ametralladoras, aunque serán más comunes posteriormente los aparatos con un cañón de 20 mm, una ametralladora de 12,7 mm. y dos ShKAS de 7,62 mm. sobre el capot del motor. En afustes bajo los planos puede cargar 6-8 cohetes RS-82 (tanto para uso aire-suelo como aire-aire) o dos bombas. Desde el punto de vista de potencia de fuego, el LaGG será superior al Messerschmitt Bf-109F, lo que le hace más efectivo contra aparatos más pesados como bombarderos o transportes.

La carlinga es amplia para el piloto, pero la capacidad de visión trasera (“a las seis”) es limitada, aunque tampoco el caza germano gozará de buena visibilidad en su sector posterior. No serán pocos los aviadores soviéticos que se enzarzarán en combate con la cúpula abierta, a sabiendas de perder 15 km/h. de velocidad. Pero con todo, el Bf-109F, con casi 300 kg. menos de peso y más de 300 C.V. de potencia, dispone de mayor aceleración y capacidad de trepada que el soviético. Como norma general los pilotos de Messerschmitt prefieren combatir con maniobras verticales al soviético, gracias a su ventaja de energía, con el objeto de “caer desde arriba”. Uno de los vicios del LaGG-3 es su tendencia a entrar en barrena en combate cerrado y aunque no es difícil sacarlo de esa condición de fuera de control, muchos de los combates en el “frente del este” tienen lugar a muy baja altura, situación muy peligrosa al no tener margen para recuperar el vuelo estable.

44º Regimiento de Cazas
Aparato pertenenciente al 44 IAP (Regimiento Aéreo de Cazas). La unidad combate en el Frente Norte en el área de Leningrado. [Cortesía Massimo Tessitori]

Al comienzo de Barbarroja el 22 de junio de 1941 son realmente pocas las unidades (322) del LaGG entregadas a la VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily). De hecho no participa en los combates de los primeros días y la Luftwaffe ignora su existencia. Los escasos LaGG no están desplegados en estos momentos en los aeródromos de vanguardia. Tan sólo en el Distrito Militar de Leningrado (44º Regimiento de Cazas) hay un puñado, 15. La mayor parte de ellos se concentran el la defensa perimetral de Moscú. Pero se fabricarán 6.528 de ellos y pronto empezarán a reemplazar a los obsoletos Polikarpov. Junto con los nuevos diseños de MiG y Yak constituirán las flotas de cazas modernos del inventario de la Voenno-Vozduzhnoe Sily (Fuerza Aérea Roja). El primer derribo documentado efectuado por un LaGG se produce el 13 de julio de 1941 a manos del teniente A. V. Bondarienko (24 IAP). Este derriba un bombardero Dornier Do-17 en la vecindad de Dorogobuzh (región de Smolensko).

El 4 de julio, el Comité de Defensa del Estado (GKO<>Gosudarstvenyj Komitet Oborony) ordena la evacuación de las fábricas del oeste de la URSS tras los Urales y las de montaje de LaGG también están afectadas. Una de sus plantas se resitúa en Nizhnyj Novgorod. La evacuación no tiene precedentes en la historia, interesando a 1.523 fábricas y 10 millones de trabajadores con sus familias. Para enero de 1942, la recolocación de toda la infraestructura de producción será completada.

LaGG-3 secreto
El manual clasificado del LaGG-3 muestra la panoplia de armamento montada en el conjunto de motor. La capacidad de fuego es superior a su homónimo alemán, el Messerschmitt Bf-109F. En el resto de cualidades el aparato germano demuestra ser superior.

El reemplazo de los veteranos Polikarpov continúa según van saliendo de fábrica los LaGG-3. Para julio de 1941, ante una Wehrmacht imparable, al 17 IAP le llega el turno de recibir al moderno diseño estando desplegado el regimiento en el área de Kremenchug, en las riberas del gran Dnieper. Ya hacia el otoño, con la Operación “Taifun” en marcha (el asalto a Moscú), los germanos se enfrentarán a mayores números de LaGG, en primera instancia a los pertenecientes tan sólo a dos regimientos de cazas (24º y 233º) y cuando para diciembre la Wehrmacht pase a la defensiva al límite de sus fuerzas, ya habrá algunos “ases” soviéticos, como G. A. Grigoryev; este sobre los cielos de la capital de la URSS se anotará 15 victorias. En una misión aire-suelo 3 LaGG de la 5ª División Aérea, armados con cañones de 37 mm., informan el 5 de octubre de 1941 de la destrucción de 5 blindados. Y un mes más tarde se produce el hecho significativo (y de fortuna) del derribo de un Bf-109F por el impacto de dos cohetes RS a manos del teniente F. D. Mezhuev.

A los mandos de esta caza controvertido G. D. Kostylev se adjudicará 30 victorias entre 1941 y 1943 contra la Luftwaffe y la Ilmavoimat (Fuerza Aérea Finesa). Muchos de sus pilotos apodarán al LaGG como el “barnizado ataúd garantizado” (Lakirovannyj Garantirovannyj Grob), por las dificultades de adaptación al nuevo aparato y los regimientos de cazas pasan a conocerse lúgubremente como “regimientos de condenados a muerte”…Y esto para empezar sin tener que enfrentarse al adversario. No obstante en manos de pilotos capaces, el LaGG hará un trabajo a considerar y de hecho sus enemigos lo bautizarán como “la muerte negra”.

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BARBAROSSA’S MACHINES


SOVIET FIGHTER LAGG-3 (LAVOCHKIN-GORBUNOV-GUNKOV)


LaGG-3 Factory 31 Tanganrog
One of the LaGG-3’s produced in the Tanganrog factory no. 31.

The history of this fighter plane commences only three years before the start of Operation Barbarossa, when engineers V. P. Gorbunov and S. A. Lavochkin join efforts for the development of a modern combat aircraft. The USSR feels the urgency to equip her Military Aviation with new designs after the Spanish Civil War experience (1936-1939) when it became dissapointingly evident the inferiority of the Polikarpov I-15’s and I-16’s against the German Messerschmitt Bf-109B’s and E’s. Later on M. I. Gudkov joins the engineering team. The Lavochkin-Gorbunov-Gundkov LaGG-3 will not pass into History as an outstanding aircraft by itself, but it is the first of a successful saga of fighters, such as the La-5, La-7 and La-11 (last piston engine fighter plane. It will take part in the Korean conflict).

It has a streamlined design with a wooden (non-strategic material) and metal structure (movable parts). Once again the 12 “V” cylinder Klimov 1,050 H. P. M-105P engine is installed, giving the LaGG an airspeed of 575 km/h. at an altitude of 5,000 metres. The first prototype, the I-301 starts it flight tests a year later (with the aforementioned powerplant but without the turbocharger TK-12). By the end of 1939 a second prototype of the I-301 initiates tests with 2 turbochargers. The production starts off 4 factories (Leningrad no. 23, Taganrog no. 31 , Novosibirsk no. 153 and Gorky no. 21). On the 9th of December, 1940 the prototype acquires already the designation LaGG-1 and a further longer-range variant, LaGG-3.

Luftwaffe manual Lagg-3
A Luftwaffe vulnerability manual depicting the fuel tanks and weaponry of the LaGG-3 fighter plane.

The first series airplane makes its maiden flight on the 23rd of January, 1941, just 5 months before the USSR invasion campaign. Its weaponry changes thoughout the production. The 24 IAP (Istrebitelnyj Aviatsionnyj Polk<>Fighter Air Regiment) is the first one to receive this design. The first ones mount 5 machine guns, but a most common configuration consists of a 20 mm. cannon, a 12.7 mm. machine gun and 2 over-the-cowling 7.62 mm. ShKAS machine guns. Under underwing pylons it can carry 6-8 RS-82 rockets (air-to-air and air-to-ground use) or 2 bombs. From the stand point of firepower the LaGG will be superior to the Messerschmitt Bf-109F, becoming more lethal against larger targets such as bombers or cargo airplanes.

The pilot enjoys a wide cockpit, but its rearview field of vision (at “six o’clock”) is hampered by the canopy and fuselage design; nevertheless so limited is the Messerschmitt as well. It won’t be reduced the number of Soviet aviators who will engage combat with open canopies even with the penalty of losing 15 km/h. All in all the Bf-109F, almost 300 kilograms lighter and with more than 300 H.P. enjoys a better acceleration and climb rate. As a general rule, the German fighter pilots prefer to engage the Soviets with vertical maneuovres thanks to their energy edge, with the idea to fall over their targets “from above”. One of the characteristics of the LaGG-3 is its tendency to enter in a spin during dogfights. In spite of this uncontrolled condition is not difficult to overcome, it requires to lose altitude and most of the “Eastern Front” air combats take place at very low altitudes, where there’s no time to recover the plane from a spin.

At Barbarossa start (a common fact along the new line of Soviet fighters) just a few units (322) have been delivered to the VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily) fighter regiments. As a matter of fact it does not participate in the frantic first days of air engagements and even the Luftwaffe ignores its existance. The few LaGG‘s at this moment aren’t deployed on the front-line aerodromes. Only in the Leningrad Military District (44th Fighter Air Regiment) there’re just 15 of them. Most of them are spared for the Moscow air defence. Nevertheless 6,528  LaGG’s will be produced and have already started replacing the obsolescent Polikarpov’s. Along with the new MiG‘s and Yak’s they will form the cadre of modern Soviet fighters in the Voenno-Vozduzhnoe Sily (Red Air Force). The first LaGG air victory happens on the 13th of July, 1941 by Lieutenant A. V. Bondarienko (24 IAP) when he shoots down a German Dornier Do-17 bomber in the vecinity of Dorogobuzh (Smolensk region).

vvs vs ilmavoimat
A LaGG-3 engages in air combat an Ilmavoimat (Finnish Air Force) Brewster 239 over the skies of the Karelian Isthmus

On the 4th of July, 1941 the State Defense Committee (GKO<>Gosudarstvenyj Komitet Oborony) orders the evacuation of the European USSR factories to the east beyond the Urals and consequently those producing LaGG‘s are affected as well. One of its plants is resettled in Nizhnyj Novgorod. This evacuation has no precedents in History as it affects 1,523 factories and the unthinkable number of 10 million workers and their families. By January, 1942 all this process will have been completed.

As mentioned, the replacement of the veteran Polikarpov’s will continue as the LaGG output increases. By July, 1941 and before an overwhelming victorious Wehrmacht it is the turn of the 17 IAP to welcome the new machine. The regiment is deployed in the Kremenchug area near the waters of the great Dniepr. Towards autumn, as Operation Taifun unleashes to capture Moscow, the Germans will face increasing numbers of LaGG-3‘s, although initially only against those belonging to 2 air regiments (24th and 233rd). When by December the over-exhausted Wehrmacht changes to a defensive stance, some new Soviet pilots will have become “aces”, such as G. A. Grigoryev; he will claim 15 kills over the skies of Moscow. In an air-to-ground sortie, three 5th Air Division‘s LaGG‘s on the 5th of October, 1941 report the destruction of 5 armoured vehicles. These LaGG‘s are fitted with 37 mm. cannons. And a month later another “fortune” air victory is claimed when Lieutenent F. E. Mezhuev shoots down a Bf-109F with 2 RS air-to-air rockets.

At the controls of this controversial machine G. D. Kostylev will claim 30 kills between 1941 and 1943 against the German Luftwaffe and the Finnish Air Force (Ilmavoimat). Many LaGG pilots call their mount the “barnished guaranteed coffin” (Lakirovannyj Garantirovannyj Grob) due to the demanding transition to the new aircraft and these fighter regiments acquire the sinister nickname of “regiments of the condemned”…and this still without the appearance of the enemy! However, at the hands of capable aviators, the LaGG does its job and in recognition the adversary will call it the “black death”.

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T-34

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CARRO DE COMBATE MEDIO SOVIÉTICO T-34

t-34 kubinka
T-34 mod. 1941 en la actualidad en el museo de carros de combate de Kubinka en Moscú. [Cortesía del autor]

El T-34 es sin duda uno de los símbolos de la victoria aliada en la Segunda Guerra Mundial sobre la Alemania nacional-socialista, junto con el subfusil soviético PPSh-41 o el jeep norteamericano. El desarrollo de esta leyenda tiene su orígen en la familia de los ágiles y veloces carros de combate de la serie BT.

Durante la Guerra Civil Española (1936-39) se hace evidente la superioridad del armamento montado abordo de los blindados soviéticos (normalmente con el estándar de 45 mm.), pero a la vez queda patente su tremenda vulnerabilidad ante los cañones contracarro adversarios. En 1938 un gran cotingente de carristas soviéticos regresa a la URSS desde España con valiosas experiencias obtenidas en operaciones reales. Precisamente informan de la eficacia de las piezas de 37 y 45 mm. contracarro contra el débil blindaje de sus T-26 y BT-5.

Se atribuye al ingeniero Mikhail Ilych Koshkin (1898-1940) la autoría de una nueva creación. En 1937 la fábrica núm. 183 de Kharkov recibe un requerimiento para un nuevo desarrollo, al que un año más tarde se le añaden mejoras sugeridas por las lecciones aprendidas en el conflicto español.   El inicio de los estudios de diseño bajo tutela de Koshkin dan comienzo en diciembre de ese mismo año. El resultado: el BT-20 (posteriormente denominado A-20), un diseño basado en el BT-7 y BT-7M con planchas de blindaje inclinadas y orugas anchas de 400 mm. (comparadas con las de 263 mm. del BT-7). Esto será un factor clave de la movilidad del vehículo campo a través, cuando llegue su momento a partir de 1941 en comparación con los Panzer. El primer A-20 verá la luz el 26 de mayo de 1939 con un motor V-2 de 450 C.V. Como resultado del pacto de alianza germano-soviético Molotov-Ribbentrop firmado en agosto de 1939, el RKKA  (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) recibe una pequeña partida de PzKpfw. III, que son enviados para evaluación al polígono ensayos de Kubinka. Allí, el modelo soviético se revela superior en casi todos los aspectos.

la evolucion del t-34
La evolución del T-34. De izquierda a derecha: BT-7M, A-20, T-34 mod. 1940 y T-34 mod. 1941.

Se diseña un prometedor prototipo ulterior de chasis más largo denominado A-32 con un potente cañón L-10 de 76,2 mm. (una importante mejoría en cuanto a potencia de fuego en relación al cañón estándar de 45 mm. de los vehículos anteriores). Asimismo el blindaje se engrosa hasta los 45 mm. y el ancho de oruga vuelve a ensancharse hasta los 550 mm. Esto demostrará en batalla hasta dónde pueden llegar los T-34 en relación a sus contrincantes alemanes. Además puede alcanzar los 55 km/h. en carretera. En las pruebas de resistencia de blindaje en polígono se somete al prototipo al fuego de una pieza de 45 mm. a una distancia de 100 metros y queda probado que ninguno de los proyectiles penetra (cuando comience Barbarroja será invulnerable al fuego de los PzKpfw. II con su cañón de 20 mm. y a las versiones del PzKpfw. III con cañón de 37 mm.). Los germanos se verán obligados a hacer uso, como poco, de las piezas contracarro PaK 38 de 5,0 cm. y de los PzKpfw. III que montan este calibre, a distancias medias y cortas para ser efectivos.

El general Pavlov, veterano de la Guerra de España y futuro Comandante en Jefe del Distrito Especial Militar Occidental, en este momento es el responsable militar del programa de inicio y adquisición del proyecto. Solicita  ya en 1940 la fabricación de no menos de 500 unidades del prometedor carro de combate a la fábrica núm. 183 de Kharkov. La primera serie es el T-34 mod. 1940 con el mencionado cañón L-10 de 76,2 mm. al que seguirá el T-34 mod. 41 con el más efectivo F-34. Ambos montarán ya la planta motriz diesel V-12 de 500 C.V. menos proclive a arder que los motores de gasolina de la familia BT.

a-20
El A-20. Una modificación de la familia BT con planchas inclinadas y motor diesel.

En el tablero de diseño el T-34 es un arma temible; no obstante cuando de comienzo la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, aún existirán pocos en el inventario del RKKA en números relativos en las dotaciones de sus Mekhanizirovannye Korpusy (cuerpos mecanizados). Son unas 1.000 unidades. Pero la nueva arma también adolece de defectos. El T-34 sufre de fallos en la transmisión del motor, un sistema de puntería inferior al germano y una organización del control de fuego en una angosta torreta dependiente solamente de dos hombres (en vez de tres, como en el caso del PzKpfw. III y IV). Así, el comandante de carro tiene que repartir su exigente tiempo en batalla como apuntador, artillero y cuando es jefe de sección, además dando órdenes al resto de su formación. Se estima que como resultado por cada 3 disparos efectuados por el adversario, el T-34 puede responder con uno sólo. Su tasa de fuego es de 4-8 disparos por minuto.

El secreto del carro de combate soviético más famoso de todos los tiempos es una combinación de coraza inclinada, orugas anchas de 550 mm. (su maniobrabilidad todo-terreno es notable) y un potente cañón de 76,2 mm. que en el estándar de 1940 es algo casi excepcional en el mundo. Una más que aceptable combinación de potencia de fuego-mobilidad-coraza. El T-34 podrá hacer fuego a distancias seguras de más de 1.000 metros con la certeza de poder destruir cualquier Panzer de 1941. Con la mejor munición perforante en servicio puede atravesar un blindaje de hasta 78 mm. a 1.000 metros.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

SOVIET MEDIUM BATTLE TANK T-34

dotacion t-34
The 4 crewmen of this T-34/76 mod.1941 board their vehicle. Note the large turret single hatch as a sole way in/out for 2/3 men and the peculiar style for the driver as he has to enter backwards feet first.

The T-34 is possibly one of the symbols of the WWII Allied victory over National-Socialist Germany, along with the Soviet PPSh-41 machine pistol  or the North American Jeep. The origin of this legend dates back to the agile and fast BT series.

During the Spanish Civil War (1936-39) Soviet tanks enjoy a fire-power superiority but also show a worrying vulnerability to any anti-tank guns, due to the thin armour of the T-26’s and BT-5’s. In 1938 a large contingent of Soviet tankmen make it back to the USSR from Spain with valuable combat experience in the conflict. They report the lessons learned, including their weaknesses against the 37 and 45 mm. enemy’s anti-tank cannons.

stamp koshkin
[Source Wikipedia]

Chief engineer Mikhail Ilych Koshkin is credited with the fatherhood of a new project. In 1937 Kharkov’s factory #183 receives a requirement for an enhanced type that will enjoy new modifications based on the lessons of the Spanish war. The task takes place in December 1937 under Koshkin’s direction. The result: the BT-20 (later renamed as A-20), a modification of the BT-7 and the BT-7M. The prototype has sloped armour plates that increases its defensive efficiency and 400 mm. wide tracks (compared to the BT-7’s 263 mm.). This will be a key factor in the vehicle’s cross-country mobility compared to the Panzer’s in the near future. The first A-20 sees the light on the 26th of May, 1939, with a 450 H.P. V-2 powerplant. As a result of the alliance pact between Germany and the USSR (known as the Ribbentrop-Molotov Pact) in August, 1939, the RKKA (Red Army of Peasants and Workers) receives a small party of Panzerkampfwagen III, that are sent to the Kubinka tank proving grounds. Under testing, the Soviet model shows its superiority in many areas.

radio post t-34
Radio-gunner post.

A promising ulterior variant is developed, called A-32, with a powerful L-10 76,2 mm. cannon (a great fire-power enhancement in regards of the 45 mm. standard of the previous tanks). Its armour is thickened up to 45 mm. and the tracks are again widened up to 550 mm. In real operations the T-34 will prove its outstanding all-terrain capability in relation to the Panzer‘s. In the proving grounds it is fired upon by 45 mm. guns even at short distances of 100 metres where none of the projectiles pierce its armour. When Barbarossa commences on the 22nd of June, 1941 it will be invulnerable to the PzKpfw. II’s 20 mm. and PzKpfw. III’s fire (the latter mounting the 37 mm. KwK 36 gun). The Germans will have to use at least larger cannons, such as the 5,0 cm. PaK 38‘s and the PzKpfw. III‘s fitted with this calibre, to observe any success.

General Dmitrii Pavlov, a veteran of the Spanish Civil War and future Commander-in-Chief of the Western Special Military District, is at the moment in charge of the initiation and acquisition Red Army program. Already in 1940 requests Kharkov’s factory no.183 the production of at least 500 units of the promising vehicle. The first series is the T-34 mod. 1940 with the 76,2 mm. L-11 canon, followed by the T-34 mod. 1941 with the more powerful F-34.  Both of them will be powered by the diesel 500 H.P. V-12 engine, less prone to catch fire than the BT‘s petrol powerplants.

t-34 color
T-34/76 mod. 1941 nicknamed “ekranamye” due to the added armour plates. The picture possibly corresponds to 1942.

On the blue prints the T-34 is a wonder weapon; however at Operation Barbarossa start the RKKA still has small relative numbers in their Mekhanizirovannye Korpusy (mechanized corps). “Just” +1,000 tanks. On top of that, the T-34 will suffer from constant engine transmission problems, modest aiming devices (compared to the Germans’) and a fire control system relaying on 2 men only in a narrow turret (rather than 3, as in the PzKpfw. III and IV). The Soviet tank commander must combine his stressful task in battle as team leader, gun aimer, gunner and platoon commander (if platoon leader). Statistically in real battle, for every shot fired by an average T-34 crew a German Panzer would answer 3 times. Its fire rate is 4-8 rounds per minute.

The secret of History’s most famous Soviet tank (and most produced) is a combination of a sloped armour, 550 mm. wide tracks (its cross-country maneuvreability is second to none) and a powerful 76,2 mm. cannon (something outstanding by 1940’s standards). A more than acceptable combination of firepower-manouverability-armour. With such a weapon the T-34 is able to open fire at stand-off distances of more than 1,000 metres with the certainty of destroying any 1941 Panzer.

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Panzerkampfwagen III

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

 

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CARRO DE COMBATE ALEMÁN MEDIO PANZERKAMPFWAGEN III (Sd.Kfz. 141)

 

pz iii pueblo color
En la variante PzKpfw. III Ausf. F se acopla un cajón tras la torreta, similar al del Panzer IV. En la foto este está montando un cañón Kwk 38 de 5,0 cm.

Debido a las estrictas prohibiciones impuestas por los aliados en el Tratado de Versalles (1919) tras la finalización de la Primera Guerra Mundial, relativas a la cantidad de efectivos militares y tipo que a Alemania se le permitiría poseer, esta, a pesar de obviar los términos del mismo con el ascenso de Hitler al poder como nuevo canciller, no está en condiciones de fabricar un carro de combate medio en un tiempo razonable. La potencia derrotada en la Gran Guerra debe equipar a sus nacientes fuerzas acorazadas con blindados ligeros PzKpfw. I y II, que servirán en cierta manera de “banco de pruebas“ para la nueva industria armamentística y el entrenamiento de las dotaciones de este nuevo tipo de vehículos. Por ello los prototipos del Panzer III no estarán listos hasta 1936 y sólo cuando Daimler-Benz gane el concurso entre varias empresas. La firma iniciará su producción en serie en 1937. A diferencia de sus antecesores, novedosamente, incorpora una torreta de tres hombres, una tripulación de 5 con intercomunicadores eléctricos y radio. En comparación con los modelos soviéticos, el Panzer III es más avanzado. Los blindados del RKKA (Ejército Rojo) aún necesitan de una rígida estructura de disposición en batalla, que precisa de vehículos de mando con jefes de carro que deben manejar banderines de señales, para coordinar la maniobra en mitad del combate. El comandante de carro alemán, por el contrario, dispone de una cúpula con excelente óptica y es capaz de concentrar el fuego de toda su unidad en tiempo reducido contra un único objetivo. Este será uno de los secretos de la guerra relámpago de Adolf Hitler. El Panzer III es pues ideado como blindado capaz de enfrentarse a otros carros de combate, mientras que el Panzer IV, es concebido como blindado de apoyo a la infantería.

Diagrama vulnerabilidades
Diagrama de vulnerabilidad del Panzer III, según los manuales técnicos soviéticos

Las versiones (Ausführung) iniciales desde la Ausf. A a la Ausf. F van dotadas con un cañón de pequeño calibre KwK 36 de 3,7 cm. (estándar en la Wehrmacht). Su “pegada” es escasa, en especial contra los modelos  pesados de Stalin, los T-34 y los KV; con munición Panzergranate 40 y una velocidad de salida en la boca de 762 m/s, tan sólo pueden penetrar 29 mm. a 500 metros. No se mejora su potencia de fuego con un cañón KwK 38 L/42 de 5,0 cm. (PzKpfw. III Ausf. G y versiones anteriores mejoradas) hasta 1941. Con la munición anti-blindaje Panzergranate 39 y 685 m/s de velocidad de salida en la boca, este cañón mejora sensiblemente su poder de fuego y puede perforar 47 mm. de blindaje a 500 metros.

El chasis del PzKpfw. III será el elegido para la fabricación de los archifamosos carros de asalto StuG III (Sturmgeschütz III). Finalmente el Panzer III llega a tiempo de intervenir en Polonia (1939), Noruega (1940), Francia (1940), norte de África (1941) y URSS.

Al comienzo de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este modelo en todas sus versiones (el más moderno es el Ausf. H) constituye el 30 % de todas las fuerzas acorazadas germanas y el carro más importante numéricamente de la campaña. Es el mejor blindado alemán en ese momento y lo seguirá siendo hasta 1943. Dispone de unas planchas de grosor máximo de 60 mm. y desarrolla una velocidad de 40 km/h. en carretera. Empero enseguida se comprobará que la munición perforante de 3,7 cm. es totalmente inefectiva contra los modernos T-34 y sobre todo contra los KV como arriba se indica. El cañón F-34 de 76,2 mm. del T-34 es superior a cualquiera de los germanos en 1941 y a distancias seguras de 1 kilómetro es capaz de batir a cualquier Panzer. El casco inclinado del carro soviético, a pesar de ser comparable en grosor con el del Panzer III Ausf. H, le ofrece una gran ventaja defensiva. Tan sólo los Panzer III dotados con el cañón de 5,0 cm. tienen alguna posibilidad a corta distancia con disparos de fortuna o por los sectores laterales o traseros donde el blindaje del T-34 tiene menos grosor. Para suerte de las tripulaciones de este Panzer, la mayor parte de sus oponentes son aún T-26 y modelos BT. Por todo ello y bajo la bien ejecutada doctrina acorazada de la guerra de movimiento, llegarán a las puertas de Moscú en diciembre de 1941…

pz iii destruido
PzKpfw. III Ausf. E destruido mostrando numerosos impactos  de proyectiles de diferentes calibres en su sector delantero. El vehículo pertenece a la 2. Panzer Division, posiblemente durante la campaña de Francia.

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GERMAN MEDIUM BATTLE TANK PANZERKAMPFWAGEN III (Sd. Kfz 141)

 

PANZERBEFEHLSWAGEN III
A command tank Panzerbefehlswagen III belonging to the 7th Armoured Regiment of the 10. Panzer Division (Lieutenant General Ferdinand Schaal). This division, one of Guderian’s 2. Panzergruppe, is fighting across Belarus in the first weeks of Operation “Barbarossa”. [Unknown author].

Due to the dire constraints of the Treaty of Versailles (1919) dictated by the Allies after WWI, in regards of the number and type of forces Germany is allowed to field, the defeated Power is not in a position to develop any medium battle tank within a reasonable time. And this even though the terms will be  largely ignored after the election of Adolf Hitler as Chancellor. The only chance is to equip its new born armoured forces with light tanks, the PzKpfw. I’s and II’s. They will be the “benchmarks” for the inexperienced industry and just good enough to train the crews of these new vehicles, the Panzerwaffe.

The first prototypes won’t be ready until 1936 when Daimler-Benz wins the contest and produces the first series, the Panzerkampfwagen III Ausf. A, in 1937. As an innovation it is fitted with a three-man turret, a crew of 5 with electrical intercomms and radio. In contrast with the Soviet tanks, that still must rely on signal flags handled by command vehicles in order to coordinate the maneouver in the battlefield, the Panzer is more advanced. The German Panzer III commander can use a cuppola fitted with the latest optics and along with the use of radios is able to concentrate the fire of his whole unit onto a single target. This will be one of the key factors of Hitler’s Lightning War. The PzKpfw. III is as a matter of fact the Panzerwaffe‘s main battle tank, a tank destroyer, while the PzKpfw. IV is meant for infantry support.

The earlier versions (Ausführung) from the Ausf. A until the Ausf. F are fitted with a small 3,7 cm. KwK 36 gun (a Wehrmacht standard). This weapon has a modest “punch”, especially against the Stalin’s heavies, the T-34’s and the KV‘s; with piercing ammo, Panzergranate 40, with an initial speed of 762 m/s, it can only penetrate 29 mm. of armour at 500 metres. The series family will not be enhanced with the more powerful 5,0 cm. KwK 38 L/42 gun (PzKpfw. III Ausf. G and earlier retrofitted variants) until 1941. With a higher calibre armour piercing ammo, Panzergranate 39, with an initial speed of 685 m/s., the Panzer III sensibly improves its “punch” and is able to penetrate 47 mm. at 500 metres.

pak 38 / kwk 38
5,0 cm. ammunition for the KwK 38/PaK 38. It is interesting to note the conical warhead in the Panzergranate 40 and 40/1 shells in order to enhance the penetration capabilities. The first shell from the right is the high-explosive type.

The chassis of the Panzer III will be chosen for the production of the famous assault gun StuG III (Sturmgeschütz III). Finally the long awaited PzKpfw. III will arrive in time to see combat in Poland (1939), Norway (1940), France (1940), North Africa (1941) and the USSR.

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June 1941, this tank in all its variants (being the most modern the Ausf. H) makes 30% of the Panzerwaffe and the most numerous in the campaing. It is the best German tank at the moment and until 1943. Its hull is protected by up to 60 mm. and develops 40 km/h. on paved surfaces. Although its 3,7 cm. armour piercing projectiles will prove useless versus T-34’s and KV’s as aforementioned. The T-34 76.2 mm. F-34 cannon is better than any German one in 1941 and at comfortable stand-off distances of 1 kilometre is able to knock out any Panzer. The sloped hull of the Soviet, in spite of having the equivalent thickness of the Panzer III. Ausf. H, offers a greater defensive advantage. As explained above only those Panzer fitted with the 5,0 cm. gun will have a chance at short ranges, with critical hits or side or rear shots, where the T-34 armour is thinner. Luckily for the German crews, most of the Soviet tanks are T-26‘s and BT‘s. All in all, under the well coordinated Panzerwaffe mobile warfare doctrine, they will arrive to the gates of Moscow in December 1941…

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