“BARBARROJA 03:00 h”

Yakovlev Yak-1/Yak-7B

[English version at the end]


máquinas de barbarroja

Uno de los más exitosos pilotos soviéticos es Mikhail Dmitrievich Baranov (21.10.1921 — 17.01.1943). As de la caza comienza su carrera desde el mismo inicio de la Operación Barbarroja. Volará 176 misiones de guerra en las que se anotará 20 victorias aéreas más 6 en el suelo. Alcanzará la distinción de Héroe de la Unión Soviética, Orden de Lenin y Estrella de Oro y volará como piloto de caza en el 183 IAP / 289 IAD / 8 VA del Frente Sudoccidental. El 6 de agosto de 1942 Baranov sale en misión de interceptación de Stuka con una formación de Yak-1 en el área de Kotelnikovo. A pesar de encontrar una escolta de Bf-109F, Baranov consigue derribar a dos de los Messerschmitt y un Ju-87. Al acabársele las municiones decide usar la arriesgada táctica de embestir a otro caza y quedando maltrecho su aeroplano se lanza en paracaidas y se salva. Pero Baranov no sobrevivirá a la guerra. Morirá en un accidente de aviación tras 19 meses de combates. Las marcas de victorias aéreas en los aviones de URSS se contabilizaban con estrellas rojas al estar prohibido “mancillar” el avión con simbología enemiga.

 

El 22 de junio de 1941 cuando se desencadena la Operación Barbarroja, la VVS o fuerzas aéreas de la Unión Soviética dispone de una gran cantidad de aviones de caza, pero en su mayoría son modelos obsoletos. El caza de Aleksander Yakovlev junto con el MiG-3 y el LaGG-3 serán la excepción, pero en números relativos hay muy pocos disponibles, con tripulaciones poco entrenadas en estos aparatos modernos. El Yak-1 será el primero de una exitosa familia de cazas. En las postrimerías de 1938 la oficina de proyectos de Yakovlev obtiene la autorización para el diseño de un avión de caza, que se denominará Ya-26 o I-26 en un principio.

“¡Por Moscú!” reza la incripción junto a la carlinga. [Cortesía Alexander Kazakov]

Con un tren de aterrizaje ancho, a diferencia del Messerschmitt, se le prepara para las condiciones de pistas poco preparadas del frente. Efectuará el prototipo su primer vuelo el 13 de enero de 1940. El aeroplano es bautizado por los obreros del proyecto como “Krasavets” (belleza) al ser un diseño armonioso y elegante en sus líneas. Aún corrigiendo deficiencias que afectaban al tren de aterizaje, armamento y fatiga de la célula, por presiones políticas se acelera la producción en serie de tal manera que para finales de 1940, es decir a 6-8 meses del comienzo de la ofensiva alemana contra la URSS ya hay entregadas 64 unidades a la VVS.

El pequeño caza monta inicialmente un cañón ShVAK de 20 mm. que dispara a través del buje de la hélice 120 proyectiles y dos ametralladoras ShKAS de 7,62 mm. sobre el motor (1.500 cartuchos). La configuración de armamento es muy parecida al del Bf-109F, aunque esta se alterará grandemente con diferentes versiones. La planta motriz es el M-105 de 1.050 c.v. que le proporciona una velocidad de 480 km/h (nivel del mar) lo que hace que sea algo más lento que el Bf-109F; pero con menor carga alar que el alemán, es más maniobrable. Como contrapartida, el diseño de la cúpula no ofrece al piloto buena visibilidad a “sus seis” (sector trasero), hecho agravado por varios factores, como un sistema de atalajes muy rígido y una mediocre calidad del plexiglas de la cúpula. Esto se corregirá en versiones posteriores.

Cañones de 20 mm. ShVAK. Se aprecia su disposición en la planta motriz VK-105 para disparar a través del buje de la hélice.

Para el inicio de las hostilidades 425 aeronaves Yak están entregadas a las alas de caza desde las factorías de Moscú y Saratov. Sólo 4 regimientos de la VVS (Aviación Frontal), otros 4 de la PVO (defensa aérea) y dos de la Aviación Naval cuentan con él. Como se insiste junto con el MiG-3 y el LaGG-3 constituyen la línea más moderna de cazas de la VVS, pero esta aún está en fase de transformación y reequipamiento y aún dispone de los vetustos Polikarpov. Muchos Yak se perderán en los ataques iniciales de la Luftwaffe a aeródromos, pero según van llegando a las unidades de prmera línea el modelo de Yakovlev muestra evidentes mejoras y ofrece mejores posibilidades en el combate contra los cazas alemanes contemporáneos. Aunque por lo general los pilotos de la VVS no disponen de la experiencia y entrenamiento de los germanos en 1941, durante el primer año y medio de conflicto en el este el Yak-1 se revelará como el mejor caza del inventario de la aviación roja.

Yak-1. La disposición de su tren de aterrizaje de vía ancha será especialmente valiosa al operar frecuentemente desde pistas no preparadas.

El 5 de julio de 1941 hace acto de presencia en los cielos de Ostrov (región de Pskov) uno de los primeros Yak-1. Uno de sus pilotos, perteneciente al 12 SAD el starshi-leitenant Pavel Tarasov, reclama dos derribos tras los que resulta herido y su avión averiado. Empleando la suicida táctica de estrellar su avión deliberadamente contra el adversario (“Tarán”), derriba a un tercer oponente aunque sobrevive milagrosamente al encuentro…

Panel de instrumentos del Yakovlev Yak-1.

En octubre del año de Barbarroja bajo la dirección de Sinelschchikov se acometen modificaciones importantes del Yak. Estas interesan a la planta motriz (nuevo VK-105PF) y célula para reducir lo máximo posible el peso. El resultado será el Yak-1M, unos 200 kilogramos más ligero que su antecesor, pero este no llegará al frente hasta el verano de 1943, cuando la batalla en el este ya ha tomado otros derroteros. También en este momento se decide el desarrollo de una caza mejorado para combatir a baja y media cota que será el Yak-3. Este alcanzará de hecho una temible reputación entre los aviadores de la Luftwaffe por sus características, que hará que los germanos sean reacios a aceptar el enfrentamiento a baja cota contra el avión de Yakovlev. Los alemanes preferirán el combate a alta cota donde el motor Daimler-Benz con sobrecompresión le da ventaja sobre el ruso. No obstante la guerra aéra en el frente del este se desarrolla en su mayor parte a baja cota lo que obligará a los instructores alemanes a enseñar tácticas de picar desde altura, golpear y ganar altura de nuevo sin aceptar “un enganche” a poca altura contra un maniobrero Yak. Los motores soviéticos VK de 12 cilindros pierden características a partir de los 6.000 metros que los de otras casas fabricantes contemporáneas occidentales.

Pero en la primavera de 1941 no sólo vuela ya el Yak-1, sino una interesante variante, el Yak-7B cuya producción de serie comienza en abril. Curiosamente el Yak-7B es una solución de oportunidad que surge de la versión “doblemando” (biplaza) desarrollada para el entrenamiento de los pilotos, denominada UTI-26. Al tener que instalar una segunda cabina para el instructor se hizo necesario desmontar diversos componentes lo que hizo que la aeronave se aligerara. El hecho de ser más rápida su fabricación, sencillez de pilotaje y demandas del frente, se decide armarlo. Y así se entregará en grandes números a las unidades de vuelo de primera línea.

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yakovlev Yak-1/yak-7b

barbarossa’s machines


One of the famous Yak pilots was Lidya Vladimirovna Litvyak (1921—1943), belonging to the 73 GIAP (Guards Air Fighter Regiment) after a flight in her Yak-1B. At the time of her death in air combat she logged 168 combat sorties with 12 victories plus 4 more shared.

On the 22nd of June, 1941 when Operation Barbarossa is unleashed, the VVS or Soviet Air Force fields a huge amount of fighters, but most of them are obsolescent types. Aleksander Yakovlev‘s fighter plane along with the MIG-3‘s and LaGG-3‘s will be the exception to the rule. Althought there are just a few of them at that time in relative numbers and with poorly trained crews. The Yak-1 will be the first of a very successful family of fighters. In Autumn 1938 Yakovlev‘s projects office obtains the authorization for the designing of a fighter aircraft, that will be initially designated as Ya-16 or I-26.

The new concept takes into account the operation from unprepared surfaces and consequently is fitted with a wide undercarriage, unlike contemporary types like the Spitfire or the Messerschmitt Bf-109. The prototype will start flight tests on the 13th of January, 1940. As soon as it rolls out from factory its proud workers name it “Krasavetz” (beauty), being an elegant and streamlined machine. Even thought the tests revealed serious deficiencies affecting its landing gear system (pneumatic), deficient armament reliability and airframe fatigue, the series production is started due to political demands. By the end of 1940, that is 8 to 6 months before the German onslaught against the USSR, 64 units are already delivered to the VVS.

The Yak-1 prototype: I-26 ( “I” for “istrebitel” or fighter). Due to its design being certainly elegant and streamlined the proud workers of the production factory name the new machine as “the Beauty”.

The small fighter is initially fitted with a 20 mm. ShVAK cannon firing 120 rounds through the propeller spinner and 2 x 7.62 mm. ShKAS machine guns (1,500 bullets) over the engine cowling. Its weapons configuration resembles that of the Bf-109F, although its weaponry will change greatly throughout the production of following sub-variants. The powerplant is the 1,050 h.p. M-105 that offers the Yak up to 480 km/h (sea level). It is indeed slower than the Messerschmitt Bf-109, however with less wing load than its German counterpart, it is more maneouvreable. As a drawback the canopy design doesn’t offer the pilot good visibility at his “six o’clock” (rear sector), a vital issue aggravated by several factors, a too rigid harness arrangement and the mediocre quality of the canopy plexiglas. This will be eventually corrected in further versions.

At Barbarossa start only a few Yak‘s will be delivered to the front line squadrons, fresh from their Moscow and Saratov factories. Only 4 VVS (Frontal Aviation) regiments, another 4 from PVO (air defense) and 2 from the Naval Aviation will have the Yakovlev invention in their inventory. Along with the MiG-3 and LaGG-3 it will be the most modern fighter force in the Soviet military aviation. But this, being still in a modernization phase, relies on the obsolescent Polikarpov‘s. Many Yak‘s will be destroyed in the Luftwaffe attacks on aerodromes, but as they arrive to the front line regiments the Yakovlev fighter starts becoming a good opponent to the German aviators, showing good performance for the air combat role. In spite of Yak‘s pilots are still lacking the experience and training of the adversary in 1941, during the first one and a half years of conflict in the East the Yak-1 will be the best fighter airplane in the Red Air Force inventory.

On the 5th of July, 1941, for the first time, a new modern machine make its first appearance in the skies over Ostrov (Pskov region): The Yak-1. One of its pilots, belonging to 12 SAD, starshij-lejtenant Pavel Tarasov, claims two kills, gets wounded during the action and his aircraft becomes damaged. He decides then to use the suicidal tactic of ramming his aircraft against the enemy and this way he shoots down a third airplane (“Taran”). Miraculously he survives de event…

Ground staff servicing a Yak-1 at an unprepared airfield.

Yak-7B. This time adapted for snow operations, it is easily recognizable due to the second added cockpit.

But in the Summer of 1941 the battlefield in the skies will not only see the Yak-1 but and interesting ad-hoc variant called Yak-7B, beign initially manufactured in April this year. The Yak-7B is an opportunity solution born from the twin-seater airplane thought for pilot training and conversion, designated as UTI-26. In order to be able to adapt a second cockpit for the instructor it was made necessary to uninstall many components from the airframe thus reducing weight. The fact of being less complex and shortening manufacturing times, its good handling characteristics and front demands forced the decision to arm it. Great numbers of them will be delivered to the front line squadrons.

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Junkers Ju-87 Stuka

Máquinas de Barbarroja

El Junkers Ju-87 es el famoso Stuka (acrónimo de Sturzkampfflugzeug o “avión de ataque en picado)”. En sí mismo simboliza la esencia de la guerra relámpago, mejor que ninguna otra máquina del conflicto 1939-45. La imagen del Stuka evoca a la vez admiración por su precisión y el horror de la nueva forma de hacer la guerra. Usado con tremenda contundencia en las campañas de Polonia y Francia, es probado, no obstante, antes en la Guerra Civil Española (1936-39) adonde llega como un proyecto altamente secreto. Pero su imagen quedará en entredicho especialmente en la Batalla de Inglaterra, donde mostrará su vulnerabilidad frente a una oposición de caza efectiva. Al fin y al cabo ya es un modelo lento en 1940 y su capacidad defensiva la proporciona tan sólo un ametrallador trasero. Aún así, la infantería alemana siempre tendrá buenas palabras para esta máquina que será “la artillería volante” que les abre el camino a través de las defensas adversarias.

Ju-87B calienta motores para una misión desde algún aeródromo improvisado en la Unión Soviética. El aparato pertenece al 6./Sturzkampfgeschwader 77, unidad bajo el mando al comienzo de la Operación Barbarroja del coronel C. Graf von Schönborn

La idea del concepto de este tipo de aeronaves surge ya en las postrimerías de la Primera Guerra Mundial, cuando los alemanes usan aeroplanos para ametrallar las trincheras del enemigo en pasadas rasantes. Uno de los diseñadores que creen firmemente en este concepto es Hugo Junkers, quien funda la Junkers Flugzeugwerke A. G. en Dessau. Con las estrictas limitaciones del Tratado de Versalles, Junkers abre firmas subsidiarias tanto en Turquía como Suecia y la URSS para escapar de las restricciones y continuar con sus proyectos. Pero es durante el otoño de 1933, en el año en que Adolf Hitler es votado canciller, cuando se esbozan los primeros bocetos del Stuka.

En 1935 comienza su construcción, aunque el primer prototipo monta de hecho un motor británico (ante la no disponibilidad de una planta motriz adecuada germana): el Rolls-Royce Kestrel V de 525 c.v. y 12 cilindros en “V”. Y así el 17 de septiembre de 1935 la primera unidad de prueba, el Ju-87V-1, despega del aeródromo de pruebas de Dessau. Los ensayos se alargarán hasta el año que viene cuando se hacen los primeros vuelos de evaluación de puntería con el Stukavisier o Stuvi, básicamente una mira de bombardeo que va acoplada sobre el panel de instrumentos. Una serie de líneas pintadas en la parte derecha de la cúpula ayudarán también al piloto a juzgar cuántos grados de picado está empleando para ayudarle en la solución del punto correcto de suelta de bombas. Este punto teórico de lanzamiento de las armas lo tiene que resolver el piloto en cuestión de pocos segundos en base a tres factores: velocidad, altura y ángulo de picado (condiciones ideales sin viento). Una interesante innovación es la instalación de un sistema automático de recogida del picado en caso de que el piloto pierda momentáneamente el conocimiento debido a fuerzas g excesivas. El sistema actúa al final del picado mediante la extensión de los aerofrenos y acción de los compensadores de profundidad en el momento del lanzamiento de las bombas. Posteriormente se añadirá una protección altimétrica que se arma a los 450 metros de altura.

Uno de los 3 Ju-87A-1 (29*5) entregados al K/88. La Cruz de San Andrés pintada en la deriva y círculos negros en el fuselaje serán las marcas distintivas normalizadas de la aviación nacional.

El primer modelo de serie, el Ju-87A, es especialmente interesante ya que efectúa ensayos operativos en el mejor escenario posible para evaluar cualquier arma, que es una guerra real. Así en 1937 tres Ju-87A-1 son entregados al Kampfgruppe K/88 con este fin. El K/88 es el escuadrón de ataque de la Legión Cóndor de la Luftwaffe que interviene en la Guerra Civil Española. En febrero de 1938 salen en sus primeras misiones de guerra pilotados únicamente por alemanes, que efectúan relevos contínuos con el objeto de entrenar al mayor número de tripulaciones posible. Es en la guerra española donde se empiezan a desarrollar tácticas de ataque en coordinación con el movimiento de tropas terrestres. La Blizkrieg empieza a gestarse. La versión B del Junkers verá acción durante los últimos 6 meses del conflicto con la llegada de los primeros 5 “Berta” a finales de 1938 a España.

El tipo B es el resultado de un proyecto de mejora importante posibilitado por la ya disponibilidad de un nuevo motor alemán: el Junkers Jumo 211A de 1.100 c.v. La nueva variante será bastante más capaz en combate (duplicará su carga de guerra) y es fácilmente distinguible del “Anton” por su nueva cúpula, morro y tren de aterrizaje. Su efectividad será también mayor al sustituir la vieja mira Stuvi por el nuevo visor Revi C-12-C.

Panel de instrumentos en la cabina del piloto del Ju-87. Entre la palanca de mando y el asiento se encuentra un acristalamiento que permite al piloto adentificar los objetivos justo bajo él.

Para finales de agosto de 1939 ya hay más de 460 Stuka entregados a la Luftwaffe. Las enseñanzas en la guerra de España dan grandes frutos en los comienzos de la SGM en Polonia, cuando el Stuka se usa para batir estaciones de radio, ferroviarias, aeródromos y otros objetivos fijos así como blancos de oportunidad necesarios para abrir camino a la Wehrmacht. Se convierte el Ju-87 así en la “artillería voladora” del infante. Los resultados son demoledores. Tras la rendición de Polonia, el Cuartel General de la Luftwaffe evalúa los resultados y concluye que la precisión del bombardero en picado es de 30 metros. El efecto psicológico de la nueva arma tampoco es desdeñable. Durante el picado la corriente de aire produce un “aullido” característico como resultado de la fricción contra el fuselaje y los aerofrenos que atemoriza a las tropas. El efecto será aumentado cuando se instalen en las patas del tren de aterrizaje unas sirenas aerodinámicas (“trompetas de Jericó”).

Pero en la primavera de 1940 en la campaña de Francia la flota de Junkers Ju-82 sufrirá más bajas de las esperadas a manos de una fuerza interceptora moderna. Esto se pondrá especialmente de manifiesto durante los combates sobre los cielos de Inglaterra, cuando al comenzar la campaña la flota tiene que ser retirada de primera línea. Tras la poco afortunada intervención del bombardero en picado en la Batalla de Inglaterra, en la operación contra la URSS resurgirá en cierto modo su aura como símbolo de la guerra relámpago. En escenarios de superioridad aérea de la Luftwaffe el Stuka juega a sus anchas. Las unidades intervinientes desde el principio de la Operación Barbarroja son:

StG 77 (Oberst C. Graf Clemens von Schönborn) 120 aparatos basados entre Biala Podlaska y Woskrzenice, Polonia.

StG 1 (Oberstleutnant W. Hagen) 84 aparatos basados en Raczki Podlaskie, Polonia

StG 2 (Oberst O. Dinort) 84 aparatos basados en Przasnysz, Polonia

Oberst Oskar Dinort, Geschwaderkommodore al mando del Sturzkampfgeschwader 2 ‘Immelmann’, desde el 15/10/1939 al 15/10/1941. Dinort es el primer comandante de esta famosa unidad. Recibe la Cruz de Caballero de la Cruz de Hierro el 20/06/1940 durante la campaña en el oeste y se convierte así en el primer piloto de Stuka en recibir las Hojas de Roble para su Cruz de Caballero el 14/07/1941 durante la campaña de invasión de la URSS. Sobrevive al conflicto con el empleo de Generalmajor.

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Barbarossa’s machines

The Junkers Ju-87 is the world-wide famous Stuka (Sturzkampfflugzeug or “dive bomber”). It epitomizes the essence of the lightning war better than possibly any other combat machine during the 1939-45 conflict. The Stuka‘s image invokes accuracy and the horror of the new style of waging war. It is used with the utmost efficiency in the Polish and French campaigns, although it is initially tested as an ultra-secret project in the Spanish Civil War (1936-39). During the Battle of Britain it will show its weaknesses against a decisive fighter opposition, as by the 1940 standards it is already a slow machine with just a single rear machine gunner for self-defense. In spite of that the German infantry will always praise this airplane which serves as their “flying artillery” that paves the way through the enemy defenses.

The concept of these type of warplanes is already conceived in the late stages of WWI, when the Germans start using flying machines to strafe the adversary trenches in low passes. One of the firm believers of this doctrine is Hugo Junkers, who founds the Junkers Flugzeugwerke A. G. at Dessau. Due to the strict terms of the Versailles Treaty, Junkers needs to open subsidiary firms either in Turkey, Sweden and the Soviet Union in order to avoid sanctions and to continue with his developments. But it is actually in 1933, when Adolf Hitler is voted Germany’s Chancellor, when the first blueprints of the future Stuka are released.

Its production starts in 1935 and the first prototype will be fitted with a British powerplant (as no German counterpart is yet available), the 525 h.p. 12 cylinder “Vee” Rolls-Royce Kestrel V . Thus on the 17th of September, 1935 the first test unit, the Ju-87V-1 takes off from Dessau’s test facility. The following tests flights will follow until next year when the first bombing trials commence. The accuracy device used is the Stukavisier or Stuvi, a mere aiming system installed over the instrument panel. A set of lines painted to the right of the canopy will help the pilot determine how many degrees he’s diving the machine to help in the shooting solution. The calculation of the exact point of release has to be computed by the pilot in just a few seconds as a problem of three factors: Speed, altitude and angle of dive (wind zero conditions). A very interesting innovation consists of an automatic pull-up system implemented in case the pilot either blacks-out or looses conciousness due to excessive g- forces. The system would work at the end of the dive extending the airbrakes and actuating the elevators trim tabs at bombs release. At a later stage an altimeter protection would trigger the whole system at 450 metres.

Junkers Ju-87V-1. The first flying prototype is fitted with a characteristic T-tail section, large fairings for the undercarriage and a nose section adapted to lodge a British Rolls-Royce Kestrel powerplant. Flown on 17 September 1935.

The first series model, the Ju-87A, is especially peculiar as its operational tests are carried out in the best weapons range possible, which is real war. So in 1937 three Ju-87A-1‘s are delivered to Kampfgruppe K/88. The K/88 is the Legion Condor‘s ground attack squadron that takes part in the Spanish Civil War (1936-39) under the Luftwaffe deployment. In 1938 its first missions will be flown with German crews only. They establish a consistent rotation programme in order to train and qualify the maximum number of airmen. It is precisely during the Spanish conflict when they begin to develop air-to-ground tactics in tight coordination with the army troops. The Blitzkrieg is born. The B version of the Junkers will see action as well during the last 6 months of the war with the arrival of the first 5 “Berta‘s” by late 1938.

One of the few Ju-87A-1 “Anton’s” sent to Spain for operational evaluation within the K/88 Legion Condor.

The B type is an important enhancement project when the new German 1,100 h.p. Junkers Jumo 211A becomes available. The new variant will be much more combat capable (its warload will be twice as much as before) and is easily identifiable from the “Anton” by its new canopy, nose section and landing gear. Its precision will be enhanced too when the old Stuvi sight is replaced by the new Revi C-12-C bomb sight.

By August 1939 there are already more than 460 Stuka‘s delivered to the Luftwaffe. The Spanish “lessons learned” will definitely pay good dividends at the commencement of WWII in Poland, when the Stuka performs greatly against radio stations, rolling stock, aerodromes and many other fixed targets. But also will prove itself deadly against targets of opportunity that will facilitate the breakthrough of the ground Wehrmacht units. The “flying artillery” shows the world its might. After the surrender of Poland the Luftwaffe HQ assesses the results and concludes that the precision of the dive bombing machine is within 30 metres. The psychological effect is also taken into account as the machine produces a recognizable “scream” when the airstream flows along its fuselage and extended speedbrakes. The terrifying effect over the enemy soldiers will be augmented with the installation of pods protruding from the fixed undercarriage that lodge a propeller-driven siren.

The B-1 is also fitted with “Jericho trumpets”, propeller-driven sirens mounted on the wing’s leading edge forward of the landing gear, or on the front edge of the main gear fairing

However, being a slow airplane and modestly armed for self-defense during the Battle of France, the Ju-87 crews will have to pay an unexpected toll against faster interceptors. These operational drawbacks are put into serious evidence during the Battle of Britain, when the Luftwaffe will have to retire them from front line service. During the Russian Campaing, though, the Stuka will shine again in Operation Barbarossa when under German air superiority enjoy freedom of movement. The starting intervinient units are:

StG 77 (Oberst C. Graf Clemens von Schönborn) 120 airplanes based at Biala Podlaska and Woskrzenice, Poland.

StG 1 (Oberstleutnant W. Hagen) 84 airplanes based at Raczki Podlaskie, Poland.

StG 2 (Oberst O. Dinort) 84 airplanes based at Przasnysz, Poland.


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Sukhoi Su-2

Máquinas de Barbarroja

Aparato ligero de bombardeo, arranca su diseño en 1937. Desde su concepción hasta su primer vuelo transcurren sólo 8 meses. Es ya en mayo de 1939, a un año del comienzo de la guerra contra Alemania, cuando se le asigna al 135 BAP (135º Regimiento de Bombarderos) la responsabilidad de las pruebas operativas del nuevo aparato, que inicialmente cuenta con la designación BB-1 (“bombardero de corto alcance número 1”). Los pilotos se entusiasman con el nuevo aparato y sus cualidades de manejo.

Su-2 capturado en uno de sus aeródromos. Se aprecian los portones de carga de las tolvas de munición sobre los planos, que alojan ametralladoras ShKAS de 7,62 mm. así como el puesto del ametrallador trasero con la cúpula abierta.

El diseño responde a la necesidad de crear un avión multipropósito que pudiera usarse en diversos roles, desde caza de escolta pesado (a la usanza del Messerschmitt Bf-110) a bombardero ligero y avión de ataque al suelo y reconocimiento. Hay ejemplos tanto en Gran Bretaña, el Fairey Battle, como en Italia, el Breda Ba.65 y en Polonia el PZL P-23 “Karas”. Al otro lado del Atlántico, también hay antecedentes de aviones multipropósito similares: Vultee V-11, el Northrop A-17 Nomad o el Curtiss A-18 Shrike.

El modelo de Pavel Sukhoi en sus versiones más avanzadas contará con un motor Shvetsov M-82 de 1.330 c.v. que le capacitará para transportar 600 kilogramos de carga bélica con un radio de acción de unos 450 km. Dispone de 2 ó 4 ametralladoras ShKAS de 7,62 mm., según la versión, de fuego frontal alojadas en los planos y dos para autodefensa del arco trasero montadas en una cúpula móvil. Como opción de carga bélica puede portar en afustes bajo las alas 8 cohetes RS-82 / RS-132.

En los momentos inmediatamente anteriores a la Operación Barbarroja, la mayoría de los ejemplares se encuentran distribuidos en los diferentes distritos militares occidentales, contando los distritos de Kiev y Kharkov con 215 de los 413 existentes. Ya desde el mismo instante de la ruptura de hostilidades pone de manifiesto un armamento defensivo insuficiente y una vez más (como en las demás flotas de bombarderos de la VVS) su dependencia de una escolta de cazas de protección. El modelo, a pesar de ser moderno y usado en máximo secreto en el campo de batalla, deja de construirse pronto para dejar su puesto a otro aparato que pasará a ser leyenda: el Ilyushin Il-2 Shturmovik.

El aparato de Sukhoi continuará en operación hasta 1944 con una modesta producción total de 893 unidades.

29 de junio de 1941, teatro de operaciones central (Grupo de Ejércitos Centro<>Frente Occidental): Después de una mejoría en las condiciones meteorológicas y ante el cruce de las tropas del Heer del río Berezina, el teniente coronel Mironenko al mando de una formación de Sukhoi Su-2 del 103 BBAP despega con misión de atacar los pasos sobre la via fluvial en las cercanías de Bobruisk. La Flak los recibe pero los soviéticos consiguen lanzar a continuación sus bombas sobre los objetivos con ciertos resultados, alcanzando un ferry y destruyendo una decena de vehículos. No obstante la superioridad aérea en las vanguardias germanas sigue en manos de la Luftwaffe y al virar a rumbo este la formación de Mironenko para recuperarse lo antes posible en su aeródromo, es interceptada rápidamente por una patrulla de cazas Messerschmitt. A la vista los alemanes el jefe del grupo de los Sukhoi ordena entonces cerrar la formación para cubrirse mejor con el fuego cruzado de los ametralladores traseros. Los Bf-109 son recibidos así con nutrido fuego defensivo al iniciar su ataque…pero consiguen dañar a uno de los bombarderos. 

En la tensión del combate uno de los Su-2 se queda de improviso retrasado del resto de su formación (al parársele momentáneamente el motor al olvidar la tripulación cambiar la válvula de alimentación de combustible de los depósitos) y los Messerschmitt se concentran sobre él. Uno de ellos con exceso de energía y sorprendido por la disminución repentina de velocidad del soviético, acorta demasiado rápidamente distancias y para evitar la colisión pica bajo el Sukhoi. El artillero lo pierde de vista al quedar el germano en su zona ciega. Pero de nuevo le ve aparecer de abajo a arriba por su izquierda a escasos 30 metros ¡Un blanco demasiado fácil como para fallar! El soviético abre fuego acertando en el motor del Messerschmitt y la cabina y segundos más tarde la tripulación del Sukhoi observa una explosión en el suelo…

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Barbarossa’s machines

Designed as a light bomber its project starts in 1937. Only 8 months pass since its inception until its maiden flight. One year before the war against Germany operational tests commence under the responsability of the 135 BAP (135th Bomber Air Regiment). At that stage it still carries the original designation of BB-1 (short range bomber no.1). Soon the pilots will enjoy the handling characteristics and qualities of the new machine.

The design responds to the need of constructing a multirole airplane capable to perform as a long-range heavy fighter escort (like the Messerschmitt Bf-110), light bomber, ground attack and reconnaissance. There are parallel examples in Britain, like the Fairey Battle, in Italy like the Breda Ba.65 and in Poland like the PZL P-23 “Karas”. There are more examples overseas: Vultee V-11, Northrop A-17 Nomad or Curtiss A-18 Shrike.

Pavel Sukhoi‘s type will be powered (in its latest versions) by a Shvetsov M-82 1,330 H.P. engine. The Su-2 will be able to carry 600 kilograms of warload with a 450 km. action radius. 2 or 4 ShKAS 7.62 mm. machine guns (depending on the model) are fitted in its wings and for self-defense 2 addional ShKAS are manned by a rear gunner inside a pivoting cuppola. As an option for the ground attack role it can carry 8xRS-82 / RS-132 rockets.

Rear gunner manning his combat station aboard this Su-2 belonging to the 210 BAP.

On the eve of Operation Barbarossa, most of the Su-2 production is delivered into the westernmost military districts. The Kiev and Kharkov military districs count on 215 out of the existing 413 units at that moment. Right from start of the hostilities it shows lack of defensive firepower and as many VVS fleets a total dependence of fighter escort. The type, in spite of being modern and brought to the battlefield in maximum secrecy will cease to be produced quite soon in favor of another machine that will become a legend: The Ilyushin Il-2 Shturmovik.

Pavel Sukhoi‘s machine will continue seeing combat until 1944 with a modest total output of 893 airplanes built.

Right after its delivery to air regiments for operational test, pilots enjoy its handling qualities and ample cockpit
Sukhoi Su-2 powered by the earlier engine M-88. August 1941.

29th of June‘ 41, central theatre of operations (Army Group Centre/RKKA Western Front): After an improvement in the weather conditions and in view of the German forcing of the Berezina river, Lieutenant Colonel Mironenko leading a flight of Su-2‘s (193 BAP), takes off. His mission is to attack the German crossings over the passes near Bobruisk. As soon as they approach the target area they are welcomed by the Flak. In spite of that the Sukhoi‘s managed with certain accuracy to place their bombs on the targets hitting a ferry boat and destroying a dozen vehicles. When they turn on an easterly heading in order to make it home as soon as possible, they become intercepted by a flight of fighters. The Luftwaffe is controlling the skies at this stage of the war especially over the Panzer vanguards. In sight of the Germans Mironenko radioes his wingmen to tighten the formation in order to increase his rear gunner’s fire defense. Thus the Bf-109’s are received with a concentrated fire response…In spite of that one of the Sukhoi’s gets damage.

This picture is actually taken in 1942. At that time the production of the Su-2 stopped but it continued seeing action two more years.

One another of the bombers starts lagging behind (as its engine quits momentarily when the pilot forgets to switch the feeding tank) and the Messerschmitt‘s concentrate on it. One of them, with an obvious excess of energy and surprised by this reduction in speed closes distance to the Soviet and dives down abruptly in order to avoid a mid-air collision. The Sukhoi’s rear gunner  losses sight of him accordingly as the German disappears into the blind zone. The Soviet airman again acquires him coming up on his left hand side at just 30 meters. A too easy target to miss! The Su-2‘s rear gunner opens fire against the Messerschmitt severing its engine and cockpit. Seconds later the Soviet crew observes and explosion on the ground…


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En las orillas del Dubissa

[English version at the end]


¿Un solo KV-2 detiene el avance de la 6. Panzer division el 24 de junio de 1941?

Gráfico de la obra Barbarroja 0300 horas. Los monstuos de 50 toneladas KV rechazan la cabeza de puente de la Panzer Division que debe replegarse tras el río. 24 horas después un solitario KV-2 es el protagonista de un hecho insólito.

En la cabeza de puente del río Dubissa en la vecindad de Raseiniai (Lituania), elementos de la 6. Panzer Division descubren a un solitario coloso en una zona pantanosa. Este está bloqueando la ruta de suministro a la muy expuesta cabeza de puente que a duras penas mantienen los alemanes al este de la via fluvial. Sólo han transcurrido dos días desde el inicio de la operación Barbarroja. Desde ayer la 6. Panzer Division se está enfrentando a la 2 Tankovaya Divizya del general-maior Krivoshein, parte del 3 Mekhanizirovannyj Korpus (cuerpo mecanizado), en una situación crítica. A duras penas ha conseguido la 6ª Panzer de Landgraf contener un contraataque acorazado que ha roto la cohesión de la cabeza de puente. En la lucha del día 23 tan sólo la acción de piezas de artillería de grueso calibre y obuses en tiro directo han sido las capaces de neutralizar el contraataque del RKKA.

En la mañana del 24 un único carro de combate soviético KV parece haber quedado abandonado alejado de sus líneas. Pero de improviso la torreta que aloja el poderoso obús M-10 modelo 1938/40 de 152 mm. comienza a rotar. Se detiene y abre fuego. La recarga de proyectiles es lenta, pero una vez tras otra dispara. El KV-2 destruye así varias columnas de suministro. Los germanos reaccionan, pero el soviético es incólume al fuego alemán, ya que su gruesa coraza lo hace prácticamente invulnerable.

Pz IV Ausf.D perteneciente a la 6. Panzer Division del Generalmajor Franz Landgraf (XLI. Armeekorps (mot.) / 4. Panzergruppe)

A pesar de recibir 14 impactos directos de piezas contracarro de 5,0 cm, el monstruo no parece herido y sigue bloqueando el paso. Por la noche se envían zapadores que sigilosamente le colocan minas, pero estas sólo consiguen destruir algunos engarces de las cadenas. El coloso sigue vivo…se sospecha que los habitantes de la zona suministran vituallas a su dotación. A la mañana suiguiente, varias docenas de carros de la 6. P.D. abren fuego de distracción desde tres sectores diferentes, con el objeto de situar una pieza de 8,8 cm. a su retaguardia. Es la única posibilidad de inutilizar el blindado. Inadvertido el cañón, los servidores consiguen hasta 12 impactos y 3 de ellos penetran en la coraza, inutilizando por fin al solitario KV-2.

Vista trasera de un KV-2C

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[English version]

the Dubissa bridgehead

A lone KV-2 delays the advance of the 6. Panzer division on the 24th of June 1941?


Due Northeast of Raseiniai (Lithuania), close to the bridgehead over the Dubissa river, elements of the 6. Panzer Division find a lone juggernaut in the marshes. This vehicle is just blocking the supply route to the exposed bridgehead that the Germans desperately try to consolidate. It is only 2 days after the commencement of Operation Barbarossa.

Since yesterday the 6. PzD. has been critically fending off a furious counter-attack of the 2 Tankovaya Divizya (general-maior Krivoshein). The unit belongs to the 3 Mekhanizirovannyj Korpus (mechanized corps). The German armoured unit badly manage to restore the bridgehead thanks to the use of heavy calibre guns and howitzers. Thus the RKKA action seems to have been contained.

But on the morning hours of the 24th German supply convoys detect a Soviet heavy tank KV that seems to have been disabled and abandoned. However unexpectedly the turret begins to pivot. It lodges an amazing M-10 mod. 1938/40 152 mm. howitzer that starts taking its aim. Opens fire! The reload time of such a piece of artullery is unusually long, but its crew shoots again…and again. The KV-2 destroys leisurely several supply columns remaining unscathed to all enemy fire thanks to its thick armour plates.

Interesting view from the gunner’s position inside a KV-2. The extra-large turret was meant to lodge a massive M-10 mod. 1938/40 152 mm. howitzer. [courtesy http://vk.com/armor_squad%5D

In spite of having received up to fourteen 5.0 cm. anti-tank direct impacts, the giant does not seem to be wounded and keeps blocking the way. German engineers place at night mines over its hull and tracks, but only minor damage on the treads is caused. The monster is well alive…

Apparently the locals are bringing food and water to its crew and they want to continue their fight. The next day, several dozens of tanks from the 6. Pz. D. open diversion fire in order to place on its rear arc an 8.8 cm. anti-tank cannon. With only such a large calibre weapon the Germans can stand a chance to finish it off. Unnoticed to the Soviets the gun is set behind the vehicle. Fire is opened several times then. The cannon achieves 12 direct impacts and 3 of them finally pierce its armour, disabling forever the lone KV-2.

A Horch command car bypasses 2 juggernauts: the KV-2. The 52 ton tank is fitted with a 152 mm. howitzer. The design of such a vehicle responds to the concept of “operational battle”. This gave way to a family of super-heavy vehicles capable to survive deep behind enemy lines.

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¿Hitler arruina el avance sobre Moscú?

[English version at the end]


Los Mitos de Barbarroja (XIi)

En agosto de 1941 la Wehrmacht hizo un patrón operativo impuesto por el agotamiento de hombres y máquinas. Los motores de los carros de combate quedaron en la práctica inutilizados desgastados por el polvo ruso que atascaba los filtros. Era el precio a pagar por las 6 semanas de marcha a través de la Unión Soviética. Tras mes y medio de combates el Ejército Rojo por su parte seguía encajando derrota tras derrota y sufría constantes retiradas. De improviso en el espacio de las dos a tres primeras semanas de agosto de 1941 el Oberkommando der Wehrmacht (OKW) pareció dudar…¿Hacia dónde continuar? La cuestión que se planteaba era: ¿Progresar hacia Moscú aprovechando la iniciativa del momento aún en manos del Tercer Reich? Muchos generales alemanes eran partidarios de esta tesis, incluidos Franz Halder (jefe del estado mayor del OKH) y otros reputados comandantes, como Heinz Guderian, uno de los “ases” del arma acorazada (Panzerwaffe). Finalmente Hitler aplacó a los más acérrimos de la idea y ordenó un sorpresivo cambio en la estrategia general de todo el frente. La orden llegaría como un mazazo a los comandantes sobre el terreno, que simplemente no la entendieron. El mismo Guderian, entonces al mando del 2º Grupo Acorazado y conquistador en esas fechas del importante enclave de Smolensk, voló de improviso a Rastenburg, sede del cuartel general avanzado de Hitler (“La Guarida del Lobo”) para intentar disuadir al Führer.

A finales de julio de 1941 se desarrolla la batalla de Smolensk. Usando una tenaza Panzer (por el norte, Hoth y por el sur, Guderian) se intenta embolsar a tres ejércitos del RKKA. Smolensk acabará cayendo, no obstante la bolsa no se consegurirá cerrar completamente siendo los soviéticos capaces de mantener un estrecho corredor abierto. Posteriormente el frente quedará estabilizado apuntalado en dos salientes: Yartsevo y Yelnya. El mantenimiento de ambos enclaves costará bajas muy gravosas. Guderian, empecinado en continuar hacia Moscú sostendrá Yelnya a sangre y fuego hasta septiembre, cuando lo abandonará ante la presión de Timoshenko y sabedor de que ya no le servirá de trampolín para saltar hacia la capital de Stalin. Para Hitler ahora Moscú es un objetivo secundario. Este saliente del teatro central de operaciones de todo el frente del este expone tanto el flanco izquierdo y derecho de von Bock.

La decisión del dictador germano fue firme. El Grupo de Ejércitos “Centro” debía ceder sus dos grupos acorazados (2º de Guderian y de Hoth) y apoyar las operaciones de captura de Kiev y Leningrado respectivamente. Guderian no salía de su asombro. ¿No era Moscú más importante que cualquier otra consideración? Estimaba que frente a él apenas existían fuerzas organizadas como para contenerle y veía a la capital al alcance de la mano. Adolf Hitler le escucha hasta un punto en que de improviso le interrumpe y es cuando le espeta que sus generales “no entienden nada de los aspectos económicos de las guerras”.

Esta portada de la revista estadounidense LIFE muestra a Guderian informando al Führer. A la izquierda, el Reichsmarschall Hermann Göring.

Lo cierto es que el Grupo de Ejércitos “Centro” estaba tan avanzado, que sus flancos estaba expuestos. En especial el derecho. De haber continuado los carros de combate de Guderian y Hoth hacia adelante, todo el Grupo de Ejércitos del mariscal von Bock hubiera ofrecido una oportunidad de contraataque a unidades soviéticas del Frente de Timoshenko aún combativas, como al 5º Ejército del general Potapov. Este, manteniendo la cohesión y aún una gran capacidad operativa, estaba desplegado en la inhóspita región de las marismas del Pripyat, es decir, al sur de von Bock. Para Hitler, que tenía muy presente la campaña napoleónica que había tenido lugar 100 años atrás, era imperativo asegurar este flanco, que de hacerlo traería además como premio los campos fértiles de Ucrania y en breve la rica cuenca minera del Don. Así pues ante la presión de sus generales y a regañadientes, Hitler autorizó a von Bock a continuar hacia Moscú pero sólo con sus soldados de a pie, mientras que los Panzer debían girar 90 grados hacia el norte y hacia el sur. Hacia el norte, Hoth apoyaría la conquista de Leningrado, mientras que hacia el sur, Guderian enlazaría con el 1er Grupo Acorazado de von Kleist para eliminar la amenaza del flanco y cercar al Frente Sudoccidental soviético. Así el grupo de ejércitos más potente de todo el frente oriental se vió de repente desposeído de sus carros de combate. Pero tal maniobra, que debemos de juzgar brillante e inesperada para germanos y soviéticos, concluyó con la captura de Kiev y el más grande embolsamiento de tropas de la historia: más de 600.000 prisioneros y asestó un duro revés al Frente del mariscal Semyon Budyonnij.

Continuará…

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[English version]

Myths of Barbarossa

twelfth MYTH: hitler hampers the advANCE ON MOSCOW?

In August 1941 the Wehrmacht ordered an operational halt due to the exhaustion of men and machines. The tank engines were simply worn out suffering dearly by the Russian dust that clogs the air filters. It is the toll payed after 6 weeks of non-stop march across the Soviet Union. On the red side and after this month an a half the situation was much worse suffering the RKKA defeat after defeat in a constant withdrawal. Unexpectedly during the first two or three weeks of August the Oberkommando der Wehrmacht (OKW) seemed to hesitate. Where to head now? The question was: to advance on Moscow with the initiative still on the German side? Many Heer generals supported this idea such as Franz Halder (Chief-of-Staff of the OKH) and other renowned high ranking officers like Heinz Guderian, one of the Panzer “aces”. Eventually Hitler placated the latter and ordered a surprising change in the front general strategy. The order wasn’t simply understood by many commanders on the battlefield. The same Guderian, at the time Commander of the 2nd Armoured Group and conqueror on those days of the vital enclave of Smolensk, decided to fly to Rastenburg, Hitler‘s advanced HQ (“the Wolf’s Lair”) in order to dissuade the Führer.

With the battle of Smolensk underway, the Führer issued Directive No 33 on the 19th of July 1941. In it Moscow was no longer the main objective and it is ordered that once the Smolensk cauldron had been eliminated von Bock‘s Army Group would hand over its Panzergruppen to its neighbours, Army Group North and Army Group South. Suddenly the most powerful of the army groups loses its armoured fist. In the picture Smolensk, on the highway to Mosvow, occupied by the Wehrmacht.

The dictator’s decision was firm. Army Group “Centre” was to offer its two armoured groups, Guderian‘s 2nd and Hoth‘s 3rd, with the objective of supporting, respectively, the seizing of Kiev and Leningrad. Guderian was puzzled. Wasn’t indeed Moscow more important than any other consideration? He estimated that before him there’s wasn’t enough organized forces so as to contain him and therefore Moscow was at the reach of his hand. During the ensuing tense meeting Adolf Hitler listens to him up to a moment when he suddenly interrupts Guderian and answers that “his generals do not have the slightest idea about the economic aspects of wars”.

Guderian’s 2nd Armoured Group is ordered to pivot south linking up with von Kleist’s 1st Panzergruppe behind Kiev. The capital city of the Ukraine and more than 600,000 troops will fall to the hands of the Wehrmacht in the biggest encircling maneouvre in History.

As a matter of fact Army Group “Centre” had advanced too deep into Soviet soil and had its flanks largely exposed. Especially the right one. Neither its neigbouring army groups had advanced so fast. If Guderian had continued after a couple of weeks of rest with his Panzer wedge ahead von Bock‘s Army Group, then he would have had offered the RKKA and opportunity to counterattack with still credible forces, like General Potapov‘s 5th Army. This, still maintaining the cohesion and great operational capability, was deployed South of von Bock throughout the inhospitable Pripyat marshes. For Hitler, who had Napoleon’s campaing constantly in mind that took place 100 years ago, this was a clear and present danger. It was necessary to seal this right flank that in the end would offer the prizes of the fertile Ukrainian fields and soon the minerals of the Don basin. Under strong pressure of his generals the German Führer, reluctantly, authorized von Bock to resume the march towards Moscow but just with his foot soldiers, while the tanks had to pivot 90 degrees North and South. Towards the North Hoth would support the conquest of Leningrad, while towards the South Guderian would link up with von Kleist‘s Armoured Group to eliminate Potapov‘s threat and to encircle the whole Soviet Southwestern Front. We must assess this maneouvre as brilliant and unexpected either for Germans and Soviets, as it concluded with the seizing of Kiev and the largest encircling battle of History with the capture of more than 600,000 prisoners.


To be continued…

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La Wehrmacht Móvil

[English version at the end]


Los Mitos de Barbarroja (Xi)

Así como en el aire, en el suelo los alemanes gozaban de una ventaja en lo referente a una superior experiencia operativa. De esta forma ha llegado hasta nuestros días la imagen de una fuerza militar insuperable, todopoderosa y altamente tecnificada (obviamente en el estándar de los años 30-40). Se han escrito toneladas de obras principalmente provinientes de los antiguos aliados occidentales que presentan esta imagen. El cine ha complementado esta visión convirtiendo en un auténtico mito a la Wehrmacht. Pero esta “literatura” a la que hago referencia, muestra la equivocada imagen de un ejército alemán plenamente motorizado con numerosas divisiones acorazadas, las Panzerdivisionen. De hecho la literatura y el cine comenzaron a trabajar, incluso antes del comienzo de la Segunda Guerra Mundial, con un afán no de investigación sino propagandístico. El cine de preguerra presentaba a una Alemania armada hasta los dientes y durante el conflicto las salas de cine de los paises aliados necesariamente justificaban la batalla contra el Eje mostrando a una fuerza enemiga altamente tecnificada y motorizada.

En algún lugar de la URSS este oficial a caballo avanza con sus hombres a través de interminables areas boscosas. Los Landser serán los encargados de liquidar las bolsas de tropas soviéticas cercadas. Las cuñas Panzer no se detendrán, marchando en vanguardia en ocasiones a cientos de kilómetros por delante.

Aún existe hoy en día una romántica aureola que envuelve al Panzer y asimismo se admira la increíble movilidad de las divisiones del Tercer Reich capaces de derrotar nación tras nación como fichas de dominó. No obstante, en el verano de 1941 la mayor parte de los soldados alemanes, los Landser, marcharon a pie contra la URSS como lo hicieron sus padres en la Gran Guerra de 1914-1918 cuando parteron para las trincheras, mientras que su equipo pesado era tirado igualmente por caballos. Divisiones Panzer había muy pocas en números relativos. Más de 600.000 animales de tiro acompañaron fielmente a sus dueños hasta el suelo de la Madre Rusia. Las pocas divisiones Panzer victoriosas de la campaña de Francia en 1940 fueron reducidas a la mitad de sus efectivos para que en las plantillas aparecieran “el doble” de divisiones acorazadas. Y aún así aún había muy pocas en números relativos. Por decirlo de alguna manera, la declaración de guerra a Alemania por Francia y Gran Bretaña con ocasión de la invasión de Polonia llegó inconvenientemente “un poco” demasiado pronto, sorprendiendo los planes germanos de lograr una plena motorización de la Wehrmacht. Esta aún se hallaba en una fase temprana con un planeamiento económico-militar que no llegaría a su ápex hasta 1944.

Skoda 6ST6T. Después de la integración de Austria y el protectorado de Bohemia y Moravia al Tercer Reich, la Wehrmacht se hizo con grandes cantidades de camiones checos y austríacos. Los fabricantes checos Tatra, Skoda y Praga continuaron fabricando sus gamas hasta el fin de la guerra. La mayoría de estos camiones se suministraron a los aliados de Alemania

En el Barbarossatag o día-D de comienzo de las operaciones contra la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, en el orden de batalla se sumaba la friolera de 3 millones de combatientes (sin contar otros aliados de Alemania). Del total, el 75% de las unidades no eran ni siquiera motorizadas.

Landser reanudan la marcha tras un alto.

Para poner tal masa humana en condiciones de luchar y ser abastecida, el Tercer Reich literalmente “rebañó” todos los ricones de Alemania y la Europa ocupada. La Wehrmacht empleó miles de vehículos de todo tipo extranjeros. Y aún así no había suficientes camiones en Alemania para motorizar esta fuerza de combate. De hecho, considerados como material estratégico, tampoco había suficientes reservas de neumáticos. Las materias primas para su fabricación debían ser importadas pero el Tercer Reich estaba sujeto a un embargo económico.

Durante la ocupación alemana, la industria del motor francesa fabricó una imponente cantidad de modelos para el Heer: del Renault AHS unas 25.000 unidades y del AHN otras 4.000. La casa Citröen manufacturó unas 6.000 unidades del tipo 23 y cantidades del 45; Peugeot entregó unos 15.000 camiones ligeros. La mayoría de las unidades del Ford “Maultier” (semioruga) provenía de los talleres en Francia y Holanda. Las casas fabricantes son reacias en la actualidad por razones obvias a detallar información al respecto.

En primer plano un camión GAZ-AA en el cruce del Don en 1941. Muchos de estos serían incorporados al inventario del Heer en su avance por la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas.

El problema logístico originado en la Wehrmacht por la utilización de material extranjero tan diverso es evidente, pero no era la única razón del laborioso sistema de mantenimiento de su parque móvil, pues en Alemania hasta justo después del comienzo de la Segunda Guerra Mundial existían unos 100 tipos distintos de modelos de vehiculos pesados. Existió un plan denominado Schell (Oberst Adolf von Schell) para la reducción de esta variedad a sólo 14 tipos de camiones. Durante las campañas victoriosas de 1939 a 1941 el parque móvil se amplió en varios miles de unidades más, en especial en la campaña de Francia (material de procedencia francesa, británica y estadounidense) y la URSS (modelos GAZ y ZIS).

La División Española de Voluntarios, la famosa División Azul, tras recibir su adiestramiento en Baviera en el verano de 1941, fue transportada por ferrocarril sólo hasta Polonia, pero a partir de ahí tuvo que marchar a pie 900 kilómetros. En su momento, incluso en la prensa nacional, esto causó un profundo malestar entre la tropa y mandos divisionarios que se sintieron “dejados de lado” por las autoridades militares germanas que supuestamente les obligaron deliberadamente a marchar durante semanas a pie hasta el frente. Pero la realidad de la más victoriosa fuerza de combate hasta el momento era otra distinta.

Continuará…

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[English version]

Myths of Barbarossa

eleventh MYTH: the mobile wehrmacht

Either in the skies or on the ground the Germans enjoyed the advantage of a higher experience in combat and more modern tactics. So it was that up to now the German armed forces are presented as the almighty and high-tech war machine. Tons of books mainly published by the old Western Allies have contributed to this image. This has been complemented by the motion picture industry that has elevated the Wehrmacht to the category of a myth. But this aforementioned “literature” shows a distorted image when presents a highly motorized with many Panzerdivisionen Third Reich Army. Both the literature and the cinema started working even before the start of WWII not with an unbiased research effort but mainly as instruments of propaganda. The pre-war cinema highlighted the dangers of a threatening highly militarized Germany. And then during the conflict years it was necessary as well to justify the Allied early-war defeats and to gain patriotic support in the Western democracies in the battle against the “unbeatable” Axis. This way the Wehrmacht was presented as the “ultimate war machine”.

In spite of the enormous array of motor vehicles at the time of Barbarossa, the number of motorized/armoured divisions was relatively small. The 1941 Wehrmacht still had to rely on horses.

There is even nowadays a romantic aura surrounding the Panzer and the amazing mobility of the Reich‘s divisions which were capable to defeat country after country in rapid sequence. However in the summer of 1941 most of the German soldiers, the so-called “Landser“, marched on foot against the USSR as their fathers did in the Great War (1914-18) as they left to the trenches. Most of their heavy equipment was pulled forward by 600,000 horses. There were just a few armoured divisions in relative numbers. Out of the victorious Panzerdivisionen that saw combat in the French campaign, twice as much were sent to the Eastern campaing just by halving their numbers of tanks. But even by doing so 3 million troops marched forward with just +3,500 tanks. In contrast the Red Army could count on 20,000 armoured machines. So to speak, the British and French declaration of war on Hitler after the assault on Poland arrived inconveniently “a bit too early” as this surprised the Wehrmacht plans to reach the full motorization of its forces. In 1939 this process was still on early stages of implementation, with a military economy planning that would still not reach its apex until 1944.

At Barbarossatag or D-Day of operations against the Union of Soviet Socialist Republics the Order of Battle counted on 3 million men (not taking into account other German allies). Still 75% of this force wasn’t even motorized.

75% of the total Heer divisions marched on foot across the Soviet Union

In order to get this mass ready for combat and to supply it the Third Reich literally “mopped up” the far corners of Germany and occupied Europe collecting vehicles. The Wehrmacht amassed thousands of national and foreign lorries. However there weren’t enough numbers in Germany to motorize such a combat force. As a matter of fact there wouldn’t be enough tyres, considered strategic materials. The raw materials had to be imported but the Third Reich was under embargo.

During the German occupation, the French motor industry manufactured large numbers of lorries for the Heer: 25,000 units of the Renault AHS and 4,000 of the AHN. Citröen rolled out 6,000 type 23 vehicles and many of the type 45: Peugeot delivered 15,000 light lorries. Most of the Ford “Maultier” (half-track) units were built int he French and Dutch workshops. For obvious reasons most of these surviving manufacturers are reluctant to provide with many details regarding these deliveries.

Spanish “Blue Division” volunteers marching through Grodno. Summer 1941. Vilnius, Minsk, Borisov, Orsha and Vitebsk would be next on foot. From Vitebsk finally they would be transported by train to their initial deployment areas along the Volkhov front .

The Wehrmacht logistical problem caused by this variety can easily be understood. But it wasn’t the only reason that explains the predicaments of its motor pool complex maintenance system. Just before the commencement of WWII existed in Germany +100 different types of heavy lorries. The Schell plan was implemented (Oberst Adolf von Schell) with the objective to reduce the number to just 14. During Hitler‘s victorious campaigns of 1939-41 the motor pool increased in several thousand more transports. During the French campaing many French, British and U.S. models were taken by the Army. When it was the turn of the USSR several more thousands GAZ and ZIS types were captured and fielded by the advancing troops.

The Spanish Volunteer Division, the famous Blue Division, after being redied in Bavaria in the summer of 1941, was transported by train to Poland only thereafter to march 900 kilometres on foot. At that time that wasn’t appreciated by the Spanish Military which took it as an offense, believing that the German Army deliverately refused to lend them lorries. The troops with certain reluctancy marched during weeks to reach their assigned front positions first across the central theatre of operations to end up near the Volkhov river. But unknowlingly to the Spanish the reality of this victorious war machine was certainly different in 1941.


To be continued…

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La Aviación Roja Aniquilada…¿o no?

[English version at the end]


Los Mitos de Barbarroja (X)

Uno de los mitos más extendidos sin lugar a dudas es el de la aniquilación total de la Fuerza Aérea Roja (VVS o Voenno-Vozdushnye Sily) en el suelo en el primer día de la campaña. Debemos matizar los datos que varían ampliamente según las fuentes. Una cifra bastante precisa de aparatos basados sólo en los distritos más occidentales de la URSS a junio de 1941 puede establecerse en 7.009 aeronaves. Son los pertenecientes a los Distritos Militares de (Fuente: Archivo MO, f.35, op.107559ss, d.5 (t.1), ll.116–153, 170–207):

  • Leningrado (1.288),
  • Báltico (1.200),
  • Occidental (1.658),
  • Kiev (1.901)
  • y Odessa (962)

A este contingente aéreo se enfrentan el primer día de operaciones los 3.094 aparatos de la Luftwaffe (fuente: Luftwaffe, 1933-45 http://www.ww2.dk/). No se tiene en cuenta en este momento ni la Aviación de Largo Alcance, ni la basada en el resto del territorio de la URSS (totalizando unas 20.000 aeronaves). Como se observa la VVS es más numerosa, en una relación de 2,3 a uno a favor de Stalin, el día 1 de combates.

Mapa de despliegue de las unidades aéreas intervinientes a 22 de junio de 1941. Los trazos en rojo delimitan los Distritos Militares (automáticamente se convertirán en “frentes”) que albergan las diferentes divisiones aéreas (mixtas, de caza, bombardeo, bombardeo de largo alcance…), que se subdividen en brigadas y principalmente en regimientos aéreos. Por parte alemana, se alinean a lo largo del frente y de norte a sur las flotas aéreas o Luftflotten 1, 2 y 4, con el apoyo del contingente independiente de Messerschmitt Bf-109 basado en Rumanía. 64 aeródromos de la VVS son atacados.

En las primeras jornadas de la Operación Barbarroja la mayor parte de las misiones aéreas planeadas son de ataque a aeródromos, como no puede ser de otra manera. Es imperioso neutralizar en el suelo a la gigantesca aviación de Stalin. La dispersión se puede apreciar en el mapa adjunto y abarca numerosas pistas que albergan en las zonas más próximas al frente muchas unidades de caza y bombardeo ligero. Son las IAPIstrebitelnyi Aviatsionnyi Polk” o regimientos aéreos de cazas y SBAPSkorostnyi bombardirovshchik Polk” o regimientos de bombarderos rápidos. Más a retaguardia se ubican los de bombardeo medio y pesado principalmente.

Utilizando armamento convencional (bombas de fragmentación) y bombetas SD-2 con espoleta de retardo la Luftwaffe vuela desde las horas inmediatas al amanecer hasta el ocaso. Las órdenes de dispersión de los aparatos aparcados en las bases llegan en muchos casos excesivamente tarde. Hay que tener en cuenta de que el 22 de junio de 1941 es domingo y muchas de las tripulaciones están disfrutando de un día libre lejos de sus destinos. No obstante otras unidades salen a volar y serán testigos de oleadas de aviones con cruces gamadas en sus colas en dirección este. Se producen los primeros combates aéreos. Se da la situación de haber pilotos soviéticos pre-alertados en las cabinas pero no reciben la orden de despegue; así oleada tras oleada de bombarderos He-111, Ju-88, Do-17 e incluso cazas Bf-109 y 110 lanzan sus cargas letales y realizan repetidas “pasadas” de cañón y ametralladora. En otras circunstancias los cazas soviéticos que han salido al aire (los menos) de manera preventiva, al regresar a la base son testigos de la devastación que se está produciendo.

Las bombetas se dispersan en una zona extensa cada una con diferente espoleta de impacto/retardo. Es lo que se denomina armamento de negación de área, pues de las que no explotan al caer o al cabo de un tiempo prefijado, las restantes pueden hacerlo al ser manipuladas. [Extrato de la obra Barbarroja 03:00 hrs]
Carga de bombetas SD-2 dispuestas en un afuste bajo la panza de un Bf-109E en 4 filas de 24.

En aquellos aeródromos donde la órden de dispersión y enmascaramiento no ha llegado, los aviones están aparcados según la costumbre de tiempo de paz, es decir en filas. Pilotos germanos al volver de la primera misión de ataque constatarán eufóricos que “parecía un ejercicio de tiro de tiempo de paz, con los aeroplanos dispuestos en hileras ala con ala“.

Archivos centrales del Ministerio de Defensa de la Federación Rusa han dado un contrapunto a las “toneladas” de obras escritas sobre el tema en los países occidentales. La Luftwaffe salió a volar en esas horas previas al amanecer y asestó un golpe devastador, sí, pero no fue decisivo. La VVS sufrió daños catastróficos en el suelo pero “salió al aire” y nunca dejó de combatir, bien es verdad, en unos cielos dominados por los veteranos pilotos de caza de los Messerschmitt.

El diario de operaciones del 127 IAP con base en Lida recoge que, aunque limitada, la reacción soviética no se hace esperar ya desde el primer día y sobre las 04:00 horas (de Moscú, 03:00 horas de Berlín) del Barbarossatag. El regimiento dependiente del 11 SAD (11a División Aérea Conjunta) encabeza lo que posiblemente sea el primer combate aéreo de la guerra en el este contra una formación de Ju-88A sobre Grodno (teatro de operaciones central). El 127º Regimiento, desplegado también en las bases de Lesische y Skidel, muy cerca de primera línea, está equipado con los veteranos biplanos Polikarpov I-153 “Chaika”. A la vuelta de la misión (se reclaman derribos por ambas partes) los pilotos observan a más de 40 bimotores Junkers atacando el aeródromo de Cherlyona (base del 16º Regimiento de Bombarderos también de la 11a División Aérea Conjunta). El ataque es devastador y la defensa de cazas que está llegando desde el este (Polikarpov I-153 e I-16) no impide que los daños infligidos sean tan fatales que el regimiento de bombarderos deje de existir como unidad de combate. La lucha sobre Cherlyona es todo un espectáculo dramático que se prolonga durante treinta minutos, en los que unos 70 aviones evolucionan en un reducido pedazo de cielo. Caen 5 soviéticos a cambio de 4 germanos, pero decenas de columnas de humo marcan ya los daños ocasionados en las instalaciones de la base. En los aparcamientos quedan los restos de 24 SB y 37 Pe-2 que no volverán a volar jamás. El coronel Gordienko, comandante del 127 IAP recuerda: “…Al amanecer, para nuestra sorpresa, sobrevoló la aviación alemana nuestros aeródromos casi al unísono y empezó a bombardearnos de todas las maneras, en vuelo a nivel y en picado. Todos fueron alertados. Quien podía corría al aeródromo en las afueras de la ciudad. Pero estaba en llamas. Ardían las máquinas, los depósitos de combustible y los almacenes. Llegaron las tripulaciones que se apresuraron a montar en los aviones supervivientes…Los que estaban listos para el vuelo no pudieron despegar debido a un gran cráter en la pista de vuelo. Unos pocos aviones consiguieron remontar en vuelo, ¿pero de qué aeródromos salieron? No sé. Había una gran cantidad de bajas. Fueron bajas el comandante de la División Aérea (coronel P. I. Ganichev), su adjunto [tcol. L. N. Yuzeev] y el jefe del estado mayor…”

Una base de la VVS sometida a ataque aéreo en las primeras horas del 22 de junio de 1941.

Las órdenes que llegan en medio de la debacle inicial y ante la neutralización de las bases adelantadas es de reubicar los efectivos aéreos más a retaguardia. Entonces los aparatos que han quedado incólumes toman tierra en campos de otros regimientos produciendo una saturación de medios, con el consiguiente caos de hombres y máquinas. Con suerte podrán ser repostadas y municionadas para una nueva misión, pero en la mayoría de los casos esto no será posible. El escalón de apoyo de tierra de estos regimientos en retirada tiene que replegarse en camiones por caminos batidos por la Luftwaffe a veces durante días; y sin el apoyo de mecánicos y armeros estas unidades quedan temporalmente fuera de juego. En el caso del 127 IAP, de los 71 aparatos en plantilla sólo 33 consiguen salvarse este domingo 22 de junio.

La primera acción de respuesta de la VVS se produce temprano a las 03:50 horas, es decir a los 50 minutos del ataque de la Wehrmacht cuando 25 bombarderos bimotores pertenecientes al 9 BAP/7 SAD salen en misión de ataque desde Panevezhis. Se trata de bombarderos rápidos Tupolev SB-2 (llamados “Martin” por costumbre de los aviadores veteranos germanos de la Guerra Civil Española). Su objetivo: localizar y destruir concentraciones de tropas enemigas. Los Tupolev salen pero aunque en ciertos casos a lo largo de este día contarán con escolta de caza, estos aparatos bimotores no se encuentran con sus aviones de defensa; pero de igual menera progresan en solitario hacia los objetivos. El precio será carísimo. La Luftwaffe, gozando de superioridad aérea local especialmente sobre las zonas de avance de las cuñas Panzer, se ceba sobre los “bombarderos rápidos”. Esta será la tónica general durante esta y las subiguientes jornadas del verano de Barbarroja.

A las 12:15 horas el aeródromo de Byala-Podlyaska, base del Stab/StG 77 de Stuka es alertado por la llegada de tres formaciones de nueve SB cada una del 130 BAP/13 SAD. La FlaK dispara inmediatamente sobre los incursores que vuelan a 5.000 metros. El intenso fuego alemán consigue hacer perder la cohesión de las formaciones y aunque no consigue ningún derribo, el ataque pierde precisión. Los explosivos de fragmentación FAB caen sin más por los alrededores del campo de aviación con daños mínimos. A los pocos minutos son interceptados por aparatos del Ala del Oberstleutnant (teniente coronel) Werner Mölders y de la JG 53 “As de Picas”. El mismo Mölders pilota uno de los Messerschmitt y reclama tres derribos. Una veintena de los Tupolev no regresará a casa…

La sorpresa táctica en las primeras horas del Barbarossatag está del lado germano. En aquellas bases, como la de la ilustración, donde no se da la alerta, el nivel de daños es espectacular. Algunos regimientos aéreos sencillamente desaparecen del inventario de la VVS en una mañana. No obstante muchos aviadores despegarán y combatirán. Se producen los primeros duelos aéreos. Algunos, en plena desesperación, embisten con su propio avión al adversario al acabárseles las municiones (táctica Tarán).

Al cabo del día los informes alemanes dan cuenta de 1.489 aviones adversarios destruidos solamente en el suelo. Al principio las cifras no se creen. Incluso el Reichsmarschall Hermann Göring se muestra reacio a aceptar estos números y ordena una comprobación. Más tarde, en esos aeródromos que el Heer capturará se contarán más de 2.000 aeroplanos destruidos.

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[English version]

Myths of Barbarossa

tenth MYTH: the annihilation of the red air force…or not?

One of the most common myths undoubtedly refers to the total annihilation of the Red Air Force on the ground during the first day of the campaign. But these figures need to be clarified as such an assumption does not reflect the truth and vary according to different sources. We can establish a precise number of air assets in the westernmost USSR districts as of June 1941. The VVS fields there 7,009 airplanes belonging to the following Military Districts (source: Archive MO, f.35, op.107559ss, d.5 (t.1), ll.116–153, 170–207):

  • Leningrad (1.288),
  • Baltic (1.200),
  • Western (1.658),
  • Kiev (1.901)
  • Odessa (962)

3,094 Luftwaffe aircraft (source: Luftwaffe, 1933-45 http://www.ww2.dk/) will be launched against them on the first day of operations. We are not taking into account either the Long Range Aviation or the remaining Red Air Force based throughout the rest of the USSR (totalling 20,000 machines). As seen, the VVS is only on the Western territories more numerous with a 2.3/1 ratio favoring Stalin.

For the closest VVS bases to the border, the impending sneak attack was no surprise, as some commanders already reported “unusual engine noise behind the frontier”. However many air regiments never received, or too late, the dispersal and masking orders in time and the Luftwaffe found their assets lined up wingtip to wingtip. The amount of inflicted destruction was difficult to believe.

During the opening stages of Operation Barbarossa most of the German air effort is allocated against VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily) aerodromes as it cannot be otherwise. It is absolutely mandatory to neutralize Stalin’s gigantic air power. The VVS or Soviet Air Force is incredibly large in comparison to the intervining Luftwaffe assets. The deployment can be checked on the attached map. It agglutinates a vast number of bases that on the westernmost regions lodge many fighter and bomber units. They are called IAPIstrebitelnyi Aviatsionnyi Polk” or Fighter Air Regiment and SBAPSkorostnyi bombardirovshchik Polk” or Fast Bomber Regiment. On the rearguard medium bomber and heavy bomber regiments are based.

The Luftwaffe starts flying right before sunrise. At 03:00 hours on these latitudes there’s already a glare that announces the sunrise. Using conventional high explosive bombs and the SD-2 bomblets with delay fuses the Third Reich Air Force focuses on the 64 VVS aerodromes closest to the frontline. The dispersal orders arrive too late in many cases. We must take into account that the 22nd of June 1941 is a Sunday and many Soviet airmen are enjoying a day off far from their posts. However other units do fly and they are the first witnesses of wave after wave of airplanes with swastikas on their tails. They fly east. The first air combats take place. In some cases Soviet pilots have been pre-alerted and are already strapped in their flying machines next to the runway, but the scramble order never arrives. In other cases waves of He-111‘s, Ju-88’s, Do-17’s and even Bf-109‘s and Bf-110‘s fighters jettison their lethal loads and strafe the grounded Red aicraft at ease. In other situations Soviet fighters have been pre-emptively scrambled and on returning to base they find devastation.

The SD-2 was a small weapon of about 2Kg in weight which could be packed in a container holding 23 in total which resembled a 50Kg bomb. When dropped, the container split open spilling its contents of bomblets. The weapons, when packed had an outer thin metal cover the same shape as the bomb which hinged in two halves and opened after a short delay to reveal vanes which rotated as it descended to remove an arming spindle to arm the fuze. The bomb could be fitted with a number of different fuzes to explode on impact, with delayed action or to explode immediately if it was moved.The SD-2 qualifies as an area denial weapon.

On those bases where the dispersal and masking orders never arrived long lines of planes are parked “wingtip to wingtip” as in peace time. Some German pilots after their first mission will report that “it felt like a routine peace time shooting exercise…”.

Technicians loading up a full cargo of SD-2 bomblets under the belly of this Messerschmitt Bf-109E. This type of weapon was most delicate to handle as many accidents happened during the arming of the aircraft.
Tupolev SB-2 realiza un aterrizaje forzoso tras un encuentro con Messerschmitt. A la vista de los daños infligidos sorprende que el piloto haya conseguido aún llegar a tierra “de una pieza”.

Nevertheless the Russian Federation Ministry of Defense Central Archives (TsAMO) have declassified many documents that offer a revisionist point of view on the matter. In the West we still hold as valid the opinion of the total annihilation of the Soviet Air Force and indeed the Luftwaffe took off in the previous moments before sunrise and unleashed blow after blow in many aerodromes. But in spite of the fact that the Stalin’s aviation was severed, these attacks were never decisive. The VVS was badly hit on the ground, but it took off and never ceased to combat versus the veteran Luftwaffe fighter pilots.

The 127 IAP (based in Lida) war diary recounts that, even though limited, the Soviet reaction starts early from the very first day around 04:00 hours (Moscow time or 03:00 hours Berlin time). This Regiment, under the 11 SAD (11th Mixed Air Division) leads what possibly is the first duel in the skies of the war in the East against a Ju-88A formation over Grodno (central theatre of operations). The 127th Regiment also deployed in Lesische y Skidel, very close to the frontline, is equipped with the veteran Polikarpov I-153 “Chaika” biplanes. Returning to base (with victories claimed on both sides) the airmen witness more than 40 twin-engine Junkers attacking Cherlyona aerodrome (home of the 16 BAP/11 SAD). The attack is accurate and devastating and the air defense arriving at this time from the East (I-153‘s and I-16‘s) cannot prevent that the attack completely writes off the bomber unit. It simply ceases to exist as a combat force. The fight over Cherlyona is quite a show that takes 30 minutes with 70 airplanes maneouvering in a reduced piece of sky. 5 Soviets are down in exchange for 4 Germans (Soviet sources), but dozens of black smoke columns mark the damage on the base facilities. The wrecks of 24 SB‘s and 37 Pe-2‘s will never fly again. Colonel Gordienko, Commander of the 127 IAP remembers: “…at dawn to our surprise the German Aviation flew over our aerodromes almost at the same time and started bombing us in all possible manners, at level or diving. The alert was raised. Those who could ran to the aerodrome located on the outskirst of the town. But it was engulfed in flames. The machines cought fire as well as the fuel tanks and the warehouses. The pilots arrived and got in the surviving planes hurriedly…Those still airworthy could not take off due to a great crater in the runway. A few managed to get airborne, but where did they come from? I don’t know. We suffered many casualties. Amongst them the Air Division Commander (Colonel P. I. Ganichev), his attaché (Lt.Col. L. N. Yuzeev and the Chief of Staff…

Amidst the mounting debacle and before the neutralization of the forward bases orders are to relocate the air assets to the rearguard. Then the surviving machines start landing in other regiment’s airfields creating over-saturation and chaos. Only with luck a few will be re-armed and refuelled for a new mission, but in most of the cases this will not be possible. Their ground service echelons are fleeing in trucks along Luftwaffe controlled roads sometimes during days; and without the essential support of their ground staff these units are temporarily grounded. In the example of the 127 IAP, out of the 71 machines in its TOE only 33 manage to get rebased.

The first Soviet action takes place early at 03:50 hours, 50 minutes after the Wehrmacht attack, when 25 twin-engine bombers belonging to the 9 BAP/7 SAD take off from Panevezhis. They are the Tupolev SB-2‘s fast bombers (so called “Martin” by the Spanish Civil War German veteran airmen). Their target: To find and destroy enemy troop concentrations. The Tupolev fly, but in spite of some of them enjoy fighter escort, this partucular formation won’t find their Polikarpov fighters. They navigate then alone and unprotected to accomplish their mission. And they will pay dearly. The Luftwaffe, enjoying local air superiority especially over the Panzer advancing wedges, will intercept the “fast bombers”. This will repeatedly happen during this and the following days of the Barbarossa summer.

At 12:15 hours the alarm is risen at Byala-Podlyaska, homebase of the Stuka Stab/StG 77. 3 formations of 9 SB‘s each (130 BAP/13 SAD) are approaching. The antiaircraft artillery defense, the FlaK, responds against the raiders at 5,000 metres. The intense German fire manages the formations loose cohesion and in spite of none of the bombers are shot down, their warload miss the targets. The FAB high explosive devices impact around the airfield causing minimum damage. A few minutes later they are intercepted by the Oberstleutnant (Lieutenant Colonel) Werner Moëlders’ Fighter Wing and the JG 53 “Pik Ace”. The same Möelders pilot one of the Messerschmitt‘s and claim 3 victories. 20 of the Tupolev’s will never make home…

At the end of the day, German reports claim 1,489 Soviet aircraft destroyed just on the ground. At first, these figures are believed to be barely credible. Even Reichsmarschall Hermann Göring refuses to believe the figures and have them secretly checked. In fact, German officers assesing the airfields, which are soon to be overrun by the Wehrmacht, count over 2,000 wrecks.


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Invadir Rusia sin Abrigos

[English version at the end]


Los Mitos de Barbarroja (IX)

Recogida en la Directiva núm. 21 de la campaña donde se definen los objetivos de la misma, se establece que la destrucción del Ejército Rojo en el campo de batalla, antes de que se pueda retirar a la inmensidad del territorio ruso, es la clave del éxito. Tal operación de destrucción de las fuerzas de Stalin, cita dicho documento, se podría realizar en un periodo de 6 a 10 semanas mediante el uso de potentes cuñas acorazadas que irrumpan por los flancos de las defensas y rodeen por retaguardia las tropas del RKKA. Con el uso de la infantería, tales bolsas de resistencia serán reducidas. Adolf Hitler confía en que tal estrategia dará lugar a una catástrofe militar y desencadenará a una crisis política de tal magnitud que el régimen comunista se derrumbará (o incluso sentaría las bases para un golpe de estado contra Iosif Stalin). Como se menciona, la operación que va a dar comienzo en principio en mayo y después por retrasos el 22 de junio de 1941 no está prevista que se prolongue más allá de septiembre, es por lo que la logística no contempla equipación necesaria para el invierno.

PzKpfw. III en los días de la Operación “Tifón”, el avance sobre Moscú. Las tripulaciones mimetizarán los vehículos con cualquier material disponible, al no disponder de la pintura adecuada. En este caso, este Pz III se ha recubierto con brochazos de cal para disimular la pintura normalizada “gris Panzer”. Se dan casos de cubrir los vehículos con trazos de tiza o incluso sábanas blancas.

A pesar de que la historia ha seguido otros derroteros y ha puesto de relieve con creces durante la batalla en el este la resistencia y rudeza del soldado soviético, en 1941 no existe posiblemente en Alemania nadie quien no crea firmemente en la capacidad todopoderosa de la Wehrmacht, victoriosa hasta entonces en todos los campos de batalla (la batalla contra Gran Bretaña aún no se ha decidido). La creencia no sólo se basa en una fe irracional o propagandística, sino en todas las empresas económicas, políticas y militares del caudillo alemán desde 1936 a 1941 y también en las conclusiones obtenidas de las operaciones del Ejército Imperial del Zar en la Primera Guerra Mundial y la “Guerra de Invierno” contra Finlandia en 1939-40. En esta última, a pesar de la victoria final soviética, la actuación del Ejército Rojo fue pobre, poniendo de manifiesto muchas carencias y dando muestras de un liderazgo deficiente. Paradójicamente es justo mencionar también que el conflicto de Khalkhin Gol en 1939 contra las fuerzas del Imperio del Sol Naciente en extremo oriente, con éxito para las armas soviéticas, ha pasado prácticamente desapercibido en Occidente. Es cuando el entonces general Zhukov obtiene una importante victoria contra los japoneses. Pero esto, sea como fuere, no cambia la “reputación” del Ejército Rojo en el mundo. Por lo tanto, se ve como posible liquidar al RKKA en el espacio de pocas semanas, mucho antes de la llegada del temido invierno ruso. ¿Y para qué necesitar equipación de invierno en agosto o septiembre?

Avanzando sobre Rostov, 1941. La llegada del invierno más crudo del siglo XX sorprenderá al Heer sin la equipación adecuada. Las tropas se surtirán como puedan sobre el terreno. En el Tercer Reich se organizarán campañas de recogida de prendas de abrigo de entre la población civil. Los Landser (los infantes) recurrirán a la imaginación en temperaturas que caerán por debajo de los -40º centígrados, recubriéndose el cuerpo con periódicos o paja para las botas, ya que las botas de cuero con clavos en la suela no constituyen buen aislante. Los alemanes harán uso generalizado del equipo capturado del Ejército Rojo, valorando especialmente las botas de piel, mucho más adecuadas para las temperaturas bajo cero. Las guardias de dos horas de los centinelas se tendrán que reducir a pequeños periodos de quince minutos so pena de perecer bajo un frío atroz. El clima casusará más bajas que las balas del adversario.

Cuando se hace evidente que la Operación Barbarroja no está siguiendo el calendario previsto, Goebbles lleva a cabo una colecta de ropa de abrigo como parte de una campaña de apoyo a los soldados del frente. Los chicos de las Juventudes Hitlerianas participan en la colecta. Desde el punto de vista de las toneladas de ropa invernal donadas, es un éxito. Pero este nuevo material supone en sí mismo un problema logístico añadido al existente y las prendas no pueden llegar al frente rápidamente. La red logística del Heer, bajo acoso de partisanos, sobreextendida significativamente y muy necesitada de municiones, combustibles y lubricantes parece no conceder la importancia necesaria a los atuendos invernales. El éxito en diciembre de la contraofensiva de Zhukov en Moscú agrava la situación. ¡Muchas unidades no recibirán los suministros hasta la primavera de 1942! El 20 de diciembre de 1941 Goebbles lee una proclama radiofónica del Führer “..Mientras haya una sola prenda de abrigo remanente en la patria, esta se debe enviar el frente. Sé lo duro que supone para cada individuo en su hogar desprenderse de tal ropa. No estará en situación de reponerla. Pero mil veces más nuestros soldados la necesitan y ellos tampoco la pueden sustituir…”

Cuando se analizan las causas del fracaso de la Operación Barbarroja, hay que llegar a la conclusión de que dos son los principales factores que lo provocaron y de estos dos se derivan muchos otros de menor orden. Debemos destacar que uno es el deficiente análisis de inteligencia referente a la cantidad de fuerzas desplegadas del RKKA y el segundo, la logística. No obstante, a diferencia del primer factor, la logística se adaptó a las pretensiones iniciales de la Directiva número 21, que presuponían una conclusión rápida de la batalla. Así es, el plan logístico se concibió para la aniquilación del adversario en los territorios más al oeste de la URSS y en pocas semanas. Alemania en 1941 no podía hacer otra cosa, pues la Wehrmacht era una fuerza militar dimensionada para el teatro de operaciones europeo centro-occidental y su aviación militar, la Luftwaffe, también nació con un papel táctico de apoyo inmediato a las operaciones terrestres. El oeste europeo era un escenario de una escala “manejable”, pero el este era diferente, pues se extendía hacia vastas y remotas regiones con pobres infraestrucutras viarias. Por así dedirlo la Operación Barbarroja fue una “jugada a una carta”, que de no tener éxito inmediato entraría en una fase de guerra no explorada e incierta, como así fue…

Tropas soviéticas avanzan en agosto de 1939 en Khalkhin Gol bajo el fuego de cobertura de una ametralladora Degtyarev. Bajo el mando de Zhukov, la operación contra tropas japonesas se saldará con una victotia de Stalin.

Siegfried Knappe, un veterano del frente ruso escribió en su libro titulado “Soldat, reflexiones de un soldado alemán 1939-1949”: “…Los rusos gozaban de una ventaja real sobre nosotros porque disponían de botas de fieltro y uniformes de guata y nosotros sólo vestíamos nuestros delgados capotes que no ofrecían mucha protección contra el frío. La única razón que se nos dio sobre porqué no recibíamos la equipación de invierno era que avanzábamos demasiado deprisa. Las razones que se arguyen para explicar un fracaso siempre suenan posibles…”

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[English version]

Myths of Barbarossa

Ninth MYTH: invading russia without winter clothing

In the campaing’s Directive no. 21, where the pursued objectives are defined, it is stated that the key of success lays in the swift destruction of the Red Army before it has a chance to escape towards the vastness of the Russian territory. This annhilation operation needs to be accomplished in a period of 6-10 weeks by means of powerful armoured wedges capable to outflank the defenses and encircle the RKKA troops. The use of the infantry would be restricted to the liquidation of these “cauldrons”. Adolf Hitler trusts this strategy will inevitable provoke a military catastrophe and will unleash such a political crisis that the Communist regime will inevitably collapse (or even will trigger a coup-de-etat against Iosif Stalin). As aforementioned the operation planned for May and due to delays will only commence on the 22nd of June 1941, is not devised to extend in time beyond September and this is why Logistics do not take into account winter supplies.

Soviet ski troops supported by a T-26 tank during the counteroffensive before Moscow in December 1941.

In spite of History has taken a different course of events and proved the resilience and toughness of the Soviet soldier, in 1941 no one in Germany does not believe in the power of the almighty Wehrmacht. This modern fighting force upto now has been the winner in all battlefields (althought the struggle versus Britain hasn’t concluded yet). This common belief is not only based in either an irrational faith or wicked propaganda, but in all the successful Hitler‘s moves, either economic, political or military from 1936 until 1941. Also this belief is supported by the conclussions obtained after the Czar’s Imperial Army results in WWI and the “Winter War” against Finland (1939-40). In the latter and even considering the final Soviet victory, the performance of the Red Army was unsatisfactory showing many shortcomings and poor leadership. Paradoxically it is fair to mention that the Khalkhin Gol Far East conflict in 1939 versus the Rising Sun Army (after an outstanding RKKA victory) passed somehow unnoticed in the West. Here in Asia General Zhukov won an important battle against the Japanese. But this, for whatever reasons, did not change the “reputation” of the Red Army in the world. Therefore the Third Reich saw the possibility to crush the RKKA in a few weeks, much before the arrival of the dreaded Russian Winter. So, why need winter outfits in August or September?

When it becomes clear that Operation Barbarossa isn’t following the pre-planned calendar, Goebbels launches a collection of winter clothing as part of the annual Winter Relief effort. The Hitler Youth children participate in the collections. It is successful from the point of view that large amounts of winter clothing has been collected. But amazingly as it may seem it is not rushed to the front. The German logistic network is overloaded, overextended and under partisan attacks and the Heer demands as many munitions, oil and lubricants as possible. Winter clothing needs to wait. The success of the Red Army offensive before Moscow in December 1941 makes the deliveries even more difficult. Many units will not receive warm clothing until Spring the following year! On the 20th of December 1941, Goebbles reads a Hitler‘s proclamation: “…As long as a single object of Winter clothing remains in the fatherland, it must go to the front. I know that also in the homeland the individual can spare such equipment only with great difficulty. He is not in a position to replace it. But a thousand times more urgently do our soldiers need such equipment, which they cannot replace either…”

In December 1941 the German logistic network is over-extended to the same gates of Moscow. Most of the supplies must reach the front by train as the road network is poor and subject to climate conditions. In a country with vast masses of forests and a few communication lines, the Heer struggles to protect its vital railstock from partisan sneak attacks.

When scholars analyze the causes of Operation Barbarossa‘s failure they have to conclude that there are two main factors that provoked it and out of these two many others of lesser range can be studied. The first one we must highlight refers to the deficient Intelligence analysis of the number of deployed enemy forces and the second, inevitably, relates to Logistics. However and opposed to the first factor, Logistics were well measured fot the initial goals of Directive no. 21, that assumed a rapid conclussion of the campaing. Indeed it was devised to allow the annihilation of the foe in the westernmost territories of the USSR in a few weeks. The 1941 Germany could not plan otherwise because the Wehrmacht was a military force conceived for the central-west European theatre of operations. Its military aviation, the Luftwaffe, was also created for a tactical role in support of near land operations. Western Europe had a “manegeable” scale, but on the contrary Eastern Europe extended towards vast and endless regions with poor or non-existant road networks. So to speak, Operation Barbarossa did not have a “plan b”. It had to meet immediate success otherwise it would enter in a murky and unexplored type of war, as it did…

Siegfried Knappe a veteran of the Russian front wrote in his book “Soldat – Reflections of a German Soldier, 1936-1949” : …The Russians had a real advantage over us, because they had warm felt boots and quilted uniforms, and we had only our thin overcoats, which did not offer much protection from the cold. The only reason we were ever given for not receiving winter clothing was that we were moving too fast. The reasons given for failure always sound plausible…


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¿Moscú, sí o no?

[English version at the end]


Los mitos de barbarroja (VIII)

Moscú era indudablemente en 1941 (y es hoy, igualmente) el centro de primer orden político, industrial, social y de comunicaciones en la extinta URSS. La caída de Moscú, si bien hubiera podido suponer un duro golpe moral, no hubiera tenido sin embargo una repercusión decisiva para la derrota final del RKKA o para provocar el derrocamiento del régimen de Stalin. De hecho durante el otoño de 1941, cuando las tropas del mariscal de campo Fedor von Bock se aproximaban amenazantes a Moscú (Operación “Tifón”), el gobierno comunista se trasladó a Kuibyshev (Stalin permaneció en Moscú por motivos patrióticos). No sólo los resortes del poder trasladaron su sede, sino que también la industria se estaba reubicando ya desde julio a marchas forzadas más allá de los Urales, desde las regiones occidentales de la URSS. Y el Acuerdo de Préstamo y Arriendo (Lend-Lease act) con los Estados Unidos de América entró en vigor, lo que se tradujo en una afluencia de miles de toneladas de valiosos suministros que empezaron a arribar principalmente por vía marítima a la URSS.

“¡Defendamos Moscú!”, reza este cartel propagandístico animando a las tropas a mantener la capital a toda costa en 1941.

Adolf Hitler siempre temió entrar en una fase inconclusa en el desarrollo del combate, una especie de “pantano de la guerra” que el mismo general Erich Marcks (el encargado del planeamiento de la campaña) contempló, en el sentido de que si no se derrotaba al RKKA en el oeste de la Unión Soviética, podría alargarse la lucha indefinidamente desde bases en Asia y Siberia. Esto había que evitarlo a cualquier coste y la estrategia del Heer no podía ser otra que mantener su maquinaria militar en movimiento constante, asestando golpe tras golpe en espectaculares batallas de cerco. El punto de ruptura del RKKA se alcanzaría tarde o temprano al encajar un número determinado de derrotas catastróficas. Por lo tanto poseer las capitales de la “Madre Rusia” era desde luego deseable, pero no determinante. La URSS era sencillamente demasiado grande. No olvidemos los objetivos geográficos de “Barbarroja”: Alcanzar la línea territorial, de sur a norte Astracán-Volga-Arcángel.

Franz Halder, jede del estado mayor del OKH a la derecha de Hitler el 7 de agosto de 1941. En estos días de verarno se toman decisiones de índole estratégico para la operación Barbarroja. La principal de ellas enfrenta a un número de generales con Adolf Hitler: ¿Moscú, sí o no?

Gran parte del generalato alemán, incluído el jefe del estado mayor del OKH, Franz Halder, consideraba Moscú el objetivo natural que automáticamente les daría el triunfo. Esto fue, incluso antes del mismo inicio de la campaña en el este, fuente de agrias discusiones con el Führer. Uno de los principales defensores de esta estrategia fue Heinz Guderian. No obstante, de haber caído Moscú aún tendría Stalin vastos recursos que movilizar desde otras regiones más remotas. Por añadidura y sobre el impacto psicológico que hubiera supuesto sobre el Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos y el pueblo soviético, la pérdida de su capital no hubiera sido tan desmoralizador como para cesar la resistencia. Y esto ya aconteció. La historia probó en 1812 que la captura por Napoleón y la famosa quema de Moscú, volvieron más orgulloso y resistente al pueblo ruso que rechazó cualquier capitulación. Esto debe explicarse entre otros factores por el tradicional apego de este pueblo a su tierra unido a ella por un arraigo milenario. Y había otros numerosos enclaves “sagrados” que podían reemplazar a la ciudad de la Plaza Roja como símbolo para continuar la lucha.

Adolf Hitler nunca compartió acertadamente la opinión “pro-Moscú” de sus generales. En agosto de 1941 se produjo un parón operacional en todo el frente del este. La idea del Führer era distraer los Panzergruppen del Grupo de Ejércitos Centro hacia el sur y norte con el doble objetivo de sellar Kiev en una maniobra de cerco sin precedentes y capturar Leningrado, cuna del bochevismo, y enlazar con sus aliados finlandeses. Al desposeer al Grupo de Ejércitos Centro de las cuñas Panzer de Hoth y Guderian automáticamente cedía la iniciativa al Zapadnyj Front o Frente Occidental del Ejército Rojo pero esto no fue entendido por muchos comandantes sobre el terreno. Guderian volo ipso-facto al cuartel general del Führer en Rastenburg, la famosa “Guarida del Lobo”, para intentar que Hitler desistiera de esta estrategia que dejaba Moscú relegado a un segundo plano. Es cuando el caudillo alemán acusó a sus generales de no entender los aspectos económicos de las guerras, pues la bolsa de Kiev ofrecería al Reich las riquezas mineras y agrícolas de Ucrania. Finalmente en una encendida discusión con el jefe de tropas acorazadas Adolf Hitler accedió a que el Grupo de Ejércitos Centro continuara en dirección a Moscú, pero de momento sólo con la infantería. Moscú definitivamente tendría que esperar.

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Myths of Barbarossa

eighth MYTH: moscow, yes or no?

Moscow was (as nowadays is) in 1941 the first political, industrial and communications network of the extinct USSR. The fall of Moscow could have posed a severe moral blow, but would not have had a decisive fact for the final defeat of the RKKA or even to provoke the collapse of Stalin’s regime. As a matter of fact during the Autumn of 1941 when Generalfeldmarschall Fedor von Bock‘s Army Group Centre was approaching Moscow (Operation “Typhoon”), the Communist government had left to Kuibishev (Stalin stayed behind for patriotic purposes). Not only the brunt of the Soviet power changed its location but also the industrial network was being relocated at full speed from the Western regions of the USSR towards beyond the Urals. And the Lend-Lease act signed with the United States of America started the massive flow of valuable supplies arriving into the USSR through the Arctic Sea.

A reconnaissance armoured car SdKfz. 221 in a crossroads 100 km. from Moscow.

Even before the commencement of the campaign in the East Adolf Hitler always feared to get into an inconclusive phase of operations; a so-to-speak quagmire or standstill that the same General Erich Marcks (the man in charge of the planning of “Barbarossa”) always had in mind, making it absolutely necessary to defeat the RKKA in the Western regions of the USSR. Otherwise the fight could indefinitely be waged from remote bases beyond the Urals or Siberia. This had to be avoided at all costs and the Heer’s strategy could not be other than to keep its military machine in a constant move, dealing harsh blows in spectacular encircling battles. The Red Army‘s breaking point would be met sooner or later after a number of catastrophic defeats. Consequently to seize Mother Russia’s cities was certainly desirable but not determining. The USSR was simply too large. We must keep in mind the territorial objectives pursued by “Barbarossa”: The line Arkhangelsk-River Volga-Astrakhan.

A good number of German generals, men like OKH Chief-of-Staff Franz Halder, considered Moscow the natural objective that would end the campaing. This, even before the commencement of the Eastern campaing, was a source of sour disagreements with the Führer. One another supporter of this strategy was Heinz Guderian. But even if Moscow had been taken Stalin would still have at his own disposal vast resources to mobilize. Additionally and regarding the psychological impact that would have posed on the Red Army of Workers and Peasants and the Soviet people, the loss of their Capital city would not have been as decisive so as to cease all resistance. And this happened already. History proved in 1812 that the capture of Moscow by Napoleon and its famous arson turned the people even more proud and resilient rejecting any humilliating capitulation. This can be explained due to the traditional rooting of the people with their land. And there were many other “sacred enclaves” that could have replaced the capital city as a symbol in order to continue the fight.

A Waffen SS motorcycle on the way to Moscow during autumn 1941.

Adolf Hitler never shared the pro-Moscow opinion of his generals. In August 1941 occured an operational halt in the whole Eastern Front. Hitler‘s idea was to use both Army Group Centre‘s Panzergruppen towards Leningrad and Kiev. The objective was twofold. With an unprecedented encircling maneouvre to drive south to the east of Kiev and to drive north to support the seize of Leningrad, cradle of Bolshevism, in order to link with his Finnish allies. But by deducting the two armoured wedges from Army Group Centre he automatically yielded the initiative to the Red Army‘s Zapadnyj Front or Western Front. This wasn’t understood by many of his battlefield commanders. Guderian ipso facto flew to Hitler‘s HQ in Rastenburg, the “Wolf’s Lair”, to try to make the Führer give up the pursuit of this strategy that rendered Moscow in a lower priority. This is when the German leader regretted his generals did not understand the economic aspects of wars. The fall of Kiev would offer the Third Reich the treasures of Ukraine’s vast agricultural and mining resources. After a tense argument with his Panzer Commander Hitler agreed with great reluctance to allow Army Group Centre to continue towards Moscow, but for the time being just with infantry. Definitely Moscow had to wait…


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El Invencible Panzer

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Los Mitos de Barbarroja (VII)

La Wehrmacht se lanzó adelante con modernos carros de combate como el Panzerkampfwagen IV, que era superior a los modelos de preguerra soviéticos con débiles blindajes. No debemos olvidar que estamos en el escenario de 1941 y aún faltará más de un año antes de que los primeros carros “Tigre” salgan de la cadena de montaje y dos años antes de los primeros “Pantera”. Ahora los modelos germanos más numerosos son equivalentes a los soviéticos o incluso inferiores en características, si nos referimos a los PzKpfw. II (con un cañón de pequeño calibre de tiro rápido de 2,0 cm.) o incluso a los PzKpfw. I (con dos sencillas ametralladoras de 7,92 mm.). Esto puede sorprender, pero sin tener en cuenta los T-34 y los modelos súperpesados KV, los T-26 y los veloces BT-5 y BT-7 montan cañones de 45 mm. Esta pieza es superior en potencia de fuego al estándar alemán, insistimos, de 1941. Además existen en la Panzerwaffe unidades enteras dotadas de “veteranos” carros de combate de fabricación checa (PzKpfw 35(t) y PzKpfw 38(t)), capturados con ocasión de la ocupación de ese país. ¿De dónde proviene pues el mito del Panzer? ¿Cómo es posible comprender los éxitos sorprendentes de la Wehrmacht en el verano de 1941 en suelo soviético? Indudablemente se debe entender desde el punto de vista de su doctrina de empleo, entrenamiento de sus tripulantes y no necesariamente de su cualidad técnica.

PzKpfw. II y III además de otros vehículos en pleno avance en el verano de 1941 hacia el corazón de Rusia. El valioso apoyo de la Luftwaffe, que presta personal de vuelo a las unidades del Heer para la coordinación en tiempo real por medio de radio, es vital para neutralizar núcleos de resistencia del adversario. A pesar de estar en inferioridad numérica la Fuerza Aérea del Reich es capaz de concentrar en los puntos decisivos (“Schwehrpunkt”) todo su potencia proporcionando la necesaria superioridad aérea local para que los Panzergruppen puedan progresar.

De la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial surgieron hombres como el General Heinz Guderian, quienes vieron las posibilidades de empleo del “tank“, así denominado por los británicos, “Panzer” o carro de combate. Los hombres como él se negaron a limitar el uso de la nueva arma sólo para el apoyo del avance de la lenta infantería, sino que imaginaron grandes masas acorazadas penetrando velozmente a través de las líneas enemigas hasta su retaguardia. La nueva doctrina, combinada con el uso de aviones de ataque precisos, dio a luz una nueva forma de hacer la guerra. Se la llamó Blitzkrieg o guerra relámpago. Los Panzer, junto con los bombarderos en picado Junkers Ju-87 Stuka, conquistaron Polonia y Francia. La U.R.S.S., consecuentemente, sería la siguiente en sucumbir. La doctrina sigue vigente. La Operación “Tormenta del Desierto” en tierras del Golfo Pérsico en 1991 fue una copia a escala reducida de “Barbarroja”.

Columna de BT-7. En potencia de fuego, el cañón normalizado de 45 mm. del Ejército Rojo era superior al 3,7 cm. del PzKpfw. III. No obstante otros muchos factores intervienen a la hora de estimar la eficacia de un sistema de armas, como el entrenamiento de la dotación del carro, la óptica y naturalmente el número de tripulates. Los Panzer disfrutaban de ventaja al dotar a cada carro de 5 hombres, en comparación a los 4 ó 3 de los modelos soviéticos. Este factor favorecía una mayor especialización del trabajo de cada miembro, posibilitando una mayor cadencia de fuego.

En las escuelas de oficiales germanas se animaba a usar la propia iniciativa en el curso de la batalla. El sistema de mando y control soviético era rígido. Los carros de combate alemanes disponían de radios para su coordinación en mitad de la lucha. Los soviéticos por lo general no, debiendo confiar en un sistema de banderines de señales desde un carro de mando para las órdenes de batalla. La Wehrmacht llevaba ya casi dos años de experiencia en “operaciones reales”. El RKKA (excepto unos pocos veteranos de la Guerra Civil Española, el conflicto de Khalkhin Gol y la “Guerra de Invierno” contra Finlandia) no. El Panzer no era superior al carro soviético en términos generales. De hecho, el RKKA disponía de modelos secretos modernísimos, como arriba se mencionan. Los temibles KV-1 y KV-2 de más de cincuenta toneladas y los T-34 fueron una agria sorpresa de los que nada se sabía. Para suerte de los Landser, en aquel año de 1941 aún había pocos en cantidades relativas.

Continuará…

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Myths of Barbarossa

seventh MYTH: The invincible panzer

The Wehrmacht launched its assault with modern tanks such as the Panzerkampfwagen IV, which was superior to the lightly armoured pre-war Soviet types. We must not forget that we are still in the 1941 scenario and still it will take another year to start seeing roll out the first “Tiger” heavy tanks from the production chains and even 2 years before the “Panther”. At this stage the most common German types equate their Soviet counterparts or are even inferior if we take into consideration the PzKpfw. II (with its fast rate-of-fire 2,0 cm. gun) or even the PzKpfw. I (with 2×7.92 mm. machine guns). This fact can be surprising to the average reader, but even without referring to the T-34 or the super-heavy KV’s, the T-26‘s and the fast BT-5‘s and BT-7‘s are fitted with 45 mm. cannons. This weapon is superior in firepower to the German standard, we need to keep in mind, in 1941. On top of that there are still Panzerwaffe units equipped with “veteran” Czech tanks such as the PzKpfw 35(t) and PzKpfw 38(t), captured and put into service with the Germans after the occupation of that country. Then where does it truly come the myth of the invincible Panzer? How is it possible to understand the Wehrmacht‘s outstanding victories during the summer of 1941 on Soviet soil? Without hesitation this must be comprehended from the standpoint of its employment doctrine and crew training and not necessarily from the point of view of a better technical quality.

Near the Brest-Litovsk fortress, 1941. This Panzerkampfwagen II has been knocked out. Not meant for tank vs. tank combat, The Pz II was better fitted for the reconnaissance role due to its agility, but also for being lightly armoured. With a small calibre 2,0 cm gun, was no match for the standard Soviet 45 mm. cannon.

After the German WWI defeat men like General Heinz Guderian stood up to highlight the possibilities of the employment of the new machine, the “tank”, as it was called by the British, “char de guerre” in French or “Panzer“. Men like him and other theoreticians rejected the concept of using tanks just to protect the advance of the slow infantry in the battlefield. He foresaw armoured masses breaking through the enemy lines at full speed towards the readguard. The new doctrine combined with the use of accurate attack aircraft yielded a new way to wage war. It acquired the name of “lightning war” or Blitzkrieg. The Panzer, along with Junkers Ju-87 Stuka dive-bombers conquered Poland and France. The USSR inevitably was next on the list. This doctrine is still valid. Operation “Desert Storm” in the barren lands of the Persian Gulf in 1991 was a “Barbarossa” at a reduced scale.

Panzerkampfwagen III Ausf. G with a 5 cm. KwK 38 L/42 cannon during the advance onto Moscow. Although the KwK 38 posed an improvement in firepower for the Pz III fleet, still at that time most of these types carried the less powerful 3,7 cm. KwK 36. The realities of the Eastern Front proved soon the urgent need of more capable guns with a larger calibre. Being the Pz III the Panzerwaffe’s main battle tank at the end of 1941, it was finally fitted with a match against T-34’s, the “long barrelled” 5 cm. KwK 39 L/60 gun.

In the officer’s schools of the Third Reich self-initiative was encouraged for the real-time decisions of the battle. The Soviet command and control system was rigid. German armoured vehicles were fitted with radios for coordination in the fight. Soviet tanks commonly didn’t, using a line-of-sight system of signal’s flags from command tanks to issue combat orders. The Wehrmacht was already engaged in nearly 2 years of “real operations”. The RKKA (except a few veterans of the Spanish Civil War, Khalkhin Gol and the Finnish Winter War) didn’t. The Panzerwasn’t necessarily superior to the Soviet tank. As a matter of fact, the RKKA fielded ultra-modern secret types as aforementioned. The 50 ton KV-1‘s and KV-2‘s and medium T-34‘s turned up to be a sour surprise unknown by the Heer‘s intelligence services. Luckily for the Landser still in 1941 there were not too many of those in relative numbers.


To be continued…

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