Kleist, Ewald von. Generaloberst.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERALOBERST EWALD VON KLEIST (1881-1954)

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Impersión artística de Ewald von Kleist en su vehículo de mando en la operación de invasión de la URSS. [Juan Carlos Ciordia].

El Generaloberst Ewald von Kleist va a constituirse en la pieza clave de la estrategia de ruptura de la línea defensiva del Frente Sudoccidental soviético (Yugo-zapadnyi front). Esta es la zona de responsabilidad del general Kirponos. El 1. Panzergruppe “Kleist” está encuadrado en el Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd), uno de los tres grupos de ejército que abarcan el extenso frente desde el Mar Báltico hasta el Mar Negro. El grupo Panzer cuenta con 3 cuerpos motorizados y, entre ellos, con 5 divisiones acorazadas (728 blindados). A estas hay que sumar la Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte SS Adolf Hitler) y la Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, ambas unidades móviles de élite.

Kleist, capitán en la época de la Primera Guerra Mundial, ya está retirado a mediados de los años 30. Pero los acontecimientos en los que se ve envuelta Alemania en 1939 hacen que vuelva a ser incorporado al servicio activo. Así participará en la campaña polaca de 1939 como jefe de un cuerpo motorizado y posteriormente en 1940 en la campaña de Francia al mando del famoso Panzergruppe “Kleist”. En abril de 1941 interviene en la campaña yugoslava.

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Blindados del 1. Panzergruppe “Kleist” a través de Ucrania. Dos carros soviéticos BT-5 fuera de combate.

El 22 de junio de 1941 Kleist es la principal baza del Grupo de Ejércitos Sur del mariscal de campo von Ründstedt. Penetra en cuña en la zona adyacente entre el general Potapov (5º Ejército) y Muzychenko (6º Ejército). La maniobra resulta exitosa y los Panzer se internan peligrosamente sin el apoyo de los Landser (apelativo común del soldado alemán). La infantería de a pie no puede seguir el ritmo de las fuerzas móviles. En este momento de la guerra, la Wehrmacht no está motorizada en su mayoría. Es una fuerza hipomóvil. Debido a la inferioridad numérica de Kleist contra las fuerzas acorazadas del general Kirponos (3.400 carros de combate) y su desprecio por la seguridad de sus flancos en su carrera hacia el interior de Ucrania, va a estar en un serio aprieto en la primera semana de la Operación Barbarroja. Para suerte del germano, los soviéticos, a pesar de superarle en casi 4 a 1 en número de carros de combate, están mal coordinados en la ejecución del contraataque. Van llegando al combate escalonadamente. Kleist supera además en la táctica de la maniobra a Kirponos y recibe el apoyo vital de la Luftwaffe (4. Luftflotte). Kleist saldrá airoso en última instancia tras varias jornadas de la mayor batalla de carros de combate de la historia hasta la fecha: La batalla del triángulo Brody-Lutsk-Dubno.

Resuelta la crisis, una vez capturado Zhitomir y con sus Panzer ya próximos a Kiev, va a recibir la sorpresiva orden de no asaltar la capital de Ucrania, sino de girar 90 grados a la derecha y dirigirse hacia el sureste, dejando al gran río Dnieper a su izquierda. El objeto es embolsar a un gran contingente soviético. La orden sorprenderá tanto a alemanes como al estado mayor soviético, que ya se preparaba para la defensa a ultranza. Hasta ese momento, von Ründstedt, no ha sido capaz de asestar un golpe decisivo al enemigo del estilo de las bolsas en el sector bielorruso. Von Kleist consiguirá finalmente poner el cerrojo a 90.000 adversarios en la famosa bolsa de Uman en la primera semana de agosto de 1941.

Acto seguido en septiembre, una gigantesca maniobra en tenaza entre su grupo acorazado y el 2. Panzergruppe de Guderian conseguirán el mayor embolsamiento de la historia de las guerras: más de 600.000 soviéticos quedarán copados al este de Kiev…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL EWALD VON KLEIST (1881-1954)

 

Kleist portrait
Portrait of the Knight’s Cross of the Cross of Iron’s holder, Colonel-General Ewald von Kleist.

Generaloberst Ewald von Kleist becomes himself the key of the rupture strategy of the Southwestern Front defensive lines (Yugo-zapadnyi front). This is the area of responsibility of General Kirponos. His 1. Panzergruppe is under the hierarchy of Army Group South (Heeresgruppe Süd), the force in charge of the southern sector of the vast Eastern Front. It stretches from the Baltic Sea to the Black Sea. 1. Panzergruppe  consists of 3 motorized corps and within them, 5 armoured divisions (728 tanks). In addition he will be assigned the Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte Adolf Hitler) and the Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, both elite mobile units.

Kleist, already a Captain during the First World War, is retired in the 30’s. But the evolving circumstances affecting Germany shortly after will see him recalled to active duty. Thus, he will command a motorized corps during the Polish campaign in 1939 and later in 1940 a full armoured group, the famous Panzergruppe “Kleist” in France. He will also participate in April 1941 in the Yugoslavian campaign.

panzergruppe kleist
One of the Panzer divisions  belonging to the 1. Panzergruppe “Kleist” across the Ukraine. The highly visible “K” painted on the vehicles identify his forces. [Inventar-Nr.: Gm WII0035-15A]

On the 22nd of June 1941, Kleist is the main asset of von Ründstedt’s Army Group South. As a wedge he pierces the adjacent area between General Potapov (5th Army) and Muzychenko (6th Army), launching his tanks in a successful breakthrough. The Panzer move forward withouth the help pf the slow moving Landser (usual nickname of the German soldier). Contrary to the common knowledge the Wehrmacht is not a motorized force at this stage. Still relies on horses and the feet of its soldiers. Due to the numerical inferiority of Kleist versus Kirponos’ armoured units (+3,400 tanks) and ignoring his flanks in his penetration throughout the Ukraine, he will face the first crisis during the first week of Operation Barbarossa. Luckily and in spite of being overnumbered 4-1 in tanks, the Soviets launch their counter-attack uncoordinatedly and piece-meal. Kleist is tactically superior to Kirponos and enjoys a tremendous air superiority (4. Luftflotte). After a few critical days, he will have the upper hand in the largest up to-date tank battle in History: the battle of the triangle Brody-Lutsk-Dubno.

Kleist briefings Italian allies

Kleist briefs his Italian allies

Once the crisis is resolved and Zhitomir is captured, approaching his Panzer to Kiev he will receive the surprising order of not to assault the Ukraine’s capital city but to turn 90 degrees to the right and head to the southeast (leaving the Dniepr river left to the East). The purpose: To encircle a vast enemy force. This order will surprise either Germans and Soviets, the latter already consolidating Kiev’s defenses. Up to this moment von Ründstedt has not been able to deliver a decisive blow to the enemy as von Bock has done in Belarus. Von Kleist will lock up a force of 90,000 enemy troops in the famous Uman “cauldron” within the first week of August 1941.

Shortly therefter in September, a gigantic pincer maneouvre between his armoured group and Guderian’s 2. Panzergruppe will manage to encircle the largest enemy contingent of troops: More than 600,000 soviet soldiers will be trapped due East of Kiev…

 

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