LaGG-3

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CAZA SOVIÉTICO LaGG-3 (LAVOCHKIN-GORBUNOV-GUDKOV)


LaGG-3 despegue cohetes RS
LaGG-3 en configuración polivalente armado con cohetes RS-82. El aparato recién despegado pertenece a la Aviación de la Flota del Báltico. [autor desconocido]

La historia de este avión de caza se remonta a tan sólo tres años antes del comienzo de la Operación Barbarroja cuando V. P. Gorbunov y S. A. Lavochkin colaboran para la construcción de un monoplano moderno de caza. La URSS tiene la urgente necesidad de equiparse con nuevos diseños, ya que la experiencia obtenida durante la Guerra Civil Española pone de manifiesto la inferioridad de los Polikarpov I-16 e I-15 frente a los Messerschmitt Bf-109B y E. Posteriormente se une al equipo M. I. Gudkov. El Lavochkin-Gorbunov-Gudkov LaGG-3 no puede considerarse en sí mismo como un caza sobresaliente, pero su importancia radica en que es el primero de una larga línea de aviones de combate que sí serán excepcionales como el Lavochkin La-5,  La-7 y La-11 (último aparato de motor de pistón. Interviene en la guerra de Corea).

Cuidado desde el punto de vista aerodinámico, tiene estructura de madera (material no estratégico) y metálica en las superficies de mando. Una vez más se utiliza el motor Klimov de doce cilindros en “V” M-105P de 1.050 C.V. de potencia al despegue, que le dota de una velocidad de 575 km/h en altura de 5.000 metros. El primer prototipo, el I-301 realizará su primer vuelo de ensayos un año después (con la planta motriz mencionada pero sin el compresor TK-2). Para finales de 1939 un segundo prototipo del I-301 comienza los ensayos con dos turbocompresores. La producción comienza de inmediato en 1940 desde 4 factorías (nº 23 de Leningrado, nº 21 de Gorky, nº 31 de Taganrog y nº 153 de Novosibirsk). El 9 de diciembre de 1940 el I-301 pasa a denominarse LaGG-1 y a una modificación posterior con mayor alcance, LaGG-3.

material no estratégico
Uno de los requisitos de diseño del nuevo avión de caza es el uso de materiales no estratégicos, como la madera. En la foto se aprecia el uso de este material para conformar la estructura del fuselaje.

El primer aparato de serie despega por fin el 23 de enero de 1941, a tan sólo 5 meses de la campaña de invasión de la URSS. Su panoplia de armamento va cambiando según progresa la producción. El 24 IAP (Istrebitelnyj Aviatsionnyj Polk<>Regimiento Aéreo de Cazas) recibe las primeras unidades de serie en plantilla. Las series de inicio montan 5 ametralladoras, aunque serán más comunes posteriormente los aparatos con un cañón de 20 mm, una ametralladora de 12,7 mm. y dos ShKAS de 7,62 mm. sobre el capot del motor. En afustes bajo los planos puede cargar 6-8 cohetes RS-82 (tanto para uso aire-suelo como aire-aire) o dos bombas. Desde el punto de vista de potencia de fuego, el LaGG será superior al Messerschmitt Bf-109F, lo que le hace más efectivo contra aparatos más pesados como bombarderos o transportes.

La carlinga es amplia para el piloto, pero la capacidad de visión trasera (“a las seis”) es limitada, aunque tampoco el caza germano gozará de buena visibilidad en su sector posterior. No serán pocos los aviadores soviéticos que se enzarzarán en combate con la cúpula abierta, a sabiendas de perder 15 km/h. de velocidad. Pero con todo, el Bf-109F, con casi 300 kg. menos de peso y más de 300 C.V. de potencia, dispone de mayor aceleración y capacidad de trepada que el soviético. Como norma general los pilotos de Messerschmitt prefieren combatir con maniobras verticales al soviético, gracias a su ventaja de energía, con el objeto de “caer desde arriba”. Uno de los vicios del LaGG-3 es su tendencia a entrar en barrena en combate cerrado y aunque no es difícil sacarlo de esa condición de fuera de control, muchos de los combates en el “frente del este” tienen lugar a muy baja altura, situación muy peligrosa al no tener margen para recuperar el vuelo estable.

44º Regimiento de Cazas
Aparato pertenenciente al 44 IAP (Regimiento Aéreo de Cazas). La unidad combate en el Frente Norte en el área de Leningrado. [Cortesía Massimo Tessitori]

Al comienzo de Barbarroja el 22 de junio de 1941 son realmente pocas las unidades (322) del LaGG entregadas a la VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily). De hecho no participa en los combates de los primeros días y la Luftwaffe ignora su existencia. Los escasos LaGG no están desplegados en estos momentos en los aeródromos de vanguardia. Tan sólo en el Distrito Militar de Leningrado (44º Regimiento de Cazas) hay un puñado, 15. La mayor parte de ellos se concentran el la defensa perimetral de Moscú. Pero se fabricarán 6.528 de ellos y pronto empezarán a reemplazar a los obsoletos Polikarpov. Junto con los nuevos diseños de MiG y Yak constituirán las flotas de cazas modernos del inventario de la Voenno-Vozduzhnoe Sily (Fuerza Aérea Roja). El primer derribo documentado efectuado por un LaGG se produce el 13 de julio de 1941 a manos del teniente A. V. Bondarienko (24 IAP). Este derriba un bombardero Dornier Do-17 en la vecindad de Dorogobuzh (región de Smolensko).

El 4 de julio, el Comité de Defensa del Estado (GKO<>Gosudarstvenyj Komitet Oborony) ordena la evacuación de las fábricas del oeste de la URSS tras los Urales y las de montaje de LaGG también están afectadas. Una de sus plantas se resitúa en Nizhnyj Novgorod. La evacuación no tiene precedentes en la historia, interesando a 1.523 fábricas y 10 millones de trabajadores con sus familias. Para enero de 1942, la recolocación de toda la infraestructura de producción será completada.

LaGG-3 secreto
El manual clasificado del LaGG-3 muestra la panoplia de armamento montada en el conjunto de motor. La capacidad de fuego es superior a su homónimo alemán, el Messerschmitt Bf-109F. En el resto de cualidades el aparato germano demuestra ser superior.

El reemplazo de los veteranos Polikarpov continúa según van saliendo de fábrica los LaGG-3. Para julio de 1941, ante una Wehrmacht imparable, al 17 IAP le llega el turno de recibir al moderno diseño estando desplegado el regimiento en el área de Kremenchug, en las riberas del gran Dnieper. Ya hacia el otoño, con la Operación “Taifun” en marcha (el asalto a Moscú), los germanos se enfrentarán a mayores números de LaGG, en primera instancia a los pertenecientes tan sólo a dos regimientos de cazas (24º y 233º) y cuando para diciembre la Wehrmacht pase a la defensiva al límite de sus fuerzas, ya habrá algunos “ases” soviéticos, como G. A. Grigoryev; este sobre los cielos de la capital de la URSS se anotará 15 victorias. En una misión aire-suelo 3 LaGG de la 5ª División Aérea, armados con cañones de 37 mm., informan el 5 de octubre de 1941 de la destrucción de 5 blindados. Y un mes más tarde se produce el hecho significativo (y de fortuna) del derribo de un Bf-109F por el impacto de dos cohetes RS a manos del teniente F. D. Mezhuev.

A los mandos de esta caza controvertido G. D. Kostylev se adjudicará 30 victorias entre 1941 y 1943 contra la Luftwaffe y la Ilmavoimat (Fuerza Aérea Finesa). Muchos de sus pilotos apodarán al LaGG como el “barnizado ataúd garantizado” (Lakirovannyj Garantirovannyj Grob), por las dificultades de adaptación al nuevo aparato y los regimientos de cazas pasan a conocerse lúgubremente como “regimientos de condenados a muerte”…Y esto para empezar sin tener que enfrentarse al adversario. No obstante en manos de pilotos capaces, el LaGG hará un trabajo a considerar y de hecho sus enemigos lo bautizarán como “la muerte negra”.

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

SOVIET FIGHTER LAGG-3 (LAVOCHKIN-GORBUNOV-GUNKOV)

 

LaGG-3 Factory 31 Tanganrog
One of the LaGG-3’s produced in the Tanganrog factory no. 31.

The history of this fighter plane commences only three years before the start of Operation Barbarossa, when engineers V. P. Gorbunov and S. A. Lavochkin join efforts for the development of a modern combat aircraft. The USSR feels the urgency to equip her Military Aviation with new designs after the Spanish Civil War experience (1936-1939) when it became dissapointingly evident the inferiority of the Polikarpov I-15’s and I-16’s against the German Messerschmitt Bf-109B’s and E’s. Later on M. I. Gudkov joins the engineering team. The Lavochkin-Gorbunov-Gundkov LaGG-3 will not pass into History as an outstanding aircraft by itself, but it is the first of a successful saga of fighters, such as the La-5, La-7 and La-11 (last piston engine fighter plane. It will take part in the Korean conflict).

It has a streamlined design with a wooden (non-strategic material) and metal structure (movable parts). Once again the 12 “V” cylinder Klimov 1,050 H. P. M-105P engine is installed, giving the LaGG an airspeed of 575 km/h. at an altitude of 5,000 metres. The first prototype, the I-301 starts it flight tests a year later (with the aforementioned powerplant but without the turbocharger TK-12). By the end of 1939 a second prototype of the I-301 initiates tests with 2 turbochargers. The production starts off 4 factories (Leningrad no. 23, Taganrog no. 31 , Novosibirsk no. 153 and Gorky no. 21). On the 9th of December, 1940 the prototype acquires already the designation LaGG-1 and a further longer-range variant, LaGG-3.

A Luftwaffe vulnerability manual depicting the fuel tanks and weaponry of the LaGG-3 fighter plane.

The first series airplane makes its maiden flight on the 23rd of January, 1941, just 5 months before the USSR invasion campaign. Its weaponry changes thoughout the production. The 24 IAP (Istrebitelnyj Aviatsionnyj Polk<>Fighter Air Regiment) is the first one to receive this design. The first ones mount 5 machine guns, but a most common configuration consists of a 20 mm. cannon, a 12.7 mm. machine gun and 2 over-the-cowling 7.62 mm. ShKAS machine guns. Under underwing pylons it can carry 6-8 RS-82 rockets (air-to-air and air-to-ground use) or 2 bombs. From the stand point of firepower the LaGG will be superior to the Messerschmitt Bf-109F, becoming more lethal against larger targets such as bombers or cargo airplanes.

The pilot enjoys a wide cockpit, but its rearview field of vision (at “six o’clock”) is hampered by the canopy and fuselage design; nevertheless so limited is the Messerschmitt as well. It won’t be reduced the number of Soviet aviators who will engage combat with open canopies even with the penalty of losing 15 km/h. All in all the Bf-109F, almost 300 kilograms lighter and with more than 300 H.P. enjoys a better acceleration and climb rate. As a general rule, the German fighter pilots prefer to engage the Soviets with vertical maneuovres thanks to their energy edge, with the idea to fall over their targets “from above”. One of the characteristics of the LaGG-3 is its tendency to enter in a spin during dogfights. In spite of this uncontrolled condition is not difficult to overcome, it requires to lose altitude and most of the “Eastern Front” air combats take place at very low altitudes, where there’s no time to recover the plane from a spin.

At Barbarossa start (a common fact along the new line of Soviet fighters) just a few units (322) have been delivered to the VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily) fighter regiments. As a matter of fact it does not participate in the frantic first days of air engagements and even the Luftwaffe ignores its existance. The few LaGG‘s at this moment aren’t deployed on the front-line aerodromes. Only in the Leningrad Military District (44th Fighter Air Regiment) there’re just 15 of them. Most of them are spared for the Moscow air defence. Nevertheless 6,528  LaGG’s will be produced and have already started replacing the obsolescent Polikarpov’s. Along with the new MiG‘s and Yak’s they will form the cadre of modern Soviet fighters in the Voenno-Vozduzhnoe Sily (Red Air Force). The first LaGG air victory happens on the 13th of July, 1941 by Lieutenant A. V. Bondarienko (24 IAP) when he shoots down a German Dornier Do-17 bomber in the vecinity of Dorogobuzh (Smolensk region).

vvs vs ilmavoimat
A LaGG-3 engages in air combat an Ilmavoimat (Finnish Air Force) Brewster 239 over the skies of the Karelian Isthmus

On the 4th of July, 1941 the State Defense Committee (GKO<>Gosudarstvenyj Komitet Oborony) orders the evacuation of the European USSR factories to the east beyond the Urals and consequently those producing LaGG‘s are affected as well. One of its plants is resettled in Nizhnyj Novgorod. This evacuation has no precedents in History as it affects 1,523 factories and the unthinkable number of 10 million workers and their families. By January, 1942 all this process will have been completed.

As mentioned, the replacement of the veteran Polikarpov’s will continue as the LaGG output increases. By July, 1941 and before an overwhelming victorious Wehrmacht it is the turn of the 17 IAP to welcome the new machine. The regiment is deployed in the Kremenchug area near the waters of the great Dniepr. Towards autumn, as Operation Taifun unleashes to capture Moscow, the Germans will face increasing numbers of LaGG-3‘s, although initially only against those belonging to 2 air regiments (24th and 233rd). When by December the over-exhausted Wehrmacht changes to a defensive stance, some new Soviet pilots will have become “aces”, such as G. A. Grigoryev; he will claim 15 kills over the skies of Moscow. In an air-to-ground sortie, three 5th Air Division‘s LaGG‘s on the 5th of October, 1941 report the destruction of 5 armoured vehicles. These LaGG‘s are fitted with 37 mm. cannons. And a month later another “fortune” air victory is claimed when Lieutenent F. E. Mezhuev shoots down a Bf-109F with 2 RS air-to-air rockets.

At the controls of this controversial machine G. D. Kostylev will claim 30 kills between 1941 and 1943 against the German Luftwaffe and the Finnish Air Force (Ilmavoimat). Many LaGG pilots call their mount the “barnished guaranteed coffin” (Lakirovannyj Garantirovannyj Grob) due to the demanding transition to the new aircraft and these fighter regiments acquire the sinister nickname of “regiments of the condemned”…and this still without the appearance of the enemy! However, at the hands of capable aviators, the LaGG does its job and in recognition the adversary will call it the “black death”.

 

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Heinkel He-111

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BOMBARDERO BIMOTOR MEDIO HEINKEL He-111

lofte 7 bomb sight
Diagrama de la sección de morro del Heinkel He-111. La poco usual carlinga acristalada del bimotor es capaz de alojar al piloto y al bombardero, quien dispone de un instrumento de precisión Lofte 7 para la puntería en las misiones de bombardeo. La disposición de la carga bélica en la bodega de bombas es vertical como se muestra en el gráfico.


Bimotor diseñado en los años 30 como “teórico” transporte civil, pero con intención de desarrollar un bombardero medio veloz para la naciente Aviación Militar  de Adolf Hitler. El primer prototipo, el Heinkel He-111 V1 deriva del modelo existente Heinkel He-70, al que se incorporan dos plantas motrices.  Su primer vuelo de pruebas lo efectúa el 24 de febrero de 1935. La variante V3 (tercer prototipo) será por fin claramente una versión con capacidad militar. A finales de 1936 empieza ya  a entregarse la versión He-111B a las filas de la Luftwaffe, concretamente al 1er Escuadrón de Bombardeo del Ala núm. 154 (1./KG 154). Entretanto el modelo He-111C-0 se integra en la flota de aviones civiles de Lufthansa como aparato de línea para 10 pasajeros.

Participa en la Guerra Civil Española a partir de febrero de 1937 en dos escuadrillas de la Legión Cóndor  (Kampfgruppe K/88), donde recibe el sobrenombre de “Pedro”. Casi un centenar de ellos recibirá su bautismo de fuego en la contienda civil hispana. Volará hasta el mismo final de la Segunda Guerra Mundial en una gran variedad de roles y versiones, por ejemplo como torpedero e incluso como avión de transporte. Numerosos He-111 se usarán en este último rol durante los trágicos sucesos del cerco de Stalingrado (1942-43) donde encajarán pérdidas gravosas.

he-111 en vuelo vista inferior
Vista inferior de un He-111 en vuelo. Se aprecian especialmente los dos motores (versión H-3) Junkers Jumo 211D-2 de 12 cilindros en V, que le confieren una velocidad máxima de 415 km/h.

Es el tipo de bombardero más común de la Luftwaffe a comienzos del gran conflicto mundial, haciéndose especialmente famoso durante la Batalla de Inglaterra (1940). La producción de esta leyenda de la Aviación se continuará acabada la Segunda Guerra Mundial en España, en su variante Heinkel He-111H-16, producida en las factorías de CASA (Construcciones Aeronáuticas S.A.) bajo la denominación CASA 2.111. En la actualidad aún existe un número de la versión española volando en exhibiciones aéreas internacionales con escarapelas de la Luftwaffe. El Heinkel es un modelo robusto, aunque poco a poco adolecerá según avance la guerra de un escaso fuego defensivo, que obligará a las variantes posteriores a portar más y más ametralladoras, aumentando así su peso y deteriorando sus ágiles prestaciones de origen.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aún varias alas de bombardeo están equipadas con este modelo, a pesar de la introducción del más avanzado Junkers Ju-88. Son las unidades que siguen:

2 (F)/Ob.dL. (Luonetjärvi, Finlandia. 1. Luftflotte de Alfred Keller): 1 He-111 (reconocimiento estratégico)

KG 53   (Radom, Grojec y Radzyn, Polonia. 2. Luftflotte de Albert Kesselring):124 He-111

KG 27 (Focsani y Zilistea, Rumanía. 4. Luftflotte de Alexander Löhr): 124 He-111

KG 55 (Labunie y Zamojskie, Polonia. 4. Luftflotte de Alexander Löhr): 124 He-111

La misión prioritaria de los primeros días de la campaña de invasión de la Unión Soviética es la destrucción del poder aéreo del

artillero de proa
Detalle del puesto del artillero de proa en posición de tendido junto a su ametralladora Rheinmetall MG 15 de 7,92 mm.

adversario en el suelo. Varias docenas de aeródromos de la Voenno-Vozdushnye Sily (VVS-Fuerza Aérea Soviética)  son atacados exactamente a las 03:00 horas del 22 de junio de 1941. Los bimotores Heinkel son pieza fundamental en esta tarea. En una de las primeras misiones de ataques a pistas de la aviación adversaria, uno de los  pilotos de Heinkel describe: “La tierra bajo nosotros está oscurecida por la neblina pero los objetivos son lo suficientemente visibles. Estoy sorprendido de que no hayamos encontrado reacción alguna. De este modo sorprendemos bien a los de abajo. Lanzamos los “pepinos”.  Columnas de humo y fuego, surtidores de tierra y polvo, mezclados con cascotes vuelan hacia el cielo…Entonces hay un grito de pánico en la radio ¡Cazas detrás! Nuestras ametralladoras tabletean. La formación se compacta. Naturalmente ofrecemos un gran blanco a los rusos, pero nuestro fuego defensivo es más concentrado. Balas trazadoras de veintisiete aviones vuelan hacia los rusos, quienes inmediatamente pican para desaparecer.”.

En julio de 1941 la flota de Heinkel He-111 junto con los Junkers Ju-88A y los Dornier Do-17Z participan en la campaña de bombardeo “estratégico” contra Moscú, pero los resultados después de numerosas misiones distan de igualar la contundencia que los bombarderos cuatrimotores británicos y estadounidenses conseguirán sobre el territorio del III Reich. Al fin y al cabo, como buen exponente de la Luftwaffe, nunca fue concebido el Heinkel He-111 como aparato de alcance estratégico.

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MEDIUM TWIN ENGINE BOMBER HEINKEL He-111

 

He-111 instrument panel
Beautiful shot of the Heinkel He-111 instrument panel nowadays. Its unusual fully glazed cockpit and upperhead panel is fully characteristic. The pilot seats on the left hand side while the bombardier/nose-gunner lays on the right.

It is a twin-engine airplane designed in the 30’s to fulfill the needs of a “civilian transport”, but with the intention to develop a fast medium bomber for the new born Hitler’s Military Aviation. The first prototype, the Heinkel He-111 V1, derives from the already existant Heinkel He-70. It will be fitted with 2 powerplants. Its maiden flight takes place on the 23rd of February 1935. The third of those, V3, will be at last specifically a military design. In 1936 the series  He-111B is delivered to the first Luftwaffe squadron, the 1./KG 154 (1st Squadron/ 154th Bomber Wing). In the meantime, the full civilian He-111C-0 joins the Lufthansa fleet as a 10 seat passenger airliner.

It will see action in the Spanish Civil War after February 1937, fielded in 2 Legion Condor squadrons (Kampfgruppe K/88), where it will be known as “Pedro”. Almost a hundred Heinkel machines will receive their baptism of fire in the Spanish skies. It will fly until the very end of WWII in a wide variety of roles, even as torpedo bomber or as transport aircraft. A large number of them will be lost serving as cargo during the dramatic events of the encirclement of Stalingrad (1942-43).

he-111 in action over russia
An I-16 “Ishak”,  guns blazing, attacking a He-111. A dramatized scene during the frantic months of Operation “Barbarossa”. [Unknown artist]

It is the most common bomber in the Luftwaffe inventory at the beginning of the greatest world conflict and possibly it will become most famous during the Battle of Britain (1940). The production of this Aviation Legend will continue beyond WWII in Spain after its version Heinkel He-111H-16 in the CASA factories (Construcciones Aeronáutucas S.A.), this time named CASA 2.111. Even today a number of these CASA’s can be seen participating in international airplane shows in German colours and markings. The Heinkel He-111 is a sturdy airplane, although throughout the war will suffer relentlessly from lack of an adequate defensive fire; even though every variant will be fitted with more and more machine guns, increasing the weight and hampering its initial performance.

During Operation Barbarossa still several Kampfgruppen (Bomber groups) are equipped with the twin-engine Heinkel in spite of the introduction of the most modern Junkers Ju-88. The flying units are as listed:

2 (F)/Ob.dL. (Luonetjärvi, Finland. 1. Luftflotte  Alfred Keller): 1 He-111 (long-range reconnaissance)

KG 53   (Radom, Grojec and Radzyn, Poland. 2. Luftflotte Albert Kesselring):124 He-111

KG 27 (Focsani and Zilistea, Romania. 4. Luftflotte Alexander Löhr): 124 He-111

KG 55 (Labunie and Zamojskie, Poland. 4. Luftflotte Alexander Löhr): 124 He-111

He-111 preflight
The so-called “black men” (Luftwaffe mechanics) remove the Heinkel He-111 engine covers for a new mission.

The primary mission of the Luftwaffe during the first days of the campaing against the Soviet Union is the destruction of the adversary’s air power on the ground. Several dozen VVS (Voenno-Vozdushnye Sily-Air Force) aerodromes are attacked exactly at 03:00 hours on the 22nd of June 1941. The twin-engine Heinkels are part of the job. A German pilot remembers: “The land underneath is obscured by the mist, but our targets are clear enough. I am surprised that we did not encounter any enemy reaction. This way we are indeed surprising them down there. We release the bombs. Columns of smoke and fire, earth and dust, amidst debris fly towards the sky…Then someone screams over the R/T “Fighters behind!”. Our machine guns rattle. The flight formation tightens. This way of course we offer a bigger target for the Russians but at the same time our defensive fire is more concentrated. Tracer bullets from 27 aircraft streak towards the Russians, who in no time dive and disappear”.

In July’ 41 the Heinkel will participate in a “strategic bombing campaign” against Moscow, along with other models in the German inventory. However the results after many missions fall way short of becoming as decisive as the four-engine British and US bombers will achieve against the Reich‘s territory. One must not forget, that even as a good creation for the Luftwaffe, it was never thought to become a strategic long range bomber.

 

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FIAT G.50 “Freccia”

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CAZA MONOPLANO FIAT G.50 “Freccia”

fiat g.50 ilmavoimat lelv 26
FIAT G.50 del 26º Escuadrón (LeLv 26) con base en Utti.

El “Freccia” (Flecha) es un aparato de caza desarrollado en Italia que efectúa su primer vuelo de ensayos en 1937. Es presentado internacionalmente en el salón aeronáutico de Milán como el aparato de caza más moderno del inventario italiano. La versión ya de serie monta un motor FIAT A.74 RC38 de 840 C.V. con una velocidad máxima de 472 km/h. El aparato en sí supone un avance en el diseño de ingeniería, al ser ya monoplano y de contrucción metálica, pero otros modelos británicos o alemanes contemporáneos lo superan en capacidades.

En enero de 1939 una docena de Fiat G.50 son enviados rápidamente al combate por primera vez a la Guerra Civil Española, donde son apreciadas sus buenas prestaciones y maniobrabilidad. También está bien armado con un par de ametralladoras pesadas BREDA-SAFAT de 12,7 mm. Se les encuadra en el Gruppo Sperimentale da Caccia, bajo dependencia de la Aviazione Legionaria de Mussolini, pero el conflicto finaliza en pocos meses antes de que se pueda acumular gran experiencia operativa.

A finales de 1939 el gobierno finlandés hace un pedido apresurado de 35 unidades para incrementar su capacidad defensiva frente al ataque de la URSS (Guerra de Invierno 1939-40). Llegarán demasiado al final. Serán incorporados a la base de Utti, hogar del 26º Escuadrón, el LeLv 26 (Lentolaivue<>escuadrón).

fiat g.50 perfil
Perfil del FIAT G.50 “Freccia”. El aparato está encuadrado en el LeLV 26 y es la montura del suboficial “Oippa” Tuominen, el mayor as de este tipo de aeroplano. En la cola están marcadas las 13 victorias conseguidas en el “Freccia” de matrícula FA-26. Con ocasión de la Operación “Barbarroja”, la Luftwaffe pide a la Ilmavoimat (Fuerza Aérea finlandesa) pintar una banda en el fuselaje y las puntas del intradós alar también en amarillo, con fines de identificación.

Ya en junio de 1941 y tras 3 días del comienzo de la Operación Barbarroja, Stalin autoriza ataques preventivos contra Finlandia. Los fineses denominarán esta nueva fase de combates como la Guerra de Continuación. Las fuerzas de la Ilmavoimat (Fuerza Aérea finalndesa) están mejor preparadas que hace un año y medio y cuentan esta vez con dos regimientos de interceptadores, el LeR 2 y el LeR 3, totalizando 155 aparatos de caza. El primero es el más potente y engloba a tres escuadrones; uno de Brewster 239, otro de MS 406 y otro de FIAT G.50 “Freccia”. Este último escuadrón es el mencionado LeLv 26. La VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Fuerza Aérea Soviética) va a oponerle “sólo” 500 aviones, dado que el grueso de sus fuerzas están intentando contener en vano a los germanos en otros sectores del vasto “frente ruso”. Y de este modo los “Freccia” son empleados en la segunda lucha contra Stalin en cielos de Finlandia (donde dan algunos resultados bastante respetables). Intervienen en numerosas acciones en la zona del lago Ladoga y el itsmo de Carelia. Varios ases fineses comenzarán precisamente su carrera en el ligero y maniobrero caza italiano, como el suboficial Oiva Tuominen (44 victorias), quien el 17 de agosto de 1941, a los mandos de un G.50 derriba 4 bombarderos soviéticos en el asombroso intervalo de 4 minutos, sólo retirándose del combate al agotar la munición.

tuominen
Tuominen posa junto a la cola de su “Freccia” mostrando marcas de victorias aéras. Las blancas corresponden a bombarderos y las negras a cazas.

25 de Junio de 1941: Stalin autoriza ataques preventivos contra su vecino del norte. Los regimientos aéreos LeR están preparados. Unos 150 bimotores de bombardeo soviético aparecen en el espacio aéreo finlandés. La caza les sale al encuentro, entre ellos los “Freccia” del LeLv 26. Una vez interceptados los bombarderos los pilotos del LeLv 26 dan cuenta de 13 de ellos…

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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MONOPLANE FIGHTER AIRCRAFT FIAT G.50 “Freccia”

 

g.50 cockpit
FIAT G.50’s cockpit. Some versions followed the closed canopy rule, but most of the “Freccias’s” fly open-cockpit.

The “Freccia” (Arrow) is an Italian fighter design which makes its first test flight in 1937. That year is internationally presented in the Milan aeronautical salon as the most advanced combat aeroplane in the Italian inventory. The series version is powered by a FIAT A.74 RC38 engine that develops 840 H.P. and a top speed of 472 km/h. The machine is indeed a leap forward in the aeronautical engineering, being already a monopane and of metal construction. But other countries will develop other models at the time with better capabilities, like Great Britain and Germany.

In January 1939 a dozen FIAT G.50‘s are hurriedly sent to Spain for tests in the civil war, where they show good overall performance and maneouverability. They are fitted with 2xBREDA-SAFAT 12.7 mm. heavy machine guns. They are used by the Gruppo Sperimentale da Caccia (Experimental Fighter Group) depending from Benito Mussolini’s Aviazione Legionaria, but the war ends just a few months later before any useful experience can be gained.

Late the same year the Finnish government orders 35 units to face the USSR invasion in the so-called Winter War 1939-40. But they will arrive late in the conflict. They will be based then at Utti airbase, home of the LeLv 26 (Lentolaivue<>squadron).

Already in June 1941 and after 3 days from the start of Operation Barbarossa, Stalin approves pre-emptive attacks against Finland. The Finns will name this new combat phase against the Soviet Union as the Continuation War. The Ilmavoimat (Finnish Air Force) assets are better prepared than a year and a half ago and they count on two interceptor regiments, the LeR 2 and LeR 3, in all 155 fighter aircraft. The former is the most powerful fielding 3 squadrons: one of Brewster 239‘s, a second of MS 406’s and one another of FIAT G.50 “Freccia”. The latter is the aforementioned LeLv 26. The VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Soviet Air Force) will oppose them “only” 500 planes, due to the fact that most of her forces are vainly trying to withstand the German onslaught in other sector of the vast “Russian Front”. And this way the “Freccia‘s are used in the second Finnish war against Stalin (with promising results). They will participate in numerous air combats over lake Ladoga and the Karelian isthmus. Some “aces” will commence their successful careers at the controls if this light and agile Italian machine, like the Warrant Officer Oiva Tuominen (44 victories). On the 17th of August 1941 piloting a G.50 he will shoot down 4 Soviet bombers in the awesome interval of 4 minutes, only to break the engagement after depleting his ammo.

g.50 vs chaika
The art shows an air engagement of a “Freccia” vs. a “Chaika” somewhere over southern Finland. [Unknown author].

25th of June 1941: As mentioned, Stalin approves pre-emptive strikes against his northern neighbour. The fighting regiments LeR are combat ready. Some 150 Soviet twin engine bombers show up in the Finnish airspace and the fighters take off to intercept; the LeLv 26 “Freccia’s” are amongst them. They will claim 13 bombers to their list of air victories…

 

 

 

 

 

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Ilyushin Il-4

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BOMBARDERO MEDIO BIMOTOR ILYUSHIN IL-4 (DB-3F)

 

il4 museo
Ilyushin Il-4 en la actualidad. Museo del parque de la victoria en Moscú. Se puede apreciar con detalle la sección de morro alargada y acristalada, característica de la versión F de los diseños DB de Sergei Ilyushin.

Aparato de largo alcance derivado del diseño del equipo de ingeniería de Sergei Ilyushin del bimotor DB. De hecho su desarrollo comienza como la variante DB-3F. No obstante en el momento de ser entregado en grandes cantidades a las unidades de ataque de largo alcance cambia su denominación, convirtiéndose en el Il-4. En 1938 comienza su diseño con una modificación sustancial de la célula del aparato original. Conserva la estructura primaria de la serie DB, aunque con una nueva sección de morro (ver video al final de la página con modelos DB e Il-4). Así inicia su primer vuelo en 1939 aún con la designación DB-3F.

A comienzos de la Operación Barbarroja la serie de bombarderos DB constituye la flota de aparatos de ataque  principal de largo alcance, integrándose en las unidades de vuelo DBAP (Dalnyebombardirovochnyi Aviatsionnyi Polk<>Regimiento Aéreo de bombarderos de largo alcance) y MTAP (Minno Torpednyi Aviatsionnyi Polk<>Regimiento Aéreo de Torpederos Minadores). Hay en inventario 1.122 unidades DB-3 y DB-3F (906 de ellos operativos). Está propulsado por dos motores M-88B que desarrollan 1.100 C.V. cada uno, siendo capaz de transportar una carga bélica de hasta 2.500 kilogramos (tanto en bodega como en afustes externos).

En la misma tarde del 22 de junio de 1941, día de comienzo de las hostilidades contra el III Reich, formaciones de bombarderos DB e Il-4 atacan las ciudades de Königsberg (actual Kaliningrado) y Memel e incluso atacan concentraciones de tropas en los arrabales de Varsovia, cubriendo una distancia de 600 kilómetros desde sus bases. Las misiones no cuentan con escolta de cazas y las pérdidas son numerosas. La Luftwaffe domina los cielos. También atacarán objetivos de la industria petrolífera de Rumanía, en Ploesti, desde bases de la Flota del Mar Negro en Crimea. Por su largo radio de acción son aparatos idóneos para la tarea, pero de la misma forma, sin escolta adecuada, para muchas tripulaciones su primera misión será la última al encontrarse con los Hurricanes de la Aviación Rumana o los Messerschmitt de la Lutfwaffe.

radio accion il4 isla oesel a berlin
Esquema de la ruta seguida por los aparatos del 1 MTAP desde su base en la isla Ösel hasta Berlín. Los Ilyushin vuelan hacia su objetivo prácticamente al máximo de su radio de acción.

Este bimotor de Ilyushin ya es conocido por la Luftwaffe antes de comenzar las operaciones en el frente del este. Antes de la fecha de invasión de la URSS, la Ilmavoimat (Fuerza Aérea Finlandesa) presenta a los alemanes un DB-3M de este tipo capturado en la Guerra de Invierno para su evaluación.

7 de agosto de 1941: En la base de la aviación naval del Báltico de la isla de Ösel una quincena de aparatos DB-3T (variante “navalizada”) calientan motores para una misión especial. La cantidad de combustible es la máxima posible en detrimento de la carga de bombas, pues el objetivo está casi fuera del radio de acción de los bimotores soviéticos. El objetivo es Berlín. Con el avance imparable de la Wehrmacht hacia el corazón de la URSS ya sólo hay disponibles 3 modelos capaces de tal misión: el Yer-2, el Pe-8 y el modelo de Ilyushin. Se le asigna la misión al 1 MTAP de la Flota de Báltico. Como se indica, usarán la base de la isla de Ösel, que dista unos 900 kilómetros hasta Berlín…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

TWIN ENGINE MEDIUM BOMBER ILYUSHIN IL-2 (DB-3F)

 

il4 machine gunner
Il-4 dorsal machine gunner gets his UBT 12.7 mm ammo ready for a sortie. The aircraft carries 3 gunners (nose, ventral and dorsal). The machine gun turret will suffer different modifications throughout the DB-3 initial versions to the Il-4.

A long range medium bomber derived from the DB type, a design from Sergei Ilyushin’s engineering team. As a matter of fact initially it will still carry the official designation DB-3F. However as it commences the delivery to the long range flying units, it will change into Il-4. The development starts in 1938 using the DB series, with a thorough modification of the structure and specially of the nose section (watch the video at the bottom of the page with both variants). As just mentioned its maiden flight is carried out in 1939 still as a DB-3F.

At Barbarossa start the aircraft DB family is the Red Air Force long range bomber backbone. It is fielded by DBAP flying units (Dalnyebombardirovochnyi Aviatsionnyi Polk<>Long Range Aviation Regiment) and MTAP (Minno Torpednyi Aviatsionnyi Polk<>Mine-Torpedo Aviation Regiment). There are 1,122 DB-3’s (including DB-3F’s) in the VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Soviet Air Force) inventory. Out of them, 906 are airworthy machines. They are powered by two 1,100 H.P. M-88B engines that allow them two carry up to a maximum of 2,500 kg. of warload (inside the bomb bay and in external pylons).

il4 at night
Il-4 at night.The production of this type will continue until 1944 and it will see service well into the Cold War. NATO code “Bob”.

In the same afternoon of the 22nd of June 1941, day 1 of the war against the III. Reich,  formations of DB’s and Il-4’s attack the cities of Königsberg (Kaliningrad today) and Memel. They even go deeper into the adversary’s heart and attack concentrations of troops in the vicinity of Warsaw, covering distances of 600 kilometres from their home bases. These raids are not escorted by much needed fighters and the losses are appaling. The Luftwaffe masters the skies. They will attack in the following days the Romanian oil industry in Ploesti from the Black Sea Fleet bases in Crimea. Due to their long range performance they are the suitable airplane model for the task, but once again, with no fighter escort, for many Soviet aviators their first mission will be the last one. Romania is patrolled by her own Air Force Hurricane’s and Luftwaffe Messerschmitt‘s.

This twin engine bomber is already well known by the Luftwaffe before starting the Eastern Front operations. A few months before, the Ilmavoimat (Finnish Air Force) delivers a captured (from the Winter War 1939-40) DB-3M to the Germans for evaluation.

Il-4 over berlin
Ilyushin’s over Berlin. In spite of this dramatized drawing, no bombers are shot down the first night as the surprise is complete. As a matter of fact the German press will blame the British R.A.F. with the resposibility of the raid. [Art by Don Greer].

7th of August 1941: In their naval aviation station on Ösel island 15 DB-3T (a navalized variant) warm up engines for a very special mission. The fuel upload is maximum making the warload not too significant, due to the fact that the target is almost beyond the combat radius of the Soviet twin engine bombers. Berlin is the target. With the rapid advance of the Wehrmacht into the USSR there are just 3 types of aircraft that could do the job: the Yer-2, the Pe-8 and the machine of Ilyushin. The task is given to the  Baltic Fleet’s 1 MTAP. As aforementioned its base is 900 kilometres from Hitler’s capital city…

 

 

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Dornier Do-17

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BOMBARDERO BIMOTOR DORNIER Do-17

dornier do-17z2
Diagrama del bombardero Dornier Do-17Z-2. Esta versión, con motores sobrepotenciados Bramo 323P Fafnir, es capaz de trasportar hasta 1.000 kg. de bombas. Es el doble que las versiones anteriores, pero a costa de reducir su radio de acción a sólo 330 km.

Inicialmente concebido en 1933 como avión de pasaje y carga, es rechazado por la compañía Deutsche Lufthansa, que había encargado el proyecto, por ser demasiado exigua su cabina. Pero por su velocidad y características se le adapta como aparato de bombardeo rápido (420 km/h. en altura). Como muchos otros diseños de la época participa en la Guerra Civil Española y en las primeras fases de la Segunda Guerra Mundial. No obstante ya en la Batalla de Inglaterra pone en evidencia su inadecuado armamento defensivo y poca carga bélica, por lo que lentamente se le va relegando a misiones de reconocimiento. La variante más producida puede transportar hasta 1.000 kg. de carga bélica. Hasta 23 Staffeln (escuadrillas) de reconocimiento de largo alcance se equiparán con este tipo. Por su característico fuselaje estilizado adquiere el apelativo de “Lápiz Volador”.

En el asalto a la Unión Soviética el 22 de junio de 1941 participan versiones Do-17Z-2 asignados al I. y III./KG 2 y al III./KG 3 operando en el sector del Grupo de Ejércitos Centro. Concretamente bajo el 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea) de Kesselring. Hay un total de 98 aparatos en plantilla y 62 operativos. Las primeras salidas de los Dornier vuelan contra los aeródromos soviéticos, contra los cuales lanzan pequeñas bombetas de 2 kilogramos de explosión retardada. Son las SD-2. Mientras los bimotores Heinkel del KG 53, desde bases cercanas a Varsovia, se encargan de los aeródromos entre Bielostok y Minsk, los Dornier Do-17Z del KG 2 lo hacen con aquellos más al norte entre Grodno y Vilnius. En el sector sur el KG 3 despega de Demblin en curso a objetivos entre Brest y Kobrin… Sus tripulaciones vuelan entre cuatro y seis misiones, mientras que los bombarderos en picado y cazas realizan hasta ocho; el esfuerzo físico es extenuante para los aviadores.

Do-17Z-2 ilmavoimat sa-kuva
Otros paises tienen en inventario al Do-17Z-2. En este caso, la Fuerza Aérea Finlandesa (Ilmavoimat). También Croacia volará este modelo en la campaña del este integrados en el 10.(Kroat)/KG 3. [Cortesía SA-Kuva].

La Operación Barbarroja cambia de fase aérea y se produce el primer gran bombardeo de Moscú en julio. A las 22:25 horas (hora de Moscú) 127 aparatos Junkers Ju-88, Heinkel He-111 y Dornier Do-17Z de nueve diferentes Kampfgeschwader (alas de bombardeo), lanzados en cuatro oleadas consecutivas desde pistas próximas a Minsk, Orsha, Vitebsk y Chatalovska (Bielorrusia), sobrevuelan la capital de Stalin. Es un intento por iniciar una campaña estratégica, pero la Luftwaffe no está concebida como una fuerza de estas características, ni es capaz de mantener el esfuerzo indefinidamente. La aviación militar del Reich se ha gestado con carácter táctico de apoyo a las operaciones en tierra.

El Oberfeldwebel (brigada) Broich, miembro de la tripulación de un Do-17 del 3./KG 2 describe su primera noche sobre los cielos de Moscú:

Nachtangriff auf die Stadt Moskau (Ataque aéreo sobre la ciudad de Moscú). Altitud del bombardeo de 3.000 metros. Esas eran nuestras órdenes. Nuestros Do-17 no habían sido camuflados de negro para operaciones nocturnas y no nos encontrábamos particularmente entusiasmados por ello. Había una evidente cierta inquietud entre la tripulación ya que esto era algo totalmente diferente a nuestras misiones normales.

Nuestro vuelo hasta el objetivo nos pareció muy largo, sin duda porque estábamos persiguiendo el amanecer, cuyos resplandores ya podíamos ver en el cielo.  Al aproximarnos a Moscú nos apercibimos de que el ataque ya se estaba llevando a cabo delante de nosotros.

Una formación de “Lápices voladores”, como se les conoce por su alargado y estrecho fuselaje. En el verano-otoño de 1940 en la ofensiva aérea contra Gran Bretaña pone en evidencia sus limitaciones como aparato de bombardeo.

En cuanto lanzamos las bombas sobre nuestra designada zona de objetivos un reflector nos iluminó. Casi instantáneamente treinta más se concentraron sobre nosotros y los primeros proyectiles empezaron a detonar a nuestro alrededor. Lanzamos el resto de las bombas y empezamos una carrera para zafarnos de la artillería antiaérea. Nuestro piloto, el Unteroffizer (subteniente) Heimann lo intentó todo para despistarla…virajes fuertes, cambios de altura, cortes de motor, todo ello mientras nuestro ingeniero de vuelo, Hans, empezaba a lanzar por la borda periódicos y octavillas (como solíamos hacer sobre Inglaterra) pero nada daba resultado. Peter [Heimann] nos sacó de aquello lanzando al aparato en un picado pronunciado y saliendo hacia un sector menos defendido de la ciudad…” .

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

TWIN ENGINE BOMBER DORNIER Do-17

 

Do-17 cockpit
Dornier Do-17 cockpit. Note the single control column. The right hand side post is devoted for the bombardier.

In spite of being initially designed in 1933 as a passenger and cargo aircraft, it is rejected by the civilian company Deutsche Lufthansa (the petitioner of the project) due to its too narrow passenger cabin. But due to its speed and overall performance finds a quick role as a fast bomber (420 km/h.). Like many other types of the time, it participates in the Spanish Civil War and the first stages of WWII. However, already during the Battle of Britain it shows weaknesses due to its insufficient self-defense  armament and a limited bomb load. The most manufactured version, the Do-17Z-2 is able to carry up to 1,000 kg of warload. Slowly it will leave the job to the heavier Junkers Ju-88, taking itself the reconnaissance role. There will be 23 long-range Staffeln (squadrons) equipped this type. Due to its slenderness it gains the nickname of “Flying pencil”.

In the assault to the USSR on the 22nd of June 1941, Do-17Z-2’s assigned to I., III./KG 2 and III./KG 3 will fly in the Army Group Centre’s theatre of operations. These are under Kesselring‘s 2. Luftflotte (2nd Air Fleet). Out of 98 in total, 62 are airworthy on the 22nd of June 1941. The first Dornier sorties are launched against the Soviet aerodromes where they drop small 2 kg. bomblets with delay fuzes. They are called SD-2. While the Heinkels from the KG 53, take care of those bases between Bielostok and Minsk, Dornier Do-17Z from the KG 2 work out those between Grodno and Vilnius. More to the south the KG 3 take off from Demblin (Poland) against targets between Brest and Kobrin…They will carry out 4-6 missions a day, while dive bombers and fighters do up to 8; the physical and mental strain for the crews is maximum.

do-17z-2 downed 7aug41
This Do-17Z-2 has been shot down on the 7th of August 1941. It belongs to a long-range reconnissance squadron. The yellow band and wingtips identify the machine as participating in the Eastern Front.

Operation Barbarossa shifts into a new air phase soon and the Moscow bombing campaign starts in July 1941. At 22:25 hours (Moscow time) 127 Junkers Ju-88, Heinkel He-111 and Dornier Do-17Z belonging to 9 different bomber wings fly 4 consecutive waves from runways near Minsk, Orsha, Vitebsk and Chatalovska towards the Soviet capital city.

Oberfeldwebel Broich, one of the 3./KG 2 crew members describes his first night over Moscow:

do-17z bombardier
Interesting view of the narrow cockpit where the pilot and bombardier work shoulder to shoulder. Note the Lotfe bomb sight.

“Nachtangriff auf die Stadt Moskau” (air raid against Moscow city). Altitude 3,000 meters. Those were our orders. Our Do-17’s hadn’t been painted black for night operations and we were not happy about it. There was some restlessness amongst the crews due to this, being this task way different from our standard missions.

Our flight towards the target seemed to us excessively long because we were chasing the sunrise, its glare already seen in the sky. Approaching Moscow we realized that the bombing had already taken place in front of us. As soon as we dropped the bombs on our target area a searchlight found us. Almost at once 30 more homed in on us and the first antiaircraft projectiles started exploding around us. We launched the rest of the bomb load and started a race against the antiaircraft  artillery. Our pilot, Unteroffizier Heimann tried everything to dodge it…tight turns, altitude changes, power changes, all of that as our flight engineer, Hans, commenced to dump overboard newspapers and leaflets (as we used to do over England), but to no avail. Peter [Heimann] got away with it diving  the machine steeply and levelling it off over a less defended sector of Moscow…”.

 

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Tupolev SB-2

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TUPOLEV SB-2

tupolev sb-2
Tupolev SB-2 hoy en día en el museo de la Fuerza Aérea de la Federación Rusa (Monino, Moscú).

Es un bimotor de bombardeo medio rápido. Junto con el  DB-3  constituyen la espina dorsal de las fuerzas de ataque de la VVS (Voenno Vozdushnye Sily, Fuerza Aérea Soviética) al comienzo de la Operación Barbarroja. Son los aparatos estándar  de los SBAP (Skorostnoj Bombardirobochnyj Aviatsionnyj Polk -regimientos aéreos de bombardeo rápido).

El proyecto se inicia en 1933 por Tupolev. En su versión de serie de 1936 (con gran participación en la Guerra Civil Española desde el otoño de ese año), el aparato alcanza los 423 km/h. a 4.000 metros. La velocidad es realmente notable para el conflicto español, donde la caza enemiga (principalmente Heinkel He-51 y FIAT CR-32) no alcanza los 360 km/h. Puede portar una carga bélica de 600 kilogramos.

No obstante en el escenario de 1941 es un aparato ya superado. Pero es la primera fuerza de ataque de la que dispone Stalin. En los momentos iniciales de la invasión de la URSS el caos se apodera de las filas soviéticas. El mismo día 22 de junio de 1941 la reacción oficial de Moscú no llega sino a las 4 horas del inicio de las hostilidades. Se ordenan salidas inmediatas de estos aparatos contra los aeródromos y áreas de concentración de tropas hasta una profundidad de 100-150 kilómetros dentro del territorio del Reich y el bombardeo de las ciudades de Königsberg y Memel. Queda cancelada la orden anterior de “no cruzar la frontera” y por supuesto la de “no responder a la provocación” (hasta este momento Stalin había prohibido toda acción que hubiera servido de excusa a Alemania para una intervención).  De aeródromos a retaguardia salen numerosas misiones de ataque, pero muchas no encuentran a su escolta de cazas, con lo que son víctimas de los Messerschmitt. Las pérdidas son atroces. Los alemanes los denominan erróneamente “bombarderos Martin”.

Tupolev sb-2 dañado
Un SB-2 mostrando daños de combate tras su regreso de una misión. Finalmente es capturado al ser tomada su base por la Wehrmacht.

El 22 de junio a las 12:15 horas el aeródromo de Byala-Podlyaska (antigua base polaca), base del Stab/StG 77 de Ju-87 Stuka es alertado por la llegada de tres formaciones de 9 SB cada una del 130 BAP/13 SAD (130º Regimiento Aéreo de Bombardeo de la 13ª División Aérea Mixta). La FlaK (Fliegerabwehrkanone o artillería antiaérea) abre fuego sobre los incursores que vuelan a una altitud media de 5.000 metros. El intenso fuego alemán consigue hacer perder la cohesión de las formaciones y aunque no se produce ningún derribo el ataque con 162 bombas FAB-100 pierde precisión. Los explosivos caen sin más por los alrededores del campo de aviación con daños mínimos. Pero a los pocos minutos son interceptados por Messerschmitt del Ala de Caza número 51 “As de Picas” del teniente coronel Mölders . El mismo Mölders pilota uno de los cazas y tras finalizar el combate reclama tres derribos. En total una veintena de los Tupolev SB no regresa…

La nueva ruptura de hostilidades días más tarde entre fineses y soviéticos (tras su Guerra de Invierno de 1939-1940)  abre un nuevo frente al norte de Leningrado, en el istmo de Karelia. Ambas aviaciones empiezan a combatir. Las bases de la Ilmavoimat (Fuerzas Aéreas Finlandesas) de Luostari y Rovaniemi son atacadas, así como la capital, Helsinki y Turku. Aparatos FIAT G.50 y Brewster 239 se enfrentan una vez más a los Tupolev SB y DB-3 de la VVS.

La tasa de pérdidas de los soviéticos es sencillamente inaceptable para cualquier estándar occidental, pero los pilotos  de los Messerschmitt se encuentran con unos aviadores muy decididos, que rehúsan apartarse de su rumbo de ataque hasta que las bombas no se han lanzado. La caza informa de casos en los que los artilleros de los bombarderos que caen derribados continúan disparando sus armas sin saltar en paracaídas.

El día 30 de junio de 1941 (a 8 días del inicio de la guerra) sólo la flota de SB ha quedado reducida al 50%. Tal está siendo el castigo en tierra y en el aire. Poco a poco estos veteranos modelos Tupolev que ya vieron acción en China, Finlandia y España van quedando relegados a misiones nocturnas…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

TUPOLEV SB-2

SB-2 shot down
During the summer of 1941 the loss rate of VVS SB-2 bombers is appalling. In spite of the determination of many crews, many missions are carried out without a much needed fighter escort.

A fast medium twin engine bomber. Along with the DB-3 it will form the attack VVS (Voenno Vozdushnye Sily, Soviet Air Force) backbone at the start of Operation Barbarossa. They are the standard machines in the SBAP (Skorostnoj Bombardirobochnyj Aviatsionnyj Polk -fast bomber aviation regiments).

The project starts in 1933 by Tupolev. In its 1936 series version (that takes intensive part in the Spanish Civil War since autumn that year), the SB-2 flies at a maximum speed of 423 km/h. at 4.000 metres. That speed is certainly impressive for the initial stages of the Spanish conflict, where the enemy fighters (mainly Heinkel  He-51’s and FIAT C.R.32’s) won’t perform faster than 360 km/h. It can carry 600 kg. warload.

sb-2 instrument panel
SB-2 cockpit. A fast sleek twin engine bomber. In the picture can be seen the pilot’s instrument panel.

Nevertheless in the 1941 scenario it is an outdated machine. However it is the first attack force in Stalin’s inventory. In the early hours of the invasion of the USSR the chaos takes over the Soviet command and control network. Moscow’s official reaction to the aggression, on the very same 22 of June 1941, will not arrive to the front units until 4 hours after. Then orders arrive to retaliate with the SB-2’s against enemy aerodromes and troop assembly areas up to 100-150 kilometres in depth into the Reich’s territory. Cities like Königsberg and Memel will be also in the target list. The standing orders of “not to cross the borderline” and “not to respond to the provocation” are cancelled (up to this moment Stalin have forbidden any reaction that could be used as an excuse for the Germans). From rearguard bases many of these Tupolev’s will take off, but commonly they will not be able to “rendezvous” with their fighter escort. And soon they will fall prey of the Messerschmitts. Losses will be simply appalling. The Germans call them erroneously “Martin bombers”.

On the 22nd of June 1941 at 12:15 hours the alarm is raised at Byala-Podlyaska airbase, home of the Ju-87 Stuka Stab/StG 77. Three formations of 9 SB-2 each are approaching. They belong to the 130 BAP/13 SAD (130th Bomber Air regiment belonging to the 13th Mixed Air Division). The FlaK (Fliegerabwehrkanone or anti-aircraft artillery) opens fire upon the raiders which fly at a medium altitude of 5,000 metres. The intense fire fails to shoot anyone of them down, but makes their formations loose cohesion. They release 162 FAB-100 bombs, but the explosives fall inacurately around the base perimeter without major damage. In a matter of minutes they are intercepted by the Messerschmitt’s of Lieutenant-Colonel Mölders and others from the “Pic Ace” 51st fighter wing. Molders himself is at the controls of one of the fighters and claims 3 kills. In all, 20 Tupolev SB’s will not make it home…

FAB-100 bomb loading
This Tupolev SB-2 is being loaded with FAB-100 bombs for a new mission.

The new war scenario between Finland and the USSR (after the 1939-40 Winter War) opens a new front on the 25th of June, due north of Leningrad (Karelian isthmus). Both air forces start to fight. Finnish bases like Luostari and Rovaniemi are attacked, as the capital city Helsinki and Turku are too. Italian design FIAT G.50 and American made Brewster 239’s face
the VVS Tupolev SB’s and DB’s.

During the summer of 1941 the Soviet rate of losses is simply unacceptable for any Western standards, but the Messerschmitt pilots meet very determined aviators who stubbornly keep the attack courses until the bombs have been released. The Germans report cases of doomed bombers where their machine gunners keep firing, while falling in flames, not bailing out.

On the 30th of June 1941 (only 8 days after the war in the East) just the SB fleet has been decimated down to 50%. Slowly these veteran machines which already saw action in China, Finland and Spain will be transferred to night missions…

 

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Junkers Ju-86P

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JUNKERS JU-86P

Es un aparato de reconocimiento de alta cota. El servicio de reconocimiento, al que se le da gran importancia en Alemania, divide sus flotas de aviones en dos grupos:

junkers ju-86p reconocimiento
La tripulación del Junkers Ju-86P accede a la cabina presurizada a través de una escotilla bajo el lado derecho del morro.

1.- Escuadrillas de reconocimiento de corto radio de acción de apoyo al ejército de tierra <Nahaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (Heer)>

2.- Escuadrillas de reconocimiento de largo radio de acción <Fernaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (F)>

Así, las unidades de cooperación con el ejército de tierra adquieren la denominación Aukl./(H). o sencillamente (H). Análogamente las de gran alcance, Aufkl./(F). o (F). La primera unidad  en entrar en acción es el Aufklärungsstaffel A/88, que en 1936 se convierte en los ojos de la Legión Cóndor en la Guerra Civil Española (1936-39).

De entre todos los tipos de las unidades (F) de largo radio de acción, el Ju-86P juega un papel relevante en la preparación de las operaciones antes de la campaña de invasión de la URSS. Gracias a su gran radio de acción y capacidad de volar a un gran techo, es el avión adecuado para esta misión. Como se indica, hace  una importante labor de recolección de imágenes que convenientemente procesadas van a identificar objetivos en tierra para las alas de bombardeo y caza.

aufklaerungsgruppe oberbefehlshaber der luftwaffe
Emblema de la unidad de reconocimiento de largo alcance de la Comandancia de la Luftwaffe “Oberbefehlshaber der Luftwaffe”. Los primeros Ju-86P le son asignados. Posteriormente serán destinados en el 4.(F)/Ob.d.L.

La firma Junkers había estado experimentando desde 1939 con cabinas presurizadas usando como plataforma el viejo bombardero Ju-86D y una variante del motor diesel Jumo 207A de 1.000 C.V. con sobrecompresor para gran altitud. Se le dota además de tres cámaras de alta resolución. El tercer prototipo V3 alcanza los 12.000 metros (39.360 pies). Tiene una extraordinaria envergadura de 25,6 metros (la última versión Ju-86R, con hélices cuatripalas, alcanzará los 32 metros). En 1940 pocos cazas hay capaces de interceptarlo, por no decir ninguno. De hecho, este verano se hace un ensayo operativo con uno de los prototipos sobre Gran Bretaña y alcanza los 12.500 metros (41.000 pies). Es posible que el aparato ni siquiera haya sido detectado por el sistema de radar británico, pero si lo ha sido, ha sobrevolado las islas sin ser molestado. Hay que esperar hasta 1942, cuando un Spitfire Mk. V de la R.A.F. consiguirá interceptar a un Junkers a la inusual altitud de 12.800 metros (42.000 pies) al norte de El Cairo.

junkers ju-86p2 camaras ventrales
Junkers Ju-86P-2. La vista de la panza de la aeronave deja ver los alojamientos de dos de las cámaras verticales.

Los Junkers están encuadrados en una unidad especial (creada ya en 1939), el Aufklärungsgruppe Oberbefehlshaber der Luftwaffe, bajo el mando del teniente coronel Theodore Rowehl.

En una de las misiones de reconocimiento sobre la URSS se produce un hecho significativo que está a punto de comprometer los planes de Hitler sobre la Operación Barbarroja: Un Ju-86P-2 del 4(F)/Aufkl.Gr.Ob.d.L. (4º Grupo de Reconocimiento del Mando de la Fuerza Aérea) a finales de 1940 tiene que hacer un aterrizaje de emergencia cerca de Rovno (Ucrania) por un problema de motor. La tripulación es internada y Stalin informado. Las fotografías y el equipo secreto es confiscado. El mariscal Timoshenko intenta persuadir a Stalin para fusilar a los espías aéreos, pero este no hará nada al respecto que pueda servir a Alemania de excusa para elevar la tensión internacional.

Las órdenes directas de Hitler a estas escuadrillas son de penetrar en espacio aéreo soviético 300 kilómetros, haciendo hincapié en el reconocimiento de los aeródromos de la VVS (Voenno Vozdushnye Sily o Fuerzas Aéreas Soviéticas) . El domingo 22 de junio de 1941, las carpetas de objetivos con las imágenes de inteligencia estarán listas…

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

JUNKERS JU-86P

junkers ju-86p
Junkers Ju-86P diagram. Note the enlarged wingspan needed for cruising at high ceilings.

It is a high altitude reconnaissance aircraft. The reconnaissance services, deemed as being of the utmost importance in Germany, divide the fleets in two branches:

1.- Short range Army support squadrons <Nahaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (Heer)>

2.- Long range reconnaisance squadrons <Fernaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (F)>

Following this classification, Army support units are named as Aufkl./(H) or simply (H). Consequently the long range fleet is Aufkl./(F) or just (F). The first of these to see action is the Aufklärungsstaffel A/88, that in 1936 will be the eyes in the sky of the Condor Legion during the Spanish Civil War (1936-39).

Out of the long range (F) reconnaissance aircraft types, the Junkers Ju-86P plays an essential role in order to update and create target folders for the USSR invasion campaign. Thanks to its endurance and capability to operate at great ceilings the Ju-86P proves itself as a very adequate platform for this task. As mentioned, it is able to collect imagery that conveniently treated will be used as intelligence data for future targets for Hitler’s air-to-ground aircraft.

Junkers Ju-86P nose section
Pressurized cockpit nose section detail. This is a “P” variant. The Ju-86R’s will be fitted with four blade propellers.

Since 1939 Junkers design teams had being testing pressurized cabins, using outdated Ju-86D bombers, and a high altitude  1,000 H.P. diesel Jumo 207A engine. They had decided to fit the prototype with 3 high resolution cameras. Its ceiling is certainly impressive, 12,000 metres (39,360 feet). Its wingsspan is also lenghthened to 25.6 metres (the last four-blade propeller version, Ju-86R, will reach 32 metres). In 1940 possibly there’s no fighter in the world capable to intercept the Junkers aeroplane. As a matter of fact, this summer an operational test is carried out over Great Britain at 12,500 metres (41,000 feet). It is possible that the machine hasn’t even been detected by the British radar system, but if it has, the German has flown over the isles unmolested. It is two years after, 1942, when a R.A.F. Spitfire Mk.V will intercept a Ju-86P at the impressive altitude of 12,800 metres (42,000 feet) north of Cairo.

ju-86p profile
2.(F)/Aufklärungsgruppe (2nd Long Range Recce Group)

The Junkers machine is assigned to a very special flying unit since its set up in 1939, the Aufklärungsgruppe Oberbefehlshaber der Luftwaffe (Air Force Command Reconnaissance Group). It is under Lieutenant Colonel Theodore Rowehl’s orders.

During a photo-reconnaissance mission over the USSR, a single event threatens to compromise Hitler’s Operation Barbarossa. A lone Junkers Ju-86P-2 from the 4(F)/Aufkl.Gr.Ob.d.L. (4th Luftwaffe Command Reconnaissance Group)  performs an emergency landing near Rovno (Ukraine) due to engine trouble. The crew is arrested and Stalin informed. The secret pictures and gear confiscated. Marshall Timoshenko insists on executing the air-spies, but Stalin won’t do anything that can be used as an excuse by Germany to escalate the international situation.

aerophotography daugavpils
Aerophotography of Daugavpils by river Western Dvina. The bridge is being assesed as partly damaged.

Hitler’s guidelines clear Theodore Rowehl to cover up to 300 kilometres deep in to Soviet territory, with special emphasis to reconnoiter VVS (Voenno Vozdushnye Sily or Soviet Air Forces) aerodromes. For Sunday 22nd of June 1941 the target folders with their corresponding intelligence imagery will be ready…

 

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Macchi MC.200 “Saetta”

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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MACCHI MC.200 SAETTA

 

macchi mc.200 saetta reggia aeronautica
El Macchi MC.200 Saetta. En la fotografía se muestra a un aparato del 21er Grupo de Caza en alguna base del Mediterráneo. Las buenas características del aeroplano son patentes desde el mismo momento de los ensayos en vuelo del primer prototipo.

Benito Mussolini, il Ducce italiano, desvela el 29 de junio de 1941 la cantidad de efectivos que va a poner a disposición de la campaña contra la URSS: unos 40.000 hombres más un despliegue de vuelo. Así el 9 de julio queda oficialmente establecida la creación y composición del cuerpo expedicionario italiano para intervenir integrados en el Grupo de Ejércitos Sur de von Ründstedt (concretamente bajo mando operativo del 11er Ejército de von Schobert). Es el C.S.I.R., el Corpo di Spedizione Italiano in Russia, inicialmente bajo el mando del general Francesco Zingales (tres días más tarde sustituído por el general Giovanni Messe por razones de salud).

Consta de 3 divisiones (finalmente unos 60.000 soldados con más de 5.000 vehículos), unidades auxiliares y naturalmente, como se menciona, de un contingente aéreo, cuyo jefe es el coronel Carlo Drago. Está formado por:

1.- 61er Grupo de Reconocimiento Aéreo

2.- 22º Grupo de Caza

Integrado en este 22º Grupo volarán los MC.200 Saetta. Es un diseño de avión de caza italiano que efectúa ya su primer vuelo en 1937. Desde el principio demuestra buenas cualidades y maniobrabilidad, requisitos esenciales para un buen aparato de combate. Está propulsado por un motor radial FIAT A. 74 RC 38 de 870 C.V. capaz de alcanzar 500 km/h. a 4.500 metros. En el estándard de 1937 es el equivalente al Messerchmitt Bf-109 alemán o al P-40 estadounidense. Monta dos ametralladoras Breda de 12,7 mm.

macchi mc200 22 gruppo ago 1941
Macchi MC.200 22º Grupo de Caza en Rusia, agosto de 1941.

En Barbarrroja se integran en el Comando Aviazione del C.S.I.R. En el mes de agosto de 1941 un grupo de combate de unos 85 aparatos (cazas, bombarderos, reconocimiento y transportes) se despliega a Ucrania al oeste del río Dnieper (Tudoru, Odessa). Entre ellos hay 51 Macchi MC.200 (22º Grupo Caccia con las escuadrillas 359, 362, 369 y 371). El Grupo está al mando del Maggiore pilota Giovanni Borzoni.

27 de agosto de 1941. Macchi MC.200 realizan su bautismo de fuego al entablar combate contra cazas Polikarpov I-16 Ishak y bimotores de bombardeo Tupolev SB-2. El área de operaciones es el gran río Dniepr meridional. Los italianos no pueden comenzar mejor  y dan cuenta de 6 de los bombarderos y dos cazas sin lamentar ninguna pérdida…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES


MACCHI MC.200 SAETTA

 

saetta-and-bf-109-ussr
Face to face. A Bf-109E opossite a Macchi MC.200 Saetta belonging to the 21st Group. The picture is from 1942 possibly in the Don area.

Benito Mussolini, the Italian Duce, unveils on the 29th of June 1941 the number of troops he is sending to the USSR campaign: +40,000 men plus a flight detachment. Thus, on the 9th of July its creation and composition is offically established. It is an expeditionary corps that will fight embedded in Marshall von Ründstedt’s Army Group South (precisely under von Schobert’s 11th Army operational command). It is the C.S.I.R., Corpo di Spedizione Italiano in Russia, initially under General Francesco Zingales’ command (replaced just 3 days later by General Giovanni Messe for health reasons).

It consists of 3 divisions (finally +60,000 troops with +5,000 vehicles), auxiliary units and as mentioned above, an air contingent under Colonel Carlo Drago’s orders. His units are as follows:

1.- 61er Air Reconnaissance Group

2.- 22nd Fighter Group

This 22nd Fighter Group will field the MC.200 Saetta. It is an Italian design which makes its maiden flight in 1937. From its first test flights it proves good performance and maneuvreability, essential conditions for a combat machine. It is powered by a 870 H.P. FIAT A.74 RC 38 radial engine and it is capable to achieve 500 km/h. at 4,500 metres. By 1937 standards it is equivalent to the German Messerschmitt Bf-109 or the U.S. P-40.

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MC.200’s in operation during “Barbarossa” during the summer of 1941. They belong to the 22nd Fighter Group.

For Barbarossa it is part of the Italian air group named Corpo Aereo Italiano (Italian Air Corps). As part of it during the month of August 1941, 85 airplanes (fighters, bombers, reconnaissance and transports) deploy west of Dniepr river (Tudoru, Odessa). Amongst them there are 55 Macchi MC.200 (22nd Fighter Group with the following squadrons, 359, 362, 369 and 371).

27th of August 1941: Macchi MC.200 Saetta’s receive their baptism of fire when they engage combat versus Polikarpov I-16 Ishak fighters and Tupolve SB-2 twin engine bombers. The Italians claim 6 of the bombers and 2 fighters shot down without any own losses…

 

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I.A.R.80

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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IAR-80 en formación cerrada.

El I.A.R.80 rumano es evaluado como uno de los mejores cazas del mundo en 1939. Al año siguiente comienza la producción en serie, montando 4 ametralladoras Browning FN de 7,92 mm. y un motor radial I.A.R. K 14-1000A de 1.025 C.V. Las prestaciones son comparables a la de los cazas más modernos del momento: 550 Km/h. a 3.970 metros. Es un monoplano elegante que se entregará inicialmente al 8º Grupo de Caza, que dispondrá de unos 20 aparatos listos para la operación Barbarroja.

Así, el domingo 22 de junio de 1941 a las 03:00 horas, los primeros aparatos de reconocimiento de la Luftwaffe y Rumanía sobrevuelan la frontera rumano-soviética del río Prut. A continuación, a las 03:15, la fuerza de bombardeo despega desde sus bases en Moldavia con rumbo a los aeródromos soviéticos en Besarabia. Así comienza la guerra en los cielos del teatro de operaciones del Heeresgruppe “Süd” o Grupo de Ejércitos “Sur”. Es el teatro de operaciones más meridional del ambicioso plan de Hitler, encargado de abrirse paso hasta el corazón de Ucrania. En esta jornada los bombarderos rumanos reclaman unos 100 aviones soviéticos destruidos en el suelo (aunque fotografías aéreas confirmarán luego “sólo” 37). A estas hay que añadir las 5 reclamadas por los artilleros de los bombarderos de la ARR (Aeronautica Regala Romana o Aeronáutica Real Rumana). Los cazas confirman 10 derribos más. El combate tiene lugar contra los aviones asignados al 9º y 12º ejércitos del RKKA (Ejército Rojo).

iar80-perfil
Perfil del caza rumano IAR-80.

No obstante, para los I.A.R.80 el día concluye menos exitoso. 16 aparatos I.A.R.80 del mencionado 8º Grupo de Caza tienen como misión escoltar bombarderos S-79 y, aunque de hecho se ven envueltos en una refriega contra cazas del la VVS (Voenno Vozdushnye Sily o Fuerza Aérea Soviética), no se producen derribos por ninguno de los bandos. Los I.A.R. tendrán que esperar 5 días más tarde para que los pilotos del 8º Grupo reclamen 4 victorias contra I-16 Ishak. El I.A.R.80 demuestra así de lo que es capaz en cuanto a maniobrabilidad y velocidad, especialmente contra el pequeño Polikarpov.

En el Barbarossatag (día de comienzo del conflicto) el poder ofensivo de la ARR  se concentra alrededor de un contingente aéreo de combate denominado Gruparea Aeriana de Lupta. Se divide en 4 flotillas aéreas con un  total de unos 250 aparatos. Su misión inicial es ganar la superioridad aérea en los cielos de Besarabia y Bucovina septentrional y una vez conseguido esto, proporcionar apoyo para la toma de Odessa…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

I.A.R.80

mapa-rumania-1941-42
A very interesting Romanian state map depicting the different borders in the hectic years 1941-42.

This is one of the best fighters in the world in 1939. Series production will start next year. The airplane will be fitted with 4 x 7.92 mm. Browning machine guns and an I.A.R. K 14-1000A 1.025 H.P. radial engine. Its performance is comparable to the most modern types at the time: 550 km/h. at 3,970 metres. The elegant monoplane will be delivered to the 8th Fighter Group. This will be the first unit equipped with the new I.A.R.80 fighter fielding 20+ combat-ready aircraft  for operation Barbarossa.

On Sunday the 22nd of June 1941 at 03:00 hours, the first German and Romanian reconnaissance aircraft overfly the Russo-Romanian borders across the Prut River. Right after, at 03:15 hours, the main strike force takes off from bases in Moldavia, heading for Soviet aerodromes in Bessarabia. This way commences the air war in the theatre of operations of Heeresgruppe “Süd” or Army Group “South”. It is the troops in charge of breaking through Ukraine’s heart. During the first day of hostilities the Romanian bombers claim 100 VVS (Voenno Vozdushnye Sily or Soviet Air Forces) aircraft destroyed on the ground, but aerial photographs only will “only” confirm 37. Another 5 claims by bomber machine-gunners can be added to the former number. The fighters claim 10 confirmed kills. The combat takes place against the enemy aircraft assigned to the 9th and 12th Soviet Armies.

refuelling-iar-80c
IAR-80C being refuelled

The 8th Fighter Group’s first mission of the day is carried out by 16 I.A.R.80’s which are escorting S-79 bombers. They indeed see action versus Soviet fighters, but don’t manage to shoot down any of them. The first kills will come five days later, when four I-16’s are claimed shot down by the 8th Fighter Group’s pilots. Thus the airplane proves very capable in maneuverability and speed terms, specially against the tiny Polikarpov.

At Barbarossatag (day 1 of the campaing in Russia) the offensive power of ARR (Aeronautica Regala Romana or Romanian Royal Aeronautics) is concentrated in its Combat Air Grouping (Gruparea Aeriana de Lupta). It consists of up to four flotillas. The Gruparea Aeriana de Lupta have a total of 250+ aircraft. Its mission is to gain air supremacy over Bessarabia and Northern Bukovina and then support the offensive of the Romanian 4th Army. The second step is to support in the siege of Odessa…

 

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Tupolev TB-3

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TUPOLEV TB-3

tb3-tupolev
Perfil del TB-3. Extraído de la obra cronológica “Barbarroja 03:00 h”
tb3-artilleros-dorsales-tupolev
Extraído de la obra cronológica “Barbarroja 03:00 h”

El 26 de julio de 1941 dos TB-3 despegan de su base en Crimea con misión de ataque a la planta de refino de Constanza (Rumanía) y su puerto. Los aparatos, pertenecientes a la Aviación de la Flota de Mar Negro (VVS-Chyornogorskovo Flota) en coordinación con cazas del 62 IAB (62ª Brigada Aérea de Caza), repiten una acción de castigo contra suelo rumano. Pero esta vez no se trata de dos “viejos dinosaurios” corrientes TB-3. La formación de cuatrimotores se aproxima a una velocidad de crucero muy reducida, puesto que lleva una carga muy especial nunca vista en operaciones reales hasta entonces. A unos 45 kilómetros de sus objetivos los Tupolev inician el  desprendimiento de su singular carga, que no es otra que dos cazas I-16 Ishak, a su vez cargados con dos bombas FAB-250 cada uno.

Soltados los pequeños caza-bombarderos a gran altura, los veteranos TB-3 viran 180 grados y aceleran para alejarse de nuevo hacia Crimea sin exponerse a la defensa antiaérea. Mientras los aparatos Polikarpov comienzan un picado a alta velocidad para evadir la posible defensa de cazas y disminuir las posibilidades de ser alcanzados por el fuego desde tierra. Los Ishak realizan el ataque y aprovechando su ventaja de velocidad desaparecen a baja altura en rumbo hacia el este incólumes. Se acaba de poner en práctica el primer ataque  ZVENO. La concepción ZVENO consiste en un gran aparato Aviamatka (nave nodriza) capaz de portar aeroplanos más pequeños con objeto de aumentar el radio de acción de estos o de transportar su propia escolta de cazas.

El TB-3 es efectivamente un “dinosaurio” al comienzo del conflicto germano-soviético. Es un diseño de finales de los años 20 y efectúa su bautismo del aire en 1930. En su momento llega a ser el bombardero estratégico más grande del mundo. Con 39 metros de envergadura, en el interior de las alas existen pasadizos para acceder a los motores o albergar a fuerzas paracaidistas. Cuatrimotor, con plantas motrices de  900 C.V. sólo puede desarrollar una velocidad máxima de 288 km/h. En el escenario de Barbarroja, pilotar uno de estos aparatos sin escolta de cazas es poco menos que suicida. Se le relegará a misiones nocturnas o de transporte y suministro de víveres y municiones, como en el caso del cerco de Uman en Ucrania en agosto de 1941…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

TUPOLEV TB-3

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A pre-war test. A fighter IZ being carried under this Tupolev TB-3. The idea was to increase the range of the fighter escort and only release it in case of enemy presence. The Zveno Z-5 allowed the fighter to self-hook itself to the Tupolev too.

On the 26th of July 1941 two TB-3’s take off from their Crimean base with targets on the Romanian Constanza oil plants and its port. The machines belonging to the Black Sea Fleet Aviation (VVS-Chyornogorskovo Flota) and along with 62 IAB (62nd Fighter Air Brigade) aeroplanes, repeat and air raid against Romanian soil, but this time they are not 2 TB-3 ordinary “dinosaurs”…The formation of 4 engine bombers approaches its target at a very reduced cruise speed, due to its special warload never seen in real operations. 45 kilometres away from their objective area the Tupolev’s release a singular load, which is nothing more than two I-16 Ishak fighter planes, which in turn are loaded with two FAB-250 bombs each.

Once released at high altitude, the veteran TB-3’s turn 180 degrees and accelerate on course to Crimea with no need to expose themselves to the air defenses. In the meantime, the little Polikarpov’s start a high speed dive to reduce as much as possible the chance of being intercepted by enemy fighters and ground fire. The I-16’s drop their 250 kilogram bombs. Taking full advantage of their high speed just fade away a very low altitude heading East unscathed. It is the first combat ZVENO attack. The ZVENO program consists of a large airplane Aviamatka (mothership) capable of carrying smaller (fighter-type) aeroplanes, with the object of increasing their action radious or to carrying their own fighter escort.

TB-3 in an airborne operation circa 1930. The size of the troops give an idea of the dimensions of the Tupolev.

The TB-3 is a “dinosaur” indeed at the commencement of the Russo-German war. It is a design from late 20’s that makes its maiden flight in 1930. At that time is the largest strategic bomber of the world. Its wingspan is 39 meters long and inside its wings there are even corridors and hatches to access the power plants or even  to accomodate parachutists. It has 4 engines and its latest version will develop  900 H.P. each, with a peak speed of 288 km/h. In the Barbarossa scenario, to pilot one of this machines without fighter escort is just suicidal. It will be reassigned soon to night tasks or just to transport supplies and munitions, like in the case of the Uman encirclement in the Ukraine in August 1941.

 

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