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ESPAÑA

 

division azul barcelona
El contingente de voluntarios de Barcelona parte desde la estación de Francia con destino a Baviera, ante el clamor desbordante de los presentes.

El día 22 de junio de 1941 da comienzo la más grande operación militar de todos los tiempos. Una gesta que dará pie a un enfrentamiento nunca visto en la historia y que cuatro años más tarde con la derrota del Tercer Reich, habrá determinado, principalmente, la suerte de la Segunda Guerra Mundial en el viejo continente y un nuevo capítulo en el devenir mundial. En esa misma jornada el ministro de asuntos exteriores Ramón Serrano Suñer da la noticia al general Francisco Franco Bahamonde, jefe del estado español, y le propone in situ  el envío de una fuerza de combate a la URSS. Franco da el visto bueno. Será el pistoletazo de salida para la creación de la popularmente conocida División Azul. En un principio los militares están dispuestos a enviar a todo un cuerpo de ejército. La consigna la dicta el mismo Serrano Suñer el 24 de junio desde el balcón de la Secretaría General del Movimiento en Madrid: “¡Rusia es culpable!”, lema con el que enardece a las masas y señala directamente a Stalin y al bolchevismo como culpables de los desastres de la aún reciente Guerra Civil Española (1936-39).

munoz grandes
General de división Agustín Muñoz Grandes, primer jefe de la División Española de Voluntarios. Nacido en Madrid en 1896 y veterano de las guerras de Marruecos, durante el periodo republicano es encargado de la formación de la Guardia de Asalto. Simpatizante de la Falange, durante la Guerra Civil Española llega a mandar un cuerpo de ejército. Muy apreciado por sus hombres, por su trato paternal y de carácter austero, continuará al mando hasta diciembre de 1942. Recibirá la Cruz de Caballero de la Cruz de Hierro con Hojas de Roble. Fallece en 1970.

No obtante la formación de una legión del tal magnitud es un asunto político delicado tanto dentro como fuera de las fronteras españolas. El envío de unidades regulares del Ejército español puede ser visto desde el extranjero como la entrada directa de España en la Segunda Guerra Mundial al lado del Eje. Un asunto no del agrado de Franco, consciente de la debilidad de España tras 3 años de cruenta guerra civil y temeroso a un bloqueo naval de la poderosa Royal Navy británica. Sabe que la potencia militar de Hitler no le puede ayudar en esto. Por otro lado, el general tiene una “deuda de honor” con Alemania e Italia por la ayuda decisiva aportada por Hitler y Mussolini en su victoria contra el gobierno republicano. Tomará una solución de compromiso en vista del clamor popular que se desata en España (liderado por el movimiento político Falange), ante esta “cruzada contra el comunismo”, como se presenta al mundo la Operación Barbarroja: Franco acepta la participación de los entusiastas falangistas, pero los cuadros de mando y especialistas serán oficiales del ejército regular. El Estado Mayor Central respira aliviado, pues la Falange, principal rival en la política interna, no será la única en degustar las mieles de la “segura” victoria contra Stalin. El general Agustín Muñoz Grandes es puesto al mando y todos los oficiales de empleo superior a alférez procederán del ejército regular. La denominación oficial es Division Española de Voluntarios (DEV).

Por todo el territorio nacional se abren “banderines de engache” el 26 de junio (centros de reclutamiento) y la respuesta es masiva. No se produce en toda Europa un hecho semejante, incluida Alemania. La mayoría de los voluntarios son jóvenes universitarios de ideología falangista, médicos, abogados, ingenieros…pero también civiles sin afiliación política e incluso ex-combatientes del Ejército Republicano. La afluecia es tan apabullante que se dan casos de tener que acudir al socorrido “enchufe” para poder enrolarse. A los pocos días el embajador alemán en España, Stohrer, telegrafía a Berlin que el número de los que han acudido al alistamiento es 40 veces superior. Entre la tropa hay hasta rusos “blancos”, exiliados tras la revolución rusa y veteranos del ejército de Franco, que ahora desean su oportunidad contra el comunismo de la URSS.

El 13 de julio los voluntarios empiezan a abandonar por ferrocarril suelo español, camino de los centros de entrenamiento en Alemania. En total serán 19 convoyes. En un periodo de unas tres semanas, de los presentados, se ha reclutado en España a unos 19.000 hombres. Es el equivalente a una división muy reforzada de infantería  de la Wehrmacht. Quedan acuartelados en Grafenwöhr (Baviera), a partir de ahora su nuevo acuartelamiento de instrucción.

La División se organiza según el esquema normalizado español, es decir con 4 regimientos de infantería y uno de artillería, a diferencia del alemán, con sólo 3 regimientos de infantería. Son:

  • 1.- Regimiento Rodrigo (coronel Miguel Rodrigo Martínez) > recluta en Madrid
  • 2.- Regimiento Pimentel, futuro 262º Rgto.  (coronel Pedro Pimentel Zayas)> recluta Valladolid, Burgos, La Coruña y Valencia
  • 3.- Regimiento Vierna, futuro 263º Rgto. (coronel José Vierna Trábaga)> recluta en Cataluña y Valencia
  • 4.- Regimiento Esparza, futuro 269º Rgto. (coronel José Martínez Esparza)> Andalucía
  • 5.- Regimiento de Artillería Badillo, futuro 250º Rgto.

 

El uniforme que visten es el normalizado de la Wehrmacht con la única excepción de un escudo en el brazo derecho con la incripción “España”. El lateral del casco también porta los colores españoles. No obstante, muchos divisionarios de inclinación falangista se tomarán la libertad de vestir bajo la guerrera la camisa azul característica de esta formación política, con el cuello asomando por encima de la prenda reglamentaria alemana.

El 14 de julio de 1941 y como complemento a las fuerzas de tierra que España va a enviar al frente oriental, queda constituida también la Primera Escuadrilla Expedicionaria del contingente aéreo voluntario, que pasará a conocerse análogamente como la Escuadrilla Azul. Su oficial al mando es el comandante Ángel Salas Larrazábal, un fogueado aviador de la Guerra Civil Española y “as” de la caza con 16 derribos (más otro compartido) en su haber. Diez días más tarde parte hacia Berlín con su destacamento de aviadores, mecánicos y personal auxiliar.

A diferencia de sus camaradas de tierra, los aviadores españoles serán encuadrados en el Heeresgruppe “Mitte“<>Grupo de Ejércitos “Centro” del mariscal von Bock. Concretamente en la JG 27 <>Ala de Caza nº 27, como su 15ª escuadrilla, la 15.(spanische)/Jagdgeschwader 27. La unidad de caza, de reconocido prestigio, combatirá en el sector central del vasto frente oriental y llegará a las puertas de Moscú envuelta en una guerra de movimiento que la hará ir haciendo saltar de aeródromo en aeródromo constantemente. La mayor parte de las misiones que realicen los pilotos de Salas Larrazábal serán de escolta de bombarderos y ataque al suelo. Es una más de las unidades del 2. Luftflotte del mariscal de campo Kesselring.

A la mañana siguiente la División Azul queda ya para la historia oficialmente convertida en la 250ª División de Infantería de la Wehrmacht. Acabado el periodo de instrucción en menos de dos meses (antes de lo normal, al haber luchado muchos de los españoles en la guerra civil), los españoles empiezan a embarcar en los 128 trenes necesarios que les conducirán hacia el este, no sin antes haber reducido la “generosa” división de 4 a 3 regimientos. Muñoz Grandes decide disolver el Regimiento Rodrigo, convirtiendo a su coronel en su segundo al mando y redistribuyendo los efectivos de tropa sobrante entre los otros 3 regimientos.

El primer punto de concentración se sitúa entre Reuss y Grodno (Bielorrusia), donde se conoce la noticia de que la DEV será integrada en el 9. Armee (Strauss) y luego en el 4. Armee (von Kluge), ambas en el Heeresgruppe “Mitte”<>Grupo de Ejércitos “Centro”. Su objetivo: Moscú. Es lo que todos los divisionarios anhelan y el objeto de su alistamiento. Para ello deberán marchar hasta el área de despliegue en Smolensk…¡a pie! Grodno… Lida… Vilnius… Ozmiana… Minsk… Borisov… Orsha… Gusino (río Dnieper)… Pero cuando Smolensk (la antesala de Moscú) se halla “a tiro de piedra”, Muñoz Grandes ordena a sus hombres volver sobre sus pasos hacia Orsha y desde ahí hacia el norte: Vitebsk y Dno, al sur del lago Ilmen. ¿La razón? La DEV acaba de ser reasignada al 16. Armee (Busch) en el Heeresgruppe “Nord”<>Grupo de Ejércitos “Norte”. Moscú ya no será el objetivo de la DEV sino la contención de las fuerzas de Zhukov en apoyo de la captura de Leningrado. Los divisionarios están consternados, pues se veían desfilando trunfalmente en las calles de Moscú en una campaña aplastante. Su área de despliegue inicial es ahora Novgorod y lo largo de las márgenes izquierdas del lago Ilmen y río Volkhov. Quedan bajo mando operativo más exactamente del I. Armeekorps (von Both). Los voluntarios españoles habrán recorrido finalmente a pie casi 1.000 kilómetros.

mapa novgorod
Área de despliegue inicial en la márgen izquierda del río Volkhov y lago Ilmen.

Pero Leningrado, según decisión del Führer, no va a ser asaltada como Kiev, sino cercada y rendida por el hambre. Los españoles ayudarán en el dispositivo de von Leeb reemplazando a los elementos más meridionales de la 126. Infanterie Division (Laux) en Podberezhe y a toda la 18. Infanterie Division (Motorisierte) en Novgorod. Guarneciendo el Volkhov hay dos ejércitos soviéticos (52º de Klykov y 4º) y concretamente frente a los españoles están la 267º y 305º divisiones de fusileros (strelkovye divizye) y la 3º División Acorazada (tankovaya divizya). La primera es una formación de ucranianos que constantemente ha estado tanteando el terreno. A principios de octubre de 1941 la DEV ya está relevando a los alemanes en el sector y ocupan sus pozos de tirador. Españoles y soviéticos se empiezan a observar mutuamente en un sector de 60 kilómetros desde Lubkovo hasta el medio Ilmen al sur…

Muñoz Grandes llega a tiempo para verse envuelto en un plan estratégico de doble eje, el primero destinado a enlazar con los finlandeses al este del lago Ladoga (Tikhvin) y el segundo en dirección sureste hacia Kalinin (Tver), para apoyar el flanco izquiedo de la Operación Taifun (captura de Moscú). En lo que respecta a los españoles, el cruce del Volkhov  y el consiguiente envolvimiento del lago Ilmen a lo largo de sus riberas orientales será parte de su misión.

16 de octubre de 1941, 13:00 horas: Muñoz Grandes inicia una operación de distracción para fijar la atención de la 267º División de Fusileros del general Selenkov, con el objeto de facilitar el cruce del Volkhov a la vecina 126 I. D. alemana. El Regimiento de Artillería Badillo (ahora denominado 250º Regimiento) inicia un fuego intenso contra las líneas adversarias y al coronel Esparza y su 269º Regimiento le corresponde el envío de una unidad incursora a través de los 300 metros del caudal del río…Comienza así la batalla de la cabeza de puente del Volkhov y la División Azul recibe su bautismo de fuego en tierras de la Madre Rusia…

 

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

SPAIN

 

spanish postal service
Mail box for the Spanish volunteers. Central post office in Madrid

The greatest military operation of all times commences on the 22nd of June, 1941. A feat of arms never ever seen in History that will end with the defeat of the Third Reich and that will have mainly sentenced World War II in Europe. A feat that will write a new page in a new World order. On that very same day the Spanish Foreign Affairs Minister, Ramón Serrano Suñer reports the news to General Francisco Franco Bahamonde, Spain’s Chief of State and proposes him to send a combat force to the USSR. This will trigger the creation of the soon-to-be known Blue Division<>División Azul. Initially the Military are poised to send a full army corps. The principles are dictated by the same Serrano Suñer on the 24th of June from the balcony of the Secretaría General del Movimiento in central Madrid to a spontaneously assembled crowd: “Russia is guilty!”, a motto that fires up the emotions of the demostrators and pinpoints directly to Stalin and the Bolshevism as culprits of the disasters and long suffering of the still recent Spanish Civil War (1936-1939).

However, the formation of such a large legion is a very delicate political matter either in Spain and outside her frontiers. The sending of a regular Spanish Army expeditionary force can be seen as the direct entry of Franco in the Second World War along with the Axis. The Chief of State wants to avoid this at all costs, as he is fully aware of the real potential of Spain after a bloody 3 year fratricide war and the chances of being consequently blockaded by the powerful British Royal Navy. He doesn’t trust Hitler can support him on this. But the General has an “debt of honor” with Germany and Italy due to the decisive help offered by Hitler and Mussolini in his victory against the Republican Government. He will still make a decision amidst this unprecedented unleashed popular fever (lead by the Falange<>Phalanx, a political force close to the Italian concept of Fascism) against this “Crusade against Communism”, as Operation Barbarossa is presented to the world: Franco accepts the participation of the enthusiastic phalanxes, but the officers and technical personnel will come from the Army. The Estado Mayor Central<>Central Headquarters is pleased, because this way the Phalanx, its main internal political opposition, won’t be the only one to enjoy the “guaranteed” victory against Stalin. General Agustín Muñoz Grandes is given the command and all the officers from lieutenant and above are to be from the regular Army. The official name given is División Española de Voluntarios<>Volunteers Spanish Division (DEV).

falangistas
“Phalanx volunteers against Russia”. The crowds take spontaneously the centre of Madrid claiming for a legion to defeat Communism.

Many recruiting centres are opened throughout the national territory on the 26th of June. The popular response is simply massive. Nowhere in Europe such an event has taken place, including Germany. Most of the volunteers are university students sympathizers of the Phalanx, doctors, lawyers, engineers…but also civilians with no political ideology and even ex-combatants of the defeated Republican Army. The reaction is so enthusiastic that many will have to prove to have “appropriate contacts” in order to get enlisted. A few days later the German Ambassador, Stohrer, wires Berlin announcing that the number of volunteers exceeds by 40 times the needs. Amongst the enlisted there are even “white Russians”, exiled after the Bolshevik Revolution and veterans of Franco’s Army, that now wish to take their revenge against the USSR Communism.

On the 13th of July the volunteers start their railroad journey towards the drill centres in Germany. In all it will consist of 19 convoys. In a matter of 3 weeks, out of the crowds arrived in to the recruitment offices, 19,000 have been enrolled. This equates a very reinforced Wehrmacht infantry division. Thus they arrive in Grafenwöhr (Bavaria), from now on their new instruction quarters.

The Division is organized following the standard Spanish structure, that is with 4 regiments and one another of artillery, in contrast to the German’s with only 3 regiments. They are:

1.- Regiment “Rodrigo” (Colonel Miguel Rodrigo Martínez) > Recruited in Madrid
2.- Regiment “Pimentel”, later 262nd Regt. (Colonel Pedro Pimentel Zayas)> Recruited in Valladolid, Burgos, La Coruña and Valencia
3.- Regiment “Vierna”, later 263rd Regt. (Colonel José Vierna Trábaga)> Recruited in Catalonia and Valencia
4.- Regiment “Esparza”, later 269th Regt. (Colonel José Martínez Esparza)> Recruited in Andalusia
5.- Artillery Regiment “Badillo”, later 250th Regt.

moscha sep 41
The “Blue Squadron” arrives at Moschna airfield in September 1941. Central Front. It consisted of 17 fighter pilots with 12 Bf-109 E-4/E-7’s. The training is carried out in Werneuchen (Berlin) in Jagdfliegerschule 1.

On the 14th of July, 1941 and as a complement to the ground forces Spain is sending to the Eastern Front, the first air squadron of this voluntary contingent is arranged. It will be also known as the Escuadrilla Azul<>Blue Squadron (oficially Primera Escuadrilla Expedicionaria). Major Ángel Salas Larrazábal is in command, a seasoned fighter pilot during the Spanish Civil War and and “ace” himself, credited with 16 kills (plus another one shared). Ten days later he sets off for Berlin with his detachment of pilots, technicians and other auxiliary personnel.

The aviators, unlike their army comrades, are to be assigned to Field Marshall’s von Bock‘s Heeresgruppe “Mitte”<>Army Group “Centre”. Precisely into the JG 27<>27th Fighter Wing, as its 15th squadron, the 15.(spanische)/Jagdgeschwader 27. This fighter unit, with a recognized reputation, will take part in the vast central sector of the Russian Front and will arrive to the gates of Moscow in a lightning warfare that will force it to be continuously redeployed from aerodrome to aerodrome. Most of Salas Larrazábal’s pilots will fly bomber escort and air-to-ground attack missions. It is one another flying unit of Field Marshall Kesselring‘s 2. Luftflotte.

angel salas larrazabal
“Comandante” Ángel Salas Larrazábal, in command of the 1st Expeditionary Squadron. Most of the missions of his “Blue Squadron” are bomber escort and ground attack. Deployed in Russia on the 26th of September, 1941, on the 4th of October the Spanish score their first aerial victory.

Just the next morning the Blue Division takes the official name of 250th Infantry Division in the Wehrmacht order of battle. When the drill finishes in less than two months (well before the standard, as many of the Spaniards are already combat veterans), they start boarding the 128 trains needed for their transportation to the front lines. But before that, the “generous” unit is shrunk from 4 to 3 regiments. Muñoz Grandes decides to disband Regiment “Rodrigo”, keeping its jobless chief as his new Deputy Commander and redeploying the surplus of forces amongst the remaining 3 regiments.

The first concentration point of forces stretches between Reuss and Grodno (Belarus), where news arrive confirming the integration of the DEV into the ranks of the 9. Armee (Strauss) and later into the 4. Armee (von Kluge), both belonging to the Heeresgruppe “Mitte”<> Army Group “Centre”. Its objective…Moscow. This is exactly what all the volunteers wish and the reason for enlisting. In order to accomplish with the task they must march all the way towards Smolensk on foot, the assembly area for the assault on Moscow. Grodno… Lida…Vilnius…Ozmiana…Minsk…Borisov…Orsha…Gusino (Dniepr river)…But when Smolensk is almost at the reach of their hands in a never ending foot march, Muñoz Grandes orders his men to turn back to Orsha and from there to the north: Vitebsk. The reason? The DEV has just been reassigned to the 16. Armee (Busch), that is into the ranks of Heeresgruppe “Nord”<>Army Group “North”. Moscow will not be any more the DEV’s objetive, but the contention of Zhukov’s troops in support of the capture of Leningrad. Its initial deployment area is the historical enclave of Novgorod, along the Western shores of the Volkhov river and lake Ilmen. The Spaniards are now under the operational command of the I. Armeekorps (von Both). When they finish their journey across Belarus and Russia the volunteers will have marched almost 1,000 kilometres on foot.

The blue circle depicts the depolyment area and combat sectors of the 250th Infantry (Blue) Division in October, 1941.

Leningrad, as per the Führer’s decision, will not be assaulted having in mind the experience of the recent street fighting in Kiev, but will be besieged and surrendered by hunger. The Spaniards will help von Leeb’s strategy replacing the 126. Infanterie Division (Laux), specifically 2 of her regiments holding the lines along the waters of the Volkhov. Facing them to the East of the river the Soviet 267th and 305th fusiliers divisions (strelkovye devizye) are entrenched. The first one is a unit mainly composed by Ukrainians who have been probing the front lines with no interruption. At the beginning of October, 1941 the DEV is already replacing the Germans in the sector and start taking their foxholes. The Spaniards and the Soviets start observing each other along  a 60 kilometre frontline from Lubkovo to the centre of the Ilmen lake to the south.

Muñoz Grandes arrives on time to see himself involved in an ambitious double-axis strategic plan. The first of them is planned for a final link with the Finnish Army due East of the Ladoga lake (Tikhvin) and the second is to suport directly the left flank of  Operation “Taifun” (capture of Moscow) on an advance over Kalinin (Tver). Regarding the mission of the Spanish, the German Command expects them to surround the Eastern shores of the Ilmen lake as part of the task.

16th of October, 1941, 13:00 hours: Muñoz Grandes launches a diversionary attack in order to fix General Selenkov’s 267th Fusiliers Division to facilitate the crossing of the Volkhov by his neighbouring 126. Infanterie Division. The “Badillo” Regiment (now renamed as 25oth Regiment) opens an intense fire against the entrenched adversary. Colonel Esparza and his 269th Regiment is to send a marauding unit across the 300 metres of flowing water…Thus commences the Battle for the Volkhov bridgehead and the Blue Division receives her baptism of fire in Mother Russia…

 

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ITALIA

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ITALIA

macchi mc.200
El C.S.I.R. cuenta inicialmente con el apoyo de los 51 Macchi MC.200 “Saetta” del 22º Grupo de Caza.

La mayor operación militar de todos los tiempos está rodeada de mitos. Una visión parcial típica en Occidente de la más grande guerra relámpago de todos los tiempos, muestra al Führer Adolf Hitler como único actor en la campaña de asalto de la URSS el 22 de junio de 1941. No obstante la Operación Barbarroja, ciertamente bajo la bandera de la cruz gamada, es concebida como una misión multinacional, entre cuyos participantes está Italia como una de las naciones protagonistas.

Casi un mes antes del Barbarossatag (día de Barbarroja), Benito Mussolini, el Duce, ya ordena la creación de un cuerpo expedicionario denominado Corpo d’Armata autotrasportabile. Sólo el 21 de junio de 1941 por la tarde, horas antes de la guerra relámpago que está apunto de desatarse, Hitler informa a Mussolini al respecto. Y así el 22 de junio, fecha del inicio de la Operación Barbarroja, Mussolini declara también la guerra a la Unión Soviética. Al día siguiente se empieza a organizar su fuerza de combate al mando del general Francesco Zingales ya bajo las siglas C.S.I.R. (Corpo di Spedizione Italiano in Russia). Inicialmente se planea que vaya acompañado por dos grupos de bombardeo y otro de caza (coronel Carlo Drago).

El 30 de junio el dictador alemán da luz verde para envío de sus aliados italianos a la U.R.S.S. Y el 10 de julio están ya listos para la partida. El contingente está compuesto por 62.000 hombres y 5.000 vehículos. Se integran bajo dependencia operativa del 11º Ejército de la Wehrmacht (general Schobert), a su vez operando en el teatro de operaciones de Ucrania (Heeresgruppe Süd<>Grupo de Ejércitos Sur de von Rundstedt). Son las divisiones de infantería motorizada 9ª Pasubio (Generale di Divisione Vittorio Giovannelli) y 52ª Torino (Generale di Divisione Luigi Manzi). Estas divisiones, a pesar del hecho de haber sido ideadas como “móviles”, carecerán del adecuado material motorizado en el campo de batalla. Por añadidura, la última gran unidad es la 3ª Celere Division “Principe Amedeo Duca d’Aosta” (Generale di Brigata Mario Marazzani) que engloba a un regimiento de Bersaglieri y un batallón acorazado con blindados ligeros L3/33. Zingales será relevado del mando por el general Giovanni Messe, al causar el primero baja por una grave infección pulmonar.

giovanni messe
General Giovanni Messe (1883-1968). Comandante en Jefe de las fuerzas expedicionarias italianas C.S.I.R. en la URSS hasta octubre de 1942. Messe releva justo antes del inicio de la intervención italiana al general Zingales, que causa baja por enfermedad.

El 14 de julio Mussolini ordena a su Estado Mayor la creación de un segundo cuerpo expedicionario compuesto por infantería (esta vez motorizada). No obstante, una semana más tarde, reconociendo las posibilidades reales del Ejército, insistirá en motorizar “en la medida de nuestras posibilidades” a estas unidades. Añadirá que “nuestra participación no puede ser menor que la de los eslovacos. Es necesario cunplir con nuestras obligaciones para con nuestros aliados”.

El 29 de  julio de 1941 se organiza su componente aéreo (Comando Aviazione del Corpo di Spedizione Italiano in Russia) en el 22º Gruppo Autonomo Caccia Terrestre con 4 escuadrillas (359ª, 362ª, 369ª y 371ª) equipadas con 51 aparatos de caza Macchi M.C.200 “Saetta”. Se le agrega el 61º Gruppo Autonomo Osservazione Aerea con 32 bimotores de reconocimiento Caproni Ca.311 (34ª, 119ª y 128ª escuadrillas). Apenas un mes más tarde

bersaglieri
Hombres del regimiento de Bersaglieri de la División Celere. Su casco con el característico adorno lateral identifica a estas unidades.

recibirán los aviadores italianos su bautismo de fuego al abatir a 2 I-16 “Ishak” y 6 Tupolev SB-2 sin lamentar pérdidas propias.

Tras el cruce de los ríos Dniester y Bug la primera unidad en entrar en combate en la zona de Nikolayev es la  División Pasubio. La Torino, deficiente en medios motorizados, la sigue a la zaga. El 14 de agosto los italianos pasan bajo dependencia operativa del 1. PanzergruppeKleist” hasta verano del año siguiente. Las tropas del Duce se enfrentan así en esta etapa a las unidades del Distrito Militar de Odessa, redesignado (al estilo ruso) el primer día de hostilidades como Yuzhny Front (Frente Sur) del general Cherevichenko e inmediatamente después bajo órdenes de Iván Tiulenev. En la noche del 26 al 27 de septiembre la Divisón Torino cruzará en gran río Dnieper bajo fuego de artillería y ataques aéreos. En septiembre toman parte en la captura de Dniepropetrovsk y Kiev y al mes

siguiente las tropas del general Messe se harán con Stalino (actual Donetsk), importante enclave industrial y ferroviario en la cuenca del Don. En noviembre ocuparán Gorlovka.

La participación italiana, no exenta de coraje y con grandes expectativas políticas por parte de Benito Mussolini, sufrirá de carencias de equipamiento y deficiente logística. Cuando la intervención en la URSS del Duce concluya drásticamente en 1943 tras el desastre de las fuerzas del Eje en Stalingrado, 90.000 italianos habrán causado baja en el frente ruso…

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

Operations map csir
Area of operations of the Italian expeditionary forces in the USSR. The promising swift advances at the start of Barbarossa change dramatically in 1942-43 after the Soviet counterattack (Operation “Uranus”<>Operatsya “Uran”) and encirclement of the German 6th Army (Paulus) in Stalingrad.

 

ITALY

 

l3/33
61 tanquettes L3/33, like the one depicted, are fielded by the Regiment “San Giogio” belonging to the 3rd Division Celere P.A.D.A. The L3/33 tanquettes have low combat value, with little protection even to infantry arms. They serve as scouts and perhaps their better characteristic consist of their extra low profile and speed, being difficult targets for enemy gunners.

The largest military operation of all times is full of myths. One of those, specially extended in the West, is to believe that it was just the III. Reich the only actor to assault the USSR on the 22nd of June 1941. However, Operation Barbarossa, certainly under the svastika flag, was a multinational league of nations and one of those was Italy, with an important contribution of troops.

Almost one month before the Barbarossatag (day of commencement of Barbarossa), Mussolini orders the creation of an expeditionary corps known as Corpo d’Armata autotrasportabile. Only on the evening of the 21 st of June 1941, a few hours before the unleash of the vastest lightning war of all times, Hitler informs Mussolini accordingly about it. Thus, on the 22nd of June, the date of Operation Barbarossa, il Duce declares the war on the Soviet Union too. On the next day the Italian combat forces begin to become organized under the command of General Francesco Zingales, already under the new acronim C.S.I.R. (Corpo di Spedizione Italiano in Russia). It is thought to be supported by 2 bomber groups and an additional fighter group (Colonel Carlo Drago).

tempo magazine
“Tempo” magazine publishes on the 16th of October 1941 an article about the Italian aviators in the Soviet campaign.

On the 30th of June Adolf Hitler eventually authorizes his Italian ally to go into action in the U.S.S.R. This way they are fully ready to march on the 10th of July. They fall under the operative hierarchy of Schobert’s 11th Army, which in turn attacks through the Ukranian sector, responsibility of von Rundtedt‘s Army Group South (Heresgruppe Süd).   It will consist of 62,000 troops and 5,000 vehicles. The Italian contingent consists of the 9th Infantry Division Pasubio (Generale di Divisione Vittorio Giovannelli) and the 52nd Infantry Division Torino (Generale di Divisione Luigi Manzi). These units, in spite of being conceived as “mobile”, will lack enough motorization in the battlefield. Last but not least, the third of the large units is the 3th Celere Division “Principe Amedeo Duca d’Aosta” (Generale di Brigata Mario Marazzani), which will encompass a Bersaglieri regiment and an armoured battalion with the light L3/33’s. The Commander-in-Chief Zingales will not depart eventually to the USSR, as he will suffer an acute lung infection. He is replaced by General Giovanni Messe.

On the 14th of July Mussolini orders his High Command to organize a second expeditionary corps of infantry forces (this time motorized). However, just a week later and realizing the real chances of his Army will insist on motorizing “to the maximum extent of our possibilities”. He adds “…our participation can’t be less than that of the the Slovaks. It is imperative to comply with our duty towards our allies…”.

On the 29th of July 1941 the air support (Comando Aviazione del Corpo di Spedizione Italiano in Russia) is finally organized into the following flying units: the 22º Gruppo Autonomo Caccia Terrestre with 4 fighter squadrons (359th, 362nd, 369th y 371st) fielding 51 Macchi M.C.200 “Saetta”. The 1º Gruppo Autonomo Osservazione Aerea with 32 reconnaissance twin engine Caproni Ca.311’s (34th, 119th y 128th squadrons) is added. Just a month later the Italian aviators will receive their baptism of fire when they manage to shoot down 2 I-16 “Ishak” y 6 Tupolev SB-2 without any own losses.

stalino
C.S.I.R. troops fighting for the strategic enclave of Stalino. The first Italian units will enter in the city on the 20th of October.

After forcing the Bug and Dniestr rivers, the first ground unit to become engaged in combat is the División Pasubio in the Nikolayev area. The Torino, still lacking adequate motorization is lagging behind. On the 14th of August 1941 the Italians are set under operational orders of the 1. PanzergruppeKleist” (until the summer of 1942). The soldiers of the Duce are facing at this stage the troops of the Odessa Military District, renamed on the first day of war, following the Russian style, as Yuzhny Front (Southern Front). This Front is under orders of General Cherevichenko and right after under General Ivan Tiulenev’s. During the night of the 26th-27th of September 1941, the Torino division crosses the great Dniepr river under heavy artillery and air attacks. In September the C.S.I.R. soldiers participate in the seizing of Dniepropetrovsk and Kiev. On the next month General Messe’s men will achieve an important objective which is the capture of Stalino (Donetsk today), an important industrial and railway centre in the Don basin. In November they will occupy Gorlovka.

The Italian participation, undoubtedly corageously carried out  and always under great political expectations from Benito Mussolini, will suffer from serious shortfalls in equipment and logistics. Finally and dramatically in 1943, Mussolini’s intervention in the “Russian front” will cease after Stalingrad’s Axis defeat, suffering more than 90,000 casualties…

 

 

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Rumanía [România]

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 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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RUMANÍA

asalto a besarabia
Infantería rumana al asalto en Besarabia. La recaptura del territorio, tras la pérdida del mismo ante la URSS en 1940 servirá de acicate a Antonescu como fiel aliado de Hitler.

La mayor operación militar de todos los tiempos está rodeada de mitos. Una visión parcial típica en Occidente de la más grande guerra relámpago de todos los tiempos, muestra a Hitler como único actor en la campaña de asalto de la URSS el 22 de junio de 1941. No obstante la Operación Barbarroja, ciertamente bajo la bandera de la cruz gamada, se concibe como una misión multinacional, entre cuyos participantes está Rumanía como una de las fuerzas principales. Para entender la participación de Rumanía en el conflicto es necesario comprender primero el escenario internacional previo a  junio de 1941.

Después de la fulgurante derrota de Francia por Alemania el 22 de junio de 1940, la fuerza expedicionaria británica reembarca precipitadamente en Dunkerque para abandonar el continente europeo y Rumanía pierde de facto el apoyo de sus principales  y tradicionales aliados desde la Gran Guerra. El 28 de junio, tan sólo 6 días más tarde, la URSS ocupa Besarabia y Bucovina septentrional. Hungría además se hace con el norte de Transilvania el 30 de agosto (segunda cumbre de Viena) y por añadidura Bulgaria se queda con la zona sur de Dobruja (7 de septiembre). En el breve espacio de  tiempo de dos meses y medio Rumanía ve reducida su extensión territorial a dos tercios.

rumania 1933-1944
El rompecabezas europeo heredado de la Gran Guerra es alterado nuevamente en el periodo de entreguerras. Rumanía es de las naciones sujetas a importantes pérdidas de territorio. Hungría, Bulgaria y la Unión Soviética se verán beneficiadas.

Sólo un día antes de la pérdida mencionada de Dobruja, el rey Carol II es obligado a abdicar en favor de su hijo Mihai I de 19 años, quien da poderes ilimitados al general y recién nombrado Primer Ministro (4 de septiembre de 1940), Ion Antonescu. Este está apoyado por el movimiento de corte fascista Guardia de Hierro. Se hace llamar “Líder” a semejanza de Benito Mussolini o Adolf Hitler. Rumanía se alinea así doctrinalmente con Alemania e Italia.

El 12 de octubre el III Reich envía una misión militar a suelo rumano con objeto de proteger los valiosos campos petrolíferos rumanos, anticipándose a posibles movimientos de Stalin. Hitler y Stalin, aún aliados por el sorprendente Pacto de Acero, no lo serán por mucho tiempo más y ambos los saben. La industria de crudo de Ploesti y otras infraestructuras son de vital importancia para Hitler y una de sus escasas fuentes de carburantes, a excepción de la URSS. La misión está supervisada por el general Erik Hansen, a la sazón agregado militar en Bucarest. Es la denominada Deutsches Heeres Mission in Rümanien (DHM). También tendrá la dificíl tarea de asesorar al Ejército de Antonescu, adoctrinado al estilo francés, al haber sido Francia uno de los antiguos aliados de Rumanía. Seguirá la Deutsches Luftwaffe Mission in Rümanien (DLM), a las órdenes del general Wilhelm Speidel y una misión de la Kriegsmarine. La DLM tendrá la responsabilidad de la protección de la industria del petróleo y el vital puerto de Constanza. Con material alemán y rumano, Ploesti y otros centros de producción y refino de crudo, se convertirán en uno de los grupos de objetivos más defendidos de toda Europa.

hitler y antonescu munich 10 junio 1941
Antonescu con Hitler en Munich 10 de junio de 1941

El general Antonescu se adhiere pues al Pacto Tripartito el 23 de noviembre (firmado por Alemania, Italia y Japón unos dos meses antes) buscando protección frente a  la URSS. Así, en 1941 ya habrá Alemania desplegado 375.000 soldados en suelo rumano, con un cuadro de asesores  para la instrucción de las fuerzas armadas de Antonescu.

A la hora del inicio de la Operación Barbarroja, Rumanía tiene un papel crucial que desempeñar en el sector meridional del amplísimo frente de batalla. Las fuerzas rumanas (excepto las aéreas, que ya vuelan misiones de ataque desde el primer día) no entrarán en acción hasta el 1 de julio de 1941 a lo largo del las riberas del río Prut. Hasta este día el objetivo es doble para fijar a un gran contingente soviético del Distrito Especial Militar de Kiev y del Distrito de Odessa y sobre todo de hacer de muro de contención contra cualquier avance del RKKA contra la misma Rumanía y sobre todo hacia sus muy preciados, por Hitler, campos petrolíferos. Entrarán en combate las fuerzas del 3er Ejército con las de 12º del general soviético Ponedelin en la Bucovina septentrional. Mientras, Besarabia está defendida por el 9º Ejército de Cherevichenko. Una vez que entren en acción y crucen el río Dniester y Bug (Transnistria), las tropas rumanas llegarán a cercar y asediar Odessa, que capturarán el 16 de octubre de 1941.

mapa-orden-de-batalla-barbarroja
El impresionante orden de batalla del Eje se cierra por el sur con un combinado de fuerzas germanas, húngaras, eslovacas y rumanas. Los dos ejércitos de Antonescu acometerán el flanco sur de las tropas de Kirponos y Cherevichenko a través de los ríos Prut y Dniestr.

El despliegue de fuerzas rumanas tiene como objetivo en primera instancia la recaptura de la Bucovina septentrional y Besarabia. Consistirán sus fuerzas en un poderoso contingente bajo el organigrama del Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd) de von Rundstedt. El grupo de Antonescu consiste en dos ejércitos, el 3er Ejército (Dumitrescu) deplegado al norte de la frontera rumano-soviética tras las aguas del Prut y el 4º Ejército (Ciuperca) más al sur. En el delta del Danubio existe además el 2º Cuerpo de Ejército (Macici). En total son 325.000 hombres divididos en 15 divisiones, incluidas una acorazada y varias brigadas. La costa del Danubio y el Mar Negro están vigiladas por 68 buques y 20 hidroaviones.

También contará con un contingente aéreo (Gruparea Aeriana de Lupta). Este integra a unos 250 aparatos cuya misión es ganar la superioridad aérea sobre la Bucovina y Besarabia además de apoyar el avance meridional del 4º Ejército. Se estructuran en 4 grupos de bombardeo, 2 escuadrones de ataque independientes, 3 grupos de caza, 4 escuadrones de observación y un escuadrón de reconocimiento de largo alcance. No obstante cada uno de los ejércitos de Antonescu disponen de aviación asignada propia. En un periodo de 4 meses desde el inicio de la operación Barbarroja, tanto Ploesti como Constanza serán atacadas 91 veces por la aviación de Stalin. La acción combinada de los Messerschmitt Bf-109F de la JG 52 y los escuadrones rumanos derribarán no menos de 80 aparatos soviéticos…

 

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[English version]

BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

ROMANIA

 

antonescu binoculars
General Ion Antonescu observing the maneuvering of his troops on the Soviet battlefield. The good initial performance of his armies receive the praizing of his German ally.

The largest military operation of all times is full of myths. One of those, specially in the West, is to believe that it was just the III. Reich the only actor to assault the USSR on the 22nd of June 1941. However, Operation Barbarossa, certainly under the svastika flag, was a multinational force and one of the nations was Romania as one of the main participants. In order to understand the role of Romania in the conflict it is necessary first to comprehend the international inter-wars scenario before 1941.

After the defeat of France on the  22nd of June 1940 by Germany, the British expeditionary force hurriedly reembarks in Dunkerque leaving the continent and this way Romania looses two of her main traditional allies since the Great War. On the 28th of June, just 6 days later, the USSR takes over Bessarabia and Northern Bukovina. Hungria occupies the Northern Transilvania region on the 30th (Second Vienna Award) and in addition, Bulgaria seizes the southern region of Dobruja (7th of September). In the short period of time of two and a half months Romania sees its territory reduced down to two thirds.

rumanian and german
A Romanian and a German soldier posing in the Souhtern Flank of the huge “Russian Front”. During the previous months, the German Military Mission in Romania was involved in the hard task of training, supplying and indoctrinating Antonescu’s troops.

Just one day before of the lost of Dobruja, King Carol II is forced to abdicate in favor of his 19 year old son, Mihai I. The latter grants unlimited powers to the general and recently appointed Prime Minister (4th of September, 1940), Ion Antonescu. The general counts with the fascist-like movement Iron Guard. He is referred as “Leader” in the same fashion as Benito Mussolini or Adolf Hitler. Therefore Romania doctrinally aligns herself with Italy and Germany.

On the 12th of October the III. Reich sends a military mission to Romanian soil with the main objective of protecting her valuable oils fields and to anticipate any possible movements by Stalin. Hitler and Stalin, still allies by virtue of the shocking Steel Pact, won’t abide to it in the near future and they both know it. Ploesti oil industry and other infrastructures are of the utmost importance to Adolf Hitler and one of his scarce petrol, oil and lubricants sources, other than Russia’s. The military mission is supervised by General Erik Hansen, the German Military Attaché in the Bucharest Reich’s embassy. It is the so-called Deutsches Heeres Mission in Rümanien (DHM). As an additional role the Mission is also responsible to train Antonescu’s army, still indoctrinated French style as this power was a traditional ally. It will follow the Deutsches Luftwaffe Mission in Rümanien (DLM), under General Wilhelm Speidel’s orders and a Kriegsmarine Mission. Over DLM‘s shoulders rest the responsibility of the protection of the strategic oil industry and the vital Constanza port. With German and Romanian materiel, Ploesti and other oil production areas will become one of the most heavily defended targets in Europe.

mig 3 ploesti
MiG-3 shot down during one of the Soviet raids over Ploesti

Thus General Antonescu joins the Tripartite Pact on the 23rd of November (signed by Germany, Italy and Japan 2 months before) seeking new allies against the USSR. As a consequence by spring 1941 Germany will have deployed 375,000 troops on Romanian territory, with military advisers to train her new ally’s armed forces.

During Operation Barbarossa Romania has a major role in the Southern sector of the vast Eastern front. Romanian forces (except her air force, namely, ARR, that start flying attack sorties from the very first day of Barbarossa) will not see action until the 1st of July 1941 across the Prut river. Up to this moment its role is twofold, sustaining the front against forces of the Kiev Special Military District  (Kirponos) and Odessa Military District (Cherevichenko) to prevent any Soviet incursions into Hitler’s vital Romanian oil fields. Romanian forces of the 3rd Army will be engaged in combat in Northern Bukovina versus Ponedelin’s 12th Army, while Cherevichenko’s 9th Army defends Bessarabia. Once Antonescu crosses the Dniestr and Bug rivers (Transnistria), his forces will reach and besiege the vital city of Odessa, that will fall in his hands on the 16th of October 1941.

The initial Romanian deployment along the waters of the Prut river has to be understood as a fighting force poised to capture Northern Bukovina and Bessarabia. It is integrated under von Rundstedt’s Heeresgruppe Süd (Army Group South). Antonescu’s Group consists of 2 armies: the 3rd (Dumitrescu) deployed to the North of the romano-soviet border along the Prut river and the 4th (Ciuperca) occupying positions due South. On the Danube delta it is stationed the 2nd Army Corps (Macici). All in all they are 325,000 troops integrated in 15 divisions, including one armoured division and several brigades. The Danube and the shores of the Black Sea are under the protection of 68 ships and 20 surveillance floatplanes.

The Romanian military effort to Operation Barbarossa is eventually complemented by an aerial group (Gruparea Aeriana de Lupta). This counts on 250 airplanes with the task of gaining air superiority over Bukovina and Bessarabia and to support the Southern advance of the 4th Army. They are fielded by 4 bomber groups, 2 air-to-ground independent squadrons, 3 fighter groups, 4 reconnaissance squadrons and 1 long-range surveillance squadron. In addition every one of Antonescu’s armies own their own air assests. In a period of 4 months from the very same commencement of Operation Barbarossa either Ploesti and Constanza are raided 91 times by Stalin’s airplanes. The combined effectiveness of the German JG 52 Messerschmitt Bf-109F‘s and  other Romanian squadrons will shoot down not less than 80 Soviet machines…

 

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