Panzerkampfwagen I

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

panzerkampfwagen I ausf.a
Panzerkampfwagen I Ausf.A. Algo más corto y ligero que su versión posterior, el Ausf.B, es más fácilmente distinguible por los tres bogíes superiores de sujeción de las cadenas.

Uno no puede dejar de sorprenderse, teniendo como referencia este vehículo ligero y los últimos diseños de carros de combate súper-pesados de la Segunda Guerra Mundial, del salto tecnológico acaecido en sólo 6 años de conflicto.

El PzKpfw. I es concebido tan sólo como un entrenador para tripulaciones de carros de combate. Su orígen se remonta al Kleintraktor de Krupp, una máquina maniobrable, muy ligeramente acorazada pero con un cañón de 2,0 cm. Comienza la producción del nuevo tipo en 1933 denominándose Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug-vehículo de propósito especial), debido a las limitaciones del Tratado de Versalles, que tras la Primera Guerra Mundial impedían a Alemania la construcción de carros de combate. La firma Daimler-Benz también intervendrá en la producción posteriormente. Se la adapta una torreta que aloja dos ametralladoras MG-13 k de 7,92 mm. (2.250 cartuchos) y un visor telescópico de puntería de la casa Zeiss. Es justo el año en que Adolfo Hitler se convierte en canciller de Alemania y decide comenzar una velada carrera armamentística. No obstante ya desde 1925, el Reichswehr inicia estudios secretos sobre el diseño de carros de combate ligeros. No será hasta 1936 que este  Sonderkraftfahrzeug adquiera su verdadera denominación: Panzerkampfwagen I Ausführung A (Carro de combate blindado I versión A). Va a ser el primer vehículo acorazado sobre orugas alemán de producción de serie. Un blindado de 5,4 toneladas y el padre de los carros alemanes, la saga Panzer que llega hasta nuestros días envuelta en una aureola de invencibilidad.

panzer I 1panzergruppe kleist ucrania 1941
Panzerkampfwagen I Ausf.B perteneciente al 1.Panzergruppe “Kleist” en el verano de 1941. Ucrania. Como se menciona en la aterior ilustración los cuatro bogíes son la más clara referencia para diferenciar a esta versión con respecto del Ausf.A.

Como blindado, cuyo papel como se menciona va a ser el de entrenamiento, su blindaje es casi de compromiso, sólo 13 mm. en su parte más gruesa frontal (lo suficiente para protegerse de armas ligeras de infantería). Desarrolla 37,5 km/h. y está operado por sólo 2 hombres (el jefe de carro hace las veces de ametrallador y cargador además de las propias). En 1936 se comenzará la producción del Ausf.B, un desarrollo repotenciado gracias a un motor Maybach NL 38 Tr de 100 C.V., del que se producirán 675 unidades hasta 1938. Llega a las 5,8 toneladas de peso y es algo más veloz que el Ausf.A, alcanzando los 40 km/h. De este se derivará una versión contracarro con cañón checo de 4,7 cm., el Panzerjäger I, y un obús autopropulsado, el 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B (Bison).

Alemania enviará a la Guerra Civil Española aproximadamente cuarenta PzKpfw. I Ausf.A, seguidos por 77 Ausf.B, como parte del contingente terrestre de la Legión Cóndor (al mando el Oberst Wilhelm Ritter von Thoma). No obstante estarán en inferioridad de condiciones contra los T-26 entregados por la URSS al gobierno republicano español. La diferencia entre ambos blindados en cuanto a potencia de fuego es evidente, al comparar el cañón normalizado del Ejército Rojo de 45 mm. con las dos ametralladoras de 7,92 mm. del carro germano. Ambos modelos se enfrentan por primera vez en la Batalla de Madrid. En España se iniciará en 1937 una muy limitada serie de Panzer I modificados con un cañón italiano Breda de 20 mm.

Panzer I breda 20 mm
Esta interesante modificación del Pzkpfw. I se realiza durante la Guerra Civil Española en Sevilla. Se dota a la torreta de una súperestructura capaz de alojar un cañón italiano Breda de 20 mm. que sustituye al montaje de dos ametralladoras MG de 7,92 mm. La producción, tras unas pocas unidades, es detenida al disponer las fuerzas nacionales de un número importante de carros soviéticos capturados T-26.[cortesía autor desconocido].

El PzKpfw. I intervendrá en la campaña de Polonia, Dinamarca, Noruega y Francia. Principalmente actuarán en misiones de reconocimiento y apoyo a la infantería. También en 1941 será enviado a los balcanes y desiertos del norte de África como integrantes de la 15. Panzer Division del afamado general Erwin Rommel. A pesar de sus obvias limitaciones, los Panzer I participan en la campañas iniciales de la Wehrmacht donde su movilidad y buenas comunicaciones les hace partícipes de la Blitzkrieg.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aun hay 152 unidades distribuidas en 5 regimientos Panzer y una brigada Panzer. Los remanentes, tras el duro verano de 1941, son prácticamente relegados a tareas de entrenamiento, anti-partisanos o apoyo. Los soviéticos lo conocerán como el T-1.

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BARBAROSSA’S MACHINES

PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

kleintraktor krupp
Kleintraktor by Krupp. It serves as the chassis for the future tank, the Panzerkampfwagen I Ausf. A.

Having in mind this tank and the superheavy late-war models, one definitely gets amazed realizing the technological leap developed in just 6 years of conflict.

The Panzer I is conceived just as a trainer for tank crews. It is based on Krupp‘s Kleintraktor, a highly maneouvreable vehicle, lighly armoured but fitted with a 2.0 cm gun. The Panzer production commences in 1933 as Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug/Special Purpose vehicle), due to the limitations of the Versailles Treaty, that after WWI forbade Germany to have any kind of armoured forces. Daimler-Benz will take part in the production process at a later stage as well. The vehicle is fitted with a turret that lodges 2xMG-13 k 7.92 mm. machine guns (with 2,250 projectiles) and a Zeiss aiming telescope. This is the year when Adolf Hitler becomes Germany’s Chancellor and is determined to start a veiled rearmament program. However already in 1925 the Reichswehr (Armed Forces) commences secret studies for the development of light armoured vehicles. It won’t be until 1936 when the “special purpose machine” acquire its “tank” designation: Panzerkampfwagen I Ausführung A (armoured fighting vehicle version A). It is indeed the first German series production tracked type. It is a 5.4 tonn tank and the father of the famous Panzer saga that even today is surrounded by an aura of invincibility.

panzer I destroyed in Ukraine
This Panzerkampfwagen I Ausf.B has been hit by a 45 mm. anti-tank shell somewhere in the Ukraine in summer’ 41. The design is by no means meant to endure anything more powerful than light infantry arms. It belongs to von Kleist’s 1st Armoured Group.

As a trainer, its armor is almost symbolic: 13 mm. in its broader front plates (just enough to endure infantry light arms). It develops 37.5 km/h. and it is crewed by just 2 men (the commander serves as loader and gunner too). In 1936 will commence the production of the Ausf.B, a more powerful variant thanks to its 100 H. P. Maybach NL 38 Tr engine. 675 units will be produced until 1938. It weighs 5.8 tonnes and is slightly faster than the Ausf. A, reaching 40 km/h. After this later version a tank-destroyer named Panzerjäger I (with a Czech 4.7 cm. gun) and a self-propelled howitzer, 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B. (Bison) will be developed.

Germany will send to the Spanish Civil War 40+ Panzer I Ausf.A’s followed by 77 Ausf.B’s as part of the Legion Condor’s ground contingent (under command of Oberst Wilhelm Rittter von Thoma). However, they will be a generally inferior match to their Soviet counterparts, the T-26’s, delivered by the USSR to the Spanish Republican Government. The difference in firepower between the two tanks is outstanding, comparing the standard Soviet 45 mm. gun and the modest 2 machine guns offered by the Panzer I. Their first engagement will take place in the Battle for Madrid. A very interesting but limited modification will commence in 1937 in Seville, Spain, when a handful of them will be fitted with the Italian 20 mm. Breda gun.

befehlspanzer
Modified as a command vehicle by Daimler-Benz, the Panzer I Ausf.B replaces the turret by a fixed facility fitted with a single 7.92 mm. machine gun. It is the Panzer Befehlswagen I (Sd.Kfz. 265). 200 of them are produced and the last units are seen until 1943 in rearguard duties.

The PzKpfw. I will take part in the campaigns of Poland, Denmark, Norway and France. It will mainly perform reconnaissance or support missions. It will be sent to the Balcans in 1941 and to the African deserts as part of the reputable General Erwin Rommel’s 15. Panzer Division. In spite of its lack of firepower and modesty, due to its mobility and a good communication system, it contributes to the initial success of the German lighning war, the Blitzkrieg.

At Operation Barbarossa start there are still 152 of them in service, fielded by 5 armoured regiments an 1 armoured brigade. After the harsh summer of 1941 the remaining will be withdrawn to rearguard, training or antipartisan duties. Soviet literature refers it to as the T-1.

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T-28

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CARRO DE COMBATE MEDIO SOVIÉTICO T-28

 

t-28 museo moscu
T-28 hoy en día expuesto en el museo de la Fuerzas Armadas de la Federación Rusa (Moscú). El puesto del conductor se adivina tras la aspillera central entre las dos torretas auxiliares.

Siguiendo la doctrina ofensiva del RKKA (Ejército Rojo) su diseño se origina en 1931 como respuesta a la necesidad de un carro de combate de tres torretas capaz romper las líneas enemigas y combatir en profundidad. Antes de la Operación Barbarroja es uno de los símbolos del arma acorazada del RKKA (Ejército Rojo), apareciendo en innumerables documentales y noticieros de la época. En 1932 el primer prototipo sale de fábrica y en 1933, tras numerosos ensayos, es aceptado finalmente en la plantilla del RKKA. Su dotación es de 6 hombres, en donde el jefe de carro actúa a la vez como cargador y artillero del armamento principal. El blindaje no es especialmente grueso, montando en su glacis frontal una coraza de 30 mm. lo que no será gran defensa contra proyectiles de 5,0 o 7,5 cm de los Panzer a partir del verano de Barbarroja.

La torreta principal alberga un cañón de 76,2 mm KT-28 (en 1938 se le sustituye por el modelo L-10) más una ametralladora DT de 7,62 mm., mientras que las dos torretas adicionales albergan una ametralladora más cada una. El cañón KT-28 también arma a modelos ligeros BT-7A y pesados T-35. Esta es un arma que se empieza a producir en la fábrica de Kirov ya desde 1933. Algunos T-28 son probados, no obstante, con el modelo de cañón PS-3, un arma con mejor balística que el KT y por lo tanto con mejor poder de penetración.  También, y curiosamente, en 1939 el modelo de cañón F-34 (que montará el archifamoso T-34) será ensayado en los T-28.

kt-28 gun
Diagrama del cañón KT-28 normalizado en su alojamiento en la torreta principal. Nótese la ametralladora trasera DT de 7,62 mm. El monetaje de armamento defensivo trasero es muy común en los vehículos soviéticos, no así en los del Eje.

Así pues está relativamente bien armado, aunque el mayor defecto del T-28 reside en su motor y delicado sistema de transmisión. No obstante a mediados de los años 30 se le considera el carro de combate medio más potente del mundo. Como tal toma parte en las operaciones de captura de Besarabia (oeste de Ucrania-Rumanía), la invasión del este de Polonia (17 de septiembre de 1939, por acuerdo secreto Hitler-Stalin) y la Guerra de Invierno 1939-40 contra Finlandia. Allí se les usa para batir los fortines finlandeses con fuego directo, pero su blindaje de 30 mm. no da muestras de ser lo suficientemente grueso contra la artillería contracarro del adversario y los soviéticos pierden numerosos T-28. Tras la experiencia finlandesa se decide incrementar el grosor de la coraza a 80 mm. en la parte frontal.

En Barbarroja la mayor ventaja del T-28 sigue residiendo en su potente cañón de 76,2 mm., capaz de enfrentarse a gran distancia contra los PzKpfw. III y IV (51 mm. de penetración a 1.000 metros). No obstante los modelos germanos son mucho más maniobrables y confiables. Disponen de radios y una excelente doctrina de coordinación de fuegos entre varias armas incluidas la aviación. Los soviéticos disponen en junio de 1941 de 481 unidades, aunque listas para el combate solamente unas 200.

En la mañana de Barbarroja, las vanguardias acorazadas del general Hermann Hoth (3. Panzergruppe) se acercan a las aguas del río Niemen dispuestos a capturar el puente de Alitus. Bajo acoso de la Luftwaffe la 5ª División Acorazada del general Kurkin pasa a la contraofensiva. 24 T-28 dan fuego de cobertura a un número de veloces BT-7 y frenan a los Panzer durante unas horas. No obstante la llegada de elementos de otra división blindada germana, con fuerte apoyo aéreo, obliga a los soviéticos a retirarse en la mañana del 23 en dirección a Vilnius. Hoth fuerza el Niemen. 16 T-28 quedan destruidos y el resto son abandonados por averías serias. Así, para el verano de 1941, la mayor parte de los T-28 habrán sido destruidos o abandonados por fallos técnicos…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

SOVIET MEDIUM TANK T-28

 

t-28 forest
T-28 in a forest. The close up clearly shows the 2xDT 7.62 mm. machine guns fitted in the auxiliary turrets. Many T-28’s were lost due to mechanical breakdowns in engine and transmission system.

Following the RKKA‘s (Red Army) offensive doctrine the development of this medium battle tank starts in 1931. It is the answer for a request for a “deep penetration” tank, capable of breaking through enemy lines. It is a three-turret tank design. It becomes before Operation Barbarossa one of the icons of the Soviet armoured arm, being presented in numerous newsreels and documentaries. In 1932 the first T-28 prototype rolls out from factory and after extensive testing it will be eventually accepted in the ranks of the RKKA in 1933. It is crewed by 6 men, where the commander must perform additional tasks as loader and gunner of the main gun. It is not specially heavily armoured, being the frontal hull 30 mm. thick, which won’t be sufficient against Panzer 5.0 and 7.5 cm. projectiles during the Barbarossa summer.

Its main turret will be initially fitted with a powerful 76.2 mm. KT-18 cannon (replaced in 1938 by the enhanced L-10) plus a 7.62 mm. DT machine gun, while the two auxiliary turrets will lodge only one DT machine gun each. The KT-28 is fitted in the light BT-7A’s and heavy T-35’s as well. This weapon is produced since 1933 in the Kirov factory. Some T-28’s are tested with a better gun, though, the PS-3; a cannon with enhanced ballistics and better penetration. Curiously enough the F-34 gun type (also fitting the iconic T-34) will be tried on T-28’s.

It is well armed by the 1930’s standards but it will suffer from never ending engine and transmission gear problems. However, at its time it is considered the best medium tank in the world. It takes part in combat during the operations of the capture of Bessarabia (Western Ukraine-Romania), the invasion of Eastern Poland on the 17th of September 1939 (secretly agreed between Stalin and Hitler) and during the Winter War 1939-40 against the Finns. In this last scenario it is used to blast Finn fortifications with direct fire, but at the same time, being exposed themselves to effective antitank fire, many T-28’s are lost (its 30 mm. frontal armour proves not thick enough). As lessons learned, the Soviets decide to add extra armour (80 mm. in the frontal sector).

t-28 crew
Interesting front view depicting 5 of its 6 crew members.

At Barbarossa start its main advantage is still its 76.2 mm. cannon capable to engage at long distances either the PzKpfw. III’s and IV’s (51 mm. of penetration at 1,000 metres). Nevertheless the German types are more reliable, maneuverable and are fitteed with radios with excellent coordination doctrines inter-arms including the Aviation.

In the very same morning of Barbarossa General Hermann Hoth‘s armoured vanguard reaches the waters of the Niemen river poised to seize the vital bridge at Alitus. Under relentless Luftwaffe strikes, General Kurkin’s 5th Armoured Division counterattacks. 24 T-28’s give cover fire to a formation of fast BT-7’s and manage to stop the Panzer for a few hours. However, the arrival the next morning of reinforcing elements of another Panzer division, with lethal air support, forces Kurkin to withdraw his forces towards Vilnius. Eventually Hoth crosses Niemen. 16 T-28’s remain knocked out in the battlefield while the rest are abandoned due to breakdowns. Similarly, with the invaluable help of the Luftwaffe, by mid-summer 1941 most of the T-28’s will have been destroyed or simply abandoned due to technical failures…

 

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