Panzerkampfwagen III

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CARRO DE COMBATE ALEMÁN MEDIO PANZERKAMPFWAGEN III (Sd.Kfz. 141)

pz iii pueblo color
En la variante PzKpfw. III Ausf. F se acopla un cajón tras la torreta, similar al del Panzer IV. En la foto este está montando un cañón Kwk 38 de 5,0 cm.

Debido a las estrictas prohibiciones impuestas por los aliados en el Tratado de Versalles (1919) tras la finalización de la Primera Guerra Mundial, relativas a la cantidad de efectivos militares y tipo que a Alemania se le permitiría poseer, esta, a pesar de obviar los términos del mismo con el ascenso de Hitler al poder como nuevo canciller, no está en condiciones de fabricar un carro de combate medio en un tiempo razonable. La potencia derrotada en la Gran Guerra debe equipar a sus nacientes fuerzas acorazadas con blindados ligeros PzKpfw. I y II, que servirán en cierta manera de “banco de pruebas“ para la nueva industria armamentística y el entrenamiento de las dotaciones de este nuevo tipo de vehículos. Por ello los prototipos del Panzer III no estarán listos hasta 1936 y sólo cuando Daimler-Benz gane el concurso entre varias empresas. La firma iniciará su producción en serie en 1937. A diferencia de sus antecesores, novedosamente, incorpora una torreta de tres hombres, una tripulación de 5 con intercomunicadores eléctricos y radio. En comparación con los modelos soviéticos, el Panzer III es más avanzado. Los blindados del RKKA (Ejército Rojo) aún necesitan de una rígida estructura de disposición en batalla, que precisa de vehículos de mando con jefes de carro que deben manejar banderines de señales, para coordinar la maniobra en mitad del combate. El comandante de carro alemán, por el contrario, dispone de una cúpula con excelente óptica y es capaz de concentrar el fuego de toda su unidad en tiempo reducido contra un único objetivo. Este será uno de los secretos de la guerra relámpago de Adolf Hitler. El Panzer III es pues ideado como blindado capaz de enfrentarse a otros carros de combate, mientras que el Panzer IV, es concebido como blindado de apoyo a la infantería.

Diagrama vulnerabilidades
Diagrama de vulnerabilidad del Panzer III, según los manuales técnicos soviéticos

Las versiones (Ausführung) iniciales desde la Ausf. A a la Ausf. F van dotadas con un cañón de pequeño calibre KwK 36 de 3,7 cm. (estándar en la Wehrmacht). Su “pegada” es escasa, en especial contra los modelos  pesados de Stalin, los T-34 y los KV; con munición Panzergranate 40 y una velocidad de salida en la boca de 762 m/s, tan sólo pueden penetrar 29 mm. a 500 metros. No se mejora su potencia de fuego con un cañón KwK 38 L/42 de 5,0 cm. (PzKpfw. III Ausf. G y versiones anteriores mejoradas) hasta 1941. Con la munición anti-blindaje Panzergranate 39 y 685 m/s de velocidad de salida en la boca, este cañón mejora sensiblemente su poder de fuego y puede perforar 47 mm. de blindaje a 500 metros.

El chasis del PzKpfw. III será el elegido para la fabricación de los archifamosos carros de asalto StuG III (Sturmgeschütz III). Finalmente el Panzer III llega a tiempo de intervenir en Polonia (1939), Noruega (1940), Francia (1940), norte de África (1941) y URSS.

Al comienzo de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este modelo en todas sus versiones (el más moderno es el Ausf. H) constituye el 30 % de todas las fuerzas acorazadas germanas y el carro más importante numéricamente de la campaña. Es el mejor blindado alemán en ese momento y lo seguirá siendo hasta 1943. Dispone de unas planchas de grosor máximo de 60 mm. y desarrolla una velocidad de 40 km/h. en carretera. Empero enseguida se comprobará que la munición perforante de 3,7 cm. es totalmente inefectiva contra los modernos T-34 y sobre todo contra los KV como arriba se indica. El cañón F-34 de 76,2 mm. del T-34 es superior a cualquiera de los germanos en 1941 y a distancias seguras de 1 kilómetro es capaz de batir a cualquier Panzer. El casco inclinado del carro soviético, a pesar de ser comparable en grosor con el del Panzer III Ausf. H, le ofrece una gran ventaja defensiva. Tan sólo los Panzer III dotados con el cañón de 5,0 cm. tienen alguna posibilidad a corta distancia con disparos de fortuna o por los sectores laterales o traseros donde el blindaje del T-34 tiene menos grosor. Para suerte de las tripulaciones de este Panzer, la mayor parte de sus oponentes son aún T-26 y modelos BT. Por todo ello y bajo la bien ejecutada doctrina acorazada de la guerra de movimiento, llegarán a las puertas de Moscú en diciembre de 1941…

pz iii destruido
PzKpfw. III Ausf. E destruido mostrando numerosos impactos  de proyectiles de diferentes calibres en su sector delantero. El vehículo pertenece a la 2. Panzer Division, posiblemente durante la campaña de Francia.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

GERMAN MEDIUM BATTLE TANK PANZERKAMPFWAGEN III (Sd. Kfz 141)

 

PANZERBEFEHLSWAGEN III
A command tank Panzerbefehlswagen III belonging to the 7th Armoured Regiment of the 10. Panzer Division (Lieutenant General Ferdinand Schaal). This division, one of Guderian’s 2. Panzergruppe, is fighting across Belarus in the first weeks of Operation “Barbarossa”. [Unknown author].

Due to the dire constraints of the Treaty of Versailles (1919) dictated by the Allies after WWI, in regards of the number and type of forces Germany is allowed to field, the defeated Power is not in a position to develop any medium battle tank within a reasonable time. And this even though the terms will be  largely ignored after the election of Adolf Hitler as Chancellor. The only chance is to equip its new born armoured forces with light tanks, the PzKpfw. I’s and II’s. They will be the “benchmarks” for the inexperienced industry and just good enough to train the crews of these new vehicles, the Panzerwaffe.

The first prototypes won’t be ready until 1936 when Daimler-Benz wins the contest and produces the first series, the Panzerkampfwagen III Ausf. A, in 1937. As an innovation it is fitted with a three-man turret, a crew of 5 with electrical intercomms and radio. In contrast with the Soviet tanks, that still must rely on signal flags handled by command vehicles in order to coordinate the maneouver in the battlefield, the Panzer is more advanced. The German Panzer III commander can use a cuppola fitted with the latest optics and along with the use of radios is able to concentrate the fire of his whole unit onto a single target. This will be one of the key factors of Hitler’s Lightning War. The PzKpfw. III is as a matter of fact the Panzerwaffe‘s main battle tank, a tank destroyer, while the PzKpfw. IV is meant for infantry support.

The earlier versions (Ausführung) from the Ausf. A until the Ausf. F are fitted with a small 3,7 cm. KwK 36 gun (a Wehrmacht standard). This weapon has a modest “punch”, especially against the Stalin’s heavies, the T-34’s and the KV‘s; with piercing ammo, Panzergranate 40, with an initial speed of 762 m/s, it can only penetrate 29 mm. of armour at 500 metres. The series family will not be enhanced with the more powerful 5,0 cm. KwK 38 L/42 gun (PzKpfw. III Ausf. G and earlier retrofitted variants) until 1941. With a higher calibre armour piercing ammo, Panzergranate 39, with an initial speed of 685 m/s., the Panzer III sensibly improves its “punch” and is able to penetrate 47 mm. at 500 metres.

pak 38 / kwk 38
5,0 cm. ammunition for the KwK 38/PaK 38. It is interesting to note the conical warhead in the Panzergranate 40 and 40/1 shells in order to enhance the penetration capabilities. The first shell from the right is the high-explosive type.

The chassis of the Panzer III will be chosen for the production of the famous assault gun StuG III (Sturmgeschütz III). Finally the long awaited PzKpfw. III will arrive in time to see combat in Poland (1939), Norway (1940), France (1940), North Africa (1941) and the USSR.

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June 1941, this tank in all its variants (being the most modern the Ausf. H) makes 30% of the Panzerwaffe and the most numerous in the campaing. It is the best German tank at the moment and until 1943. Its hull is protected by up to 60 mm. and develops 40 km/h. on paved surfaces. Although its 3,7 cm. armour piercing projectiles will prove useless versus T-34’s and KV’s as aforementioned. The T-34 76.2 mm. F-34 cannon is better than any German one in 1941 and at comfortable stand-off distances of 1 kilometre is able to knock out any Panzer. The sloped hull of the Soviet, in spite of having the equivalent thickness of the Panzer III. Ausf. H, offers a greater defensive advantage. As explained above only those Panzer fitted with the 5,0 cm. gun will have a chance at short ranges, with critical hits or side or rear shots, where the T-34 armour is thinner. Luckily for the German crews, most of the Soviet tanks are T-26‘s and BT‘s. All in all, under the well coordinated Panzerwaffe mobile warfare doctrine, they will arrive to the gates of Moscow in December 1941…

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Panzerkampfwagen IV

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CARRO DE COMBATE ALEMÁN MEDIO PANZERKAMPFWAGEN IV (Sd.Kfz. 161)

Pz iv repostando
La tripulación de este PzKpfw. IV Ausf. E en plenas labores de repostaje y mantenimiento antes de entrar en batalla.

Posiblemente el PzKpfw IV ha pasado a la historia como el icono más representativo de las fuerzas acorazadas germanas en la Segunda Guerra Mundial. Es sin duda el caballo de batalla de las Panzerdivisionen. Ya en la segunda mitad de 1934  (un año y medio tras la ascensión de HItler al poder) la Dirección de Armamentos de Alemania lanza a concurso el diseño de un prototipo de no más de 24 toneladas al que acuden firmas como Rheinmetall y Krupp, en primera instancia y luego, Daimler-Benz y M.A.N. Tras 18 meses de estudio y desarrollo, se concluye que el modelo de Krupp, denominado VK 2001 (K), es el más idóneo. Comienza a producirse en 1936 con un cañón “corto” para apoyo de infantería, ya con la denominación Panzerkampfwagen IV. Destaca por su amplio casco y torreta, fácil mantenimiento y resistencia. Al final del conflicto mundial superará al PzKpfw. III en cantidad de vehículos fabricados, totalizando 8.600 unidades.

El arma elegida para el nuevo blindado, el cañón Kampfwagenkanone 37 L/24 “corto” de 7,5 cm. está ideado para allanar el camino a la infantería contra posiciones fortificadas, pero no es especialmente apto para la lucha contra carro. Para la primera tarea emplea munición de alto explosivo. No obstante se les surtirá con un tipo de proyectil adicional perforante capaz de penetrar 43 mm. de blindaje a 700 metros, adecuado en los años 30, pero que demostrará sus limitaciones ya iniciada la contienda mundial.

Se diseñan muchas variantes (Ausführung) , desde la Ausf. A hasta la Ausf. J y multitud de modificaciones para roles diversos usando su chasis. El PzKpfw. Ausf. A tiene una coraza frontal de sólo 15 mm. pero en las versiones posteriores será de 30 mm. y en el Ausf. E, el primero de gran producción en serie, se dispondrá de una coraza frontal engrosada hasta los 50 mm. Pero el gran salto cualitativo se dará con la llegada del Ausf. F2. Tras las primeras experiencias de la campaña rusa, se le instalará un nuevo cañón “largo”, el  KwK 40 L/43 de 7,5 cm., con la nada desdeñable capacidad de penetración  de 77 mm. de coraza a 1.850 metros. Este es el armamento adecuado contra los modelos pesados soviéticos. La planta motriz está diseñada por la firma Maybach, que dependiendo de la variante ronda los 230-300 C.V., lo que le confiere una velocidad en carretera de 38-42 km/h.

pz iv ausf e
PzKpfw. Ausf.E es la variante más numerosa en participar en la campaña de invasión de la URSS.

Pero al comienzo de la Operación Barbarroja el PzKpfw IV Ausf. E es aún la variante más numerosa en pisar suelo soviético. Aún así, en todas sus versiones, constituyen sólo el 10% del parque acorazado de Adolf Hitler. Como ejemplo, en el 3. Panzergruppe del general Hoth (Grupo de Ejércitos “Centro”), de un total de 1.048 blindados en plantilla en la víspera de la Operación Barbarroja, sólo 121 son PzKpfw. IV (gran contraste con los 507 PzKpfw 38(t)). Todos ellos son de cañón “corto”, que contra los carros de combate ligeros BT y T-26 se las arreglan bien. En el inventario de las unidades blindadas alemanas de junio de 1941, es el carro de combate más moderno y pesado de que se dispone. No obstante quedarán en inferioridad especialmente en la Operación Taifun (conquista de Moscú) cuando hagan frente a más y más asaltos masivos de T-34 y KV-1.

pz iv fuego cobertura
Este PzKpfw. IV ofrece fuego de cobertura a la infantería contra un objetivo no blindado. En esta labor el cañón “corto” de 7,5 cm. demuestra su máxima eficacia.

La principal ventaja de diseño con respecto a los tipos soviéticos, es su dotación de cinco hombres (uno o dos más tripulantes que sus adversarios): jefe de carro, artillero, cargador, radio-ametrallador y conductor. Esto ya de por sí, comparado con los cuatro del T-34, le posibilita efectuar una cadencia superior de tiro. Se estima que como media pueden realizar tres disparos por cada uno del T-34. No obstante, como es norma en los carros de combate germanos, el ancho de cadena, que en el caso del PzKpfw. IV es de 360 mm. (a partir del Ausf. F será de 400 mm.), es demasiado estrecho para el difícil terreno de la Unión Soviética y su casi inexistente red viaria, en especial cuando llega la estación lluvias.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

GERMAN MEDIUM BATTLE TANK PANZERKAMPFWAGEN IV (Sd Kfz 161)

 

vk2001k
The Krupp design wins the contest for the development of a 24-ton armoured vehicle with the designation VK 2001 (K). Its initial KwK37 L/24 “short” 7.5 cm cannon will be a constant in the family saga until the Ausf. F2.

Possibly the PzKpfw. IV has become the most iconic symbol of the German armoured forces in World War II. It is undoubtedly the Panzerdivisionen workhorse. Already in 1934 (1.5 years after Hitler’s election as Сhancelor) the German Armaments Direction lauches a request to the industry for a 24-ton battle vehicle. Firms like Rheinmetall and Krupp will enter in the contest, followed shortly by Daimler-Benz and M.A.N. After 18 months of design and development the Krupp’s prototype, the VK 2001 (K),  is deemed as the most suitable one. Its production is therefore started in 1936, fitted with a “short” infantry support cannon with the new standard designation of Panzerkampfwagen IV. Its ample hull and turret are appreciated as well as its manteinability and durability. At the end of the world war it will surpass the Pzkpfw. III production, with 8,600 units delivered.

The 7.5 cm. “short” Kampfwagenkanone 37 L/24 is deviced to support the infantry against fortified battlefield positions, but it is not fully ideal for anti-tank purposes. For the former task uses HE (high explosive) ammo. However for the latter,  they are additionally supplied with armour piercing shells capable of penetrating 43 mm. at 700 metres. This, enough for the 30’s standards, will prove inadequate once the new world conflict starts.

pz iv ausf a 1938
PzKpfw. Ausf.A in 1938. Still very lightly armoured with a maximum of 15 mm. This will be improved in the next variants.

The type will see many variants (Ausführung) produced, from the Ausf. A to the Ausf. J and many sub-variants using its chassis. The PzKpfw. IV Ausf. A is lighly armoured with a 15 mm. plate, but later developments will see their armour thickened to 30 mm. The Ausf. E, the first mass produced series, will enjoy a frontal hull of 50 mm. But the greatest leap in the saga will come with the Ausf. F2, learning from the Russian battlefield, with its newer “long” barrel 7.5 cm. KwK 40 L/43 gun. It is capable to pierce 77 mm. at 6.000 feet! This is the adequate “punch” against the Soviet heavies. The powerplant is produced by Maybach, that will develop 230-300 H.P. regarding the different types. The speed on hardened surfaces ranges 38-42 km/h.

But at Barbarossa start the PzKpfw. IV Ausf. E is the most numerous type to march into Soviet soil. In spite of this and with all versions, they are just 10% of Hitler’s tanks. As an example, in the 3. Panzergruppe of General Hoth (Army Group “Centre”) out of 1,048 tanks on the eve of Operation Barbarossa, just 121 are PzKpfw. IV (in great contrast with 507 PzKpfw 38(t)). All of them are fitted with the aforementioned “short” gun, capable against the BT’s and T-26’s. But when Operation Taifun commences (capture of Moscow) it will be outgunned by massive T-34 and KV-1 assaults.

pziv turret
The picture shows the commander’s perspective inside the turret of this PzKpfw. IV. To his left sits the gunner, while on the right sits the loader. In the far bottom left operates de driver and opposite him the radio-machine gunner.

Its main advantage in relation to the Soviet types resides in its 5-man crew (1 or 2 more than its adversaries): Tank commander, gunner, loader, machine-gunner/radio and driver. If we compare this fact with the 4-crew T-34’s gives it the edge of a superior fire rate. As an average a trained crew can fire 3 times per every round of a T-34. Nevertheless, as a standard in all German tanks, the track width, in the case of the PzKpfw. IV of 360 mm. (after the Ausf. F, 400 mm.), it proves too narrow for the Soviet Union unprepared terrain, especially due to its almost non-existant road network in the rainy season.

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Panzerkampfwagen II

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CARRO DE COMBATE LIGERO PzKpfw. II (Sd.Kfz. 121)

panzer ii
PzKpfw. II. Obsérvese la bandera roja con la cruz gamada sobre la parrilla del motor, para ser identificado como “amigo” desde el aire por la Luftwaffe.

Su diseño se origina en 1934 como respuesta a los retrasos en la fabricación de los modelos de reemplazo del PzKpfw. I (los PzKpfw. III y IV). Su papel principal es el de reconocimiento, rol en el que no destaca especialmente a pesar de mantenerse en producción hasta 1943 con numerosas mejoras. Su dotación es de 3 hombres: jefe de carro/artillero, radio-operador/cargador y conductor. La variante más producida, el PzKpfw. II Ausf. F tiene una velocidad máxima de 40 km/h y unos 200 km. de alcance campo a través. En las primeras etapas de la Segunda Guerra Mundial constituirá la espina dorsal de la Panzerwaffe (Arma Acorazada alemana)

Al igual que en el caso de los soviéticos, los alemanes aprenden en base a sus experiencias en la Guerra Civil Española. Es necesario por lo tanto incrementar el grosor de los blindajes (aunque no está clara la participación del PzKpfw. II en el conflicto español). Su blindaje de 14 mm., a pesar de ser una mejora con respecto al PzKpfw. I, no es inmune a las piezas contracarro soviéticas de 45 mm., el cañón de serie en el inventario del RKKA (Ejército Rojo)

pzkpfw ii guderian
Panzer II destruido. La torreta ha saltado lo que puede haber sido debido a una explosión interior tras el fuego enemigo. La “G” es el distintivo estándar de las fuerzas integradas en el 2º Grupo Acorazado del General Guderian (Grupo de Ejércitos “Centro”).

Las primeras series, hasta la variante Ausf. F (Ausführung=variante, tipo…), montan un cañón automático de Rheinmetall KwK 30 L55 de 2 cm. más una ametralladora MG 34 de 7,92 mm. En las labores de reconocimiento del campo de batalla este KwK 30 (Kampfwagenkanone) es efectivo sólo a corta distancia contra los carros ligeros y medios de la época (su munición perforante consigue 20 mm. de penetración a 100 metros). Esto le obliga a evitar el enfrentamiento directo contra otros blindados. Va equipado con radio, lo que le da una ventaja táctica evidente sobre los modelos soviéticos, los cuales al comienzo de las hostilidades con Alemania aún emplean banderines de señales para la coordinación en el combate y sólo algunos carros de mando montan radioreceptores.

De los casi 3.500 Panzer que intervienen en la operación  Barbarroja (hay que tener en cuenta los 25.000 carros de combate del Ejército Rojo), 782 son PzKpfw. II. De ellos, 424 se perderán hasta finales de 1941.

 

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LIGHT TANK PzKpfw. II (Sd.Kfz. 121)

pz-ii-blueprint
Panzerkampwagen II Ausf.C blueprint.

Due to significant delays in the mid-30’s production of replacement tanks for the obsolete PzKpfw. I (namely the Panzer III and IV), it is decided to fill the gap in the interim. Thus, this new design will fulfill the reconnaissance needs of the Wehrmacht in he battlefield. It will form indeed the backbone of the Panzerwaffe (German Armoured Arm) even in the early stages of World War II. However, and in spite of maintaining its production up to 1943 (with many sub-variants), the model will not excel in this role. It has a crew of 3 men: commander/gunner, radio operator/loader and driver. The most produced variant, the PzKpfw. II Ausf. F, can reach 40 km/h and has a cross-country range of 200 km. Although somehow agile, it is not a excessively good performer.

As in the case of the Soviet Armoured Arm, its German counterpart will learn lessons derived from the Spanish Civil War 1936-39. Even before the internationalized conflict is finished, the different militaries and design teams will feel the need to increase the armor of their fighting vehicles (it is not clear the  participation of the Panzer II in the Spanish conflict, though). Its 14 mm. armour, being an improvement in regards of its predecessor, the PzKpfw. I, is still not immune to the Soviet 45 mm. anti-tank gun. A standard in the RKKA‘s (Red Army) inventory.

The first series up to the Ausf. F variant (Ausführung=type, variant…), are fitted with a 2,0 cm. Rheinmetall KwK 30 L55 automatic gun plus a coaxial MG 34 7.92 mm. machine gun. For the reconnaissance role in the battlefield this KwK 30 gun (Kampfwagenkanone) is enough to engage all the light and medium tanks in the mid 30’s (its armour-piercing shells can penetrate 20 mm. armour at 100 metres). It is fitted with a radio, that provides the type with a visible advantage over the Soviet tanks. The latter, still at Barbarossa start rely on signals flags for the coordination in combat and only command vehicles are fitted with radio sets.

panzer II
PzKpfw II. It is a rather agile vehicle for 3 men. In essence a reconnaissance tank, lighly armoured with an automatic 2,0 cm. gun. Here in the woods, somewhere in the Soviet Union.

Out of some 3,500 German Panzer that are launched against the USSR for operation Barbarossa (let’s take into account the 25,000 tanks in the RKKA), 782 are PzKpfw. II. 424 will be lost up to the end of 1941. Their crews try to avoid direct combat against enemy armour as they know their small machine is not a match and their 2,0 cm. gun is only effective at short ranges versus the lightest tanks…

 

 

 

 

 

 

 

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