Panzerkampfwagen 38(t)

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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PANZERKAMPFWAGEN 38(t)

Elegante vista lateral del Panzerkapfwagen 38(t) en servicio en la Panzerwaffe. Una vez incorporados a las filas germanas, este vehículo de fabricación checa recibirá el color de camuflaje normalizado gris de un sólo tono.

En 1935 la industria checa está en pleno proceso de diseño de un sustituto que reemplace al LT vz.35 (en el futuro usado en la Wehrmacht con la designación PzKpfw. 35(t) ). Entrado 1938 entra en fase de ensayos el nuevo modelo. Es el LT vz.38 o Lehky Tank vz.38 (siglas correspondientes a carro de combate ligero modelo 1938), un blindado de 9,7 toneladas, que contará con un cañón Skoda A7 de 37 mm. más dos ametralladoras vz.38. Dicha arma de 37 mm. puede penetrar una coraza de 35 mm. a 500 metros. No es su capacidad de fuego impresionante, pero tampoco se pretende en su concepción al ser un vehículo ligero. Su blindaje máximo (últimas versiones) es de 30 mm. Puede desarrollar un máximo de 42 km/h. y está manejado por 4 hombres. La producción en serie comienza a finales de 1938, a sólo unos meses de la ocupación de Checoslovaquia por el Reich.

Detalle del armamento correspondiente a un cañón Skoda de 37 mm. y dos ametralladoras (glacis frontal y a la derecha del cañón). Este vehículo se expone en la actualidad en el Parque de la Victoria de Moscú. Se trata en este caso una máquina de las últimas variantes de producción checa, un Pzkpfw. 38(t) Ausf. G. [Cortesía Pablo G. Romero]

Tras este hecho, el 15 de marzo de 1939, todo el parque de vehículos acorazados del ejército checo quedaá confiscado. De entre este lote los LT vz.38 causan impresión en la comisión técnica germana y se ordena su producción para integrarse en las filas de la Wehrmacht y un lote de 37 de ellos se transfiere también al nuevo ejército eslovaco. No obstante la producción continúa (bajo control alemán) con modificaciones, como la de agrandar la torreta para un tercer tripulante. Inicialmente la designación checa se cambia a L. T. M. 38 (Leichte Tank Muster 38<>Carro de combate ligero modelo 1938). En enero de 1940 pasarán a denominarse Panzerkampfwagen 38(t) (tschechische/checo) y se integrarán en las Panzerdivisionen. Desde mayo a noviembre de 1939, 150 unidades se dota al ejército del Reich del modelo A (Ausf. A). Estos se adicionan al material normalizado del ejército, que cuenta como carros ligeros a los Panzerkampfwagen I y II y como de tipo medio a los Panzerkampfwagen III y IV. Desde diciembre de 1939 a noviembre del siguiente año nuevas variantes entran en servicio, son las Ausf. B, C y D. Desde noviembre de 1940 hasta mayo de 1941, 525 ejemplares de las nuevas versiones E y F engrosan las filas germanas. Finalmente el último tipo del Panzer 38(t) será el Ausf. G, que se producirá desde octubre de 1941 a junio de 1942.

Vista del interior del Panzerkampfwagen 38(t). A la derecha el puesto del ametrallador/radio y a su izquierda el asiento del conductor.

Enseguida se ganan reputación de fiables, maniobreros y resistentes. Entran en combate en Polonia, Noruega, Francia, los Balcanes y, naturalmente, la URSS, en la más ambiciosa campaña relámpago de la historia. El vehículo será además banco de pruebas de varias modificaciones para hacerlo anfibio, aerotransportable abordo del gigantesco Me-323 y con capaz para trasladarse sobre raíles, aunque son escasas las referencias documentales que prueben ningún éxito operacional real de estos ensayos.

Al comienzo de la Operación Barbarroja de las 17 divisiones blindadas de la Wehrmacht empleadas, 6 de estas están equipadas con blindados checos (5 exclusivamente con este tipo de vehículo). Contrariamente a la creencia general una buena parte de la fuerza blindada está constituida por carros no germanos. 763 Panzer 38(t) (aproximadamente 1/4 del total) toman parte en la campaña. La mayor parte de ellos entran en acción encuadrados en el 3. Panzergruppe “Hoth” (Grupo de Ejércitos Centro del mariscal de campo von Bock), atravesando Bielorrusia hacia el corazón de la Rusia soviética. Se encuadran en las siguientes divisiones:

7. Panzer Division (von Funk): 167 PzKpfw. 38(t) y 7 Pz.Bf. 38(t)
8. Panzer Division (Brandenberger): 118 PzKpfw. 38(t) y 7 Pz.Bf. 38(t)
12. Panzer Division (Harpe): 109 PzKpfw. 38(t) y 8 Pz.Bf. 38(t)
19. Panzer Division (von Knobelsdorff): 110 PzKpfw. 38(t) y 11 Pz.Bf. 38(t)
20. Panzer Division (Stumpff): 121 PzKpfw. 38(t) y 2 Pz.Bf. 38(t)

Un Panzerbefehlswagen 38(t) o carro de combate de mando y su tripulación en un breve descanso durante las exhaustivas jornadas del verano de 1941. La misión de estos hombres, que constituyen la punta de lanza de toda la Operación Barbarroja, no es sino progresar a toda velocidad a través del corazón de las defensas soviéticas para coparlas y destruirlas. En la instantánea se aprecia un Ausf. C (Sd. Kfz. 268) en una aldea rusa.

La 8ª Acorazada avanza a través de Lituania, Letonia y Estonia con objetivo Leningrado. El 26 de junio (a tan sólo 4 días desde el Barbarossatag), cruza con sus PzKpfw. 38(t) las aguas del Dvina Occidental por Daugavpils. Son parte del cuerpo acorazado de von Manstein. Pero una vez tomado Pskov, dicha división del general Brandenberger está a punto de ser copada y destruida en la región de Soltsy mientras se dirige hacia la vieja capital de Rusia, Novgorod. En un avance demasiado precipitado, forzado por Manstein y descuidando los flancos, queda expuesta y vulnerable demasiado a vanguardia. Habrá de dar media vuelta encajando pérdidas cuantiosas. Sólo por la oportuna acción de otras formaciones de infantería y en especial de la Waffen SS motorisierte Division Totenkopf, se conseguirá romper el cerco y establecer contacto con los carristas de Brandenberger, pese a los esfuerzos del 1 Mekhanizirovannyj Korpus de consumar su aniquilación (Voroshilov).

Encuadrados en el Grupo de Ejércitos Centro (von Bock) operan la , 12ª, 19ª y 20ª acorazadas. Concretamente son parte del 3. Panzergruppe de Hermann Hoth. En tiempo récord, a través de antiguo territorio polaco y Bielorrusia, entran en Minsk. Sin detenerse, progresan hacia el noreste con objeto de embolsar Smolensk y tomar Vitebsk. Cuando se de luz verde para la Operación Tifón, participarán en el infructuoso intento de captura de Moscú.

En el transcurso de “Barbarroja”, cuando más y más T-34 aparecen en escena, el Panzer 38(t) va tornándose obsoleto, relegándosele a tareas de reconocimiento y retaguardia. Como se menciona arriba es un blindado ligero con escasa coraza ni siquiera lo suficientemente resistente a los impactos, no sólo del cañón F-11 de 76,2 mm. del T-34 sino también del normalizado de 45 mm. de los carros de combate más antiguos del inventario soviético. La tasa de pérdidas del Pz.Kpfw 38(t) será tan grande que las bajas no se podrán reponer, a pesar de la producción industrial en curso. Al comienzo de 1942 tan sólo quedarán 381 máquinas operativas. Su chasis, empero, será la base de nuevos modelos de cazacarros (con montajes efectivos de superiores calibres), artillería autopropulsada y otros tipos, alargando su vida operativa de manera más exitosa.

El famoso “as” del arma acorazada alemana Otto Carius, Zugführer 10.Kompanie (jefe de escuadra), III.Abteilung (batallón) Panzer-Regiment 21, 20.Panzer-Division, 3. Panzergruppe. A pesar de ser más recordado al mando de un Pzkpfw. VI Tiger I, en la instantánea está posando en su Pzkpfw. 38(t) en el verano de 1941, con el que comienza su peligrosa carrera. Poco después de esta foto caería su carro víctima de una emboscada rusa al norte de Smolensk.

Quizás el más famoso de los “ases” de Panzer alemanes, Otto Carius, inicia la operación de invasión de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas al mando de uno de estos carros de combate. En sus memorias, Carius, describe como lo “caza” una pieza contracarro soviética de 45 mm:

“…Nuestras órdenes eran marchar y marchar y marchar otra vez. Día y noche, las 24 horas. Se pedía lo imposible a los conductores. Pronto, incluso yo me puse en el asiento del conductor para relevar a nuestro agotado camarada durante unas horas ¡Si no hubiera sido por ese polvo inaguantable…! Nos cubríamos la nariz y la boca con pañuelos para poder respirar en las nubes de polvo que cubrían como un manto las carreteras…[…]…El 8 de julio [1941] nos dieron. Tuve que abandonar el carro por primera vez. Íbamos en cabeza. Fue en Ulla, un pueblo completamente calcinado…[…]…Nos dejaron fuera de combate en la linde del bosque al otro lado del río [Dvina]. Sucedió como un relámpago. Un impacto contra nuestro blindado, un crack metálico, el grito de un camarada y eso fue todo. Una gran plancha de coraza había sido penetrada junto al puesto del radio-operador…[…]…Maldijimos la calidad y poca elasticidad del acero checo que tan fácil se lo había puesto al contracarro ruso de 45 mm. Las esquirlas de nuestra propia coraza y las tuercas nos causaron considerablemente más daño que la metralla del mismo proyectil…”.

El Panzerkampfwagen 38(t) presta también servicio en las filas de otras naciones, como Eslovaquia, Hungría, Rumanía y Bulgaria.

 

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[English version]

 

BARBAROSSA’S MACHINES

 

PANZERKAMPFWAGEN 38(t)

Interesting shot of the initial stages of the making of a Pzkpfw. 38(t) Ausf. G in a Czech factory.

As of 1935 the Czech industry is already looking for a replacement to the LT vz.35 (used in the short term by the Wehrmacht as PzKpfw 35(t) ). In 1938 starts the test program of the new type the LT vz.38 or Lehky Tank vz.38 (the acronim corresponds to Light Tank model 1938), a  9.7 ton tank fitted with a 37 mm. Skoda A7 cannon plus 2 vz.38 machine guns. This 37 mm. gun is capable to pierce 35 mm. of armour at 500 metres. Its firepower is not certainly impressive, but it is not meant to be, as it is just a light vehicle. It is protected with 30 mm. armour plates (last versions). Its maximum speed, 42 km/h and it is crewed by 4 men. Its series production starts in 1938, just a few months before the Reich‘s occupation of Czechoslovakia.

After the German seizing of the country on the 15th of March, 1939 all the Czech Army armoured inventory is confiscated. From this batch, the LT vz.38 series causes a good impression to the German technical commission and its production is ordered to restart to feed the ranks of the Wehrmacht. A handful of 37 units are transferred to the new Slovak Army. Nevertheless the production continues (under German control) with some modifications, like a more roomy turret to lodge a third crew member. Initially the official designation changes into L. T. M. 38 (Leichte Tank Muster 38<>Light Tank model 1938). In January, 1940 they are finally to be renamed as Panzerkampfwagen 38(t) (tschechische/Czech) and so they will be fielded by the Panzerdivisionen. From May until November, 1939, 150 model A (Ausf. A) vehicles are incorporated to the Reich‘s Armed Forces. This are additioned to the standard Panzerwaffe equipment, the light Panzerkampfwagen I‘s and II‘s and the medium  Panzerkampfwagen III‘s and IV‘s. From December, 1939 until November the next year new versions enter into service, the Ausf. B, C and D. From November, 1940 until May, 1941, 525 units will enlarge the Panzer figures with the versions Ausf. E and F. Finally, the last version of the PzKpfw. 38(t) is the Ausf. G. produced from October, 1941 until May the next year.

The Panzer 38(t) and Panzer II tanks used the same system of pontoons attached to the outside of the vehicle to make them float, with propulsion provided by propellers driven from the final drive system through rods in the pontoons. They could fire their turret guns if necessary.

Soon the Czech light tank earns a reputation of reliability, maneuverability and sturdiness. The tank sees combat in Poland, Norway, France, the Balkans and, of course, in the USSR theatre of operations, being this the largest Blizkrieg in History. The type will serve as a bechmark to make it amphibious, airborne (aboard the gigantic Me-323) and capable to travel on rails. However, there is little graphical evidence to prove the success of these tests.

At Operation Barbarossa start out of the 17 Panzer divisions employed by the Wehrmacht, 6 are equipped with Czech tanks (5 exclusively with this type of vehicle). Contrary to the general belief, a vast force of armoured vehicles are not German. As a matter of fact 763 Panzer 38(t) take part in the campaing, being this approximately 1/4 of the totals. Most of them are fielded by the 3. Panzergruppe “Hoth” (von Bock‘s Army Group Centre) that will roll throughout Belarus into the Soviet Russia’s heart. The order of battle is as follows:

7. Panzer Division (von Funk): 167 PzKpfw. 38(t) and 7 Pz.Bf. 38(t)
8. Panzer Division (Brandenberger): 118 PzKpfw. 38(t) and 7 Pz.Bf. 38(t)
12. Panzer Division (Harpe): 109 PzKpfw. 38(t) and 8 Pz.Bf. 38(t)
19. Panzer Division (von Knobelsdorff): 110 PzKpfw. 38(t) and 11 Pz.Bf. 38(t)
20. Panzer Division (Stumpff): 121 PzKpfw. 38(t) and 2 Pz.Bf. 38(t)

The light Pzkpfw. 38(t) in action. It is ifficult to assess whether this time is an Ausf. E or F.

The 8th Armoured Division advances across Lithuania, Latvia and Estonia with Leningrad as objective. On the 26th of June, 1941 (just for days from the Barbarossatag) the division crosses with her PzKpfw. 38(t)‘s the Western Dvina waters at Daugavpils. These are forces belonging to Manstein’s armoured corps. But once Pskov is taken, General Brandenberger’s division becomes encircled and is almost wiped out in the area of Soltsy while enroute to the old capital of Russia, Novgorod. Following Mansteins orders, the division makes a solitary advance ignoring her own flanks and exposing herself. Brandenbeger will have to turn around taking severe losses. Just thanks to the timely intervention of other infantry units and especially the Waffen SS Motorisierte Division “Totenkopf”,  that manage to break the “Kessel”, establish contact with the the 8. Panzer Division across Voroshilov’s 1 Mekhanizirovanny Korpus and  the total annihilation is prevented. Many disabled Pzkpfw. 38(t) will remain in the battlefield as eye-witnessess of the price of the Blitzkrieg.

Fighting within the ranks of Army Group Centre, operate the 7th, 12th, 19th and 20th Armoured Divisions. They are indeed part of Hermann Hoth‘s 3. Panzergruppe. Swiftly across the old Polish territory and Belarus reach in just a few days the great enclave of Minsk. Thereafter and without respite continue its race towards Russia in order to capture Vitebsk and encircle the historical city of Smolensk. When Hitler authorizes “green light” for Operation “Typhoon” (Moscow) they will take part as well.

The Battle for Moscow in the winter 1941-42. The toll paid by the Panzer forces is too high and especially for the light Pzkpfw. 38(t). The industrial output of these machines won’t be able to replace the severe losses.

A few months into “Barbarossa”, when more and more T-34’s show up on stage, the PzKpfw. 38(t) becomes obsolescent and starts other roles like reconnaissance or rearguard duties. As aforementioned it is a light armoured tank not resistant enought to the 76,2 mm. F-11 tank (T-34) and also to the standard 45 mm. gun of the older Soviet tanks. The attrition rate of the Pzkpfw. 38(t) will be excessively high so as to keep its numbers. When 1942 starts only 381 machines will remain in the Panzerwaffe inventory with the current industrial output. Nevertheless Its chassis will be the benchmark of new tank hunter models, self-propelled artillery and other sub-variants.

Otto Carius, perhaps the most famous German tank-ace, joins Operation Barbarossa commanding one of these Czech tanks. In his memoirs, Carius, boldly describes how he is put out of action by a Soviet 45 mm. 53-K antitank gun:

A Romanian Panzerkampfwagen 38(t) with some infantry. In the summer of 1941 these men will take part in the Army Group South general offensive across the Ukraine. They will occupy Odessa on the shores of the Black Sea. They will continue towards the Don basin.

“…our orders were to move, to move and to move again. Day and night, 24 hours a day. Our drivers were asked the impossible. Soon I even occupied the driver’s place to relieve our over-exhausted comrade for a few hours. Damn this unbearable dust! We covered our noses and mouths with handkerchiefs to be able to breath in the dense clouds of dust hovering over the roads…[…]…On the 8th of July [1941] we were hit. I had to abandon my tank for the very first time. We were the spearhead. It was in Ulla, a completely burned-out town…[…]…They knocked us out on the outskirts of some woods on the other bank of the river [Western Dvina]. It was like a thunderbolt. An impact against our vehicle, a metallic crack, the scream of a comrade and that was all. A large armoured plate had been pierced next to the radio-operator…[…]…We cursed the quality and lack of elasticity of the Czech steel that gave us easily to the Russian 45 mm. antitank gun. The shrapnel of our own armor and its bolts caused us more harm than the very same projectile…”.

The Panzerkampfwagen 38(t) enters in service in Slovakia, Romania, Hungary and Bulgaria.

 

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Panzer en la URSS

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Panzerkampfwagen I

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PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

panzerkampfwagen I ausf.a
Panzerkampfwagen I Ausf.A. Algo más corto y ligero que su versión posterior, el Ausf.B, es más fácilmente distinguible por los tres bogíes superiores de sujeción de las cadenas.

Uno no puede dejar de sorprenderse, teniendo como referencia este vehículo ligero y los últimos diseños de carros de combate súper-pesados de la Segunda Guerra Mundial, del salto tecnológico acaecido en sólo 6 años de conflicto.

El PzKpfw. I es concebido tan sólo como un entrenador para tripulaciones de carros de combate. Su orígen se remonta al Kleintraktor de Krupp, una máquina maniobrable, muy ligeramente acorazada pero con un cañón de 2,0 cm. Comienza la producción del nuevo tipo en 1933 denominándose Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug-vehículo de propósito especial), debido a las limitaciones del Tratado de Versalles, que tras la Primera Guerra Mundial impedían a Alemania la construcción de carros de combate. La firma Daimler-Benz también intervendrá en la producción posteriormente. Se la adapta una torreta que aloja dos ametralladoras MG-13 k de 7,92 mm. (2.250 cartuchos) y un visor telescópico de puntería de la casa Zeiss. Es justo el año en que Adolfo Hitler se convierte en canciller de Alemania y decide comenzar una velada carrera armamentística. No obstante ya desde 1925, el Reichswehr inicia estudios secretos sobre el diseño de carros de combate ligeros. No será hasta 1936 que este  Sonderkraftfahrzeug adquiera su verdadera denominación: Panzerkampfwagen I Ausführung A (Carro de combate blindado I versión A). Va a ser el primer vehículo acorazado sobre orugas alemán de producción de serie. Un blindado de 5,4 toneladas y el padre de los carros alemanes, la saga Panzer que llega hasta nuestros días envuelta en una aureola de invencibilidad.

panzer I 1panzergruppe kleist ucrania 1941
Panzerkampfwagen I Ausf.B perteneciente al 1.Panzergruppe “Kleist” en el verano de 1941. Ucrania. Como se menciona en la aterior ilustración los cuatro bogíes son la más clara referencia para diferenciar a esta versión con respecto del Ausf.A.

Como blindado, cuyo papel como se menciona va a ser el de entrenamiento, su blindaje es casi de compromiso, sólo 13 mm. en su parte más gruesa frontal (lo suficiente para protegerse de armas ligeras de infantería). Desarrolla 37,5 km/h. y está operado por sólo 2 hombres (el jefe de carro hace las veces de ametrallador y cargador además de las propias). En 1936 se comenzará la producción del Ausf.B, un desarrollo repotenciado gracias a un motor Maybach NL 38 Tr de 100 C.V., del que se producirán 675 unidades hasta 1938. Llega a las 5,8 toneladas de peso y es algo más veloz que el Ausf.A, alcanzando los 40 km/h. De este se derivará una versión contracarro con cañón checo de 4,7 cm., el Panzerjäger I, y un obús autopropulsado, el 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B (Bison).

Alemania enviará a la Guerra Civil Española aproximadamente cuarenta PzKpfw. I Ausf.A, seguidos por 77 Ausf.B, como parte del contingente terrestre de la Legión Cóndor (al mando el Oberst Wilhelm Ritter von Thoma). No obstante estarán en inferioridad de condiciones contra los T-26 entregados por la URSS al gobierno republicano español. La diferencia entre ambos blindados en cuanto a potencia de fuego es evidente, al comparar el cañón normalizado del Ejército Rojo de 45 mm. con las dos ametralladoras de 7,92 mm. del carro germano. Ambos modelos se enfrentan por primera vez en la Batalla de Madrid. En España se iniciará en 1937 una muy limitada serie de Panzer I modificados con un cañón italiano Breda de 20 mm.

Panzer I breda 20 mm
Esta interesante modificación del Pzkpfw. I se realiza durante la Guerra Civil Española en Sevilla. Se dota a la torreta de una súperestructura capaz de alojar un cañón italiano Breda de 20 mm. que sustituye al montaje de dos ametralladoras MG de 7,92 mm. La producción, tras unas pocas unidades, es detenida al disponer las fuerzas nacionales de un número importante de carros soviéticos capturados T-26.[cortesía autor desconocido].

El PzKpfw. I intervendrá en la campaña de Polonia, Dinamarca, Noruega y Francia. Principalmente actuarán en misiones de reconocimiento y apoyo a la infantería. También en 1941 será enviado a los balcanes y desiertos del norte de África como integrantes de la 15. Panzer Division del afamado general Erwin Rommel. A pesar de sus obvias limitaciones, los Panzer I participan en la campañas iniciales de la Wehrmacht donde su movilidad y buenas comunicaciones les hace partícipes de la Blitzkrieg.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aun hay 152 unidades distribuidas en 5 regimientos Panzer y una brigada Panzer. Los remanentes, tras el duro verano de 1941, son prácticamente relegados a tareas de entrenamiento, anti-partisanos o apoyo. Los soviéticos lo conocerán como el T-1.

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BARBAROSSA’S MACHINES

PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

kleintraktor krupp
Kleintraktor by Krupp. It serves as the chassis for the future tank, the Panzerkampfwagen I Ausf. A.

Having in mind this tank and the superheavy late-war models, one definitely gets amazed realizing the technological leap developed in just 6 years of conflict.

The Panzer I is conceived just as a trainer for tank crews. It is based on Krupp‘s Kleintraktor, a highly maneouvreable vehicle, lighly armoured but fitted with a 2.0 cm gun. The Panzer production commences in 1933 as Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug/Special Purpose vehicle), due to the limitations of the Versailles Treaty, that after WWI forbade Germany to have any kind of armoured forces. Daimler-Benz will take part in the production process at a later stage as well. The vehicle is fitted with a turret that lodges 2xMG-13 k 7.92 mm. machine guns (with 2,250 projectiles) and a Zeiss aiming telescope. This is the year when Adolf Hitler becomes Germany’s Chancellor and is determined to start a veiled rearmament program. However already in 1925 the Reichswehr (Armed Forces) commences secret studies for the development of light armoured vehicles. It won’t be until 1936 when the “special purpose machine” acquire its “tank” designation: Panzerkampfwagen I Ausführung A (armoured fighting vehicle version A). It is indeed the first German series production tracked type. It is a 5.4 tonn tank and the father of the famous Panzer saga that even today is surrounded by an aura of invincibility.

panzer I destroyed in Ukraine
This Panzerkampfwagen I Ausf.B has been hit by a 45 mm. anti-tank shell somewhere in the Ukraine in summer’ 41. The design is by no means meant to endure anything more powerful than light infantry arms. It belongs to von Kleist’s 1st Armoured Group.

As a trainer, its armor is almost symbolic: 13 mm. in its broader front plates (just enough to endure infantry light arms). It develops 37.5 km/h. and it is crewed by just 2 men (the commander serves as loader and gunner too). In 1936 will commence the production of the Ausf.B, a more powerful variant thanks to its 100 H. P. Maybach NL 38 Tr engine. 675 units will be produced until 1938. It weighs 5.8 tonnes and is slightly faster than the Ausf. A, reaching 40 km/h. After this later version a tank-destroyer named Panzerjäger I (with a Czech 4.7 cm. gun) and a self-propelled howitzer, 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B. (Bison) will be developed.

Germany will send to the Spanish Civil War 40+ Panzer I Ausf.A’s followed by 77 Ausf.B’s as part of the Legion Condor’s ground contingent (under command of Oberst Wilhelm Rittter von Thoma). However, they will be a generally inferior match to their Soviet counterparts, the T-26’s, delivered by the USSR to the Spanish Republican Government. The difference in firepower between the two tanks is outstanding, comparing the standard Soviet 45 mm. gun and the modest 2 machine guns offered by the Panzer I. Their first engagement will take place in the Battle for Madrid. A very interesting but limited modification will commence in 1937 in Seville, Spain, when a handful of them will be fitted with the Italian 20 mm. Breda gun.

befehlspanzer
Modified as a command vehicle by Daimler-Benz, the Panzer I Ausf.B replaces the turret by a fixed facility fitted with a single 7.92 mm. machine gun. It is the Panzer Befehlswagen I (Sd.Kfz. 265). 200 of them are produced and the last units are seen until 1943 in rearguard duties.

The PzKpfw. I will take part in the campaigns of Poland, Denmark, Norway and France. It will mainly perform reconnaissance or support missions. It will be sent to the Balcans in 1941 and to the African deserts as part of the reputable General Erwin Rommel’s 15. Panzer Division. In spite of its lack of firepower and modesty, due to its mobility and a good communication system, it contributes to the initial success of the German lighning war, the Blitzkrieg.

At Operation Barbarossa start there are still 152 of them in service, fielded by 5 armoured regiments an 1 armoured brigade. After the harsh summer of 1941 the remaining will be withdrawn to rearguard, training or antipartisan duties. Soviet literature refers it to as the T-1.

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Panzerkampfwagen III

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CARRO DE COMBATE ALEMÁN MEDIO PANZERKAMPFWAGEN III (Sd.Kfz. 141)

pz iii pueblo color
En la variante PzKpfw. III Ausf. F se acopla un cajón tras la torreta, similar al del Panzer IV. En la foto este está montando un cañón Kwk 38 de 5,0 cm.

Debido a las estrictas prohibiciones impuestas por los aliados en el Tratado de Versalles (1919) tras la finalización de la Primera Guerra Mundial, relativas a la cantidad de efectivos militares y tipo que a Alemania se le permitiría poseer, esta, a pesar de obviar los términos del mismo con el ascenso de Hitler al poder como nuevo canciller, no está en condiciones de fabricar un carro de combate medio en un tiempo razonable. La potencia derrotada en la Gran Guerra debe equipar a sus nacientes fuerzas acorazadas con blindados ligeros PzKpfw. I y II, que servirán en cierta manera de “banco de pruebas“ para la nueva industria armamentística y el entrenamiento de las dotaciones de este nuevo tipo de vehículos. Por ello los prototipos del Panzer III no estarán listos hasta 1936 y sólo cuando Daimler-Benz gane el concurso entre varias empresas. La firma iniciará su producción en serie en 1937. A diferencia de sus antecesores, novedosamente, incorpora una torreta de tres hombres, una tripulación de 5 con intercomunicadores eléctricos y radio. En comparación con los modelos soviéticos, el Panzer III es más avanzado. Los blindados del RKKA (Ejército Rojo) aún necesitan de una rígida estructura de disposición en batalla, que precisa de vehículos de mando con jefes de carro que deben manejar banderines de señales, para coordinar la maniobra en mitad del combate. El comandante de carro alemán, por el contrario, dispone de una cúpula con excelente óptica y es capaz de concentrar el fuego de toda su unidad en tiempo reducido contra un único objetivo. Este será uno de los secretos de la guerra relámpago de Adolf Hitler. El Panzer III es pues ideado como blindado capaz de enfrentarse a otros carros de combate, mientras que el Panzer IV, es concebido como blindado de apoyo a la infantería.

Diagrama vulnerabilidades
Diagrama de vulnerabilidad del Panzer III, según los manuales técnicos soviéticos

Las versiones (Ausführung) iniciales desde la Ausf. A a la Ausf. F van dotadas con un cañón de pequeño calibre KwK 36 de 3,7 cm. (estándar en la Wehrmacht). Su “pegada” es escasa, en especial contra los modelos  pesados de Stalin, los T-34 y los KV; con munición Panzergranate 40 y una velocidad de salida en la boca de 762 m/s, tan sólo pueden penetrar 29 mm. a 500 metros. No se mejora su potencia de fuego con un cañón KwK 38 L/42 de 5,0 cm. (PzKpfw. III Ausf. G y versiones anteriores mejoradas) hasta 1941. Con la munición anti-blindaje Panzergranate 39 y 685 m/s de velocidad de salida en la boca, este cañón mejora sensiblemente su poder de fuego y puede perforar 47 mm. de blindaje a 500 metros.

El chasis del PzKpfw. III será el elegido para la fabricación de los archifamosos carros de asalto StuG III (Sturmgeschütz III). Finalmente el Panzer III llega a tiempo de intervenir en Polonia (1939), Noruega (1940), Francia (1940), norte de África (1941) y URSS.

Al comienzo de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este modelo en todas sus versiones (el más moderno es el Ausf. H) constituye el 30 % de todas las fuerzas acorazadas germanas y el carro más importante numéricamente de la campaña. Es el mejor blindado alemán en ese momento y lo seguirá siendo hasta 1943. Dispone de unas planchas de grosor máximo de 60 mm. y desarrolla una velocidad de 40 km/h. en carretera. Empero enseguida se comprobará que la munición perforante de 3,7 cm. es totalmente inefectiva contra los modernos T-34 y sobre todo contra los KV como arriba se indica. El cañón F-34 de 76,2 mm. del T-34 es superior a cualquiera de los germanos en 1941 y a distancias seguras de 1 kilómetro es capaz de batir a cualquier Panzer. El casco inclinado del carro soviético, a pesar de ser comparable en grosor con el del Panzer III Ausf. H, le ofrece una gran ventaja defensiva. Tan sólo los Panzer III dotados con el cañón de 5,0 cm. tienen alguna posibilidad a corta distancia con disparos de fortuna o por los sectores laterales o traseros donde el blindaje del T-34 tiene menos grosor. Para suerte de las tripulaciones de este Panzer, la mayor parte de sus oponentes son aún T-26 y modelos BT. Por todo ello y bajo la bien ejecutada doctrina acorazada de la guerra de movimiento, llegarán a las puertas de Moscú en diciembre de 1941…

pz iii destruido
PzKpfw. III Ausf. E destruido mostrando numerosos impactos  de proyectiles de diferentes calibres en su sector delantero. El vehículo pertenece a la 2. Panzer Division, posiblemente durante la campaña de Francia.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

GERMAN MEDIUM BATTLE TANK PANZERKAMPFWAGEN III (Sd. Kfz 141)

 

PANZERBEFEHLSWAGEN III
A command tank Panzerbefehlswagen III belonging to the 7th Armoured Regiment of the 10. Panzer Division (Lieutenant General Ferdinand Schaal). This division, one of Guderian’s 2. Panzergruppe, is fighting across Belarus in the first weeks of Operation “Barbarossa”. [Unknown author].

Due to the dire constraints of the Treaty of Versailles (1919) dictated by the Allies after WWI, in regards of the number and type of forces Germany is allowed to field, the defeated Power is not in a position to develop any medium battle tank within a reasonable time. And this even though the terms will be  largely ignored after the election of Adolf Hitler as Chancellor. The only chance is to equip its new born armoured forces with light tanks, the PzKpfw. I’s and II’s. They will be the “benchmarks” for the inexperienced industry and just good enough to train the crews of these new vehicles, the Panzerwaffe.

The first prototypes won’t be ready until 1936 when Daimler-Benz wins the contest and produces the first series, the Panzerkampfwagen III Ausf. A, in 1937. As an innovation it is fitted with a three-man turret, a crew of 5 with electrical intercomms and radio. In contrast with the Soviet tanks, that still must rely on signal flags handled by command vehicles in order to coordinate the maneouver in the battlefield, the Panzer is more advanced. The German Panzer III commander can use a cuppola fitted with the latest optics and along with the use of radios is able to concentrate the fire of his whole unit onto a single target. This will be one of the key factors of Hitler’s Lightning War. The PzKpfw. III is as a matter of fact the Panzerwaffe‘s main battle tank, a tank destroyer, while the PzKpfw. IV is meant for infantry support.

The earlier versions (Ausführung) from the Ausf. A until the Ausf. F are fitted with a small 3,7 cm. KwK 36 gun (a Wehrmacht standard). This weapon has a modest “punch”, especially against the Stalin’s heavies, the T-34’s and the KV‘s; with piercing ammo, Panzergranate 40, with an initial speed of 762 m/s, it can only penetrate 29 mm. of armour at 500 metres. The series family will not be enhanced with the more powerful 5,0 cm. KwK 38 L/42 gun (PzKpfw. III Ausf. G and earlier retrofitted variants) until 1941. With a higher calibre armour piercing ammo, Panzergranate 39, with an initial speed of 685 m/s., the Panzer III sensibly improves its “punch” and is able to penetrate 47 mm. at 500 metres.

pak 38 / kwk 38
5,0 cm. ammunition for the KwK 38/PaK 38. It is interesting to note the conical warhead in the Panzergranate 40 and 40/1 shells in order to enhance the penetration capabilities. The first shell from the right is the high-explosive type.

The chassis of the Panzer III will be chosen for the production of the famous assault gun StuG III (Sturmgeschütz III). Finally the long awaited PzKpfw. III will arrive in time to see combat in Poland (1939), Norway (1940), France (1940), North Africa (1941) and the USSR.

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June 1941, this tank in all its variants (being the most modern the Ausf. H) makes 30% of the Panzerwaffe and the most numerous in the campaing. It is the best German tank at the moment and until 1943. Its hull is protected by up to 60 mm. and develops 40 km/h. on paved surfaces. Although its 3,7 cm. armour piercing projectiles will prove useless versus T-34’s and KV’s as aforementioned. The T-34 76.2 mm. F-34 cannon is better than any German one in 1941 and at comfortable stand-off distances of 1 kilometre is able to knock out any Panzer. The sloped hull of the Soviet, in spite of having the equivalent thickness of the Panzer III. Ausf. H, offers a greater defensive advantage. As explained above only those Panzer fitted with the 5,0 cm. gun will have a chance at short ranges, with critical hits or side or rear shots, where the T-34 armour is thinner. Luckily for the German crews, most of the Soviet tanks are T-26‘s and BT‘s. All in all, under the well coordinated Panzerwaffe mobile warfare doctrine, they will arrive to the gates of Moscow in December 1941…

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Panzerkampfwagen IV

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CARRO DE COMBATE ALEMÁN MEDIO PANZERKAMPFWAGEN IV (Sd.Kfz. 161)

Pz iv repostando
La tripulación de este PzKpfw. IV Ausf. E en plenas labores de repostaje y mantenimiento antes de entrar en batalla.

Posiblemente el PzKpfw IV ha pasado a la historia como el icono más representativo de las fuerzas acorazadas germanas en la Segunda Guerra Mundial. Es sin duda el caballo de batalla de las Panzerdivisionen. Ya en la segunda mitad de 1934  (un año y medio tras la ascensión de HItler al poder) la Dirección de Armamentos de Alemania lanza a concurso el diseño de un prototipo de no más de 24 toneladas al que acuden firmas como Rheinmetall y Krupp, en primera instancia y luego, Daimler-Benz y M.A.N. Tras 18 meses de estudio y desarrollo, se concluye que el modelo de Krupp, denominado VK 2001 (K), es el más idóneo. Comienza a producirse en 1936 con un cañón “corto” para apoyo de infantería, ya con la denominación Panzerkampfwagen IV. Destaca por su amplio casco y torreta, fácil mantenimiento y resistencia. Al final del conflicto mundial superará al PzKpfw. III en cantidad de vehículos fabricados, totalizando 8.600 unidades.

El arma elegida para el nuevo blindado, el cañón Kampfwagenkanone 37 L/24 “corto” de 7,5 cm. está ideado para allanar el camino a la infantería contra posiciones fortificadas, pero no es especialmente apto para la lucha contra carro. Para la primera tarea emplea munición de alto explosivo. No obstante se les surtirá con un tipo de proyectil adicional perforante capaz de penetrar 43 mm. de blindaje a 700 metros, adecuado en los años 30, pero que demostrará sus limitaciones ya iniciada la contienda mundial.

Se diseñan muchas variantes (Ausführung) , desde la Ausf. A hasta la Ausf. J y multitud de modificaciones para roles diversos usando su chasis. El PzKpfw. Ausf. A tiene una coraza frontal de sólo 15 mm. pero en las versiones posteriores será de 30 mm. y en el Ausf. E, el primero de gran producción en serie, se dispondrá de una coraza frontal engrosada hasta los 50 mm. Pero el gran salto cualitativo se dará con la llegada del Ausf. F2. Tras las primeras experiencias de la campaña rusa, se le instalará un nuevo cañón “largo”, el  KwK 40 L/43 de 7,5 cm., con la nada desdeñable capacidad de penetración  de 77 mm. de coraza a 1.850 metros. Este es el armamento adecuado contra los modelos pesados soviéticos. La planta motriz está diseñada por la firma Maybach, que dependiendo de la variante ronda los 230-300 C.V., lo que le confiere una velocidad en carretera de 38-42 km/h.

pz iv ausf e
PzKpfw. Ausf.E es la variante más numerosa en participar en la campaña de invasión de la URSS.

Pero al comienzo de la Operación Barbarroja el PzKpfw IV Ausf. E es aún la variante más numerosa en pisar suelo soviético. Aún así, en todas sus versiones, constituyen sólo el 10% del parque acorazado de Adolf Hitler. Como ejemplo, en el 3. Panzergruppe del general Hoth (Grupo de Ejércitos “Centro”), de un total de 1.048 blindados en plantilla en la víspera de la Operación Barbarroja, sólo 121 son PzKpfw. IV (gran contraste con los 507 PzKpfw 38(t)). Todos ellos son de cañón “corto”, que contra los carros de combate ligeros BT y T-26 se las arreglan bien. En el inventario de las unidades blindadas alemanas de junio de 1941, es el carro de combate más moderno y pesado de que se dispone. No obstante quedarán en inferioridad especialmente en la Operación Taifun (conquista de Moscú) cuando hagan frente a más y más asaltos masivos de T-34 y KV-1.

pz iv fuego cobertura
Este PzKpfw. IV ofrece fuego de cobertura a la infantería contra un objetivo no blindado. En esta labor el cañón “corto” de 7,5 cm. demuestra su máxima eficacia.

La principal ventaja de diseño con respecto a los tipos soviéticos, es su dotación de cinco hombres (uno o dos más tripulantes que sus adversarios): jefe de carro, artillero, cargador, radio-ametrallador y conductor. Esto ya de por sí, comparado con los cuatro del T-34, le posibilita efectuar una cadencia superior de tiro. Se estima que como media pueden realizar tres disparos por cada uno del T-34. No obstante, como es norma en los carros de combate germanos, el ancho de cadena, que en el caso del PzKpfw. IV es de 360 mm. (a partir del Ausf. F será de 400 mm.), es demasiado estrecho para el difícil terreno de la Unión Soviética y su casi inexistente red viaria, en especial cuando llega la estación lluvias.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

GERMAN MEDIUM BATTLE TANK PANZERKAMPFWAGEN IV (Sd Kfz 161)

 

vk2001k
The Krupp design wins the contest for the development of a 24-ton armoured vehicle with the designation VK 2001 (K). Its initial KwK37 L/24 “short” 7.5 cm cannon will be a constant in the family saga until the Ausf. F2.

Possibly the PzKpfw. IV has become the most iconic symbol of the German armoured forces in World War II. It is undoubtedly the Panzerdivisionen workhorse. Already in 1934 (1.5 years after Hitler’s election as Сhancelor) the German Armaments Direction lauches a request to the industry for a 24-ton battle vehicle. Firms like Rheinmetall and Krupp will enter in the contest, followed shortly by Daimler-Benz and M.A.N. After 18 months of design and development the Krupp’s prototype, the VK 2001 (K),  is deemed as the most suitable one. Its production is therefore started in 1936, fitted with a “short” infantry support cannon with the new standard designation of Panzerkampfwagen IV. Its ample hull and turret are appreciated as well as its manteinability and durability. At the end of the world war it will surpass the Pzkpfw. III production, with 8,600 units delivered.

The 7.5 cm. “short” Kampfwagenkanone 37 L/24 is deviced to support the infantry against fortified battlefield positions, but it is not fully ideal for anti-tank purposes. For the former task uses HE (high explosive) ammo. However for the latter,  they are additionally supplied with armour piercing shells capable of penetrating 43 mm. at 700 metres. This, enough for the 30’s standards, will prove inadequate once the new world conflict starts.

pz iv ausf a 1938
PzKpfw. Ausf.A in 1938. Still very lightly armoured with a maximum of 15 mm. This will be improved in the next variants.

The type will see many variants (Ausführung) produced, from the Ausf. A to the Ausf. J and many sub-variants using its chassis. The PzKpfw. IV Ausf. A is lighly armoured with a 15 mm. plate, but later developments will see their armour thickened to 30 mm. The Ausf. E, the first mass produced series, will enjoy a frontal hull of 50 mm. But the greatest leap in the saga will come with the Ausf. F2, learning from the Russian battlefield, with its newer “long” barrel 7.5 cm. KwK 40 L/43 gun. It is capable to pierce 77 mm. at 6.000 feet! This is the adequate “punch” against the Soviet heavies. The powerplant is produced by Maybach, that will develop 230-300 H.P. regarding the different types. The speed on hardened surfaces ranges 38-42 km/h.

But at Barbarossa start the PzKpfw. IV Ausf. E is the most numerous type to march into Soviet soil. In spite of this and with all versions, they are just 10% of Hitler’s tanks. As an example, in the 3. Panzergruppe of General Hoth (Army Group “Centre”) out of 1,048 tanks on the eve of Operation Barbarossa, just 121 are PzKpfw. IV (in great contrast with 507 PzKpfw 38(t)). All of them are fitted with the aforementioned “short” gun, capable against the BT’s and T-26’s. But when Operation Taifun commences (capture of Moscow) it will be outgunned by massive T-34 and KV-1 assaults.

pziv turret
The picture shows the commander’s perspective inside the turret of this PzKpfw. IV. To his left sits the gunner, while on the right sits the loader. In the far bottom left operates de driver and opposite him the radio-machine gunner.

Its main advantage in relation to the Soviet types resides in its 5-man crew (1 or 2 more than its adversaries): Tank commander, gunner, loader, machine-gunner/radio and driver. If we compare this fact with the 4-crew T-34’s gives it the edge of a superior fire rate. As an average a trained crew can fire 3 times per every round of a T-34. Nevertheless, as a standard in all German tanks, the track width, in the case of the PzKpfw. IV of 360 mm. (after the Ausf. F, 400 mm.), it proves too narrow for the Soviet Union unprepared terrain, especially due to its almost non-existant road network in the rainy season.

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Panzerkampfwagen II

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CARRO DE COMBATE LIGERO PzKpfw. II (Sd.Kfz. 121)

panzer ii
PzKpfw. II. Obsérvese la bandera roja con la cruz gamada sobre la parrilla del motor, para ser identificado como “amigo” desde el aire por la Luftwaffe.

Su diseño se origina en 1934 como respuesta a los retrasos en la fabricación de los modelos de reemplazo del PzKpfw. I (los PzKpfw. III y IV). Su papel principal es el de reconocimiento, rol en el que no destaca especialmente a pesar de mantenerse en producción hasta 1943 con numerosas mejoras. Su dotación es de 3 hombres: jefe de carro/artillero, radio-operador/cargador y conductor. La variante más producida, el PzKpfw. II Ausf. F tiene una velocidad máxima de 40 km/h y unos 200 km. de alcance campo a través. En las primeras etapas de la Segunda Guerra Mundial constituirá la espina dorsal de la Panzerwaffe (Arma Acorazada alemana)

Al igual que en el caso de los soviéticos, los alemanes aprenden en base a sus experiencias en la Guerra Civil Española. Es necesario por lo tanto incrementar el grosor de los blindajes (aunque no está clara la participación del PzKpfw. II en el conflicto español). Su blindaje de 14 mm., a pesar de ser una mejora con respecto al PzKpfw. I, no es inmune a las piezas contracarro soviéticas de 45 mm., el cañón de serie en el inventario del RKKA (Ejército Rojo)

pzkpfw ii guderian
Panzer II destruido. La torreta ha saltado lo que puede haber sido debido a una explosión interior tras el fuego enemigo. La “G” es el distintivo estándar de las fuerzas integradas en el 2º Grupo Acorazado del General Guderian (Grupo de Ejércitos “Centro”).

Las primeras series, hasta la variante Ausf. F (Ausführung=variante, tipo…), montan un cañón automático de Rheinmetall KwK 30 L55 de 2 cm. más una ametralladora MG 34 de 7,92 mm. En las labores de reconocimiento del campo de batalla este KwK 30 (Kampfwagenkanone) es efectivo sólo a corta distancia contra los carros ligeros y medios de la época (su munición perforante consigue 20 mm. de penetración a 100 metros). Esto le obliga a evitar el enfrentamiento directo contra otros blindados. Va equipado con radio, lo que le da una ventaja táctica evidente sobre los modelos soviéticos, los cuales al comienzo de las hostilidades con Alemania aún emplean banderines de señales para la coordinación en el combate y sólo algunos carros de mando montan radioreceptores.

De los casi 3.500 Panzer que intervienen en la operación  Barbarroja (hay que tener en cuenta los 25.000 carros de combate del Ejército Rojo), 782 son PzKpfw. II. De ellos, 424 se perderán hasta finales de 1941.

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

LIGHT TANK PzKpfw. II (Sd.Kfz. 121)

pz-ii-blueprint
Panzerkampwagen II Ausf.C blueprint.

Due to significant delays in the mid-30’s production of replacement tanks for the obsolete PzKpfw. I (namely the Panzer III and IV), it is decided to fill the gap in the interim. Thus, this new design will fulfill the reconnaissance needs of the Wehrmacht in he battlefield. It will form indeed the backbone of the Panzerwaffe (German Armoured Arm) even in the early stages of World War II. However, and in spite of maintaining its production up to 1943 (with many sub-variants), the model will not excel in this role. It has a crew of 3 men: commander/gunner, radio operator/loader and driver. The most produced variant, the PzKpfw. II Ausf. F, can reach 40 km/h and has a cross-country range of 200 km. Although somehow agile, it is not a excessively good performer.

As in the case of the Soviet Armoured Arm, its German counterpart will learn lessons derived from the Spanish Civil War 1936-39. Even before the internationalized conflict is finished, the different militaries and design teams will feel the need to increase the armor of their fighting vehicles (it is not clear the  participation of the Panzer II in the Spanish conflict, though). Its 14 mm. armour, being an improvement in regards of its predecessor, the PzKpfw. I, is still not immune to the Soviet 45 mm. anti-tank gun. A standard in the RKKA‘s (Red Army) inventory.

The first series up to the Ausf. F variant (Ausführung=type, variant…), are fitted with a 2,0 cm. Rheinmetall KwK 30 L55 automatic gun plus a coaxial MG 34 7.92 mm. machine gun. For the reconnaissance role in the battlefield this KwK 30 gun (Kampfwagenkanone) is enough to engage all the light and medium tanks in the mid 30’s (its armour-piercing shells can penetrate 20 mm. armour at 100 metres). It is fitted with a radio, that provides the type with a visible advantage over the Soviet tanks. The latter, still at Barbarossa start rely on signals flags for the coordination in combat and only command vehicles are fitted with radio sets.

panzer II
PzKpfw II. It is a rather agile vehicle for 3 men. In essence a reconnaissance tank, lighly armoured with an automatic 2,0 cm. gun. Here in the woods, somewhere in the Soviet Union.

Out of some 3,500 German Panzer that are launched against the USSR for operation Barbarossa (let’s take into account the 25,000 tanks in the RKKA), 782 are PzKpfw. II. 424 will be lost up to the end of 1941. Their crews try to avoid direct combat against enemy armour as they know their small machine is not a match and their 2,0 cm. gun is only effective at short ranges versus the lightest tanks…

 

 

 

 

 

 

 

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