La Wehrmacht Móvil


[English version at the end]


Los Mitos de Barbarroja (Xi)

Así como en el aire, en el suelo los alemanes gozaban de una ventaja en lo referente a una superior experiencia operativa. De esta forma ha llegado hasta nuestros días la imagen de una fuerza militar insuperable, todopoderosa y altamente tecnificada (obviamente en el estándar de los años 30-40). Se han escrito toneladas de obras principalmente provinientes de los antiguos aliados occidentales que presentan esta imagen. El cine ha complementado esta visión convirtiendo en un auténtico mito a la Wehrmacht. Pero esta “literatura” a la que hago referencia, muestra la equivocada imagen de un ejército alemán plenamente motorizado con numerosas divisiones acorazadas, las Panzerdivisionen. De hecho la literatura y el cine comenzaron a trabajar, incluso antes del comienzo de la Segunda Guerra Mundial, con un afán no de investigación sino propagandístico. El cine de preguerra presentaba a una Alemania armada hasta los dientes y durante el conflicto las salas de cine de los paises aliados necesariamente justificaban la batalla contra el Eje mostrando a una fuerza enemiga altamente tecnificada y motorizada.

En algún lugar de la URSS este oficial a caballo avanza con sus hombres a través de interminables areas boscosas. Los Landser serán los encargados de liquidar las bolsas de tropas soviéticas cercadas. Las cuñas Panzer no se detendrán, marchando en vanguardia en ocasiones a cientos de kilómetros por delante.

Aún existe hoy en día una romántica aureola que envuelve al Panzer y asimismo se admira la increíble movilidad de las divisiones del Tercer Reich capaces de derrotar nación tras nación como fichas de dominó. No obstante, en el verano de 1941 la mayor parte de los soldados alemanes, los Landser, marcharon a pie contra la URSS como lo hicieron sus padres en la Gran Guerra de 1914-1918 cuando parteron para las trincheras, mientras que su equipo pesado era tirado igualmente por caballos. Divisiones Panzer había muy pocas en números relativos. Más de 600.000 animales de tiro acompañaron fielmente a sus dueños hasta el suelo de la Madre Rusia. Las pocas divisiones Panzer victoriosas de la campaña de Francia en 1940 fueron reducidas a la mitad de sus efectivos para que en las plantillas aparecieran “el doble” de divisiones acorazadas. Y aún así aún había muy pocas en números relativos. Por decirlo de alguna manera, la declaración de guerra a Alemania por Francia y Gran Bretaña con ocasión de la invasión de Polonia llegó inconvenientemente “un poco” demasiado pronto, sorprendiendo los planes germanos de lograr una plena motorización de la Wehrmacht. Esta aún se hallaba en una fase temprana con un planeamiento económico-militar que no llegaría a su ápex hasta 1944.

Skoda 6ST6T. Después de la integración de Austria y el protectorado de Bohemia y Moravia al Tercer Reich, la Wehrmacht se hizo con grandes cantidades de camiones checos y austríacos. Los fabricantes checos Tatra, Skoda y Praga continuaron fabricando sus gamas hasta el fin de la guerra. La mayoría de estos camiones se suministraron a los aliados de Alemania

En el Barbarossatag o día-D de comienzo de las operaciones contra la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, en el orden de batalla se sumaba la friolera de 3 millones de combatientes (sin contar otros aliados de Alemania). Del total, el 75% de las unidades no eran ni siquiera motorizadas.

Landser reanudan la marcha tras un alto.

Para poner tal masa humana en condiciones de luchar y ser abastecida, el Tercer Reich literalmente “rebañó” todos los ricones de Alemania y la Europa ocupada. La Wehrmacht empleó miles de vehículos de todo tipo extranjeros. Y aún así no había suficientes camiones en Alemania para motorizar esta fuerza de combate. De hecho, considerados como material estratégico, tampoco había suficientes reservas de neumáticos. Las materias primas para su fabricación debían ser importadas pero el Tercer Reich estaba sujeto a un embargo económico.

Durante la ocupación alemana, la industria del motor francesa fabricó una imponente cantidad de modelos para el Heer: del Renault AHS unas 25.000 unidades y del AHN otras 4.000. La casa Citröen manufacturó unas 6.000 unidades del tipo 23 y cantidades del 45; Peugeot entregó unos 15.000 camiones ligeros. La mayoría de las unidades del Ford “Maultier” (semioruga) provenía de los talleres en Francia y Holanda. Las casas fabricantes son reacias en la actualidad por razones obvias a detallar información al respecto.

En primer plano un camión GAZ-AA en el cruce del Don en 1941. Muchos de estos serían incorporados al inventario del Heer en su avance por la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas.

El problema logístico originado en la Wehrmacht por la utilización de material extranjero tan diverso es evidente, pero no era la única razón del laborioso sistema de mantenimiento de su parque móvil, pues en Alemania hasta justo después del comienzo de la Segunda Guerra Mundial existían unos 100 tipos distintos de modelos de vehiculos pesados. Existió un plan denominado Schell (Oberst Adolf von Schell) para la reducción de esta variedad a sólo 14 tipos de camiones. Durante las campañas victoriosas de 1939 a 1941 el parque móvil se amplió en varios miles de unidades más, en especial en la campaña de Francia (material de procedencia francesa, británica y estadounidense) y la URSS (modelos GAZ y ZIS).

La División Española de Voluntarios, la famosa División Azul, tras recibir su adiestramiento en Baviera en el verano de 1941, fue transportada por ferrocarril sólo hasta Polonia, pero a partir de ahí tuvo que marchar a pie 900 kilómetros. En su momento, incluso en la prensa nacional, esto causó un profundo malestar entre la tropa y mandos divisionarios que se sintieron “dejados de lado” por las autoridades militares germanas que supuestamente les obligaron deliberadamente a marchar durante semanas a pie hasta el frente. Pero la realidad de la más victoriosa fuerza de combate hasta el momento era otra distinta.

Continuará…

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[English version]

Myths of Barbarossa

eleventh MYTH: the mobile wehrmacht

Either in the skies or on the ground the Germans enjoyed the advantage of a higher experience in combat and more modern tactics. So it was that up to now the German armed forces are presented as the almighty and high-tech war machine. Tons of books mainly published by the old Western Allies have contributed to this image. This has been complemented by the motion picture industry that has elevated the Wehrmacht to the category of a myth. But this aforementioned “literature” shows a distorted image when presents a highly motorized with many Panzerdivisionen Third Reich Army. Both the literature and the cinema started working even before the start of WWII not with an unbiased research effort but mainly as instruments of propaganda. The pre-war cinema highlighted the dangers of a threatening highly militarized Germany. And then during the conflict years it was necessary as well to justify the Allied early-war defeats and to gain patriotic support in the Western democracies in the battle against the “unbeatable” Axis. This way the Wehrmacht was presented as the “ultimate war machine”.

In spite of the enormous array of motor vehicles at the time of Barbarossa, the number of motorized/armoured divisions was relatively small. The 1941 Wehrmacht still had to rely on horses.

There is even nowadays a romantic aura surrounding the Panzer and the amazing mobility of the Reich‘s divisions which were capable to defeat country after country in rapid sequence. However in the summer of 1941 most of the German soldiers, the so-called “Landser“, marched on foot against the USSR as their fathers did in the Great War (1914-18) as they left to the trenches. Most of their heavy equipment was pulled forward by 600,000 horses. There were just a few armoured divisions in relative numbers. Out of the victorious Panzerdivisionen that saw combat in the French campaign, twice as much were sent to the Eastern campaing just by halving their numbers of tanks. But even by doing so 3 million troops marched forward with just +3,500 tanks. In contrast the Red Army could count on 20,000 armoured machines. So to speak, the British and French declaration of war on Hitler after the assault on Poland arrived inconveniently “a bit too early” as this surprised the Wehrmacht plans to reach the full motorization of its forces. In 1939 this process was still on early stages of implementation, with a military economy planning that would still not reach its apex until 1944.

At Barbarossatag or D-Day of operations against the Union of Soviet Socialist Republics the Order of Battle counted on 3 million men (not taking into account other German allies). Still 75% of this force wasn’t even motorized.

75% of the total Heer divisions marched on foot across the Soviet Union

In order to get this mass ready for combat and to supply it the Third Reich literally “mopped up” the far corners of Germany and occupied Europe collecting vehicles. The Wehrmacht amassed thousands of national and foreign lorries. However there weren’t enough numbers in Germany to motorize such a combat force. As a matter of fact there wouldn’t be enough tyres, considered strategic materials. The raw materials had to be imported but the Third Reich was under embargo.

During the German occupation, the French motor industry manufactured large numbers of lorries for the Heer: 25,000 units of the Renault AHS and 4,000 of the AHN. Citröen rolled out 6,000 type 23 vehicles and many of the type 45: Peugeot delivered 15,000 light lorries. Most of the Ford “Maultier” (half-track) units were built int he French and Dutch workshops. For obvious reasons most of these surviving manufacturers are reluctant to provide with many details regarding these deliveries.

Spanish “Blue Division” volunteers marching through Grodno. Summer 1941. Vilnius, Minsk, Borisov, Orsha and Vitebsk would be next on foot. From Vitebsk finally they would be transported by train to their initial deployment areas along the Volkhov front .

The Wehrmacht logistical problem caused by this variety can easily be understood. But it wasn’t the only reason that explains the predicaments of its motor pool complex maintenance system. Just before the commencement of WWII existed in Germany +100 different types of heavy lorries. The Schell plan was implemented (Oberst Adolf von Schell) with the objective to reduce the number to just 14. During Hitler‘s victorious campaigns of 1939-41 the motor pool increased in several thousand more transports. During the French campaing many French, British and U.S. models were taken by the Army. When it was the turn of the USSR several more thousands GAZ and ZIS types were captured and fielded by the advancing troops.

The Spanish Volunteer Division, the famous Blue Division, after being redied in Bavaria in the summer of 1941, was transported by train to Poland only thereafter to march 900 kilometres on foot. At that time that wasn’t appreciated by the Spanish Military which took it as an offense, believing that the German Army deliverately refused to lend them lorries. The troops with certain reluctancy marched during weeks to reach their assigned front positions first across the central theatre of operations to end up near the Volkhov river. But unknowlingly to the Spanish the reality of this victorious war machine was certainly different in 1941.


To be continued…

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