Invadir la URSS / To invade USSR (II)

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EL ORÍGEN DE LA MÁS GRANDE OPERACIÓN MILITAR DE LA HISTORIA: PRELIMINARES (II)

 

landser frontera urss
A las 03:00 horas comienza a todo lo largo de las fronteras de la antigua Polonia, Eslovaquia, Hungría y Rumanía con la URSS un ataque de artillería seguido por las tropas de la Wehrmacht. En la ilustración la tropa rebasa un poste fronterizo. Ha comenzado la más grande campaña militar de la historia.

A las 03:15 horas de Berlín del 22 de junio de 1941 comenzó la Gran Guerra Patriótica, Velikaya Otochestvennaya Vojna como la denominaron los soviéticos. Ese mismo mes de 2011, setenta años después de su inicio, me dispuse a escribir esta extensa obra, una cronología de las primeras semanas de la campaña. La obra pretende ser detallada y rigurosa desde el nivel estratégico hasta el táctico y complementada con experiencias y relatos de combatientes, que, espero, acercarán  de alguna manera al lector a aquellos trágicos eventos. Intentaré relatar las acciones ocurridas día a día hasta el 8 de agosto de 1941. No cubre por lo tanto ni el cerco de Leningrado, ni la toma de Kiev, ni la operación “Taifun” contra Moscú.  La obra se ciñe además a los tres principales teatros de operaciones, sin considerar el más septentrional de todos, el de Noruega, al mando del Generaloberst Nikolas von Falkenhorst.

Otras victorias espectaculares conseguiría el Ostheer (el Ejército alemán del “Este”) después del 8 de agosto, pero la famosa Guerra Relámpago de Adolf Hitler fue más patente que nunca en esas primeras semanas, cuando todavía se tenía esperanzas de acabar la campaña en un período de seis a diez semanas.

La propaganda de la época presentó al mundo a la Wehrmacht como la vencedora en todos los campos de batalla y a su arma aérea, la Luftwaffe, como la dueña indiscutible de los cielos. Es común encontrar literatura por doquier que atestigua que la aviación soviética o VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) fue pulverizada en sus mismas bases en las horas del amanecer del domingo 22 de junio. Parte de ese mensaje ha sobrevivido setenta años después. Las cifras de aparatos soviéticos destruidos en pocas horas recogidas en los informes de misión de los pilotos fueron impresionantes. Pero para ser justos es necesario matizar estos datos.

TSAMO
Uno de los miles de archivos desclasificados del Ejército Rojo. En la ilustración, la portada de un resumen operativo del Frente Suroccidental del 7 de julio al 9 de septiembre de 1941.

Una vez iniciado el proceso de desclasificación de los archivos secretos del Ejército Rojo  a finales de los noventa, miles de ellos son de público acceso y están arrojando datos que ofrecen una nueva perspectiva. Los archivos centrales del Ministerio  de Defensa de la Federación Rusa han dado un contrapunto a las “toneladas” de obras escritas sobre el tema en los países occidentales. La Luftwaffe salió a volar en esas horas previas al amanecer y asestó un golpe devastador, sí, pero no fue decisivo. La VVS sufrió daños catastróficos en el suelo pero “salió al aire” y nunca dejó de combatir, eso sí, en unos cielos dominados por los veteranos y altamente entrenados pilotos de caza de los Messerschmitt.

Así como en los cielos, en la superficie los alemanes gozaban de una ventaja técnica y de superior experiencia. Pero esta literatura a la que hago referencia yerra en mostrar la imagen de un ejército alemán plenamente motorizado con numerosas divisiones acorazadas: las Panzerdivisionen. Aún existe hoy día una romántica aureola alrededor del invencible Panzer alemán. No obstante, en aquel verano de 1941 la mayor parte de los soldados alemanes, los Landser, marchaban a pie, como lo hicieron sus padres en la Gran Guerra y su equipo pesado era tirado por caballos. Más de 600.000 animales de tiro acompañaron fielmente a sus dueños hasta el suelo soviético. Divisiones Panzer había muy pocas en números relativos. Por decirlo de alguna manera, la declaración de guerra a Alemania por Francia y Gran Bretaña con ocasión de la invasión de Polonia llegó inconvenientemente  “un poco” demasiado pronto, sorprendiendo los planes germanos de lograr una plena motorización de la Wehrmacht, aún en una fase temprana.

La Wehrmacht se lanzó así pues adelante con modernos carros de combate como el Panzerkampfwagen IV, que era superior a los modelos de preguerra soviéticos con débiles blindajes (como el T-26). Pero los modelos germanos más numerosos eran equivalentes a los soviéticos incluso inferiores, si nos referimos a los PzKpfw. II. (con un cañón de pequeño calibre de tiro rápido de 2 cm.) o a los PzKpfw. I. (con dos sencillas ametralladoras de 7,92 mm.). Además había unidades enteras dotadas de “veteranos” carros de combate de fabricación checa, capturados con ocasión de la ocupación de ese país en 1938. ¿De dónde proviene pues el mito del Panzer? De su doctrina de empleo y no necesariamente de su cualidad técnica.

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Las pocas divisiones acorazadas alemanas disponibles complementan sus plantillas con numerosos carros de combate de fabricación checa, como el de la ilustración. Un PzKpfw. 38(t) en la actualidad.

De la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial surgieron hombres como el General Heinz Guderian, quienes vieron las posibilidades de empleo del tank, así denominado por los británicos, Panzer o carro de combate. Los hombres como él se negaron a limitar el uso de la nueva arma sólo para el apoyo del avance de la lenta infantería, sino que imaginaron grandes masas acorazadas penetrando velozmente a través de las líneas enemigas hasta su retaguardia. La nueva doctrina, combinada con el uso de aviones de ataque precisos, dio a luz una nueva forma de hacer la guerra. Se la llamó Blitzkrieg, la guerra relámpago. Los Panzer, junto con los bombarderos en picado Ju-87 Stuka, conquistaron Polonia y Francia. La U.R.S.S., consecuentemente, iba a ser la siguiente en sucumbir. La doctrina sigue vigente. La Operación Tormenta del Desierto en tierras del Golfo Pérsico en 1991 fue una copia a escala reducida de Barbarroja.

En las escuelas de oficiales germanas se animaba  a usar la propia iniciativa en el curso de la batalla. El sistema de mando y control soviético era rígido. Los carros de combate alemanes disponían de radios para su coordinación en mitad de la lucha. Los soviéticos por lo general no, debiendo confiar en un sistema de banderines de señales desde un carro de mando para las órdenes de batalla. La Wehrmacht llevaba ya casi dos años de experiencia en “operaciones reales”. El RKKA (excepto unos pocos veteranos de la Guerra Civil Española, el conflicto de Khalkhin Gol y la Guerra de Invierno contra Finlandia) no. El Panzer no era superior al carro soviético en términos generales. De hecho, el RKKA disponía de modelos secretos modernísimos. Los temibles KV de más de cincuenta toneladas y los T-34 fueron una agria sorpresa de los que nada se sabía. Para suerte de los Landser, aquel año aún había pocos en cantidades relativas.

El mundo iba a cambiar a las 03:15 horas del 22 de junio de 1941. Hitler así lo predijo. Barbarroja daría comienzo a un larguísimo conflicto que duraría 4 años más y concluiría con los ejércitos de Zhukov y Koniev combatiendo en las calles de Berlín en 1945. En conversaciones con allegados de la extinta U.R.S.S. siempre les he dicho lo mismo: “la Segunda Guerra Mundial la ganó la sangre de 20.000.000 de soviéticos, la tenacidad británica y las fábricas norteamericanas”. Una nueva era comenzó en 1945, pero curiosamente los frutos de la victoria los recogieron los Estados Unidos de América, primera potencia nuclear de la historia. El mundo colonial, encabezado por el imperio británico, había recibido el tiro de gracia y estaba a punto de desaparecer.

Muy tarde en la noche del sábado 21 de junio un tren soviético de mercancías llegaba a la frontera del Reich. Stalin no lo sabía, pero iba a ser el último de sus trenes de los acuerdos comerciales de cooperación. Las tropas alemanas apostadas en el sector lo observaron con ironía. El último de los trenes…Entonces las agujas de los relojes marcaron las 00:00 horas del domingo 22. Nadie podía dormir. El minutero volvió a saltar hacia adelante de nuevo. La cuenta atrás ya no se podía detener…

 

Planeamiento de la Operación Barbarroja (I)…

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THE ORIGINS OF THE LARGEST MILITARY OPERATION IN HISTORY: PRELIMINARIES (II)

vvs
The closest VVS aerodromes to the border suffer the Luftwaffe onslaught at dawn the 22nd of June, 1941. Being a Sunday, many Soviet pilots are simply on leave. In many bases the comouflage and dispersal orders arrive too late…

At 03:15 hours (Berlin time) 22nd of June, 1941 commenced the Great Patriotic War, Velikaya Otochesvennaya Vojna, as it was named by the Soviets. On this same month, 2011 I committed myself to write this extensive account, a chronology of the first weeks of Operation Barbarossa. The books pretends to be thorough from the strategic down to the tactical standpoint, complemented with the experiences of witnesses, that, I presume, will transport the reader to those tragical events. I tried to describe the actions that took place day by day until the 8th of August 1941. It does not encompass the Leningrad siege, or the conquest of Kiev or Operation Typhoon against Moscow. The research focuses on the 3 main theaters of operation, leaving the Northern most one in Norway under command of Generaloberst Nikolas von Falkenhorst for a future reasearch.

Other spectacular victories would the Ostheer (German Armed Forces in the East) achieve after the 8th of August, but Hitler’s famous Lightning War was carried to the outmost during those first weeks, when there was still hope to finalize the campaign within 6 to 10 weeks.

The propaganda machine of its time presented the Wehrmacht to the world as the indisputable victor in all battlefields, and its air arm as master of the skies. It is still possible to find bibliography that simplifies the facts and figures and states that the Soviet Air Force or VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) was pulverized on its own bases on the early morning hours of Sunday the 22nd of June, 1941. Part of this simplified message has survived 70 years after. The numbers of destroyed Soviet aircraft were indeed appalling, but it is fair to analyze these figures further.

Once the Red Army secret file declassification process was initiated in the late 90’s, thousands of them became accessible and are offering a new perspective to this issue. The Russian Federation Armed Forces archives are now challenging and balancing the myriad of books written up to now in the West. The Luftwaffe unleashed her mighty power just before dawn the 22nd of June and delivered a devastating blow to the Soviet air power, but it wasn’t decisive. The VVS was certainly maimed on the ground but somehow retaliated and never ceased to fight, nevertheless in skies mastered by the veteran and highly trained Messerschmitt fighter pilots.

horses
The use of horse-drawn carts is paramount to make the logistics flow into the badly prepared roads of the Soviet Union. While in Ukraine the road network is almost non-existant, in Belarus, the ex-Baltic Republics and Russia it is improved but surrounded by masses of forests that limit the flowing of supplies to a few lines that later will easily be hampered by the partisans.

As in the skies, on the ground the Germans enjoyed a superior technical and tactical advantage. They were simply more experienced combatants. But this aforementioned literature pretends to show Hitler’s Armed Forces as fully motorized and plenty of armoured divisions: the Panzerdivisionen. Even today there’s a “romantic” aura around the invincible German Panzer. However, during that summer of 1941, most of the German foot soldiers, the Landser, marched on foot as their grandparents did during the 1914-18 War and their heavy equipment was horse-drawn. +600.000 horses accompanied faithfully their masters into Soviet soil. Panzer divisions were just a few in relative numbers. So to speak, the war declaration of France and Great Britain in response to Hitler’s invasion of Poland, arrived inconveniently “a bit too early”, surprising the German plans of achieving the full motorization of the Wehrmacht, still on early stages.

The Wehrmacht launched its might with modern tanks like the Panzerkampfwagen IV, that was superior to the pre-war Soviet models with thinner armor (like the T-26). But the most numerous German models were just equivalent or even inferior to their Soviet counterparts, if we talk about the PzKpfw. II (with a rapid fire small calibre 2.0 cm gun) or even the PzKpfw. I (just fitted with 2×7.92 mm. machine guns). In addition there were units fully equipped with “veteran” Czech tanks, captured and fielded by the Wehrmacht after the occupation of this country in 1938. The question is…where does the myth of the Panzer come from? From its employment doctrine and not necessarily from its technical qualities.

KV1
The first encounters with the 50-ton KV juggernauts are a sour experience for the German arms. In many of the engagements only high calibre howitzers or the famous 8,8 cm. cannon save the situation while the anti-tank guns fail to stop them.

From the Great War defeat of Germany men like general Heinz Guderian excelled developing a new employment doctrine of the new tank, as the British named the new machine after its introduction in the 1914-18 conflict. Men like him rejected  the idea of using the new invention as a means to accompanying the advance of the foot soldier, but imagined large masses of these armoured rolling vehicles maneuvering independently, breaking through the enemy lines towards their rearguard. The new doctrine, combined with the use of accurate attack aircraft, paved the way for a new concept to wage war: it was called Blitzkrieg or The Lightning War. The Panzer, along with the Junkers Ju-87 dive bomber conquered Poland and France. Consequently, the USSR would be the next to succumb in due time. This doctrine is still in use. Operation Desert Storm in the Persian Gulf barred lands in 1991 was a scaled copy of Barbarossa.

In the German officer’s schools self-initiative was encouraged in the course of battle. The Soviet Command and Control system was rigid. German tanks were fitted with radios for real-time coordination during battle. As a general rule, Soviet tanks did not, having to rely on flag signals from a command tank. The Wehrmacht had been already almost 2  years in “real operations”. The RKKA did not (except for a few Spanish Civil War, Khalkhin Gol or the Winter War veterans). The German tank was not superior to the Soviet designs in general terms. As a matter of fact Stalin possessed secret new types. The fearful 50 ton KV’s and the T-34’s posed an unbeknown sour surprise to the German arms. Luckily for the Landser still in 1941 there  were just a few of them in relative numbers.

The world was going to change at 03:15 hours of the 22nd of June, 1941. Hitler so predicted. Barbarossa yielded a long struggle that would prolong 4 more years and would only conclude with Zhukov’s and Koniev’s troops fighting in the streets of Berlin in 1945. During my conversations with acquaintances of the extinct U.S.S.R. I used to say: “WWII was won due to the blood of 20,000,000 Soviets, British resilience and American factories”. A new era started in 1945, but curiously enough the fruits of victory were to be enjoyed by the United States of America as the first nuclear power in History. The old colonial world, led by the British Empire, was soon to be over.

Very late at night Saturday, the 21st of June, 1941, a Soviet train reached the Reich’s frontier. It was transporting goods and raw materials. Stalin was unaware of the fact it was going to be the last of the shipments to his commercial partner, Adolf Hitler. The German soldiers deployed on the sector stared at it with irony. The last of the trains…Then the hands of the clock indicated 00:00 hours of the Sunday the 22nd. The hands kept on moving one more minute ahead. The countdown was already unstoppable…

 

Barbarossa’s origins (I)…

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Invadir la URSS / To invade USSR

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EL ORÍGEN DE LA MÁS GRANDE OPERACIÓN MILITAR DE LA HISTORIA: PRELIMINARES (I)

 

Hitler liberado prisión landesberg
Adolf Hitler es liberado en diciembre de 1924 tras su condena en la prisión de Landesberg por su intento de golpe de estado de 1923. Su carrera política será frenética hasta su elección democrática como canciller en 1933.

En retrospectiva, en la historia de las guerras, que es la del ser humano mismo, nunca se había producido un acontecimiento a escala semejante en cuanto a número de tropas, bajas sufridas, intensidad y alcance de las operaciones y la ferocidad con la que se combatió. Servir en el “frente ruso”, el Ostfront, era el peor posible destino si hablamos del soldado alemán. No era sólo una guerra. Se trataba de una Cruzada ideológica no para vencer a un enemigo, sino para aniquilarlo.

Recogida en las páginas de su obra “Mein Kampf” (“Mi lucha”) escrita en sus años de joven activista político, Adolf Hitler apuntó la necesidad de ampliar el espacio vital del pueblo germano (Lebensraum), a costa de arrebatárselo a otros pueblos más al este. Su ideario político justificaba la necesidad de erradicar el Bolchevismo como una especia de “cáncer” de la humanidad, además de su animadversión hacia el judaísmo. Estos principios ideológicos convirtieron esta campaña en algo terriblemente singular.

La primera mitad del siglo XX es un período de ideologías puras y extremas. Algo totalmente alejado del pensamiento y estilo de vida común de los ciudadanos que vivimos en la actualidad. Fascismo, Nacionalsocialismo y Comunismo convivían con las viejas potencias democráticas occidentales (agotadas tras la Gran Guerra). Se trataba de un período “post-revolución industrial” que experimentó un increíble desarrollo de la tecnología en los albores del pasado siglo, acelerado en la Primera Guerra Mundial. El conflicto de 1914-1918 comenzó con millones de hombres marchando a las trincheras a pie. Pero en breve el cielo se llenó de máquinas voladoras, los suministros se hacían llegar a bordo de transportes motorizados y el carro de combate hizo su aparición. Las máquinas se apoderaron a velocidad vertiginosa del campo de batalla. Al acabar la Gran Guerra con la derrota de Alemania y tras verse obligada a firmar los estrictos términos del Tratado de Versalles, el mariscal de campo galo Ferdinand Foch dijo: “Esto no es un tratado de paz. Es un armisticio para veinte años”. No se equivocó. El terreno quedaba abonado para una guerra a escala sin precedentes con una tecnología mucho más moderna y letal.

lenin plaza roja 1919
Lenin arengando a una multitud en la paza Roja de Moscú en 1919. Tras la revolución Bolchevique, que supuso la liquidación del régimen zarista, comienza una guerra civil (1917-1923) entre el Ejército Rojo del nuevo gobierno Bolchevique y el antiguo ejército zarista y otros opositores.

¿Cómo es posible que Alemania cometiera el error de embarcarse en una campaña para conquistar la Unión Soviética? ¿Acaso no es de necios pensar que no es posible ocupar militarmente el estado más extenso del planeta? Pero la Operación Barbarroja, no era un plan de conquista. En la Directiva número 21 firmada por Adolf Hitler unos meses antes se definieron los objetivos, que no era otro que la destrucción del RKKA o Ejército Rojo en el campo de batalla. Esto debía hacerse de manera fulgurante para provocar una crisis en el aparato militar y político, que colapsara el estado bolchevique y propiciara el derrocamiento del líder del Comunismo internacional, Stalin. Barbarroja no ha sido nunca bien entendida en Occidente por el público general y por lo tanto está plagada de mitos.

La Wehrmacht, la maquinaria militar más avanzada de la época, victoriosa en todas sus campañas (excepto por el momento en la de rendir a Inglaterra por las armas en el verano de 1941), daba por sentado que tamaña empresa podía llevarse a buen término en seis semanas o quizás diez. Mucho antes de que “el general invierno”, del que habló Napoleón, se aposentara en los campos de la Madre Rusia. Esto no sucedió…

Dos años y seis meses me ha llevado concluir esta extensa cronología que he titulado BARBARROJA 03:00 HRS. Mientras más investigaba en archivos y cotejaba datos de diversas fuentes, me preguntaba cómo era posible que unos siete millones de hombres fueran capaces de disponerse a lo largo de una larguísima frontera (desde el círculo polar ártico hasta las aguas del Mar Negro) y esperar lo inevitable con los brazos cruzados ¿Acaso era posible desplegar tal maquinaria militar tan secretamente que los regimientos fronterizos de la NKVD ni siquiera se percibieran de ello? El traslado, efectivamente, de las tropas y divisiones alemanas desde los campos de la recién derrotada Francia hasta la Polonia ocupada (repartida en secreto acuerdo entre Hitler y Stalin) y por lo tanto común frontera entre ambos, fue salvaguardado por un ambicioso plan de despliegue. Pero hubo “oídos” que lo “escucharon”. Y a tales oídos no se les dio crédito. El mismo Winston Churchill avisó a Stalin de los preparativos de Hitler, pero ¿qué credibilidad podía tener el inglés, acérrimo anticomunista, ante el líder soviético?

Pacto de Acero
El Pacto de Acero, firmado en Moscú entre los ministros de asuntos exteriores Ribbentrop y Molotov el 23 de agosto de 1939 sorprende al mundo y convierte a dos ideologías antagónicas en aliadas de conveniencia. El pacto, acompañado de unos protocolos secretos (negados en ciertos círculos), supuso la repartición de Polonia entre Stalin y Hitler y un nuevo orden en el este de Europa en 1939-40.

Los dos archienemigos se regían bajo los términos del Pacto de Acero, firmado el mes anterior a la invasión de Polonia y durante años habían estado colaborando comercial y militarmente. Al igual que todos entonces aún me sorprendo de cómo era posible este estrecho entendimiento, que, entre otras cosas posibilitó la invasión de Polonia desde el oeste y desde el este y su desaparición como estado en 1939. ¿Qué lógica podría tener un acuerdo de cooperación y asistencia entre los actuales Estados Unidos de América y Al Qaeda? Con este paralelismo sólo pretendo remarcar el carácter anti-natura con la que se vio en 1939 y hoy día.

La Operación Barbarroja no fue exclusivamente una guerra del Tercer Reich contra la Unión Soviética. Debo ser preciso. Voy a permitirme el lujo, estimado lector, de establecer otro paralelismo. Al igual que en 2001 los Estados Unidos de América declararon la guerra al “terror” y animaron al mundo a acompañarle en esta tarea ingente, el Tercer Reich hizo de paladín contra el Bolchevismo (asociado al “judaísmo internacional”), acompañado por numerosos aliados. Así es. No establezco más similitudes ni de orden político, ético, moral, racial o religioso. Me atengo únicamente al hecho bélico, por el cual, como estudioso de la Historia Militar, siempre me he sentido fascinado y a la vez sobrecogido por la envergadura de un acto humano que acabó con la vida de más de veinte millones de personas (el 80% de ellos militares y civiles de la extinta Unión Soviética).

Otras naciones acompañaron al Reich en esta operación declarando la guerra al estado comunista. Rumanía, Italia, Hungría, Eslovaquia, Finlandia…lanzaron sus fuerzas a través de las fronteras de la Unión Soviética como aliados del Eje. Otros países, como España, pusieron a disposición de la Wehrmacht una división de infantería y una escuadrilla de cazas (ambas informalmente denominadas “Azul”). Otros hombres a título individual se alistaron: escandinavos, holandeses, belgas e incluso franceses y algunos británicos. Posteriormente una vez comenzada Barbarroja, se alistaron ucranianos y bálticos. También hubo rusos que se volvieron contra Stalin…

 

Preliminares (II)…

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THE ORIGINS OF THE LARGEST MILITARY OPERATION IN HISTORY: PRELIMINARIES (I)

Mein Kampf
Adolf Hitler’s political ideary is dictated while in Landesberg prison to his aide and closest collaborator, Rudolf Hess. “Mein Kampf” (“My struggle”) has been sold to many countries and translated to at least 16 languages. During the National-Socialist period (1933-1945) a copy was gifted to just married couples and graduates. There’s still a rare Hitler book that compiles his notes already as a chancellor in the 30’s, more unbeknown to the general public.

In hindsight in the History of warfare, forcibly associated to the History of Mankind itself, was never seen an event to such a scale in regards of troops involved, casualties, intensity and scope of the operations and the ferocity of the combatants. For the common German soldier, serving in the “Russian front” (Der Ostfront) was undoubtedly the worst posting, amongst the different theatres of operations in which Germany intervened.  It wasn’t only a war. It was an ideological “crusade” aimed to not only for victory but for crushing an enemy.

Adolf Hitler remarked in his book “Mein Kampf”, written in his days of a young political activist, the need to expand the living space of the German people (Lebensraum) towards the East. His political essay justified the need to eliminate the Bolshevism as a “world plague” that in his view was clearly linked to the International Jewry. These political principles were to transform this feat of arms into something terribly unprecedented.

The first half of the 20th century were years of pure and extreme political ideologies. Something really far from the modern lifestyle and hard to comprehend by the common citizens that we live by today’s standards. Fascism, National Socialism and Communism co-existed with the old Western Democracies (worn out after the First World War). It was a “post-industrial revolution” period that experienced an outstanding technological progress at dawn the new century and that was accelerated during the Great War. The 1914-18 conflict started with millions of troops marching on foot to the trenches. But soon the sky was full of flying machines, the supplies were now being sent on board motorized vehicles and the tank was invented. The machines took over the battlefield at a rapid pace. Once the war finished with the defeat of Germany and after being forced to sign the strict terms of the Treaty of Versailles, French Field Marshall Ferdinand Foch stated: “This is not a peace treaty but an armistice for 20 years”. History proved 20 years later the exactness of his words. Circumstances then were prompted for a new war at an unimaginable scale and with more modern at lethal technology.

How is it possible that Germany, the new III Reich, decided to launch a campaign to conquest the USSR? What sense does it make to pretend to seize the vastest state of the Earth? But Operation Barbarossa wasn’t a conquest plan. In the Directive no. 21, the document that specified the intent of the campaign signed just a few months before, the real objectives were stated. These included the destruction of the RKKA, the Red Army, in the battlefield. This had to be accomplished swiftly in order to provoke a military, first, and then a political crisis that collapsed the Communist regime and the fall of the leader of the international Bolshevism, Stalin. Operation Barbarossa is not well understood in the Western world and therefore it is full of myths.

Stalin leader Communism
Once Lenin dies in 1924, a close collaborator and an “apparatchik” takes over his predeccessor’s job to consolidate the Communism with an iron fist, Josif Vissarionovich Dzhugashvili, Stalin (“the Steel man”).

The Wehrmacht, the most efficient military machine at its time and victorious in all its campaigns (except in the invasion of the Bristish isles by the summer 1941), took for granted that the project could be carried out within a period of  6 to 10 weeks. This well before “General Winter”, already feared by Napoleon, took over the steppes of Mother Russia. This never happened…

Two and a half years have been necessary to finalize my book BARBARROJA 03:00 HRS. As I went deeper into my research and translated files from different sources I wondered how was it possible that 7,000,000 men saw themselves deployed along a gigantic frontier facing each other (from the Arctic Polar circle until the shores of the Black Sea) just to await their tragic fate with arms folded. Was it possible to deploy such a vast military machinery  so secretly that the Soviet NKVD frontier regiments would not have even noticed it? The transfer of German divisions from the French landscape to the occupied Poland (secretly shared by Hitler and Stalin by virtue of a pact), and therefore a common border between both, was detailed by an ambitious deployment plan. Nevertheless there were “ears” that were listening. But to those “ears” no credit was given.

The two arch enemies, Adolf Hitler and Josef Stalin, were bound by the terms of the surprising Steel Pact, signed the previous month to the invasion of Poland and during years they had been holding military and commercial agreements. As everyone then, I am still puzzled about how this tight understanding was feasible, that amongst other matters hosted the dissappearance of Poland as a state in 1939. What sense would it make a collaboration agreement between the present United States of America and Al-Qaeda? With this parallelism I just try to remark the bizarre essence as it was perceived in 1939 and nowadays.

blue division
Under the German flag, a group a nations and volunteers joined the campaign vs the USSR with somehow different objectives. In the picture a Spanish “Blue Division” Captain in the area of Leningrad. [Courtesy todocoleccion.net]

Operation Barbarossa wasn’t only a war between the III Reich and the USSR. I must be precise. I will take the liberty, dear reader, to set another parallelism. As the United States of America declared war on “Terror” in 2001, and encouraged all the nations to follow in this gigantic struggle, the III Reich played the paladin versus the Communism (and the “international Jewry”) accompanied by numerous allies. So it was. I will not establish other links related to politics, ethics, morals, ethnics or religious. I am just describing the casus belli, a field of knowledge that always fascinated me as a scholar of Military History. At the same time the scope of a human act that only ended after the loss of more than 20,000,000 lives, startles me (80% of them military and civilian personnel of the extinct USSR).

Other nations marched along the Reich in this struggle declaring themselves war to the Communist state. Romania, Hungary, Italy, Slovakia, Finland…launched their troops across the USSR borders as Axis allies. Other countries, like Spain, handed over troops to the Wehrmacht and in this case one infantry division and one fighter squadron (both known as “Blue”) set off to the Russian steppes. Other men voluntarily enlisted: Scandinavians, Dutch, Belgians, even French and some British. Later on and once the war broke out, Ukrainians and Baltics enrolled in many different German units. There were even Russian who turned against Stalin…

 

 

 

 

 

Preliminaries (II)…

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Planeamiento de “Barbarroja” 8ª Parte

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LA GÉNESIS DE BARBARROJA

¡La cronología de la invasión de Rusia ya a la venta!

8ª  PARTE:

UNTERNEHMEN BARBAROSSA, ACTO FINAL: LA DIRECTIVA NÚM. 21.

 

hitler brauchitsch keitel jodl halder berhoff julio 1940
De izquierda a derecha: Jodl, Halder, Hitler, Brauchitsch, (no identificado) y Keitel en una reunión de planeamiento en el Berhoff en julio de 1940. En esta fecha se comunica al generalato alemán la intención de atacar la URSS.

El 6 de diciembre de 1940, el general Alfred Jodl, Jefe de Estado Mayor del OKW (Oberkommando der Wehrmacht) ordena a su adjunto, el general Warlimont confeccionar la Directiva que se va a presentar a Hitler. Toda la base de planeamiento del general Marcks y las correcciones hechas por Paulus (especialmente las de este ultimo) son las que se plasmarán en la Directiva número 21.

6 días más tarde, la Kriegsmarine (armada alemana) hará llegar un informe sobre la peligrosidad de abrir un segundo frente cuando aún los hombres de la mar está en el punto álgido de la lucha con Gran Bretaña. Pero Gran Bretaña, contra las cuerdas, aún no está vencida.

El día 17 la Directiva llega a manos del Führer. Hará este un par de cambios: de los dos grupos de ejército (Heeresgruppen) al norte de los pantanos del Pripyat, estos son los grupos Norte y Centro de von Leeb y von Bock, respectivamente, el primero tendrá que tomar Leningrado y Kronstadt (base de la Flota soviética del Báltico). Sólo después de acometer estos objetivos se reemprendería el avance hacia Moscú. Este será un punto de discordia entre parte del generalato y Adolf Hitler, quien no considera Moscú como un objetivo decisivo, sino como consecuencia de la buena conducción de la campaña.

Directiva numero 21 18 diciembre 1940 oepracion barbarroja
Página de la Directiva número 21. En su primer párrafo: “Die Deutsche Wehrmacht muss darauf vorbereitet sein, auch vor Beendigung des Krieges gegen England Sowjetrussland in einem schnellen Feldzug niederzuwerfen (Fall Barbarossa)”. [Las Fuerzas Armadas alemanas deben, incluso antes de la finalización de la guerra con Inglaterra, aplastar a la Rusia soviética en una campaña fulgurante (operación Barbarroja)].

Al siguiente día, 18 de diciembre de 1941, la Directiva número 21 es firmada bajo el nombre en clave de UNTERNEHMEN BARBAROSSA. Hitler, admirador de Federico “Barbarroja” (1122-1190) el primer Emperador del Sacro Imperio Romano-Germánico, usará su apelativo para la gesta militar más ambiciosa. Así 7 meses más tarde y sin remisión dará comienzo la campaña más devastadora de todos los tiempos, una campaña que cambiará radicalmente el curso de la historia europea para siempre. Los papeles de Rumanía y Finlandia quedan asimismo definidos en el documento como aliados del III Reich. La diplomacia germana, una vez que se levante el secreto de la campaña, invitará a otras potencias a intervenir: Suecia, Hungría y Eslovaquia. El dictador alemán está presentando ante el mundo su proyecto como la cruzada contra el bolchevismo.

Es el momento de deshacer alguno de los mitos que sobre la campaña en el “frente ruso” existen en Occidente.

1.- Durante la fase inicial de la campaña, el objetivo es la destrucción de las fuerzas soviéticas dislocadas en las regiones occidentales de la URSS. No se debe permitir su escape hacia el este.
2.- En segunda instancia, alcanzar una línea de terrotorio desde donde la VVS (Voenno Vozdushnye Sily-Fuerza Aérea Roja) no sea capaz de violar las fronteras del Reich.
3.-Llegar a la línea río Volga-Arkhangelsk (Arcángel), desde donde la Luftwaffe tenga bajo su radio de acción a la industria de Stalin más allá de los Urales.

El plan es ciertamenta ambicioso y arriesgado y se basa en la presunción de un Ejército Rojo mal motivado y dirigido, como se ha demostrado en el conflicto ruso-finés, la Guerra de Invierno de 1939-40. Se confía en el colapso del aparato militar y consecuentemente en la posible caída del régimen de Stalin. Como afirma Adolf Hitler: “bastará con dar una patada a la puerta para que todo el edificio podrido se venga abajo”. Por lo tanto, la campaña se planea de corta duración e intensa, con la participación de 4 cuñas potentes acorazadas (Panzergruppen) que cercarán y destruirán el despliegue militar enemigo. Pero el futuro demostrará lo equivocado de estas premisas. Aunque Hitler no se equivocará al afirmar “El mundo contendrá el aliento cuando Barbarroja se ponga en marcha”.

En concreto, el Grupo de Ejércitos Sur deberá atacar en dos ejes, uno hacia Kirovograd y otro hacia Kiev. El Grupo de Ejércitos “Centro” aprovechará el saliente de Bielostok para un doble envolvimiento y el Grupo de Ejércitos Norte se dirigirá a Kaunas (Kovno), a través del río Divina hacia el lago Pskov. En el frente de Finlandia, la Directiva espera que los fineses ataquen a izquierda o derecha del lago Ladoga en coordinación con el avance del Grupo de Ejércitos Norte. Más al norte las tropas acantonadas en Noruega deberán defender el territorio contra incursiones británicas, capturar Petsamo y amenazar Murmansk y su puerto estratégico para su conquista posterior.

El reloj continúa su cuenta atrás con los preparativos listos para mayo de 1941, pero el 30 de abril, debido a los acontecimientos en Yugoslavia y Grecia, que obligan a Alemania a intervenir al lado de los italianos, Hitler decide posponer Barbarroja para el 22 de junio. Aunque el principal factor no es ese, sino la primavera extremadamente lluviosa de 1941, que ha elevado los niveles de las aguas en exceso y anegado grandes extensiones de terreno. El retraso achacado el fracaso de Mussolini en Grecia es otro de los mitos.

Así 145 divisiones alemanas, unos 3 millones de hombres se alinearán en un extensísimo frente apoyadas por 3 flotas aéreas.

 

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BARBAROSSA’S ORIGINS

PART 8:

UNTERNEHMEN BARBAROSSA, FINAL ACT: DIRECTIVE NO. 21.

mapa volga arkhangelsk
The plan: Leningrad, the cradle of Bolshevism and Kronstadt, the Soviet Baltic fleet base had to be taken by the northern group. Smolensk and at a later stage, Moscow, are responsibility of the central group. Ukraine, rich in resources, is the task of the southern group. The dotted line is the final territorial frontier to reach. From there the Luftwaffe will have the Urals and its industry within its lethal action radious.

On the 6th of December 1940, General Alfred Jodl, OKW Chief of Staff (Oberkommando der Wehrmacht) orders his adjutant, General Warlimont to write down the final draft for the Directive to be presented to Hitler. The basis for the document is the planning done by Marcks and by Paulus (specially this one).

Six days later the Kriegsmarine (German Navy) will submit another report stating the dangers of opening a second front when they are still in the apex of the fighting against Britain. Britain is against the ropes but still not defeated.

On the 17th of December the Directive will reach Hitler’s hands. He will amend a couple of “details”: From the two acting army groups north of the Pripyat marshes, the northern one will take precedence in seizing Leningrad and Kronstadt (Baltic Red Fleet base). Only when this has been accomplished, Army Group Centre will aim for Moscow. This point will be a harsh point of disagreement between many in the highest commands and Hitler with the campaign once in full swing. Hitler don’t see Moscow as a decisive objective, but as a consequence of the good conduct of the whole operation.

On the next day, the 18th, Directive no. 21 is signed under the name UNTERNEHMEN BARBAROSSA. The Führer, as an admirer of Frederic “Barbarossa” (1122-1190), the first Holy Roman Emperor, will choose purposely his nickname for his most ambitious dream, the destruiction of Bolshevism. This way and relentlessly the most devastating campaign of all times will commence. A military feat that will change the European course of History. The tasks of Romania and Finland, as Germany’s allies, are defined in the document as well. Only once the secrecy of the plans is lifted other powers will be invited to join, like Sweden, Hungary and Slovakia.

It is time to clarify some of the myths about Barbarossa still nowadays in the West:

1.- During the initial phase of the campaign the objective is to encircle and destroy the Soviet array of forces in its Western regions. It must be prevented by all means that they escape to the vastness of the eastern steppes.
2.- After that, to reach a territorial demarcation (a buffer zone) from where the VVS (Voenno Vozdushnye Sily or Red Air Force) can’t pose a threat to the III Reich.
3.- Finally to reach the river Volga-Arkhangelsk line where the Luftwaffe can neutralize, within its action radious, the remaining Stalin’s industry (Ural region).

panzer iv eastern prussia 1941
A Panzerkampfwagen IV and a Horch command car belonging to the 6. Panzer Division in Eastern Prussia before start of Operation Barbarossa. The unit is commanded by Major General Franz Landgraf. It is one of the 4 divisions composing the 41st Motorized Army Corps. Objective: Leningrad.

The plan is indeed ambitious adn risky, or better said tremendously ambitious, but it is based on the assumption of a badly commanded and under-motivated Red Army, as proved in the russo-finnish Winter War 1939-40. It is deemed that a collapse of the military might occur followed by the collapse of Stalin’s regime. As Adolf Hitler presumed “We will kick in the door and the whole rotten structure will crumble to the ground”. Consequently the campaign is thought to be short and intense, with the participation of 4 powerful armoured wedges that will encircled and destroy the enemy. The future, however, will prove the inaccuracy of these premises. Although the German dictator won’t be wrong saying: “The world will hold its breath at the launching of Operation Barbarossa”.

Now on the battlefield, Army Group South will attack in 2 axis, towards Kirovograd and Kiev. The Bielostok salient will be used by Army Group Centre for a double encirclement and Army Group North will seize Kaunas (Kovno) and then across the Western Dvina towards lake Pskov. In the Finnish front the Directive expects Marshall Mannerheim to attack left or right of lake Ladoga in coordination with the German advance towards Leningrad. Even more to the north, the bulk of German forces in Norway will prevent any British incursions by sea and to seize Petsamo and to occupy jump-off positions to be ready for the capture of Murmansk and its vital port.

The clock is tickicking its countdown for all preparations to be fully ready by May 1941, but on the 30th of April, due to unexpected events in Yugoslavia and Greece, the Wehrmacht is bound to intervene on the side of Italy. Hitler postpones Barbarossa for the 22nd of June.

This way 145 German divisions supported by 3 air fleets, about 3 million men,  are taking their positions along an extensive frontline…

 

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Batallas de cerco en Bielorrusia

[English version at the end]

LA BLITZKRIEG EN BARBARROJA

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mapa cercos grupo ejercitos centro barbarroja
Una vista de satélite del campo de batalla en Bielorrusia. El punto de vista se sitúa sobre Alemania con perspectiva hacia el este. Las líneas negras corresponden a los dos brazos acorazados de Hoth y Guderian. Los cercos de Belostok, Novogrudok y Minsk son el resultado de lo que significa la guerra relámpago.

El golpe maestro del Heeresgruppe “Mitte” (Grupo de Ejércitos “Centro”): en el sector central del vasto frente oriental las dos potentes cuñas acorazadas del general Hermann Hoth (3. Panzergruppe, por el norte) y del general Heinz Guderian (2. Panzergruppe, por el sur), llevan a la práctica los principios más puros de la guerra relámpago, der Blitzkrieg. Con una maniobra audaz y en tiempo récord, embolsan en una pinza gigantesca a 4 ejércitos soviéticos (3º, 10º, 13º y partes del 4º). Los primeros carros de combate de Hermann Hoth entran en Minsk el 27 de junio, tras tan sólo 5 días de una furiosa carrera a través de Bielorrusia, con los flancos peligrosamente expuestos. La asistencia del 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea de Luftwaffe) ha sido esencial para neutralizar a la VVS (Voenno Vozdushnye Sily o Fuerzas Aéreas Soviéticas) y abrir camino a las vanguardias acorazadas.

Los cercos, con unos 420.000 prisioneros, pasarán a la historia como las bolsas de Bielostok, Novogrudok y Minsk. Entre Bielostok y Novogrudok quedan copados el 3er y 10º Ejércitos del RKKA. Respectivamente, son las tropas del general-leitenant V. I. Kuznetzov y general-maior A. A. Korobkov. Los cercados lucharán en muchos casos y otros atravesarán a pie las líneas alemanas en dirección este. Otros se integrán en bandas armadas de partisanos. De los capturados, la mayoría perecerá en improvisados campos de prisioneros de hambre y sed.

El siguiente objetivo de los Panzer del Heeresgruppe “Mitte” es forzar el río Berezina…rumbo hacia Smolensk. “Panzer, vorwärts!”Panzer, adelante!).

El 28 de junio de 1941 el general Pavlov, Comandante de todo el Zapadny Front o Frente “Occidental”, una impresionante formación de combate que defiende Bielorrusia es desbordada por los acontecimientos (un “Frente” es equivalente a un grupo de ejércitos del Heer). Este es destituido y reemplazado por el general Yeremenko. Timoshenko recibe en Moscú al nuevo Comandante del Frente y le presenta  la situación desastrosa en Bielorrusia con un análisis de las causas del fracaso de Pavlov. Yeremenko no sale de su estupor cuando Timoshenko le traza una línea en una carta indicando lo

pz38t-hoth-hgm
Columna de la 7.Panzer Division, integrada en el XXXIX. Armeekorps (motorisierte) del 3. Panzergruppe de Hoth. El Panzer 38(t) porta el distintivo identificativo de división (Y).

vasto del territorio perdido. Sencillamente increíble en tan sólo seis días de combates. Timoshenko añade:

“El peligro de los fascistas reside en su estrategia acorazada. Ellos atacan en unidades grandes. A diferencia de nosotros, ellos tienen cuerpos acorazados completos que operan independientemente, mientras que nuestras brigadas acorazadas no son más que apoyo de la infantería y nuestros carros se usan de manera secuencial. Pero esos blindados alemanes no son invencibles. Ellos no poseen modelos súperpesados. Al menos hasta la fecha no los han usado. Yo he dado autorización para el uso operativo de los T-34. Todos aquellos disponibles serán entregados al frente a toda prisa desde la Escuela Regimental de Carros de Combate de Moscú.”…

 

 

 

 

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BARBAROSSA’S BLITZKRIEG

Heinz Guderian Hermann Hoth
Generals Heinz Guderian (left) and Hermann Hoth. Respectively commanding 2. Panzergruppe and 3. Panzergruppe across Belarus. The combined action of both armoured thrusts sets an example in the History of the lightning war. After the capture of Minsk, Smolensk will mean an operational halt in Army Group “Centre”. [Courtesy Bundesarchiv]

The master plan of Heeresgruppe Mitte (Army Group “Centre”): over the central sector of the vast Eastern front two powerful armoured axis, one under General Hermann Hoth (3. Panzergruppe, on the north) and another under General Guderian (2. Panzergruppe, on the south), carry out the principles of the purest lightning war, der Blitzkrieg. With a daredevil maneouvre and swiftly they encircle inside a gigantic cauldron up to four Soviet armies (3rd, 10th, 13th and parts of the 4th). By doing so, Hermann Hoth’s first Panzer formations reach Minsk on the 27th of June, just after 5 days of a savage run throughout Belarus, his flanks largely exposed. The assistance of the 2. Lutflotte (2nd Air Fleet) has been essential to neutralize the VVS (Voenno Vozdushnye Sily – Soviet Air Force) and to clear the way to the tanks.

The encirclements of 420,000 prisioners will pass into History as the cauldrons of Bielostok, Novogrudok and Minsk. Between Bielostok and Novogrudok 3rd and 10th RKKA armies get trapped. They are the formations of V. I. Kuznetsov and general-maior A. A. Korobkov. In many cases they will fight to the end and in other they will walk for weeks their way East across the thin German lines. Others will just join disorganized armed bands: The partisans. Most of the frontoviki (Red Army soldiers) will perish in makeshift prisoner camps due to exposure, hunger or thirst.

The next objective of the Panzer forces of Heesresgruppe Mitte will be the crossings of the river Berezina, just on track to Smolensk. “Panzer, vorwärts!” (Tanks, advance!).

On the 28th of June 1941, General Dmitri Pavlov, Commander in Chief of the whole Western Front, an potent war formation responsible of defending Belarus is overflooded by the current events (a “front” equates a Heer army group). He is sacked and replaced by General Yeremenko. Marshall Timoshenko receives in Moscow the new Front Commander and briefs him about the disastrous situation in Belarus, with an analysis of Pavlov’s failures. Yeremenko is simply shoked when Timoshenko draws a line over a map depicting the territorial losses. Simply unbelievable in just 6 days of combat. Timoshenko adds:

T-26 Zelva Belarus
RKKA’s tanks out of action near Zelva (Belarus) in the first days of Army Group Centre’s offensive.

” The danger of the fascists lays in their armoured strategy. They attack in great formations. Unlike us, they have full armoured corps that maneouvre independantly while our mechanized brigades just support the infantry and our tanks are used piece-meal. But those German tanks are not invincible. They don’t have superheavy types. At least they haven’t used them up to date. I have just cleared the operational employment of the T-34’s. All of those available out of the Moscow Regimental tank School will be delivered to the front in no time.”…

 

 

 

 

 

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Moscú, Sí o No… / Moscow, Yes or No…?

[English version below]

mapa marcks plan dos ejees de ataque
El plan de Marcks. En la primera fase el eje central de ataque debe capturar Moscú. Una fuerza auxiliar se desviará hacia el norte para apoderarse de Leningrado. El segundo eje de ataque, por el sur, tomará Kiev en una segunda fase, cuando los captores de Moscú hayan completado su misión. Sólo entonces girarían 90º hacia Ucrania. [ Cortesía http://www.onwar.com ]

En julio de 1940 a un poco conocido general de artillería llamado Erich Marcks se le encarga un plan que cambiará la historia de Europa. Se trata nada más y nada menos que del estudio y confección de un plan de ataque a la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas. La premisa de partida (dada por el mismo Adolf Hitler) es la destrucción de los ejércitos de Stalin en el campo de batalla. Cuando Marcks entrega su borrador este está convencido de que el objetivo principal de la campaña debe ser la captura de Moscú

 

¿Estás de acuerdo con Erich Marcks?

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[English version]

plan barbarroja 3 ejes de ataque
Barbarossa’s final operations plan. It consists of 3 attack axis. The Red Army must be destroyed to the west of rivers Dvina and Dniepr before they have a chance to withdraw to the vast Russian steppes. The plan was deviced to take a maximum of 2-3 months, but the Eastern Front turned out to be the bloodiest battlefield of WWII for 4 years. It was actually in the lands of Western USSR where the fate of Europe was decided and changed forever.

In July 1940 an unknown artillery general named Erich Marcks is given his most important task, that will change the course of History in Europe. It is nothing less than the study and planning of the attack on the Union of Soviet Socialist Republics. The objective (given by the same Adolf Hitler) is the destruction of Stalin’s Army in the battlefield. When Marcks submits his draft he is convinced that the key objective of the campaign is to seize Moscow

 

marcks erich general wehrmacht

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Planeamiento de “Barbarroja” 7ª Parte

[English version at the end]

LA GÉNESIS DE BARBARROJA

¡La cronología de la invasión de Rusia ya a la venta!

7ª  PARTE:

El objetivo: la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas

 

Stalin en despacho retrato Marx
Iósif Vissariónovich Dzhugashvili, Stalin, el hombre de “hierro”. Eliminada toda la oposición política, se erige como la figura indiscutible de la URSS y del Comunismo mundial.

Tras la revolución de 1917 Rusia atraviesa momentos especialmente convulsos de su historia. El derrocamiento del Zar la sume en una cruenta guerra civil, que tras la victoria de los bolcheviques se transforma según la nueva doctrina comunista. Son años de hambre, privaciones y “depuración” de la sociedad. La transformación abarca todos los sectores, desde la economía, según planes quinquenales de producción dirigida por el estado, la sociedad (con su nuevo adoctrinamiento político) y naturalmente las Fuerzas Armadas. Llegados a los años 30, Stalin se erige como la figura indiscutible del régimen. Ha depurado el partido comunista eliminando toda forma de posición contra él de la manera más radical, pero existe aún un estamento que necesita depurar: el RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos).

Entre 1937 y 1938, más de  400 altos mandos de sus Fuerzas Armadas serán detenidos y procesados (de un total de unos 700, desde mariscales a oficiales con mando en brigada).  Este bienio pasará a la historia Soviética como el de las purgas de Stalin. Gran número de ellos serán fusilados y los más “afortunados” mandados a campos de trabajo en Siberia. En condiciones atroces muchos más perecerán. Las cifras son aplastantes. De entre estos 400 oficiales, figuran como “eliminados”:

1.- 3 de los 5 mariscales
2.- 13 de los 15 comandantes de ejército
3.- 57 de los 85 jefes  de cuerpo de ejército

Con empleos inferiores las cifras son difíciles de determinar, pero pueden ascender a varios millares.

Tukhachevsky MIkhail mariscal
Mariscal Mikhail Tukhachevsky. Quizás el militar más relevante del Ejército Rojo, es pasado por las armas en las “grandes purgas”. Las diferencias entre él y el dictador ya venían de la guerra ruso-polaca, cuando en 1920 no fue capaz de entrar en Varsovia al mando del Frente Occidental. Ambos se cruzaron acusaciones.

Figuras de gran prestigio y valía personal son eliminadas, como el mariscal Tukhachevsky, uno de los ideólogos soviéticos que propugnaba por la nueva doctrina de uso de los medios acorazados. Los vacíos dejados se rellenarán por norma con hombres adeptos al régimen de valía más política que militar: Voroshilov, Kulik, Mekhnis…Este hecho se pondrá de manifiesto en los primeros desastrosos meses de la Operación Barbarroja. La cadena de mando soviética es rígida y existen pocos hombres dispuestos a seguir la iniciativa propia, incluso aunque los acontecimientos en el campo de batalla los aconsejen. Existe un temor racional a actuar sin órdenes.

Por otro lado el plan quinquenal de 1937-1942 embarca a la URSS en una fase muy ambiciosa de reequipamiento y modernización del RKKA. Las experiencias obtenidas en la Guerra Civil Española y la cuasi-desastrosa campaña contra Finlandia de 1939-40 pone en evidencia graves carencias técnicas y, en el segundo caso, de calidad de los cuadros de mando. Cuando los alemanes inician el planeamiento de invasión, pecan de usar una información de inteligencia deficiente, considerando a los soviéticos menos numerosos en cuanto a tropas. Esto les anima al proyecto. Pero el factor más decisivo es el hecho de la trascendencia de los resultados demostrados al mundo de la victoria pírrica obtenida sobre una nación mucho más pequeña: Finlandia. Los Finlandeses ciertamente han debido ceder y perder territorios en la Guerra de Invierno 1939-40 pero han infligido pérdidas gravosas a las tropas stalinistas. A la vista de estos hechos, el Ejército Rojo se presenta ante el mundo como una fuerza poco motivada y peor liderada.

Ejercito rojo stalin voroshilov
La producción a gran escala en la URSS se basa en planes quinquenales. Una gran parte de la producción del estado se dedica al rearme.

Posiblemente no exista en Alemania durante 1940-1941 ningún oficial que no crea firmemente en la superior capacidad del soldado alemán, el Landser, frente el soviético. Las cifras se obvian a pesar de que la URSS cuenta con 170 millones de habitantes (el doble que Alemania). A pesar del juego de guerra de Paulus  (1940) en el que se pone de manifiesto las dificultades de las fuerzas alemanas en alcanzar los últimos objetivos de Barbarroja (línea del Volga-Arkhangelsk), y así se le hace saber a Hitler, la creencia generalizada se basa en que la calidad de la Wehrmacht suplirá con creces la cantidad de tropas de Stalin. Grandes detractores de la campaña de invasión de la URSS, dícese de hombres como Franz Halder y Brauchitsch, no escapan a esta sensación de superioridad.

La URSS es un gigante del que poco se sabe. Vive sumida en una neblina de secretísimo tanto hacia el exterior como en los asuntos domésticos. En 1941, no obstante, posee el mayor ejército de la tierra. Hablamos de una potencia militar de 25.000 carros de combate y alrededor de 12.000 aviones. Alemania dispone de 1/5 de carros de combate y 1/3 en aviación. No existe nación que se acerque al poderío militar de Stalin. Al comienzo de la Operación Barbarroja dispone, no obstante, de material en su mayoría anticuado como carros de combate T-26 y cazas Polikarpov I-16. El nuevo material está llegando, pero en números relativos aún hay pocos blindados y aviones modernos.

Es curioso cómo la victoriosa y aplastante campaña de Zhukov contra las tropas japonesas en Extremo Oriente (Khalkhin Gol) pasa desapercibida ante el mundo. En 1939 un contingente de 75.000 hombres del Imperio del Sol Naciente ocupa un sector de soberanía de la República Popular de Mongolia Exterior a lo largo del río Khalkhin Gol. Al invocar el tratado defesivo con la URSS, Stalin se pone en marcha. Zhukov, al mando de la operación, inflige 41.000 bajas a los japoneses a cambio de 10.000 propias. Durante Barbarroja Zhukov jugará un crucial papel y posiblemente sea el salvador de Moscú en el invierno de 1941-42.

Stalin es consciente de que el Pacto de No Agresión firmado con el III Reich (agosto de 1939) tiene fecha de caducidad. Pero necesita tiempo para llevar a cabo sus grandiosos planes de expansión del RKKA. Posiblemente su ejército no estará listo para antes de 1942-43. Hitler lo sabe. El premier soviético necesita tiempo y a pesar de las señales de amenaza que llegan desde el oeste, sigue una política de no provocación. Los acuerdos económicos de suministro de materiales estratégicos con Alemania se siguen respetando sin más. Son materiales con los que Alemania fabrica municiones, instrumentos de precisión, carburantes y lubricantes para sus Panzer y con ellos ha derrotado a Polonia, Dinamarca, Noruega, Bélgica, Holanda, Francia y pronto a Yugoslavia y Grecia. Unos meses antes de Barbarroja un bimotor Junkers de reconocimiento es obligado a tomar tierra en emergencia en territorio soviético. La tripulación es capturada sin posibilidad de destruir las cámaras y fotografías tomadas en la misión. Timoshenko pide permiso para fusilar a los aviadores acusados de espionaje, pero Stalin no lo autoriza. No quiere dar a Alemania la más mínima excusa para un incremento de la tensión.

Cuando Hitler autoriza el flujo final de tropas hacia Polonia en las vísperas de la invasión el 22 de junio de 1941, agentes al servicio del gobierno de Polonia en el exilio (Londres) dan cuenta de los acontecimientos. Llega a conocimiento del primer ministro británico, Churchill, quien lo comunica a Stalin. Pero Stalin desconfía. Al fin y al cabo el inglés siempre ha sido un anti-comunista acérrimo, quien había instigado una intervención británica en la guerra civil rusa (1918-22) e incluso pugnado por formar un frente anglo-francés de apoyo a Finlandia y contrario a la URSS en la Guerra de Invierno (1939-40). Sea como fuere, más de 7 millones de hombres se van disponiendo frente a frente a lo largo de una extensísima frontera sin remisión. El reloj sigue su cuenta atrás…

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La 7ª Parte pronto en este blog…

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BARBAROSSA’S ORIGINS

PART 6:

The objective: The Union of Soviet Socialist Republics.

georgy zhukov
General Georgy Zhukov. One of the most capable assets in the Stalinist Army. He survived the purges and proved his value in Khalkhin Gol 1939, the russo-finnish Winter War 1939-40 and during Operation Barbarossa and other operations on the Eastern Front (so called “Great Patriotic War” in Russian History)

After the 1917 revolution Russia lives specially harsh times in her long History. Once the Czar is ousted, the nation will suffer a bloody civil war. After the Bolsheviks victory, the transformation of the giant nation will commence in accordance to the Communist doctrine. These are years of hunger, arrests, fear and “depuration”. The transformation encompasses all sectors of the state, from economics (done through state ruled five-year plans), social indoctrination and , of course, drastic changes in the military.

Once in the 30’s Stalin arises as the indisputable regime’s man. He has “depurated” the Communist Party, thus getting rid of any possible opposition, but still there is one body that needs his consideration: the RKKA (Red Army of Workers and Peasants). And it will be done mercilessly and ruthlessly.

Between 1937 and 1938, out of 700 high ranking officers in the Services, 400 will be “purged”. They will be arrested on made up accusations and court-martialed. Most of them will be shot. The “fortunate” ones will be sent to force labour camps in Siberia. Many more will perish due to fatigue, exposure or mistreatment. The numbers of the detained are outstanding. These 400 men include:

1.- 3 out of 5 marshalls in active duty in the RKKA
2.- 13 out of 15 army commanders
3.- 57 out of 85 army corps commanders

Lower ranks are difficult to assess, but involve several thousands.

Prestigious, skilled and respected officers are simply liquidated like Marshall Tukhachevsky, one of the few who saw the potential of the new armoured forces acting en masse and coordinately. The “vacancies” will be filled with men not necessarily qualified in the military art but in the political. Men like Voroshilov, Kulik, Mekhnis…This fact will explain part of the disasters suffered by the Red Army in the summer of 1941.  The Soviet chain of command is stiff and only at this stage a few commanders are ready to follow their initiative, even if the circumstances in the battlefield dictate their way. There’s obviously a rational fear to act without orders.

On the other hand, the five-year plan 1937-1942 calls for a massive modernization and reequipping of Stalin’s Army. The lessons learned after the Spanish Civil War and the half-disastrous Finnish campaign in the Winter War 1939-40 show deep technical shortcomings and in the latter, poor leadership. When the Germans commence the planning of Operation Barbarossa they rely on poor intelligence data (regarding numbers of Soviet divisions) and this fact encourage them to continue optimistically with the study. However, the main encouraging factor is the analysis of the Soviet phyrric campaign in Finland. A much smaller nation. The Finns have lost territories indeed, but have managed to inflict infamous losses to Stalin’s troops. Before the world, the Red Army is presented as a poorly motivated and badly commanded force.

Possibly there’s no single officer in the 1940-41 Germany who does not believe in the superior capabilities of the German soldier, the Landser, versus the Soviet. The fact that the USSR has 170 million inhabitants (twice as much as Germany) seems not to be an obstacle. In spite of the war-game held by Paulus in 1940, where he concludes that due to lack of enough troops the last strategic territorial gains might be compromised (Volga-Arkhangelsk line), and Hitler is informed accordingly, the majority are still optimistic. Serious opposers of the operation, men like Franz Halder or Brauchitsch feel this way too.

The USSR is an unknown juggernaut. The secretism covers all matters related to Soviet life, either towards foreign powers or regarding the domestic affairs. In 1941, nevertheless, the USSR fields the greatest army in the world. We are referring to 25,000 tanks and 12,000 aircraft. The III Reich has 1/5 in numbers of tanks and 1/3 of planes. There’s no other nation on Earth close to Stalin’s army strenght. However, at Operation Barbarossa start their forces are still relying on obsolescent materiel, like the T-26 tank or the Polikarpov I-16 fighter.

mapa khalkhin gol 1939
In August 1939 Japanese troops suffer an utter defeat in the hands of Soviet General Zhukov along the river Khalkhin Gol in Exterior Mongolia.

Curious at it may seem, Zhukov’s decisive victory against the Japanese in Far East escapes unnoticed to the world. In the summer of 1939 a contingent of 75,000 Japanese troops occupy a strip along the river Khalkhin Gol that belongs to the Exterior Mongolian People’s Republic. In virtue of a defensive pact with the Soviet Union, Stalin moves over. Zhukov, in command of the operation, inflicts appaling 41,000 casualties to the troops of the Rising Sun, in exchange of 10,000 own losses. During Barbarossa Zhukov will play a paramount role in the survival of its nation and will save Moscow in the winter 1941-42.

Stalin is aware of the non-lasting nature of the Non-Agression Pact signed with the III Reich in August 1939. But he needs time to carry out his ambitious plans of enlarging and modernizing his RKKA. Most likely his army won’t be combat-ready before 1942-43. Hitler knows this as well. The Communist Premier needs time and in spite of the threat signs arriving from the West, follows a non-provocation policy. The trade agreements with Germany, supplying strategic materials, continue being honored. These are the raw materials which Germany needs for the manufacturing of optics, munitions, precision instruments and oil and lubricants for her Panzerwaffe. Thanks to those material Germany has defeated Poland, Denmark, Norway, Belgium, Holland, France and soon, Yugoslavia and Greece. A few months before Barbarossa a Junkers reconnaissance airplane is brought down into Soviet soil. The crew is captured without being able to destroy the highly classified cameras and photographies taken of Russian future targets. Marshall Timoshenko demands their immediate execution on charges of spionage, but Stalin opposes. Faithful to his appeasement policy he won’t do anything that can be used as an excuse against Germany.

When Hitler gives permission for the deployment of troops to Eastern Poland along the new borders with the Soviet Union, agents report it to their Polish government in the exile (London). Churchill is informed and in turn he warns Stalin. However Stalin doesn’t trust Churchill. After all, the English has a reputation of being a strong anti-Communist. He had even instigated a British intervention during the Russian civil war (1918-22) and even supported an anglo-french front to help Finland against the USSR during the Winter War  1939-40. All in all, more than 7 million troops continue relentlessly deploying face to face along a gigantic frontline. The clock continues ticking…

 

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Planeamiento de “Barbarroja” 6ª Parte

[English version at the end]

LA GÉNESIS DE BARBARROJA

¡La obra de la invasión de Rusia ya a la venta!

6ª  PARTE:

PLAN PRELIMINAR (noviembre-diciembre 1940)

mapa volga arkhangelsk
Barbarroja tiene objetivos militares, políticos, ideológicos y también geográficos. Hitler pretende alcanzar la línea del Volga (Mar Caspio) con la de la localidad de Arkhangelsk. Tal extensión de terreno en control de la Wehrmacht impediría cualquier ataque de la aviación de Stalin sobre el Reich.

Una vez acabado los trabajos del estudio sobre la URSS, en noviembre de 1940 el OKH (Oberkommando des Heeres o Alto Mando del Ejército) está concentrado en los preparativos de la captura de Gibraltar (Operación Félix) e intervención en los Balcanes. Esto, mientras su órgano de mando superior, el OKW (Oberkommando der Wehrmacht o Alto Mando de las Fuerzas Armadas) ya está concentrado en la “cuestión rusa”.

En noviembre el gobierno soviético pide las primeras explicaciones del porqué de las concentraciones de efectivos en las antiguas provincias polacas. El agregado militar de la embajada de Moscú, general Köstring, es llamado a Berlín. Allí es instruido para que, si cuestionado, informe a las autoridades soviéticas de que se trata de un redespliegue tras la victoriosa campaña en el oeste, por gozar en Polonia de mejores infraestructuras militares. El ministro de exteriores soviético, Molotov, visita Berlín en noviembre. Conferenciará con Adolf Hitler el día 13 del mismo. El Gran Almirante Raeder, que se entrevista con el Führer al día siguiente, se da cuenta de que este sigue aferrado a su idea de invasión. Raeder le expresa su oposición una vez más, haciendo hincapié en que una victoria primeramente sobre Gran Bretaña es vital. Piensa que la URSS tardará aún varios años en estar en posición de atacar a Alemania. La cuestión de abrir dos frentes es la pesadilla que no se debe repetir, especialmente tras la experiencia de la Gran Guerra.

raeder erich conferencia hitler
El Gran Almirante Erich Raeder en uno de sus encuentros con Hitler. La insistencia del primero de acabar primero con Gran Bretaña antes de poner en marcha el plan de invasión de la URSS no convence a Hitler.

Así transcurren el calendario, cuando el 5 de diciembre Brauchitsch (Jefe del Ejército) y Halder (su Jefe de Estado Mayor) presentan al dictador el plan. Recordemos el estudio inicial de Marcks y la posterior modificación de Paulus. Se le explican los pormenores y la decisión de emplear a 3 grupos de ejército. El objetivo geográfico final sería alcanzar la línea del Volga y la región norteña de Arkhangelsk; una extensión gigantesca de territorio que expulsaría al Ejército Rojo más allá de los Urales, desde donde no podría ya ser amenaza para el Reich. Hitler da su aquiescencia pero insiste nuevamente en la necesidad imperiosa de destruir a los soviéticos en el oeste de la URSS, evitando que puedan replegarse hacia los vastos espacios de Rusia. Este tiene la campaña de Napoleón muy presente y no quiere incurrir en los mismos errores estratégicos. Tiene buenas noticias y añade que tanto Rumania como Finlandia tomarán parte en el plan. Para él Moscú no es decisivo. Lo deja claro. Agrega que el transvase de tropas de oeste a este tardaría 8 semanas, pero que las preparaciones no se podrían ocultar al mundo más allá de mediados de abril de 1941…

Entretanto se está llevando a cabo un ejercicio de puestos de mando organizado por el general Paulus. Este lo ha dividido en 3 fases:

1.- Batallas en la frontera

2.- La línea Kiev-Minsk-lago Peipus

3.- Y alcance de objetivos potenciales

Paulus llega a una conclusión preocupante: la 3ª fase prueba que a duras penas las fuerzas alemanas serían capaces de penetrar y dispersarse por las cada vez más anchas estepas rusas, si el RKKA (Ejército Rojo) ofrece resistencia ¡Los soviéticos deben ser necesariamente destruidos en el campo de batalla!

El Generalmajor Eduard Wagner, Jefe de Suministros y Administración, idea el descomunal plan logístico. Con todo, finalmente se concluye que la URSS puede ser derrotada en 8-10 semanas…

El plan está listo. El general Alfred Jodl (Jefe del Estado Mayor del OKW) ordena a Warlimont (su adjunto) el 6 de diciembre escribir la Directiva número 21 para la firma del Führer. Cuando Adolf Hitler plasme su rúbrica en el documento, la mayor operación militar de todos los tiempos no tendrá vuelta atrás…

 

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La 7ª Parte pronto en este blog…

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BARBAROSSA’S ORIGINS

PART 6:

PRELIMINARY PLANS (November-December 1940)

hitler molotov in berlin november 1940
Vyacheslav Molotov, the Soviet Minister of Foreign Affairs, is received by Hitler in Berlin. The Soviets are suspicious about changes in the German “spheres of influences” policies agreed in the Non-Agression Pact signed by both states in August 1939.

In November 1940 the OKH (Oberkommando des Heeres or Army High Command), once finished its initial planning about the “Russian question”, is focused in a new plan: Operation Felix or the capture of Gibraltar enclave through Spain. Thus now it is the turn of its higher body, the OKW (Oberkommando der Wehrmacht or Armed Forces High Command) to work on the USSR invasion plans.

In November the Soviet government suspiciously asks the first questions about the meaning of troop movements in the old Polish Eastern provinces. The German military attaché, General Köstring is called back to Berlin to receive precise instructions about what to answer in case the Soviets ask. It would simply be a redeployment of forces to Eastern Poland, after the victorious French campaign,  for rest and refit. Molotov, the Soviet Minister of Foreign Affairs, visits Berlin. Hitler receives him on the 13th of November. Grand Admiral Raeder, who meets the Führer the day after, realizes that nothing has changed in Hitler’s mind. In spite of that, Raeder, for a second time insists that a primary victory over Great Britain is a must. He believes that the USSR still needs several years in order to be fully ready to attack Germany. The sole idea of opening a second front is a nightmare never to repeat;  a lesson well learned after the Great War.

vyacheslav molotov
The German press publishes the breaking news about Molotov’s visit in Berlin on the 11th of November 1940.

Now on the 5th of December 1940, generals Brauchitsh (Chief of the Army) and Halder (Chief of Staff OKH) present the study to the dictator. Let us remember how Marcks initiated the case study and Paulus modified it. Hitler is explained the details and the need for 3 army groups. The final geographical objective would be the line of the river Volga-Arkhangelsk; a gigantic area that would expel the Red Army beyond the Ural mountains, from where they could never pose a threat to the III Reich. The German dictator agrees but highlights the need of destroying the Red Army in Western Russia before they withdraw to the vastness of Russia. He has clearly in mind Napoleon’s campaign and want to avoid the same strategic mistakes. The good news is that either Romania and Finland will join the plan. For Hitler, Moscow is not decisive. Last, but not least, he adds that the troop redeployment would take 8 weeks, but the preparations would not pass unnoticed to the world beyond mid April 1941…

The OKW is busy. A command post war-game is carried out led by General Paulus. He has divided his operation in 3 phases:

1) Frontier battles
2) The line Kiev-Minsk-lake Peipus
3) Reaching the last potential objectives

But Paulus reaches a serious conclusion: The third phase proves that hardly the Wehrmacht would drive so deep into Russia fanning-out across the immense steppes, specially if the Red Army stands fast. The RKKA MUST then be encircled and destroyed in the battlefield!

Generalmajor Eduard Wagner, Chief of Logistics and Administration, is in charge of devicing a never ever seen supply strategy. All in all, the final report concludes that the campaign will be brought to success in 8-10 weeks.

The plan is ready now. General Alfred Jodl (Chief of Staff OKW) orders General Warlimont (his adjutant) on the 6th of December 1940 to write the final Directive no. 21. When Hitler signs it the clock of  the largest military campaign in History will start ticking…

 

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