Los Mitos de Barbarroja (II)

[English version at the end]


Mito segundo: El exótico frente ruso

Centinela de la D.E.V. División Española de Voluntarios (División “Azul”) en el frente del río Volkhov en 1941. Las extremas condiciones climáticas a las que los contendientes están sumidos son uno de las factores cruciales de la estrategia militar en este vasto teatro de operaciones.

La propaganda de guerra en forma de literatura, cine y otros medios publicada en los años del conflicto 1939-45 y todas las miles de obras de rigor escritas, pero sin el contrapunto de aquellas publicadas tras el Telón de Acero, han calado de tal forma en Occidente que han desvirtuado la importancia la Operación Barbarroja y de toda la posterior guerra en el este, hasta la toma de Berlin por los soviéticos Zhukov y Koniev en mayo de 1945. La imagen de tal hecho de armas ha quedado sumida en una especie de campaña cruel y exótica, pero de consecuencias menores en el devenir de la Segunda Guerra Mundial en Europa. Esta imagen es tan incorrecta como injusta.

En el mundo actual donde el constante bombardeo informativo crea corrientes de pensamiento parciales (con intención y sin ella), reconocemos a los aliados occidentales (principalmente los EE.UU. y Gran Bretaña) como los actores principales de la derrota de Adolf Hitler y su régimen nacional-socialista. Pero si profundizamos y vamos más allá de los atractivos de la historia “hollywoodiense”, hallamos otros datos y cifras aplastantes. La Segunda Guerra Mundial le costó a los EE.UU. (en todos los teatros de operaciones) medio millón de hombres. Los soviéticos perdieron una cifra tan astronómica como difícil de imaginar y calcular. Sobrepasa los 20 millones.

Es en los campos de batalla de la Europa oriental, desde las puertas de Moscú, las montañas del Cáucaso y las aguas del caudaloso Volga (Stalingrado) hasta las calles de Berlín donde la Segunda Guerra Mundial se resolvió en Europa. Y este hecho, iniciado con la operación de invasión del 22 de junio de 1941 (Operación Barbarroja), cambió para siempre la historia del viejo continente y por consiguiente del mundo entero. Las estructuras en las que apoyamos nuestra actual civilización nacen de aquellos resultados.

El Acuerdo de Préstamo y Arriendo (Lend-Lease Act) es el nombre del programa en virtud del cual los Estados Unidos de América suministran al Reino Unido, la Unión Soviética, China, Francia y otras naciones aliadas material de guerra entre 1941 y 1945, a cambio de que, en el caso de Gran Bretaña, permitiera a EE.UU. construir bases militares en Terranova, Bermudas, y las Indias Occidentales Británicas.
Comienza en marzo de 1941. Un total de 50.100 millones de dólares es el monto de los suministros que se entregarán: 31.400 millones a Gran Bretaña, 11.300 millones a la URSS, 3.200 millones a Francia y 1.600 millones a China.

El lector podría preguntarse a la luz de estos párrafos “¿La entrada entonces de los EE.UU. en el conflicto no fue determinante?” (recordemos que no fue hasta diciembre de 1941 cuando el coloso americano entró en la guerra). O preguntado de otro modo “¿Stalin se las hubiera bastado para derrotar a Hitler en solitario?”. Contestar a esto entra dentro de la historia-ficción, pero lo que es indudable es que el desarrollo de la batalla hubiera sido distinto (y nuestro actual mundo). Dejémoslo ahí.

Continuará…

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Myths of Barbarossa

Second myth: The exotic Russian front

The war propaganda as literature, motion pictures or as many other means during the years of the 1939-45 conflict and the tons of rigorous works, however written without the counterbalance of those published behind the “Iron Curtain”, have modelled the Western opinion about this issue. These books have biased the conception of the importance of Operation Barbarossa and the rest of the Eastern Front combat until the seizing of Berlin in May, 1945, by Zhukov and Koniev. The image of such a feat of arms has been rendered to an exotic and cruel campaing, but minor in the aftermath of World War II in Europe. This image is as inaccurate as unfair.

Subject to debate “who contributed the most” to the victory in Europe, the impossibility to access Red Army files to Western scholars until late 90’s, has biased the perception of the USSR war effort in the West.

In the present world where the relentless mass media shape our mindsets (with and without a purpose), we have accepted the Western allies (mainly the USA and Britain) as the main actors of Adolf Hitler’s defeat. But if we research deeper beyond the attractiveness of the Hollywood-made history, we find other crushing data. The USA lost in World War II around half a million men in action (in all theatres of operation). The Soviet Union lost a figure as astonishing as difficult to imagine and calculate. It exceeds 20 million.

It is in the vast Eastern European battlefields, from the gates of Moscow, the Caucasus mountains and the waters of the mighty Volga (Stalingrad) to the streets of Berlin where World War II was resolved in Europe. And this feat that commenced on the 22nd of June, 1941 (Operation Barbarossa), shaped forever the History of the Old Continent and therefore of the rest of the world. Today’s structures that support our present civilization date back from those results.

After the fall of France in 1940 President Rooselvelt feels the need to help Great Britain in her struggle against the Third Reich. Up to now and according to the standing US laws the British are bound to pay cash for any purchase of war materiel (“Cash and carry”). Churchill’s urgent demands press the US Congress under President Roosevelt’s influence to pass the Lend-Lease Act in March 1941. This law grants Roosevelt the authority to help any nation whose defense is considered vital for the safety of the United States of America and in return to accept any form of payment considered satisfactory. This law benefits Great Britain and other Commonwealth members (63% of the totals) as long as other warring states. Among the latter the USSR will receive 22% of the totals. The Lend-Lease program will provide with around 8% of the total equipment and material used by the USSR during the war. A motor highway will be built across Iran and the trans-Iranian railway into a major artery for moving lend-lease supplies from the Persian Gulf to Russia. Some facts and figures:
Airplanes: 12.161
Aviation fuel: 476,000 tons
Armoured vehicles: 22,800 (12,000 tanks)
Vehicles: 409.526
Submachine guns: 112.293
Explosives: 325.784 tons
Locomotives and other railstock: 13.041

The reader is possibly wondering at this stage “Wasn’t the participation of the USA in the conflict determining enough?” (let us remember that it wasn’t until December, 1941, when the American colossus joined the war). In other words “Would have managed Stalin himself to defeat Adolf Hitler?”. The answer to this question belongs to history-fiction, but undoubtedly the development of the battle would have been otherwise (and our present world). Food for thought.


To be continued…

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Los Mitos de Barbarroja (I)

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Mito Primero: ¿Una campaña sin objetivo?

Dos muchachos de las Juventudes Hitlerianas con un ejemplar de la obra ideológica de Adolf Hitler “Mein Kampf” (Mi Lucha). Escrita durante su cautiverio tras el fallido golpe en Múnich el 8 de noviembre de 1923, describe su línea de pensamiento ideológico a través de sus años de juventud en Austria y posteriormente como activista político en Alemania. Conceptos como el “Espacio Vital” y su inadversión por judíos y bolcheviques determinarán los futuros acontecimentos militares de la Segunda Guerra Mundial.

En el 22 de junio de 1941 se produjo un hecho de armas tan grande en sí mismo como lo fueron las consecuencias que se derivaron de él. Y de la misma forma fue tan crucial como ha sido minusvalorado en Occidente. Se trata del Unternehmen (operación) “Barbarossa”, o la campaña de invasión de la Unión Soviética llevada a cabo por el Tercer Reich y aliados del Eje.

Cuando uno hace un análisis, incluso superficial de la escala de la batalla del este de Europa entre los años 1941 y 1945, no tiene más remedio que preguntarse sobre el “porqué” y el “cómo”. Vamos a responder a estas preguntas en este y siguientes artículos y concluir cómo esta campaña y sus consecuencias han quedado eclipsadas por “toneladas” de información no contrastada, escrita tras el devastador conflicto global llamado Segunda Guerra Mundial.

Como consecuencia de la “Guerra Fría”, en la que los entonces rivales fueron antiguos aliados contra la Alemania nacional-socialista, el mundo perdió la posibilidad de conocer en profundidad este hecho de armas decisivo, que indudablemente decidió la Guerra Mundial en Europa. El “porqué” de la Operación “Barbarroja” ha quedado sumido en una neblina de propaganda y después de gran desconocimiento que lo explica simplemente como un acto psicótico del hombre más odiado de la historia, Adolf Hitler. Sobre el “cómo” se realizó con un ejército de más de 3,5 millones de combatientes (no sólo alemanes), al no entenderse bien el porqué, las operaciones, la estrategia, la táctica, y los objetivos de la operación han quedado calificados de irracionales poco más o menos. Es decir, la guerra en el este se recuerda en nuestros días tan devastadora como carente de sentido. Y se ha perdido el concepto de que la Segunda Guerra Mundial en Europa se decidió en los campos de batalla orientales del viejo continente. No debe el lector pensar que el autor de estas líneas pretender justificar tamaña debacle, sino, al margen de consideraciones éticas o morales, explicar algo del “porqué” y del “cómo”. Pasemos a entenderla y a desterrar los mitos que la envuelven.

La declaración de guerra de Gran Bretaña y Francia a Alemania tras el Fall Weiss (Plan “Blanco” u operación de invasión de Polonia) abrió un frente de lucha no deseado y temido por el caudillo alemán. Volver a las trincheras después de la Gran Guerra (1914-18) contra los occidentales no era en realidad su deseo. Su “guerra” estaba ya gestándose desde el momento en que escribió su ideario político “Mein Kampf” (“Mi Lucha”) en los años 20. La batalla en el este europeo estaba predestinada en su visión para un pueblo, el germano, en su mayor parte habitando en el mermado estado alemán tras la Primera Guerra Mundial. Pero la etnia alemana también había quedado dispersa por otras áreas centroeuropeas que habían sido incorporadas forzosamente a otros estados. La doctrina hitleriana, el nacional-socialismo, a diferencia del socialismo soviético, era una doctrina de ámbito nacionalista y no internacionalista y aspiraba a la reunificación de todos estos pueblos y territorios dispersos a los que me refiero. Con un censo de más de 70 millones de germano-parlantes, el dictador alemán concluyó que la única vía para garantizar la supervivencia futura de tal masa humana, racial y culturalmente homogénea, no era otra que la expansión de su territorio. A esto se refirió con Lebensraum o espacio vital. En el mismo momento de la definición de este concepto se pusieron los cimientos del futuro conflicto contra la Unión Soviética.

Mapa de Europa con las áreas de influencia deseadas por el Tercer Reich para la expansión de la etnia germana. En color rojo y rosa está representada la partición del estado polaco entre Alemania y la Unión Soviética.

Continuará…

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Myths of Barbarossa

An objectiveless campaign?

The humble origins of the German Chancellor along with his dire experiences as a young artist in Vienna will define his social and political mindset that will cristalize, after his participation in WWI, in a book. This, “Mein Kampf” will focus on anti-Semitism and anti-Communism, making these groups responsible of Germany’s defeat in the Great War (1914-18) and the following economic debacle in the 20’s.

On the 22nd of June, 1941, a great feat of arms took place with enormous consequences that impacted the deriving History. But as massive as it was this campaing it has somehow been understimated in the West. It is the Unternehmen “Barbarossa”, Operation “Barbarossa” or the attack plan against the Union of Soviet Socialist Republics carried out by the Third Reich and her Axis allies.

When the scholar analyzes even superficially the scale of the battle in Eastern Europe between the years 1941 and 1945, he feels the need to answer two unavoidable questions: “why” and “how”. We will strive to answer both of them and conclude how this military feat have been misinterpretated by “tons” of single-sided information, written after the devastating conflict called World War II.

As a consequence of the “Cold War”, that is the one held for more than 30 years by the old allies against National-Socialist Germany, the world lost the opportunity to know in-depth this decisive feat of arms that undoubtedly determined the Second World War in the Old Continent along with its derived effects for the coming years. The “why” of operation Barbarossa has been biased by the mist of propaganda at first and plunged into ignorance later. These have explained this campaign as a mere psychopathic product of Adolf Hitler. About “how” it could have been carried out by a 3,5 million men army (not only Germans), as the “why” is not fully comprehended, the operations, strategy, tactics and the objectives of the battle have been rendered to irrational. Therefore the war in the East is approached nowadays as devastating as meaningless. The reader must not conclude at this stage that the author of these lines strives to legitimate such a debacle, but, regardless of moral or ethic considerations, to explain somthing about the “why” and “how”. Let us understand it in order to debug its myths.

Pre-WWII ethnical European map. In light and dark pink shaded areas German ethnics are depicted.

The war declarations of Great Britain and France on Germany after the commencement of Fall Weiss (Plan “White” or the Poland invasion campaign) opened a non-desired new front to the West, certainly feared by the German leader. It was not his desire to get back to the trenches of the Great War (1914-18) versus his old adversaries. His war was different if any. His war was already brewed at the moment he wrote his political ideary “Mein Kampf” (“My struggle”) in the 20’s. In his vision the battle in the East was predestinate for his people, the ethnic Germans, most of them living in the post World War I maimed German state. But others have been left out throughout all Central Europe, now belonging to other states. The Hitlerite doctrine, the National-Socialism, opposing the Soviet Socialism, was a national doctrine and not and INTER-national one and as such seeked a reunification of these people and the lands that contained them. Under a census of more than 70 million German-speakers, the dictator estimated that the only hope of survival for such a culturally and racially homogenous human mass demanded an expansion of its territory. This is what the word Lebensraum of vital space means. At the very same moment this concept was defined he was laying the foundations of the future conflict against the Soviet Union.

German WWII poster, advertising the expanded German Reich. Poland and Czechoslovakia are mentioned

To be continued…

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El Camino a la Guerra (VII)

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Finlandia y Turquía

Berlín 1940: El último desencuentro y la antesala de Barbarroja



En el otoño de 1940 los aliados del Pacto de No Agresión, Alemania y la URSS (comprometidos en agosto del año pasado), han pasado de una sincronización perfectamente engrasada a sufrir importantes desencuentros de índole estratégico. En el transcurso de algo más de este año que transcurre se han llevado a cabo políticas de hechos consumados que han enturbiado el entendimiento entre ambas potencias.

Tras tres semanas en Berlín, el conde von Schulenburg, embajador alemán en la Unión Soviética, regresa a la capital de la URSS no sin antes haber mantenido conversaciones con su jefe, el ministro de asuntos exteriores, Joachim von Ribbentrop. Es el 15 de Octubre de 1940. El diplomático deja claro a su superior que en su opinión no sólo es este enturbiamiento de relaciones achacable a Iosif Stalin, sino que Alemania también debe reconocer sus “hechos consumados”, como las garantías de defensa otorgadas a Rumanía, las negociaciones con Finlandia o la signatura del Pacto Tripartito. Schulenburg mantiene que es primordial ahora en aras a volver a los tradicionales cauces de colaboración con Moscú, dar pruebas de amistad.

El germano regresa pues a la capital soviética con instrucciones precisas de justificar el envío de tropas a Rumanía, transigir en la medida de lo posible con las aspiraciones soviéticas en el Danubio, mediar en las difíciles relaciones entre Japón y la URSS y conciliar los intereses del Pacto Tripartito con los del gigante comunista. Además se quiere desviar la atención de Stalin hacia el Golfo Pérsico e Irán, para debilitar en lo posible la posición británica en la zona. En síntesis, Alemania desea tranquilizar a la URSS al mismo tiempo que atreaerla hacia el ámbito del Eje.

Entretanto, en la cúspide de su poder Hitler se encuentra con Franco el 23 y con Pétain el 24 de octubre. En este momento el caudillo alemán está convencido de atraer a Stalin al lado del Eje. Una vez llegado a Francia para los encuentros él es consciente de que sus propuestas han tenido una buena acogida, primero por Molotov y segundo por Stalin. En conversaciones con Franco en Hendaya le dice: “Inglaterra está equivocada abrigando esperanzas para con Rusia. Si Rusia abandona su actual rol pasivo, podría perfectamente venir a nuestro lado.”

El asunto finés es uno de esos “hechos consumados”. En una conversación el 26 de septiembre de 1940 con el diplomático germano, el ministro de exteriores de la URSS, Vyacheslav Molotov, le revela sus sospechas sobre un desconocido acuerdo germano-finlandés y demanda ver los términos por escrito del mismo incluyendo las cláusulas secretas. Molotov justifica su recelo por un obvio comunicado de Berlín a la agencia United Press (que ha sido radiado), que anuncia que tropas del Reich han desembarcado en el puerto finlandés de Vaasa. Insiste en más explicaciones sobre la presencia de estas tropas de la Wehrmacht en Finlandia, una nación que quedaría bajo la acordada esfera de influencia soviética por el tratado ruso-alemán de agosto de 1939. De hecho el Reich está entregando armamento a Finlandia desde el mes de agosto pasado. Cuando realice su visita programada a Berlín en noviembre próximo, Molotov de nuevo abundará, esta vez ante Adolf Hitler, sobre la necesidad de retirar tal contingente.

Alemania, habiendo efectivamente obtenido derecho de tránsito de una agrupación militar hacia Kirkenes (Noruega), hace ver que sólo es un acuerdo provisional que cesará en cuanto las operaciones militares británicas en suelo noruego terminen. Pero Stalin desconfía y Molotov así lo expresa. De hecho 10 días antes, el 2 de noviembre por vez primera el gobierno soviético (Mikoyan) pone en evidencia las entregas de armas alemanas a Finlandia ¿Trama Hitler algún tipo de agresión contra la URSS por su flanco más septentrional? Molotov ignora que ya desde el mes de septiembre se han producido conversaciones auspiciadas por el Oberst Horst Rössing (agregado militar en Helsinki) en el cuartel general del Führer en Berlín, con el general de brigada finés Paavo Juho Talvela, plenipotenciario del mariscal Mannerheim, sobre un futuro planeamiento de operaciones combinadas contra la URSS.

El 2 de octubre de 1940, Molotov recibe contestación sobre el asunto a través de la embajada del Tercer Reich en Moscú: Se afirma que el acuerdo germano-finés sólo se refiere a una cuestión técnica de índole militar sin más implicaciones políticas. Que justo después de un entendimiento similar con Suecia sobre un transporte análogo a través de territorio de este último hacia las áreas de Oslo, Trondheim y Narvik, se obtiene este nuevo permiso de paso de Finlandia hacia la región de Kirkenes. Dicha zona, que necesita ser defendida contra el hostigamiento británico y debido al minado de la Royal Navy, sólo puede ser accedida por tierra y cruzando territorio Finlandés. Se añade que el transporte se ha efectuado a través de Uleaborg y Vaasa y no así por Pori. A la vista del mero aspecto técnico naturalmente se expresa que no se ha visto razón para notificar al gobierno soviético sobre el asunto. Finalmente se aclara que el acuerdo con Finlandia se ha alcanzado por un mero intercambio de notas, cuyo texto se adjunta en 4 puntos: 1.- El gobierno Finlandés, bajo petición del gobierno del Reich, autoriza el paso de transporte de material con personal de escolta desde los puertos septentrionales del Mar Báltico hacia Rovaniemi y la carretera del Océano Ártico hacia Kirkenes en el norte de Noruega. 2.- El gobierno del Reich alemán debidamente deberá especificar al gobierno finés los puertos seleccionados de desembarque, el número de navíos de transporte, las fechas de partida y arribada y las etapas programadas de tránsito en el norte de Finlandia. 3.- El gobierno del Reich alemán deberá notificar al gobierno finlandés al menos con un día de antelación el arribo de los barcos de transporte. 4.- El armamento será expedido aparte separado de las tropas en contenedores de carga. Se llegará a un acuerdo especial relativo al número de oficiales y soldados para labores de guardia de los contenedores de carga que porten armamento.

El 12 de noviembre de 1940 se produce la anunciada visita a bombo y platillo del enviado de Stalin al Reich, Vyacheslav Molotov. Al día siguiente en audiencia con Hitler, el soviético le escucha insistentemente la necesidad de un imperioso acuerdo para dividir al imperio británico. Molotov por su parte contesta que debe de haber primero un reconocimiento de los intereses de la URSS sobre Finlandia y los Balcanes. Entonces continúa con una lista de intereses soviéticos y demandas en Europa. Ya dejando de lado el asunto finlandés, ampliamente tratado con el Führer sin un acercamiento de posiciones, enfatiza que Rusia tiene intereses en Rumanía (recordemos que la Besarabia y la Bucovina ya han sido ocupados por tropas del RKKA en junio-julio pasados y la Misión Militar Alemana ya ha puesto pie en el resto de Rumanía), Hungría, Yugoslavia y Grecia. El ruso prosigue deseando un estrechamiento de relaciones con Bulgaria en virtud de un pacto de asistencia mutua. Continúa con el asunto polaco también. Por último, el diplomático de Moscú deja claro que la neutralidad de Suecia debe ser respetada para garantizar un paso libre desde el Mar Báltico al Mar del Norte a través de los estrechos daneses.

13 de noviembre de 1940. Cumbre en Berlín germano-soviética. Esta quedará no resuelta poniéndose de manifiesto la divergencia de intereses de ambas potencias. Molotov (izda.) es recibido por Adolf Hitler.

Pero el asunto sueco no es en realidad el último punto de la agenda. Queda Turquía, o mejor dicho, los estrechos que unen el Mediterráneo con el mar Negro, el Bósforo y los Dardanelos. El enviado del Kremlin ante Adolf Hitler afirma que Rusia estaría encantada de expandirse en dirección a Irán como este le pide, pero que es necesario primero tratar estos temas con más profundidad. Acerca de los Dardanelos, dice que necesita más que garantías sobre el papel.

Una vez de vuelta a la capital de la Unión Soviética y tras haber departido con su jefe, Iosif Stalin, se hace saber al embajador alemán, von Schulenburg, que la URSS está lista para unirse al Pacto entre el Reich, Italia y Japón, es decir constituir el Pacto Cuatripartito, pero que hay unas condiciones previas: a) La retirada de tropas de la Wehrmacht de territorio finés, b) El establecimiento de una base soviética cuyo radio de operación englobe los estrechos del Bósforo, c) Y que Japón renuncie a las concesiones de la parte septentrional de la isla de Sakhalin conseguidas tras la derrota rusa en 1905.

El 22 de septiembre de 1940, el gobernador del condado de Vaasa, Jalo Lahdensuo, y el jefe de policía anuncian que tropas alemanas han desembarcado la noche anterior en Vaasa y Oulu.
El acercamiento a Alemania tras la Guerra de Invierno contra la URSS sompe el aislamiento de la joven nación, pues Alemania estaba unida hasta ese momento con la URSS. El mariscal Mannerheim reconoce que de no haberse dado estos acuerdos con Alemania, a finales de 1940 Finlandia habría caido víctima de la URSS. No obstante, este acercamiento supone a la vez un daño en sus relaciones con Gran Bretaña y los EE.UU.

Es especialmente en el punto b) anterior, en los estrechos del Bósforo y Dardanelos, donde las políticas expansionistas de ambos imperios chocan irremisiblemente. Remontémonos ahora 132 años en el tiempo a la reunión en Erfurt entre el Zar Alejandro I y Napoleón (1808). Parecen los presentes acontecimientos una repetición de un encuentro malogrado en el que la suerte de Europa se repartía en una mesa de negociación. Allí el ruso y el francés decidían sobre el destino de Turquía, sobre quién sería el dueño del Danubio, quién dominaría los Balcanes, Egipto y ostentaría el control de Constantinopla (“la llave del Mundo” que llamó el corso). Napoleón, a la vez que alimentaba la imaginación del Zar con ambiciosos planes exigía cada vez más condiciones a la común empresa, limitando los beneficios que el imperio ruso pudiera obtener a cambio de asegurar vía libre a la Francia imperial para penetrar en el Asia Menor y la India. Erfurt quedó inclonclusa, tal y como la reunión de Berlín de noviembre de 1940.

¿Por qué?

¿Cómo podía Rusia, la actual Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas resignarse a perder las “llaves del mundo” y verse circunscrita a un mar interior (mar Negro) y dejar este derecho de paso a un nuevo imperio en plena expansión? ¿Y cómo podría Adolf Hitler permitir que un gigante le cerrara el paso hacia Asia (los recursos de Oriente Medio y la India) y África, permitiéndole desplegar un poderío militar en el Mediterráneo en sustitución del que ostenta en 1940 la Royal Navy?

En cuanto a los Dardanelos, Alemania está a favor de una revisión de la convención de Montreux de 1936 (Turquía ostenta el control pleno de los estrechos del Bósforo y Dardanelos para regular el tránsito de buques de guerra de otros Estados, a cambio de garantizar libre tránsito de naves civiles en tiempo de paz) que facilitara en acceso de Rusia al Mediterráneo y cerrar a su vez el mar Negro a armadas extranjeras; pero aceptar bases soviéticas en los estrechos es algo con lo que Alemania no transigirá.

23 de octubre de 1940. En el encuentro en Hendaya con Franco Hitler está en el apogeo de su poder. En la estación de tren donde conversan durante 12 horas el Führer le comunica que Inglaterra está equivocada esperando algún acercamiento de Rusia porque de romper la URSS su política de pasividad, esta indudablemente se decantará hacia del Eje.

Es difícil saber si tras la reunión de Berlín el líder alemán ya ha reconocido para sí mismo que el expansionismo del Tercer Reich no puede seguir una vía paralela al del imperialismo soviético. Del mismo modo Vyacheslav Molotov quizás haya llegado a la misma conclusión y reconocido para sus adentros que los destinos de Alemania y la URSS colisionarán tarde o temprano. De cualquier forma Moscú queda a la espera de la decisión final de Hitler. ¿Cederá este a las demandas rusas para la firma del Pacto Cuatripartito o la guerra ya sólo será cuestión de tiempo…?

Todo esto acontece pues en otoño de 1940. No hay posibilidad de operaciones militares de envergadura tanto contra Gran Bretaña o la URSS en los Balcanes o el Mediterráneo, al menos hasta la siguiente primavera. Hitler, a pesar de sus sentimientos, línea ideológica o conclusiones después del encuentro con Molotov, tendrá semanas o unos meses para decidirse. Y de esta decisión dependerá el desarrollo de la guerra y de toda la situación mundial. ¿Pero y porqué sólo unos pocos meses? ¿Teme Alemania una agresión militar de Stalin a medio plazo? En una reunión entre el almirante Raeder y el Führer mantenida el 26 de septiembre de 1940 (justo antes de la firma del Pacto Tripartito), el jefe de la Kriegsmarine estima que sería posible evitar un enfrentamiento futuro con los soviéticos de llevar a cabo una operación a gran escala para controlar el Mediterráneo oriental y Oriente Próximo, con el objeto de asestar un golpe fatal al imperio británico. Adolf Hitler asiente. El almirante Raeder escribirá que es preciso alentar a Rusia a avanzar hacia Irán y la India, para buscar una salida al Océano Índico, una posición geoestratégica indudablemente más vital que sus asentamientos del Mar Báltico. Esto tendría un doble beneficio para Alemania: desviar a la URSS de los intereses directos del Reich y enfrentar finalmente a Stalin contra el imperio de Churchill.

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The Road to War (VII)

Finland and Turkey

Berlin 1940: The last disagreement and Barbarossa’s prelude



In Autumn 1940 the Pact of Non-Agression allies, Germany and Russia, which bound them since August last year, have transitioned from a perfectly fine-tuned agreement to severe strategic misunderstandings. During the course of this year “fait accompli” have taken place that have marred the russo-german collaboration.

After passing three weeks in Berlin, Count von Schulenburg, the German Ambassador to Berlin, returns to the USSR capital city after having had conversations with his boss, the Reich’s Minister of Foreign Affairs, Joachim von Ribbentrop. It is the 15th of October, 1940. The Ambassador makes himself clear about the deteriorating relations to blame not only Stalin. Germany has her part on it too, like granted defence guarantees to Romania, agreements with Finland or the Tripartite Pact. Schulenburg remarks that it is of paramount importance to prove true friendship with the Soviets in order to return to a good understanding.

The German diplomat returns to the Soviet capital city with clear instructions to justify the military mission in Romania, to give in as reasonably possible with the Soviet aspirations in the Danube, to intercede between the diffult Japanese Soviet relations and to reconcile the Tripartite Pact interests with those of the USSR. On top of that Hitler wishes to deviate Stalin’s focus to the Persian Gulf and Iran to weaken Britain’s position in the region. In essence Germany wishes to reassure Russia and at the same time to attract her to the Tripartite Pact’s sphere.

In the meantime Hitler meets Franco on the 23rd and Pétain on the 24th of October, he had decided to try to secure Russia’s adherence to the Three-Power Pact with, as he thought, a good chance of succeeding. When he travels to France for the meetings he already knows that his advances have had a favourable reception, first from Molotov and then from Stalin. In his conversation with Franco at Hendaye he tells him: “England is wrong to place any hope in Russia. If Russia were to abandon her passive role, she would at least come over to the German side.”

Field Marshall Mannerheim with Prime Minister Ryti and Adolf Hitler. In spite of this picture corresponding to 1942, already in 1940 Mannerheim recognizes the need to approach the German in order to guarantee Finnish sovereignity.

In the summer of 1940, Germany’s occupation of Norway forces the Führer to transfer troops and munitions by sea and through the neutral countries of Sweden and Finland. The most convenient route to northernmost Norway was a rough truck road that passed through Finland. Diplomatic relations between Finland and the Third Reich greatly improved after the 1939-40 Winter War versus the USSR, even though Germany backed the Soviet Union and on the 18th of August an agreement was reached to allow Germany to set up supporting bases along the long Arctic truck road. The negotiations were held between the Finnish military and Hermann Göring‘s personal emissary Josef Veltjens. This was kept secret until the Wehrmacht arrived in the port of Vaasa on the 21st of September, 1940.

The Finnish question is one of those “fait accompli”. In conversations with the German diplomat on the 26th of September Vyacheslav Molotov unveils his suspicions about some unknown agreement between Germany and Finland. He demands to see its written terms including the secret protocols. Molotov justifies his distrust after a Berlin communiqué (radioed) announcing that the Wehrmacht has landed in the Finnish port of Vaasa. He insists on more explanations over the presence of these troops in Finland, a nation that would lay under the Soviet sphere of influence in accordance to the russo-german treaty of August, 1939. As a matter of fact the Third Reich is delivering weapons to Finland since August, 1940. When the Soviet Minister of Foreign Affairs visits Berlin on the next November he will again repeat, this time before Adolf Hitler, demands to withdraw this troops.

Germany matter of factly has received transit rights for a military contingent towards Kirkenes (Norway) and states that it is just a temporary deal to expire as soon as British military operations over Norway cease. But Stalin suspects and Molotov so expresess this concern. In fact just 10 days before, on the 2nd of November the Soviet government (Mikoyan) for the first time proves the delivery of weapons to Finland ¿Is Hitler preparing some kind of aggression against the USSR on her northernmost flank? Molotov ignores that since September there have been conversations hosted by Oberst Horst Rössing (German military attaché in Helsinki) at Hitler’s headquarters in Berlin with the Finnish Major General Paavo Juho Talvela, Marshall Mannerheim’s envoy. All regarding the future planning of military combined operations against the USSR.

On the 2nd of October, 1940, Molotov receives an answer via the Third Reich’s embassy in Moscow: The finno-german agreement it is just a military technical issue without further political implications. It is stated that just after a similar understanding with Sweden for troop transit to Oslo, Trondheim and Narvik, this is a new permission obtained by Finland to transit towards Kirkenes. The note adds that the enclave needs to be defended against British action and due to the Royal Navy mining of the waters it neeeds to be approached by land across Finland. The note finishes explaining that the trasport has been carried out through Uleaborg and Vaasa, but not through Pori. Under a mere technical aspect the Germans state that there is no real reason to notify the Soviet government about it. Finally the note clarifies 4 points: 1.- The Finnish government, under the Reich’s petition, authorizes the transit of special materiel along with escort personnel from the Northern Baltic Sea ports towards Rovaniemi and the Arctic Ocean road to Kirkernes on the North of Norway. 2.- The German government is to especify to the Finnish government the chosen disembarkment ports, the number of vessels, the dates of departure and arrival and the stages needed for the transit across Northern Finland. 3.- The Reich must notify the Finnish government at least a day ahead the arrival of the transport vessels. 4.- The weaponry will be shipped apart from the troops in cargo crates. There will be a special agreement in regards of the number of officers and soldiers for the escort service of the crates containing the weapons.

With great fanfare on the 12th of November, 1940, Vyacheslav Molotov arrives in Berlin. The next day, the Soviet meets Hitler and listens to urgent pleas of the necessity to divide the British Empire. Molotov answers that there should be in the first place a recognition of USSR interests over Finland and the Balkans. Thereafter the latter discloses a list of demands in Europe. But leaving the Finnish question that has been largely discussed with the Führer to no avail, he remarks that Russia has interests over Romania (let’s remember that either the Bessarabia and Bukovina have been occupied last June-July and the German Military Mission has already arrived in Romania as well), Hungary, Yugoslavia and Greece. The Russian diplomat continues wishing tightening relations with Bulgaria thanks to a mutual assistance pact. Lastly the Polish affairs are dealt too. Molotov still makes it clear that the Sweden neutrality must be respected in order to guarantee free passage from the Baltic to the North Sea through the Dannish corridors.

However the Swedish matters are not the last issue in the agenda. It still remains Turkey, or more accurately, the straights that link the Mediterranean with the Black Sea, the Bosphorous and the Dardanelles. The Kremlin envoy states before Adolf Hitler that Russia would accept to expand towards Iran as the latter claims, but it is necessary in the first place to deal about these subjects more in depth. In the new world share-out which Hitler has in mind, Russia is to receive South-East Asia towards the Persian Gulf and the Arabian Sea, with at the same time the assurance of a freer access to the Mediterranean. Regarding the Dardanelles, Molotov demands more than written guarantees.

Once Molotov is back to the capital city of the Soviet Union and after having informed his boss, Iosif Stalin, the German ambassador, von Schulenburg, is notified that the USSR is ready to join the pact with the Third Reich, Italy and Japan. In other words: to create the Cuatripartite Pact, but only after meeting the following criteria: a) The withdrawal of the Wehrmacht from Finnish territory, b) The establishment of a Soviet base that encompasses within her operational radious the Bosphorous, c) And have Japan decline her concessions over Northern Sakhalin Island, achieved after the Russian 1905 defeat.

mapa-bosforo-dardanelos
The Montreux Convention (1936) agreement concerning the Dardanelles strait. In response to Turkey’s request to refortify the area, the signers of the Treaty of Lausanne and others met in Montreux, Switzerland and agreed to return the zone to Turkish military control. The convention allowed Turkey to close the straits to all warships when it was at war and to permit merchant vessels free passage. As for the Dardanelles, Germany favoured a revision of the Montreux Convention which would facilitate Russia’s access to the Mediterranean and close the Black Sea to the warships of non-riparian powers, but she could not go as far as accepting the establishment of Soviet bases on the Bosphorus and the Dardanelles

It is precisely regarding b), the straights of the Bosphorous and the Dardanelles, where the two expansionist policies of both empires collide. 132 years back in time in the Erfurt summit (1808) between Czar Alexander I and Napoleon, the present events resemble those of the 19th century inconclusive meeting, when the fate of Europe was to be decided. Back then the Russian and the French decided over the future of Turkey, the Danube, the Balkans, Egypt and who would control Constantinople (“the key of the world” as the Corsican named). Napoleon, fed the appetites of the Czar with ambitious projects but everytime demanded more and more conditions, limiting the Russian Empire benefits to those of France in order to have a direct entry into Asia and India. Erfurt remained inconclusive, as it has the Berlin summit of November, 1940.

Why?

How could Russia, the present Union of Soviet Socialist Republics, resign herself to lose the “keys of the world” and live constrained in an inner sea (Black Sea) and yield this right to a new expansionist empire? And how could Adolf Hitler allow a juggernaut stood amidst his objectives in the Middle East and India, allowing at the same time this giant to deploy his military might in the Mediterranean replacing the Royal Navy’s?

In regards of the Dardanelles, Germany is in favour of a review of the Montreaux convention (1936), when Turkey was given control of the straights of the Bosphorous and the Dardanelles in order to manage the transit of other states’ warships in exchange of guaranteeing the free passage during peace time of civil vessels. This new approach to the Montreaux convention would facilitate the access of the USSR to the Mediterranean Sea and to close the Black Sea to foreign navies; but in any case the Reich would accept Soviet bases in the straights.

It is not easy to know whether the German leader has already realized of the incompatibility of the Reich and USSR expansion policies. By the same token Vyacheslav Molotov perhaps has arrived into the same conclussion and accepted that the fate of Germany and the USSR will collide sooner or later. In any case Moscow awaits Hitler’s final decision. Will he take the Russian demands in order to create the Cuatripartite Pact or war will be the only solution…?

All this was in the autumn of 1940. No large-scale military operations against either Russia or Britain are possible in the Balkans or the Mediterranean until the following spring. Hitler has therefore some weeks, even some months, in which to make his choice. And on this election depends the whole development of the war and of the world situation. In an appreciation of the situation which Admiral Raeder made to Hitler on 26 September 1940, just before the signing of the Three-Power Pact, the Commander-in-Chief of the Kriegsmarine points out that it is possible to avoid clashing with Russia by carrying out a strategic operation to seize the Eastern Mediterranean and the Near East, thus delivering a decisive blow at the British Empire. Hitler agrees. He believes [Raeder says] that Russia should be encouraged to advance southwards towards Iran and India, so as to find an outlet to the Indian Ocean much more important than her positions in the Baltic. It is precisely this possibility which is left open by the Three-Power Pact. Germany sees in it a two-fold advantage: she could divert Russia towards the east and south-east of Asia, where German interests are not directly involved; and in this area Russia would also clash with the British Empire.


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El Camino a la Guerra (VI)

[English version at the end]

La URSS ante el Pacto Tripartito

La tercera fisura:


Los Gobiernos de Alemania, Italia y Japón, considerando como un precedente de cualquier estado de paz que todas las naciones del mundo tienen su propio lugar, han decidido para mantener el statu quo y la cooperación entre ellos, mantener sus esfuerzos en la gran Asia del Este y las regiones de Europa respectivamente, donde tienen sus primeros intereses para establecer y mantener un nuevo orden de cosas calculado para promover la mutua prosperidad y bienestar en cuanto a sus pueblos concierne. Más, es el deseo de los tres gobiernos extender la cooperación a aquellas naciones de otras partes del mundo que se inclinen en poner sus esfuerzos en la consecución de los mismos fines, en orden a que sus aspiraciones para la paz del mundo sean realizadas. De acuerdo con lo anterior, los gobiernos de Alemania, Italia y Japón han acordado lo siguiente”:

ARTÍCULO PRIMERO.
Japón reconoce y respeta el liderazgo de Alemania e Italia para establecer un nuevo orden en Europa.

ARTÍCULO SEGUNDO.
Alemania e Italia reconocen y respetan el liderazgo de Japón para establecer un nuevo orden en la gran Asia del Este.


De izda. a dcha: el ministro de asuntos exteriores del Reich, Joachim von Ribbentrop, el embajador japonés en Berlín, Saburo Kurusu, Adolf Hitler y el ministro intaliano de exteriores, Galeazzo Ciano. Reunidos con ocasión de la formalización del Pacto tripartito, la alianza militar que incorpora el teatro de operaciones Asia-Pacífico. Pronto seguirán otros miembros.

El 13 de octubre de 1940 el ministro de exteriores del Reich, von Ribbentrop, envía una larga misiva a Iosif Stalin, en la que tras analizar el curso de los recientes acontecimientos bélicos y repetir las amistosas intenciones que Alemania abriga para con la URSS, pinta un prometedor panorama sobre el desarrollo de las futuras relaciones entre ambos estados tal y como las percibe Adolf Hitler.

¿De qué se trata?

Con un impacto mundial como lo había sido un año y un mes antes el Pacto de No Agresión Germano-Soviético, se firma el llamado Pacto Tripartito el 27 de septiembre de 1940. Alemania, Italia y Japón se reúnen en Berlín y acuerdan una alianza militar. Las agencias informativas de las tres potencias abundan en dar explicaciones sobre cómo no entorpecerá las relaciones entre Alemania y la URSS o Japón y la URSS. Pero todas estas consideraciones tranquilizadoras no calman en manera alguna la inquietud de Moscú. Esta se imagina forzada de repente a un bloqueo que cierre el inmenso imperio de los soviets con cerrojo de hierro desde el este y el oeste.

De la misma manera el gobierno del Reich abriga ciertas preocupaciones sobre la posible reacción de la Unión Soviética. Uno de los escenarios posibles es que se lance literalmente a los brazos de las potencias occidentales, pero Hitler es optimista. El Führer, considerando a Stalin un hombre pragmático incapaz de arriesgar sin tener un objetivo de victoria claro, no cree que el líder comunista quiera derramar sangre soviética junto a una coalición, Francia y Gran Bretaña, que en este momento está contra las cuerdas. Al fin y al cabo la URSS debe darse cuenta, Adolf Hitler espera, de que el Pacto va dirigido contra el imperio británico y no contra Rusia.

El acto de firma del Pacto Tripartito. Adolf Hitler, a su inmediata derecha, Galeazzo Ciano y el embajador japonés, Saburo Kurusu. Las potencias del Eje se constituyen con el Tercer Reich, Italia y Japón. El Pacto garantiza asistencia mutua entre los signatarios en caso de que uno de sus miembros sufra un ataque por cualquier nación que no esté actualmente en guerra.

Moscú ahora se ve abocada a dos posibilidades, ver limitadas sus aspiraciones al chocar con el nuevo orden que el Pacto Tripartito supone o verse lanzada a una guerra de consecuencias impredecibles. De cualquier modo la URSS acelera sus preparativos militares pues se siente en peligro y amasa tropas en las fronteras.

No obstante Hitler tiene la esperanza de que Alemania, la Unión Soviética, Italia y Japón puedan llegar a un acuerdo en sus comunes estrategias políticas, basado en la delimitación de sus respectivos intereses que pueda perdurar en el tiempo incluso siglos. El caudillo germano está dispuesto a recibir a Molotov en Berlín para acordar los términos y si es necesario mandar a Ribbentrop de nuevo a Moscú para un intercambio de ideas personal con Stalin y si fuera posible con mandatarios italianos y japoneses.

La carta a la que se hace referencia la principio, tras ser traducida en la embajada alemana en Moscú, llega al Kremlin cuatro días más tarde, el 17 de octubre. Y Molotov, para empezar, acepta la invitación a Berlín. Ha ocurrido mucho desde el pacto que él firmara con Ribbentrop en Moscú y es necesario aclarar si los intereses de las dos potencias pueden seguir siendo concordantes. Stalin piensa que sí y responde al gobierno del Reich que se puede abundar en ulteriores entendimientos redefiniendo las mutuas esferas de influencia que se negociaron en agosto del año pasado. Lo que se desea es convertir el Pacto Tripartito en el Pacto Cuatripartito

¿Pero qué significa el Pacto Tripartito que inquieta sobremanera a Moscú?

En el nuevo orden Alemania se adjudica Europa y África, esta última como vasto territorio por conquistar para su ansiado espacio vital, ya que Ucrania queda fuera de límites por el Pacto de Moscú. Esto entra en conflicto con las aspiraciones soviéticas sobre los Dardanelos y el Bósforo, hecho por lo que con toda probabilidad Moscú no ha sido invitada al Pacto Tripartito. Y estas zonas de Oriente Medio son el puente de tierra natural para unir Europa y África, una vía segura ya que la Royal Navy británica aún controla las aguas del Mediterráneo.

Por otro lado para una URSS neutral, este pacto supone ganar tiempo al serle conveniente una extensión de la guerra entre las potencias capitalistas. Mientras más lejos y prolongado sea el conflicto entre ellas, Stalin gana tiempo, entre otras cosas para reequipar y modernizar su vasto RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos). Todos los periódicos de Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas se apresuran a publicar largos extractos de la prensa estadounidense para demostrar que los Estados Unidos deben ser considerados como enemigos del Pacto Tripartito (aún no lo son) y que por la aportación de su inmenso potencial bélico reforzarían la suerte del imperio británico e igualan las fuerzas de las dos coaliciones imperialistas que combaten en el mundo. Los rusos ciertamente temen que el hundimiento de Inglaterra deje a Rusia abandonada entre las tres potencias que desde ahora la rodean, Alemania, Italia y Japón.

No obstante los alemanes aún esperan ligar la URSS con el Eje y el imperio del Japón. Se trata de hacerla participar indirectamente en el sistema político establecido por el convenio tripartito añadiendo acuerdos de no agresión y amistad con el país nipón, como ya los había firmado Molotov y Ribentropp el año antes. Pero esto choca frontalmente con las aspiraciones territoriales rusas sobre la parte meridional de la isla de Sakhalin, que ocupa Japón desde principios de siglo cuando los rusos fueron obligados a cederla.

Continuará…

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[English version]

The Road to War (VI): The USSR before the Tripartite Pact

The third fracture:


“The Governments of Japan, Germany, and Italy consider it as the condition precedent of any lasting peace that all nations in the world be given each its own proper place, have decided to stand by and co-operate with one another in their efforts in Greater East Asia and the regions of Europe respectively wherein it is their prime purpose to establish and maintain a new order of things, calculated to promote the mutual prosperity and welfare of the peoples concerned. It is, furthermore, the desire of the three Governments to extend cooperation to nations in other spheres of the world that are inclined to direct their efforts along lines similar to their own for the purpose of realizing their ultimate object, world peace. Accordingly, the Governments of Japan, Germany and Italy have agreed as follows”:

ARTICLE 1.
Japan recognizes and respects the leadership of Germany and Italy in the establishment of a new order in Europe.

ARTICLE 2.
Germany and Italy recognize and respect the leadership of Japan in the establishment of a new order in Greater East Asia.


Japanese propaganda poster that presents the new allies. Japan recognizes the precedence of Germany and Italy to deal over European matters, while the latter recognize the Japanese Asian area of influence.

On the 13th of October, 1940, the Reich‘s Minister of Foreing Affairs, Joachim von Ribbentrop, sends a long letter to Iosif Stalin. In it after analyzing the course of the military events and repeating the friendly intentions towards the USSR, there’s a promising description of the future relations between both states, as Hitler perceives them.

But what is this about?

Amidst a world-wide expectation, as it was one year and a month before the russo-german Non-Aggression Pact, the new Tripartite Pact is signed on the 27th of September, 1940. Germany, Italy and Japan summit in Berlin and agree a military alliance. The three nations’ news agencies strive to present this accord as harmless as possible between Germnay and the USSR and Japan and the USSR. But all these reassuring considerations do not apease Moscow. Stalin foresees a blocade that seals the Soviet empire with an iron lock from the East and the West.

Likewise the Reich’s government worries about the possible reactions of the USSR. One of the scenarios is that of Russia joining the Western powers; but Hitler is still optimistic. The Führer, considering Stalin a pragmatic man not capable to risk without something to win, doesn’t think the Communist leader will spill Soviet blood along with a coalition (France and Great Britain), badly cornered at the moment. Adolf Hitler then hopes the USSR realizes that the objective of the Pact is against the British Empire and not Russia.

This release of the Italian magazine TEMPO publishes an article of the significance of the Tripartite Pact and the influence on other powers, like the United States of America.The main objective of the pact signed by the Third Reich, Italy and Japan in Berlin on 27 September 1940 was to isolate and weaken Great Britain. It was a pact of mutual assistance based on a redistribution of vast spheres of influence in Europe, Africa and Asia. Europe and Africa were assigned to Germany and Italy, and Far-Eastern Asia to Japan.

Moscow faces a dilemma, either to see her aspirations curtailed for colliding against the new Tripartite Pact’s new order or to wage a war of unpredictable consequences. Nevertheless the USSR is hurriedly training troops and reinforcing the national frontiers.

In the meantime the German leader still hopes that Germany, the Soviet Union, Italy and Japan can reach an agreement within their common political strategies, based on restricting own interests that could prevail for centuries. The German goverment is ready to receive Molotov in Berlin in order to define these terms and if necessary to send von Ribbentrop to Moscow for an exchange of ideas with the same Stalin (if possible with Italian and Japanese envoys).

The aforementioned letter, after having been translated into Russian language in the Reich’s embassy in Moscow, arrives in the Kremlin 4 days later, on the 17th of October. Molotov’s first reaction is to accept the invitation to Berlin. Many things have happened since the signature of the Pact with Ribbentrop in the Capital city of the Soviet Union and it is paramount soon to clarify if the common interests are stil compatible. Stalin thinks so and answers that it is still possible to reach further agreements by redifining both areas of influence as they were negotiated last year.

But what is the meaning of this Tripartite Pact that worries Moscow?

In the new order Germany spares for herself Europe and Africa, being the latter a vast territory for conquest for her claimed vital space, due to the fact that the Ukraine remains off limits by the Moscow Pact. This conflicts with the Soviet aspirations over the Dardanelles and the Bosphorous, this being most likely the fact Moscow hasn’t been invited to the negotiations of the Tripartite Pact. These zones in the Middle East are the natural land bridge that links Europe with Africa. This is a safe bridge because the Royal Navy still controls the Mediterranean.

On the other hand this pact offers Stalin precious time as he desires any extension of the war between the capitalist powers. The further from his borders and longer in time, the better for him in order to reequip y modernize his vast RKKA (Red Army of Workers and Farmers). All Soviet newspapers hurriedly publish excerpts of the United States press to support the view America must consider as enemies (still they are not) the Tripartite Pact members. America must, the Soviet press presents, support the fate of the British Empire and balance the forces of the two imperialist coalitions that fight in the world. The Russians certainly fear that the collapse of England left them abandoned surrounded by the 3 powers, Germany, Italy and Japan.

Nevertheless the Germans still hope to link the USSR with the Axis and with the Japanese empire too. The idea is to make Stalin indirectly participate in the established political system set by the Tripartite Pact, adding non-aggression accords and friendship with the Japanese as they have already signed Molotov and von Ribbentrop a year before. But this conflicts the Russian territorial aspirations over the Southern tip of the Sakhalin island, that Japan occupies since the beginning of the 20th century when the Czarist Russia was bound to leave it.


To be continued…

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El Camino a la Guerra (V)

[English version at the end]

Las desembocaduras del Danubio

La segunda fisura:

En tinta marrón está representada Rumanía en esta carta de marzo de 1940 antes de la pérdida de territorios a manos de soviéticos, húngaros y Búlgaros. En trazo negro se aprecia el curso del Danubio, que hace de frontera entre algunos estados en varios tramos de su recorrido hasta morir en el Mar Negro. La importancia de esta via fluvial ha tenido siempre un carácter no sólo económico sino también estratégico.

El segundo río más largo de Europa, el Danubio (2860 km.), es y ha sido un eje de comercio entre las naciones ribereñas. Nace en la Selva Negra (Alemania) y fluye en sentido este-sureste hasta desembocar en el Mar Negro. Su navegación administrada y regulada ha sido objeto de diversos acuerdos internacionales. En 1616 en virtud de un acuerdo austro-turco en Belgrado los austriacos pudieron nevegar su curso medio y bajo. En 1774 gracias al tratado de Küçük Kaynarca, Rusia pudo transitar por el tramo bajo del gran río. Los acuerdos anglo-austríacos y ruso-austríacos de 1838 y 1840 facilitaron el libre tránsito a lo largo de todo el Danubio. Este principio se volvió a invocar en al tratado de París de 1856, cuna de la Comisión Danubiana que promovía la internalización de la vía fluvial.

No obstante y en el escenario histórico que nos ocupa, la navegación sobre el Danubio está sometida a dos regímenes distintos hasta 1940: el del alto Danubio, que se extiende desde Ulm a Braila y a partir de esta segunda localidad, hasta el mar. El primer tramo fluvial está sometido a la vigilancia de la Comisión Internacional con sede en Belgrado. Su segundo tramo, está regido por una Comisión Europea con sede en Galatz. La Comisión Intrernacional, creada en Versalles en 1920, está compuesta por los estados ribereños del alto y medio Danubio, Italia más las dos principales potencias vencedoras de la Gran Guerra, Francia e Inglaterra. Sus atribuciones son más bien de orden técnico. Por contra la Comisión Europea es una institución de carácter político, creada mucho antes (a resultas de la guerra de Crimea, 1853-1856) para conciliar intereses europeos y rusos en la región. Tal Comisión estuvo integrada hasta 1939 por Inglaterra, Francia, Italia y Rumanía (Rusia había sido apartada en 1917); el Tercer Reich se unirá en 1939. Tras la Gran Guerra, Rumanía, gracias a la incorparación de nuevos territorios por la reordenación del mapa europeo tras la Primera Guerra Mundial, queda como dueña y señora geográfica de las desembocaduras del Danubio, aunque garantizando la libertad de navegación por su pertenencia a la Comisión.

Tras la ocupación de Stalin de Besarabia y Norte de Bucovina rumanas en junio-julio de 1940, la URSS vuelve a tener contacto físico con las riberas danubianas, sobre las que tenía antiguas pretensiones. El 30 de agosto se convoca el segundo arbitrio de Viena, en el que Hitler liquida la antigua Comisión Internacional creada en Versalles (jamás la reconoció) y no invita a Rusia a integrarla (aceptará la mediación del Kremlin sólo sobre el curso bajo). La razón argumentada es que la actual Unión Soviética jamás ha tenido parte en el arbitrio del alto Danubio más al oeste de Braila. Pero ahora Stalin se ha establecido en la orilla este del gran curso fluvial y le interesa extender su control lo más hacia el corazón de Europa posible.

Tras el arbitraje de Viena el 30 de agosto de 1940, Hungría recupera zonas de la Transilvania rumana. Rumanía, por contra, recibirá muy deseadas garantías de defensa de Adolf Hitler. En la ilustración tropas motorizadas húngaras ocupando el nuevo territorio de mayoría racial magiar. La tensión política entre ambos estados crecerá, reservándose Alemania el papel de mediador.

El 14 de septiembre el ministro de asuntos exteriores soviético, Vyacheslav Molotov, conferencia con el embajador del Reich en Moscú, conde von Schulenburg, y le hace partícipe de que ve con buenos ojos que Alemania de luz verde a la URSS para integrar la Comisión Europa de Galatz (bajo Danubio hasta el mar), pero que este gesto es insuficiente. De hecho Molotov exige la liquidación de las dos comisiones, la internacional y la europea, y propone crear una sola. Esta única comisión controlaría todo el Danubio desde Bratislava hasta el mar, con participación de estados ribereños más Alemania y la URSS (Italia, excluida). El gobierno alemán está en un dilema. ¿La propuesta, de aceptarse, no entraría en conflicto directo con el Tercer Reich al superponer estas zonas de influencia con la URSS en una región de gran interés para Hitler y que de facto ya controla? ¿Aunque por otro lado, ya que la propuesta de Molotov barre sin contemplaciones la presencia de Inglaterra y Francia, no serviría para hacer frente común de alguna manera contra Winston Churchill y seguir ampliando la brecha entre rusos e ingleses (por el momento considerable) y atraerse de esta forma los favores de Stalin hacia el Reich?

A mediados de octubre, el Tercer Reich se decanta por la via conciliadora y responde al Kremlin afirmativamente. El gobierno alemán consiente en la eliminación de la Comisión Europea. Moscú, que estaba molesto por el envío de la misión militar germana a Rumanía (por las garantías de defensa acordadas con ese país), se calma. Stalin toma posiciones en las bocas del Danubio. Los rumanos hacen lo propio. El delta se militariza. Hitler, que tras la desparición de Polonia el año anterior ya compartía línea fronteriza con Stalin, vuelve a tener contacto con él ahora en las costas del Mar Negro. Los pequeños estados danubianos que habían servido de cochón entre ambos pierden así su neutralidad y significación y se alinean con el Eje.

El 28 de octubre de 1940 los nuevos comisionados alemanes, soviéticos, rumanos e italianos (estos últimos aceptados por Moscú por insistencia de Berlín) se reúnen en Bucarest. En breve se ponen de manifiesto intereses graves contradictorios. Rusia demanda un control “provisional” junto con Rumanía de las desembacaduras en el Mar Negro. La razón es obvia, que no es otra que la de convertirlo en un “Mare Nostrum” con objeto de ejercer su influencia posterior en los Balcanes. Pero Berlín desea una navegación libre hasta el Mar Negro. Desde estas posiciones Alemania podía amenazar directamente el poderío inglés en el Mediterráneo y en el Oriente Próximo. El conflicto de intereses no es nimio y quedará sin resolver. Las aspiraciones rusas sobre el Danubio marítimo colisionan frontalmente además con el concepto germano de espacio vital, que por el Pacto de No Agresión del año pasado no dejaba más salida a Hitler que la de expandirse hacia el sureste europeo; pero ahora Iosif Stalin le cierra de facto las puertas a su reclamado Lebensraum.

Continuará…

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[English version]

The Road to War (V): The Danube estuaries

The second fracture:

Hungarian Foreign Minister István Csáky signing the agreement before the dignataries of Germany, Italy and Romania during the Second Vienna Award on the 30th of August, 1940. The map of Southeast Europe changes once again and the International Commission that supervises the upper/mid Danube is liquidated to Adolf Hitler’s satisfaction.

The second longest waterway in Europe, the river Danube (2860 km.), is and has been an axis of trade amongst the nearing countries. It is born in the German Black Forest and flows on an Easterly direction until the Black Sea. Regulated navigation on it has been subject to a number of international agreements and treaties. In 1616 an Austro-Turkish treaty was signed in Belgrade and thanks to it the former were granted the right to access the middle and lower Danube. In 1774, under the Treaty of Küçük Kaynarca, Russia was allowed to use the lower river. The Anglo-Austrian (1838) and the Russo-Austrian (1840) conventions promoted free navigation along the waterway, a principle held in the Treaty of Paris of 1856, which also set up the first Danubian Commission with the objective of administering it as an international waterway.

Nevertheless in the historical scenario of 1940 the navigation of the Danube is subject to two different regimes. The one of the upper Danube from Ulm to Braila and from the latter to the Black Sea. The first stretch is under the surveillance of the so called International Commission with headquarters in Belgrade. The second is under the European Commission established in Galatz. The International Commission, created in Versailles in 1920, is composed of the high and medium riverside states, Italy and the main winners of the Great War, France and Great Britain. They exercise a mere technical administration. Opposingly the European Commission has a political role. It has been implemented much earlier (Crimean War 1853-1856) in order to smooth out Russian and European interests in the region. This body was composed up to 1939 by Great Britain, France, Italy and Romania (Russia had been excluded after 1917);the Third Reich will join in 1939. After the Great War Romania, thanks to having received new territories due to the reorganization of the European map, remains at least geographically, master of the Danube estuaries, although contributing to the freedom of navigation as an active member of the Commission.

Once Stalin occupies the Romanian Bessarabia and Northern Bukovina in June-July, 1940, he regains physical contact with the Danube Eastern banks. An old czarist aspiration. On the 30th of August, 1940, takes place the second Vienna Award. There Hitler liquidates the old International Commission created after Versailles (that he never recognized) and he does not invite Russia to join. His reasoning is that Russia never had anything to do due West from Braila on the high Danube. However, Adolf Hitler does not oppose that Moscow joins the low Danube Commission. But now Stalin has deployed forces along the Eastern bank of the great waterway and is interested in exercising any possible influence as much West as possible towards the heart of Europe.

Friedrich-Werner Graf von Schulenburg (20th November 1875 – 10th November 1944). Reich’s Ambassador to the USSR until June, 1941. Opposed to the war in the East he only knew for certain that Operation Barbarossa was taking place a few hours before it was unleashed. He was detained and traded for German-held Soviet diplomats at the Turkish border. He returned to Germany where he got involved in a plot to assassinate the Führer. Schulenburg was arrested and charged with high treason and on the 23th of October, 1944, the Volksgerichtshof (“People’s Court”) sentenced him to death. He was hanged at Plötzensee Prison in Berlin..
Vyacheslav Mikhailovich Scriabin, a.k.a. Molotov (1890 – 1986). Soon he joined the Bolshevik cause and from those times he was given the nickname “Molotov” (hammer). Soviet Minister of Foreign Affairs (1939-1949)

On the 14th of September the Soviet Minister of Foreign Affairs, Vyacheslav Molotov, meets the Reich’s ambassador in Moscow and expresses his comtempt in regards of that Germany agrees that the Soviet Union joins the Galatz European Commission (low Danube to the delta), but in his view this gesture is insufficient. As a matter of fact Molotov claims for the disappearance of both commissions, either the European and the International and proposes the creation of a new and single one. This would control the whole Danube from Bratislava until the estuaries with the participation of all the riverside states, Germany and the USSR (Italy is excluded). The German government faces a dilemma. This radical proposal would not directly conflict the Third Reich superposing the areas of influence of both dictators? Although on the other hand and as Molotov’s proposal excludes Britain and France, wouldn’t it help to widen the gap (already significant) between Iosif Stalin and Winston Churchill and attract the Soviet Union to the Axis side?

“Here also lies our vital space”. The concept of vital space or Lebensraum is clear in Adolf Hitler’s political program. He pursues the acquisition of new territories towards the East of Europe and the African continent in order to contain the millions of ethnic Germans to guarantee their future sustainability.

By mid-October the Third Reich chooses to reconcile with Molotov’s demands and answers positively to the Kremlin. The Führer agrees to liquidate the European Comission. Moscow, visible upset by the German military mission to Romania in September is reassured. Stalin takes positions alomg the Danube estuaries. The Romanians do the same. Hitler, already sharing a common border with Stalin after the disappearance of Poland the previous year, again shares new ones on the Black Sea coast. The small Danubian states that have helped as buffer zone between both lose now any meaning and align to the Axis.

On the 28th of October, 1940, the new German, Soviet, Romanian and Italian (accepted in the Comission by German demand) members meet in Bucharest. Soon show up serious discrepances. The Kremlin demands an “interim” control alongside with Romania over the Danube estuaries. The reason is obvious which is to turn the Black Sea into a “Mare Nostrum” with the further objective to exert direct influence over the Balkans. But Berlin wishes free navigation towards the Black Sea. From these positions Hitler could threaten directly the British military power on the Aegean Sea and Middle East. The conflict of interests is paramount and will remain unsettled. The Soviet aspirations over the maritime Danube frontally block German demands for vital space as well. This, due to last year’s Pact of Non-Aggression that conceded Hitler only one chance to expand towards the Southeast of Europe, blocks once again the German Lebensraum.


To be continued…

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El Camino a la Guerra (IV)

[English version at the end]

RUMANÍA

LA Primera fisura:

Mapa de Europa de preguerra
Tras la Primera Guerra Mundial, el mapa europeo se fragmenta  en nuevos estados y se produce una reordenación del territorio. Rumanía será una de las naciones beneficiadas con la incorporación de Besarabia. Esta concesión, no obstante no será reconocida por la Unión Soviética.

El Pacto de Moscú del 23 de agosto de 1939 firmado por los ministros de asuntos exteriores, el alemán Joachim von Ribbentrop y el ruso Vyacheslav Molotov, establece zonas territoriales de influencia germana y soviética sobre la Europa oriental. Dicho acuerdo, preciso en algunos territorios, falla en definir los límites y responsabilidades de ambas partes sobre otras zonas. Esto será en breve una fuente de desacuerdos entre el Tercer Reich y la URSS. Acabada la campaña del oeste en junio de 1940 contra británicos y franceses, el sureste europeo pasa a ser zona de interés prioritaria para Hitler. Los motivos son varios.

¿De dónde surge el interés alemán por los países del sureste europeo?

La doctrina del espacio vital alemán (Lebensraum) no parece tener otra justificación, sobre todo desde que el camino hacia Ucrania se ve cerrado al expansionismo alemán por el pacto de No-Agresión de Moscú de 1939, que el de reservar al Tercer Reich una influencia tan importante como posible en Hungría y Rumanía.

Cartel ocupacion Besarabia
“¡Larga vida a la Besarabia y Bucovina soviéticas!” reza este cartel propagandístico con ocasión de la incorporación de estos territorios a la URSS

El interés social y militar sobre estos estados es evidente si tenemos en cuenta que la adjudicación de estas zonas para sí cerraría las puertas, a su vez, al expansionismo soviético hacia los Balcanes. El interés económico igualmente es patente, pues se trata de zonas ricas productoras de cereales y de materiales tan estratégicos como el petróleo. Las plantas de refino de crudo rumanas y húngaras son esenciales para mantener el esfuerzo de cualquier guerra venidera. Cuando los Estados Unidos de América entren en la Segunda Guerra Mundial, la USAAF dedicará una campaña de ataques aéreos contra las plantas de refino rumanas como las de Ploesti, al entender bien la importancia estratégica de estos objetivos.

El interés de Stalin, paralelamente, no es menor pues tiene pretensiones sobre la Besarabia y Bucovina rumanas. En el escenario de 1940, el afán del premier comunista es consolidarse en rápidas conquistas animado por las de Alemania, con objeto de establecer un equilibrio que pueda contener la potencia de la Wehrmacht.

Los países balcánicos han estado hasta el verano de 1940, a la vista de este panorama político, manteniendo un delicado equilibrio mientras franceses y británicos han estado combatiendo a la joven Wehrmacht; no obstante, una vez expulsada la British Expeditionary Force de las costas francesas (Dunkerque) y la firma posterior del armisticio con Francia en junio de 1940, la única posibilidad que les queda es decantarse por buscar seguridades provenientes o bien del Tercer Reich o de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas.

Detalle de Besarabia
Mapa de Besarabia en 1940, delimitada entre los ríos Prut y Dniester, goza de una importancia estratégica al dominar también las desembocaduras del Danubio.

Besarabia es una región alargada del tamaño de los Países Bajos, delimitada por los ríos Prut y Dniester que constituye una importante cuenca fluvial entre la Rusia europea y los balcanes.  En la antigüedad supuso esta zona una barrera natural para ayudar a contener las invasiones asiáticas hacia Europa. Su más importante capital es Chisinau (Kishinev). Rumanía, que había tomado posesión de Besarabia el 27 de marzo de 1918, es considerado un territorio en disputa por la URSS. Así lo atestigua Molotov el 23 de junio de 1940 en conversaciones con el embajador alemán en Moscú, conde von Schulenburg, justificando entre otros argumentos que hasta el estallido de la Primera Guerra Mundial era territorio ruso y que había sido despojada de estas tierras por el humillante tratado de Brest-Litovski (1918) por las potencias centrales, a consecuencia de la precipitada retirada de Rusia de la Gran Guerra. En muchos puntos, la situación vivida en Bucovina se asemeja mucho a las ciscunstancias de Besarabia en el periodo 1917-1918, siendo la etnia predominante al norte de Bucovina, ucraniana y al sur, rumana.

El 26 de junio de 1940, Molotov entrega un ultimátum a Rumanía para que ceda los territorios. Rumanía, antes sujeta a acuerdos militares con Francia, se refugia ahora en el Eje. Rumanía, más expuesta que el resto de países balcánicos a la esfera estalinista, busca cerca de las potencias del Eje un apoyo contra los bolcheviques. Ante la presión soviética que el gobierno rumano sufre, la respuesta de Alemania es que lo más conveniente es que se someta a las demandas de la URSS. Por sorprendente que parezca el hecho de capitular ante la demanda soviética, este tendrá una posterior reacción beneficiosa para el Reich. El gobierno rumano se resiste pero finalmente ante el despliegue de tropas aerotransportadas, acorazadas e infantería apostadas en la frontera, Rumanía abandona los territorios.   La jugada desde el punto de vista de la geopolítica se explica más bien por el deseo de adelantarse a la penetración Alemana hacia el sureste europeo una vez que ingleses y franceses han sido derrotados. Pero al mismo tiempo Adolf Hitler se ve ahora justificado para decidir sobre su próximo movimiento.

Zhukov en Besarabia 1940
Zhukov saluda desde su vehículo de mando en un desfile conmemorativo con ocasión de la ocupación de Besarabia.

Inmediatamente Rumanía se ve obligada a someterse a un arbitraje en la disputada zona con Hungría de Transilvania. El ministro rumano Manoilesco acude a Viena a tal efecto y ve muy a pesar suyo cómo se le impone un mapa preparado de antemano con extrañas fronteras confeccionado por Alemania e Italia. Tales líneas de demarcación serán fuente de futuros problemas entre húngaros y rumanos. Consecuentemente dichos países a partir de ahora van a necesitar de un arbitrio permanente: el del Eje, es decir, el del Tercer Reich. En síntesis, tras la ocupación soviética de los mencionados territorios, Hitler gana influencia en los asuntos rumanos y húngaros. Reacción y efecto…

Germanos étnicos abandonan Besarabia
Habitantes de Besarabia de etnia germana huyen en las vísperas de la llegada del Ejército Rojo. [Cortesía Bundesarchiv]

Pero en Viena también Rumanía recibe garantías de defensa sobre lo que le queda de territorio. Consecuentemente en virtud de ello Alemania enviará una misión militar al país balcánico a partir de octubre de 1940, que en breve se compondrá de 20.000 hombres en una agrupación conjunta de fuerzas terrestres, aéreas e incluso navales. Los acontecimientos se suceden y en noviembre Rumanía se suscribe al Pacto Tripartito. Cuando Adolf Hitler sancione la Directiva núm. 21 que establece el plan de ataque contra la Unión Soviética, Rumanía estará ya incluida en el planeamiento (ver Rumanía).

Pero aún meses antes de la ruptura de hostilidades Stalin está inquieto. ¿No era este país balcánico uno de la zona de influencia soviética acordada en los protocolos secretos del Pacto de No-Agresión del 23 de agosto de 1939? ¿O al menos así había quedado sobreentendido? Las mencionadas garantías a Rumanía suponen de facto barreras para las aspiraciones estalinistas. Es desde luego una fisura ya en agosto de 1940 en el acuerdo de entendimiento entre las dos súper-potencias. Por así decirlo, un jaque al caudillo comunista en el tablero de ajedrez europeo. Molotov, tras el arbitrio de Viena preguntará al conde Schulenburg:

¿Por qué habéis dado esa garantía? Estabais advertidos, sin embargo, de que no teníamos intención de atacar Rumanía.

Schulenburg regodeándose en un juego de lógica le responde:

¡Pues por eso la dimos! Nos habéis dicho bastantes veces que no teníais ninguna pretensión contra ese país; nuestra garantía no podía, pues, molestaros en nada.

Moscú está disgustado, pero bien conoce de la potencia de la Wehrmacht y el RKKA, que impresionante en números aún está en fase de modernización y reequipamiento. La colaboración con Alemania debe continuar…al menos por el momento

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[English version]

ROMANIA

The first fracture:

Ribbentrop Molotov 12 november 1940 in Berlin
12th of November, 1940. Ribbentrop and Molotov reviewing the troops. Germany is ruling Europe with the valuable support of the USSR. Molotov, Minister of Soviet Foreign Affairs, is invited to Berlin to clarify the new events after the signing of the Non-Aggression Pact in Moscow from the last year. The map of Europe has significantly changed. In Eastern Europe Stalin has occupied Eastern Poland and the Romanian former territories of Bessarabia and Northern Bukovina

The Moscow Pact of Non-Aggression, signed on the 23rd of August, 1939, between both Ministers of Foreign Affairs, the German Joachim von Ribbentrop and the Russian Vyacheslav Molotov, establishes territorial zones of influence for the Third Reich and the USSR. This agreement, precise in some points fails nevertheless to define jurisdictions in other European areas. This will be a source of disagreements between Adolf Hitler and Iosif Stalin in the near future. Once the Western Campaign is finished against Britain and France in the spring of 1940, Southeastern Europe acquires new importance por the German Führer. There are several reasons.

The Lebensraum or German vital space concept cannot have another justification except that of sparing for Germany the greatest influence over Romania and Hungary. This is obvious as the Reich’s expansionism towards the Ukraine is out of the question for the time being due to the existing russo-german alliance. The social and military importance of these Balkan countries is evident taken into account that a penetration in this region would close all doors to any Soviet expansionism into this area at the same time. The economic interest is obvious as well, as these are not only rich crop fields, but oil producers, being the latter an strategic resource for keeping any military machine up and running. These Romanian and Hungarian oil rigs are vital to face any future war effort because Germany, fuel hungry, needs to import these goods. When the United States of America enter in the war, being conscious of the vital importance of these objectives for Hitler’s war machine, the USAAF will initiate in 1943 a bombing camping against the Ploesti and refining plants.

Stalin’s interest in the region isn’t less important, because he has pretensions against the Romanian Bessarabia and Bukovina. In the 1940 scenario Iosif Stalin follows somehow the German expansionism in order to keep a balance that can help contain the might of the Wehrmacht.

Up to this moment, summer of 1940, the Balkan states have been maintaining a delicate equilibrium whilst French and British have been fighting the Germans. However, once the British Expeditionary Force have been expelled from the continent (Dunkerque) and the armistice have been signed with the French (June, 1940) their only chance thereafter is to look for guarantees either from the Third Reich or the Union of Soviet Socialist Republics.

Tanks BT-5 and BT-7 marching
BT-7 and BT-5 parading in Bessarabia in the early days of July 1940 upon the RKKA occupation

Romania, which is the most exposed nation to the Stalinist sphere, look for support nearing the Axis powers against the Bolsheviks. The Romanian government under direct pressure from the USSR that demands Bessarabia and Bukovina, receives a discouraging advice from Germany, which is to abide to Stalin’s pretensions. Consequently, the Communist leader occupies both regions. This maneouvre from the point of view of geopolitics can be explained due to the desire to initiate a first move in the region before the Germans commence a penetration into Southeast Europe, logically commencing after the defeat of the French and the British. But now is Adolf Hitler’s turn…

Romania, seeking refuge in the Axis powers, is obliged to accept a deal regarding the Transylvanian territories in dispute with Hungary. The Romanian Minister Manoilesco attends the summit in Vienna and to his surprise he is presented a map produced beforehand by Germany and Italy depicting unexpected borders. These demarcation lines will be a future source of conflict between Romania and Hungary. Thereafter both states will be bound to abide to a permanent mediation, that of the Axis powers, that means…the Third Reich. In synthesis, after the Soviet occupation of the aforementioned territories, Hitler gains influence over either Hungarian and Romanian matters. Action and reaction…

Romanian territorial losses
The surrender of Bessarabia and Northern Bukovina in June-July 1940 to the USSR produces a cascade of territorial losses of the pre-war Romania benefitting the USSR, Hungary and Bulgaria.

But in the Vienna Award Manoilescu finally receives expected defence guarantees over the remainder of his territory. As agreed and consequently Germany will send a military mission to Romania after october, 1940, that soon will reach 20,000 troops, a joint force comprising army, air force and even naval. Events seem to unleash now at a rapid rhythm and in November Romania joins the Tri-Partite Pact. When Adolf Hitler sanctions Directive no. 21, the document that sets the Commander’s intent of the impending attack against the Union of Soviet Socialist Republics, Romania will play an important role in the campaign (see Romania).

But still a few months before the outbreak of hostilities on the 22nd of June, 1941, Stalin worries. Wasn’t this one of his zones of influence agreed in the secret protocols of the Moscow Pact signed on the 23rd of August, 1939? Or at least wasn’t his tacitly understood? These guarantees to the Romanians mean suddenly a curb to further Soviet aspirations in the region. It is indeed a fracture in the alliance between the two superpowers already in August 1940. So to speak, a check against the Communist Premier on the European chess table. Molotov, after the Vienna Awards will ask Count Schulenburg, The Reich’s ambassador in Moscow:

“Why did you granted such a guarantee? You were advised that we did not have intentions to attack Romania”.

Schulenburg, enjoying a game of logic answers:

“That’s why we granted it!. You have indeed told us many times that you did not have any pretensions over that country; our guarantee could by no means hamper you at all”.

Moscow is disgusted, but is well aware of the might of the Wehrmacht and the RKKA, that numerically superior, is still under a program of modernization and reequipment. The collaboration with Germany must go on…at lest for the time being…


To be continued…

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El Camino a la Guerra (III)

[English version at the end]

LOS ACUERDOS ECONÓMICOS GERMANO-SOVIÉTICOS

plaza roja-desfile-1940
Desfile conmemorativo del aniversario de la revolución bolchevique. 7 de noviembre de 1940. Los aires de guerra se respiran en toda la Unión Soviética.

La colaboración económica entre Alemania y la URSS comienza oficialmente el 12 de octubre de 1925 con un acuerdo firmado casi 8 años antes de la llegada al poder the Adolf Hitler. El grueso de la aportación soviética a Alemania consiste en materias primas (en 1937 el 95% de estas exportaciones son de esta naturaleza). Por contra, la URSS recibe lo equivalente en manufacturas alemanas. Así la colaboración económica de los dos imperios, el Tercer Reich y la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, ha convertido a este último a partir del convenio de Moscú (Pacto de No Agresión, 23 agosto 1939) en el principal proveedor de cereales, petróleo y materiales estratégicos de Adolf Hitler. Las autoridades soviéticas han hecho cuestión de honor la ejecución de todas las entregas con escrupulosa puntualidad. A pocos meses de la Operación Barbarroja, ante un nuevo invierno (1940-41) que puede ser de prueba, los germanos tratan de extender esta colaboración económica de modo que no solamente queden satisfechas las necesidades de Alemania, sino las de toda la Europa ocupada por el Reich. ¿Sería posible atraer a la URSS a nuevas negociaciones para aumentar más el volumen de sus entregas sin otorgarle las seguridades políticas que espera Iosif Stalin? Porque las seguridades políticas que el caudillo comunista espera Hitler no se las podrá otorgar, pues entran en conflicto los propios intereses. Veremos en breve cuáles son…

Tal esfuerzo de mayor colaboración que se desea no puede ser llevado por la vía diplomática ordinaria ya en 1940 y comenzada la Segunda Guerra Mundial, sino que hace falta un nuevo acontecimiento, quizás un encuentro espectacular como el de Molotov y von Ribbentrop el año anterior (23 de agosto de 1939), una sensación política que agite la prensa y exalte la imaginación de las multitudes y atemorice a los británicos, un acto que de nueva vida al Pacto Ribbentrop-Molotov. De este modo el 9 de noviembre de 1940 Molotov  acepta la invitación de su colega de asuntos exteriores del Tercer Reich para marchar inmediatamente a Berlín en visita oficial. La visita es de interés para ambas partes pues el escenario mundial ha cambiado drásticamente en el transcurso de 15 meses de guerra en Europa. ¿Pero el Pacto firmado en agosto del año pasado se ha respetado íntegramente?

molotov ribbentrop berlin 12 nov 1940
Vyacheslav Molotov, Ministro de Asuntos Exteriores soviético, es recibido por su homólogo germano von Ribbentrop en el encuentro de Berlín del 12 de noviembre de 1940.

La noticia de esta visita preparada en el mayor secreto hace salir a Molotov de la URSS en la noche del 10 de noviembre de 1940, desde la moscovita estación de Bielorrusia (Beloruskij vokzal) en el tren presidencial. Todos los diplomáticos del Eje están presentes. Un comunicado de la oficina de prensa de la embajada de Alemania en la capital soviética anuncia: “Alemania y la URSS tienen una sola misión: asegurar la felicidad de sus pueblos. La visita de Molotov a Berlín hará aún más profundas las relaciones de amistad entre estos dos pueblos. En Berlín se tratarán todos los problemas que interesan a ambos estados. Serán discutidos los problemas europeos y los problemas mundiales. No hay límites en este intercambio de ideas y puntos de vista. Un año de confiada colaboración entre los dos Estados, jóvenes y revolucionarios, acaba de transcurrir. Un gran porvenir les espera…”.

Von Ribbentrop recibe a su colega ruso el día 12 y Molotov se entrevista con el Führer al día siguiente. La visita es cordial y se tratan, entre otras, las garantías de defensa de Alemania a Rumanía. Este es un punto que inquieta a Stalin. ¿Por qué Hitler otorga garantías de defensa a Rumanía? ¿No es esto incompatible con el establecimiento de las “zonas de influencia”, por las que a URSS tiene carta blanca para cristalizar sus aspiraciones sobre la Besarabia y Bucovina rumanas? ¿Y qué hay sobre el acuerdo de tránsito de tropas firmado en septiembre de 1940 con Finlandia para estacionar unidades de la Wehrmacht al norte de Noruega? ¿Y sobre el Pacto Tripartito (Alemania-Italia-Japón), debe la URSS unirse? Cada una de estas fisuras se tratarán en sucesivos artículos.

Ocho meses más tarde, en la antesala de la campaña de invasión de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, la propaganda germana dará una visión diferente del encuentro: Molotov habría sido exigente y lleno de pretensiones en relación a las intenciones de la URSS de apoderarse de los estrechos del Mar Negro, ocupar Bulgaria, y declarar la guerra a Finlandia y Rumanía incluso aspiraciones sobre el control de Constantinopla (“la llave del mundo”, que consideró Napoleón).

A pesar de la confidencialidad de los asuntos abordados, tales temas, algunos contemplados en el Pacto de No Agresión y otros no, seguramente se han tratado. No obstante siendo Molotov hombre prudente y callado de carácter, lo más probable es que dichos puntos hayan sido abordados de manera más general y menos agresiva. De cualquier modo es precisamente en lo relacionado con el sureste europeo donde ambas diplomacias están empezando a sufrir desencuentros. Quedan en este momento 7 meses y medio para el desencadenamiento de la mayor campaña relámpago de la historia, la Operación Barbarroja, y las primeras fisuras en el entendimiento germano-soviético están apareciendo.

Tras el encuentro en Berlín, los medios de comunicación de ambos imperios se esfuerzan por alabar el estrecho entendimiento alcanzado. Las cuestiones no resueltas, en especial las relacionadas como se indica arriba con la Europa oriental, no impiden que la colaboración económica continúe e incluso se intensifique. Toneladas de mercancías abordo de trenes llegan a territorio del Reich con materiales estratégicos.

tb-3-paracaidistas maniobreas anos 30
Preparativos de un ejercicio militar de paracaidismo en los años 30 a bordo de aparatos Tupolev TB-3. En los años 30 la potencia numérica del RKKA es incomparable, pero los planes de modernización, reequipamiento y adiestramiento no estarán completos en el momento en que se desate la Oparación Barbarroja.

El ambiente cotidiano que se vive en la URSS, por el contrario, es de inquietud y se respiran aires de guerra. Atormentados por una preocupación que no llegan a disimular, los dirigentes soviéticos dedican todos sus cuidados al mastodóntico Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos (RKKA). Los preparativos militares se aceleran en las fábricas, en los campos de maniobras las tropas se entrenan y se llevan a cabo ejercicios militares (incluyendo aquellos que contemplan una agresión alemana), en las fronteras se despliegan unidades…El espíritu combativo es espoleado por la prensa y por la radio; se exalta el patriotismo en el teatro, en las conferencias del partido comunista y en las ceremonias públicas. Los actos de celebración de la revolución bolchevique del 7 de noviembre de 1940, son ocasión favorable para reunir en el mismo sentimiento patriótico a las masas y al Ejército Rojo, que desfila con orden y equipo motorizado imponentes por la Plaza Roja de Moscú ante los miembros del gobierno, del Politburó y el cuerpo diplomático. El mariscal Timoshenko, Comisario de Defensa del Pueblo, afirma en la proclama que dirige a las tropas y por los altavoces de toda la capital, que solamente la fuerza del Ejército Rojo podrá detener en las fronteras de la URSS a la guerra, que ya amenaza por todos lados.

Se están produciendo efectivamente fisuras en el pacto con Hitler, la colaboración económica prosigue, sí, pero en la propia seguridad que el Pacto ofrece se siente amenazada la URSS. Hitler tampoco es ajeno a que “los flecos” no abordados en el Pacto de No Agresión y sujetos a libre interpretación seguramente entrarán en colisión con las aspiraciones soviéticas pronto. ¿Cuáles son estos problemas que parecen ensombrecer la alianza Hitler-Stalin? La política del Führer en Finlandia, en los Balcanes y en Extremo Oriente están deshaciendo los lazos que la han unido a la del líder del comunismo, mostrando abiertamente la incompatibilidad entre los intereses soviéticos y los objetivos buscados por el Ejército y la diplomacia alemanes.

La primera fisura: Rumanía

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[English version]

THE RUSSO-GERMAN ECONOMIC AGREEMENTS

pacto no agresion-aleman y ruso brest-1939
Russo-German friendship. After the Polish campaign when the captured nation is divided between Stalin and Hitler, the Wehrmacht and the RKKA are still allies. This picture is taken in fall 1939 at the fortress of Brest-Litovsk. Poland, as a buffer territory, has ceased to exist between the Third Reich and the USSR.

The economic collaboration between Germany and the USSR officially commences with the 12th of October, 1925 agreement, almost 8 years before Adolf Hitler becomes Chancellor. Most of the Soviet exports will consist of raw materials (in 1937 they amount up to 95% of the totals). In exchange, the USSR receive manufactured goods. This way the economic understanding of the two empires, the Third Reich and the Union of Soviet Socialist Republics, has made the latter, after the Moscow agreement (Pact of Non-Aggression), the main source of cereal, oil and strategic materials for the German Führer. The Soviet authorities are honouring the shipments timely and with outstanding accuracy. The new winter of 1940-1941 (the eve of Operation Barbarroja) is approaching and as a proof of perfect understanding between the two statesmen now it is matter of the utmost importance to extend this collaboration, in order to not only satisfy Germany’s home needs but those of the whole occupied Europe. Would it be possible for the Reich at this stage to attract the USSR again into a negotiation table so as to increase the volume of the shipments and at the same time ignore any political grants that Stalin might still expect? Hitler is not in a position to offer these political concessions because sooner or later  they will clash against his own interests. We will see them shortly…

This new stage of collaboration, the Germans conclude, cannot be achieved by means of ordinary diplomacy already in 1940 and once World War Two has started. A new event is needed, perhaps as spectacular as the meeting of last year (23rd of August, 1939) with von Ribbentrop and Molotov, an event that will unleash breaking news in the world mass media, excite the crowds and at the same time scare Britain. It has to be something that brings back to life the Non-Aggression Pact between Hitler and Stalin. Thus on the 9th of November, 1940 Molotov accepts von Ribbentrop‘s invitation to visit Berlin. The visit is of extraordinary importance for both parties as the world scenario has dramatically changed in the course of 15 months of war in Europe. But last year’s Pact has been fully abided to?

The news of this visit, most confidentially arranged, make Molotov leave Russia from the Muscovite Belorussian Station (Beloruskij Vokzal) on the night of the 10th of November, 1940, in the presidential train. All Axis diplomats are present. The press office of the  German embassy in Moscow releases a communiqué: “Germany and the USSR share only one goal: to promote the happiness of their peoples. Molotov’s visit to Berlin will broaden the friendly relationship between our two states. All matters that concern both powers will be dealt in Berlin. Either the European and worldwide problems will be reviewed. There are no limits in this exchange of ideas and points of view. A year of trusted mutual support between the two young and revolutionary states has concluded. A great future awaits them.”

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13th of November, 1940. Hitler receives Molotov in Berlin. Molotov stresses that the USSR has non-negotiable demands before joining the Tripartite Pact.

Von Ribbentrop welcomes his colleague on the 12th and a day later Molotov meets der Führer. The visit is cordial and amongst others, the guarantees granted from the Third Reich to Romania are dealt. Stalin is particularly worried by this issue. Why Hitler is offering defense guarantees to Romania? Doens’t this clearly oppose the agreed establishment (Pact of Non-Agression) of “areas of influence”, by which the USSR will carry out their territorial aspirations over the Romanian Bessarabia and Bukovina? And what about the transit agreement signed with Finland in September, 1940, in order to station Wehrmacht troops in Northern Norway? And about the Tripartite Pact (Germany-Italy-Japan), should the USSR join?

Eight months later, on the eve of the unleash of the invasion campaing against the Union of Soviet Socialist Republics the Reich’s propaganda will offer a different perspective of the encounter: Molotov would have been certainly demanding and full of pretensions regarding the USSR intentions to take over the Black Sea straights, occupy Bulgaria and to declare war on Finland and Romania, including aspirations to control Constantinople (Napoleon’s “key of the world”).

In spite of the confidentiality of the spoken matters, some of these issues (already considered in the Pact of Non-Agression) have been likely dealt. But most probably and due to Molotov‘s cautious and silent character, these questions have been reviewed in a more superficial and less aggressive fashion. But either way it is precisely in  Southeast Europe where both powers are encountering difficulties to understand each other. At this moment the largest Blitzkrieg in History is about to commence in the next 7 1/2 months, which is Operation Barbarossa. The first fractures in the German-Soviet friendship are becoming subtly patent.

After the Berlin meeting both super-powers’ propaganda machines struggle to praise the high level of understanding achieved. The non-agreed issues, especially as aformentioned those related to Southeastern Europe, do not hamper the economic collaboration that even intensifies to a higher level. Tons of raw materials aboard trains  are punctually arriving to the Reich from Soviet territory.

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Red Army at parade sometime in the 30’s.

Nevertheless the common mood of the citizens of the Soviet Union is somehow gloomy. The threat of an incoming war is floating in the air. The Soviet leaders, worried to the utmost are paying full attention to the collosal Red Army of Workers and Peasants (RKKA). The military preparedness is intensified in the factories; in the proving grounds the troops are constantly trained and large scale wargames are carried out (including those which take into account a potential German aggression). Military units are deployed along the frontiers of the gigantic state. The fighting spirit is encouraged by the press and radio; patriotism is agitated in theatres, in the Communist Party meetings and public events. On the 7th of November, 1940,  the Bolshevik revolution celebration ceremonies are a perfect moment to synchronize the patriotism of citizens and the Red Army, which marches with outstanding discipline and with a whole deal of motorization. Throughout the Muscovite Red Square the RKKA shows its might before the members of the Government, Politburo and the corps diplomatique. Marshall Timoshenko, People’s Commissar for Defence, addresses the troops and through all the loudspeakers in the capital city states that “…only the strenght of the Red Army will be able to halt the inevitable war at the USSR borders…”.

The Pact with Hitler is showing its first fractures and in spite of that the close economic collaboration yet continues. However within the safety of the terms of the Pact signed by Molotov and Ribbentrop the year before the Soviet Union feels uneasy. On the other hand Adolf Hitler does not ignore that the overlooked (or non-agreed) matters in this treaty and consequently subject to free interpretation, will most likely collide against Russian aspirations. But which ones are these problems that seem to project their murkiest shadows over the Hitler-Stalin alliance? The Führer‘s policy in Finland, in the Balkans and in the Far East are undoing the laces by which both statesmen are tied, proving the incompatibility between the Soviet interests and those seeked by the German Military and Diplomacy.

To be continued…

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El Camino a la Guerra (II)

[English version at the end]

EL PACTO RIBBENTROP-MOLOTOV (23 AGOSTO 1939)

Artículo 1

“Las dos partes contratantes se comprometen a abstenerse recíprocamente de cualquier acto de violencia, de cualquier acción agresiva y de cualquier agresión, sea aisladamente o en unión con otras potencias.”

Ribbentrop regresa de moscu
Regreso triunfal del Ministro de exteriores del Reich a Berlín tras concluir el Pacto de No Agresión firmado en Moscú

El 21 de agosto de 1939 el ministro de asuntos exteriores del Tercer Reich, Joachim von Ribbentrop, vuela a Moscú. Lo sorpresivo de este hecho se recoge en la prensa mundial, imbuida de la idea de las premisas irreconciliables y opuestas de dos concepciones políticas, nacionalsocialismo y bolchevismo. ¿Acaso el nacionalsocialismo no es la única garantía de defensa contra la expansión de bolchevismo en Europa y este, a su vez, el enemigo implacable del fascismo? En clara muestra de que la política antecede a las ideologías, el ministro correspondiente de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, Vyacheslav Molotov recibe a su colega germano. El acercamiento de posturas en todos los aspectos se produce asombrosamente de la manera más natural. Tanto las cuestiones de principios como los repartos territoriales se acuerdan y se plasman en un documento que pasará a la historia como el Acuerdo de Moscú, el Pacto de No Agresión, el Pacto Germano-Soviético, el Acuerdo Ribbentrop-Molotov y otros. Existen en este momento pactos firmados de no agresión anglo-alemán y franco-alemán (1938).

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Stalin esteecha la mano de Joachim von Ribbentrop a su llegada a Moscú.

En las fotos oficiales los plenipotenciarios, satisfechos, plasman su rúbrica ante la complacencia absoluta de Iosif Stalin, secretario general del partido comunista de la URSS. Hitler no está presente en el acto oficial, pero no es necesario. La prensa de ambos estados alaban las virtudes de este entendimiento e incluso la alemana asevera que con ello se acaba de arreglar “definitivamente y para siempre la suerte de Europa oriental”.

¿Pero por qué acuerdan encontrarse Hitler y Stalin? ¿Qué beneficios pueden encontrar en tan insólita cooperación? Desde el lado alemán, la cuestión polaca ha llegado en 1939 a un punto de no retorno. El Tercer Reich, dividido su territorio en dos partes por la creación del nuevo estado polaco tras la Primera Guerra Mundial, reclama la reunificación por medio del establecimiento de un cordón umbilical que una Alemania con la Prusia Oriental, en base al establecimiento de un corredor, el corredor de Danzig (actual Gdansk), en estos momento un enclave alemán pero con estatus autónomo.  Las relaciones se han tensado de tal manera con el gobierno polaco, que Hitler teme que esta nueva demanda territorial desencadene la reacción de la potencias occidentales, Gran Bretaña y Francia. Las anteriores reclamaciones y anexiones territoriales de facto se han llevado a cabo con las protestas de los occidentales, pero ante el asombro general, sin disparar un sólo tiro. Pero el caudillo alemán sabe que el asunto del corredor de Danzig desencadenará nuevas reacciones  y de diferente índole con toda probabilidad. Teme una guerra en dos frentes y desea asegurarse la “puerta trasera” en caso de que ingleses y franceses tomen las armas.

mapa-expansionismo aleman
En tinta amarilla el estado alemán queda reducido tras la derrota de la Primera Guerra Mundial. Como se aprecia, queda escindido de la Prusia Oriental. Adolf Hitler comenzará una política activa de reunificación territorial que inicia con la ocupación de la zona desmilitarizada de las tierras del Rhin. La disputa con el gobierno polaco sobre el corredor de Danzig, que uniría ambos territorios alemanes será el detonante del nuevo conflicto mundial.

Por otro lado, Rusia teme a Alemania. No ignora Stalin las intenciones alemanas sobre Ucrania y el Cáucaso. Conoce la potencia de la nueva Wehrmacht y sospecha que ingleses y franceses hayan abandonado a su suerte a la Europa oriental tras el Pacto de Munich (30 de septiembre de 1938). De ser así Alemania tendría en sus manos el destino del este europeo y en breve vería tras sus fronteras al poderoso ejército hitleriano. A Stalin le interesa lo contrario, alejar la guerra (de producirse esta) lo más posible hacia el oeste. Rusia está en plena transformación aún en 1939, no está preparada militarmente y un enfrentamiento militar en occidente largo y agotador es garantía de estabilidad para la URSS y seguridad de sus fronteras. Paralelamente la diplomacia occidental ve con buenos ojos el hecho de que de haber una ruptura de hostilidades, esta sea entre nacionalsocialistas y comunistas. Baldwin, primer ministro británico en 1936 declara: “…si en Europa las cosas llegaran al enfrentamiento, querría que fuese entre bolcheviques y nazis…”.

En los primeros meses tras el Pacto de Munich, con el que Gran Bretaña y Francia creen haber frenado las ambiciones del Führer alemán (posibilitando a cambio el desmembramiento de Checoslovaquia) se produce la entera ocupación por el Tercer Reich de este estado (15 de marzo de 1939). El 22 de marzo es ocupada también Klaipeda y el 24 del mismo mes Berlín exige a Polonia el corredor por carretera y ferrocarril (Danzig) que une la Prusia Oriental con el resto del Reich. Stalin se inquieta…

En este escenario el 17 de abril de 1939 la URSS propone conversaciones para consolidar una alianza político-militar con Francia e Inglaterra, pero la iniciativa recibe una fría acogida por los occidentales. La oferta soviética es bien concreta desde el punto de vista militar y ofrece que en caso de que Alemania ataque a Inglaterra o Francia, la URSS participará con tropas en ayuda. Del mismo modo si Alemania atacara a la URSS, Francia y Gran Bretaña, así como Polonia y Rumanía, entrarían en el conflicto en ayuda de Stalin. Pero las propuestas son bloqueadas mediante dilaciones o contrapropuestas imposibles. Stalin desconfía tanto de alemanes como de ingleses y franceses.

pacto tripartito
El 27 de septiembre de 1940 se firma el Pacto Tripartito entre Japón, Alemania e Italia. La alianza militar de estas tres potencias se extiende así desde Europa y África hasta el Pacífico.

Pero líder comunista tiene otra crisis a la que hacer frente, que es el conflicto contra Japón que ha invadido Mongolia. Además el 10 de agosto de 1939 Tokio manifiesta su disposición de firmar un acuerdo militar con Alemania e Italia. Esto para Iosif Stalin representa un peligro flagrante para la seguridad de la URSS de llevarse a cabo ese pacto, pues teme verse cogido en la pinza militar del que pasará a la historia como Pacto Tripartito (Berlín-Roma-Tokio).

Las conversaciones entre von Ribbentrop y Molotov en Moscú en este agosto de 1939 son rápidas y alcanzan resultados asombrosamente prácticos. Alemania acuerda dejar en manos de Stalin Finlandia, los estados bálticos, y la Besarabia rumana. A cambio el caudillo de la Unión Soviética asegurará “el patio trasero” de Hitler para que lleve a cabo el “Fall Weiss” (invasión de Polonia), que se ha de producir a una semana vista. Y al mundo se le da una explicación sobre todos los puntos en común entre ambos estados que han llevado a este acercamiento inesperado. Para la prensa alemana la URSS está a punto de evolucionar gracias al impulso enérgico y realista de su jefe hacia una nueva forma de socialismo, imbuido de espíritu nacional y que va a acercar a Rusia a los demás estados totalitarios de Europa. Cada vez está más opuesta al imperialismo capitalista de las democracias liberales. Así que la prensa exalta lo legítimo y natural de formar un frente común de estados proletarios, jóvenes y revolucionarios contra aquellas naciones plutócratas y corruptas del antiguo régimen.

pacto no agresion aleman
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pacto no agresion protocolos secretos aleman firmas
Copia en alemán del Pacto. A la izquierda la firma de von Ribbentrop y a la derecha la de Molotov.

Por otro lado el apoyo económico que la URSS puede prestar a Alemania es ingente.Puntualmente grandes cargamentos de materias primas, petróleo y materiales estratégicos están siendo enviados a Alemania. Todo ello en virtud de acuerdos que posibilitarán la victoria militar primero sobre Polonia y posteriormente sobre Francia e Inglaterra. Los Panzer se lanzan hacia el oeste en mayo de 1940 contra Francia con gasolina rusa. Una vez expulsados los británicos de Francia en Dunkerque y rendidos los galos, la colaboración germano-soviética será garantía de un nuevo orden europeo al disponer así el Tercer Reich de cereales y materias primas de manera indefinida, tanto para Alemania como para los países ocupados. Así como ya antes de la entrada en la guerra de los EE.UU. en diciembre de 1941 (y después), ya es la nación americana el gigante almacén de suministros de Gran Bretaña, la URSS lo es análogamente para Alemania. Pero al serlo, también Stalin se reserva discretamente la capacidad de “cerrar el grifo” a Hitler en cualquier momento al ser este tan dependiente del comercio con la URSS, llegado el caso de imponerse un embargo.

El Pacto de No Agresión germano-sovético es muy concreto en muchos aspectos, incluyendo protocolos secretos que el mundo ignorará hasta los juicios de Nuremberg en 1946 (tan sólo ven la luz en la URSS en 1989), pero también de manera flagrante se dejan “flecos sueltos”. La existencia misma de los protocolos secretos ha estado sujeta a controversia e incluso puesta en duda su existencia. En 1943 los archivos del Ministerio de Asuntos Exteriores alemán se evacúan de Berlín por los bombardeos aéreos aliados. El Reichsminister Joachim von Ribbentrop ordena el microfilmado de los documentos más relevantes y los legajos son enterrados. A finales de mayo de 1945 los microfilms caen en manos británicas y luego estadounidenses. Los documentos se refieren al establecimiento de “esferas influencia” y tácitamente ambas potencias se reservan el derecho a decidir sobre los asuntos europeos orientales, pero no se entra excesivamente en detalles. Y esto tendrá su importancia un año después pues el terreno queda abonado para una libre interpretación de cómo serán entendidos estos asuntos. Y esta libre interpretación (y falta de entendimiento) será el germen de la Operación “Barbarroja”.

pacto no agresion protocolos secretos aleman
pacto no agresion protocolos secretos aleman firmas
Copia en alemán de los Protocolos Secretos

De momento la razón que empuja Berlín a Moscú es la prudencia, pues Hitler quiere asegurarse la retaguardia a cualquier coste antes de la invasión de Polonia. Del mismo modo para la URSS es prudente desviar el foco de atención del Führer de Ucrania lo más lejos hacia el oeste posible. En breve, Stalin ocupará las repúblicas bálticas y Besarabia y entrará en Finlandia (Guerra de Invierno de 1939-40). El 17 de septiembre de 1939, mientras Alemania asalta el oeste polaco, Rusia entrará también por el este. El recientemente creado estado polaco es así ocupado y repartido entre ambos estadistas. Oficialmente esta intervención soviética tendrá como justificación la protección de las minorías Bielorrusas y ucranianas de Polonia.

De repente, tras la desaparición de franceses e ingleses del tablero de ajedrez europeo, dos poderosos jugadores acaban de colocar sus fichas. Polonia, liquidada, ya no es un estado tapón entre ellos. Dos poderosos nuevos aliados, pero que recelan en el fondo, se observan a lo largo de una nueva y extensa frontera común…

Como se menciona, el 1 de septiembre de 1939, la Wehrmacht se lanza contra Polonia por el oeste. El 17 de septiembre el Ejército Rojo hace lo propio desde el este. Las tropas polacas acantonadas al este están confusas y piensan en un primer momento que los soviéticos vienen en ayuda. El hecho bélico no es contestado por los occidentales (Chamberlain y Daladier) hasta 3 días más tarde cuando tras el fracaso de una petición de mediación de Mussolini ante el Führer y el grave desprestigio de la posición diplomática de Francia y Gran Bretaña, ambas potencias declaran la guerra a Alemania. Existe, empero, un estudio inglés sobre la conveniencia o no de declarar la guerra a la URSS, destruyendo sus explotaciones petrolíferas del Cáucaso. En coordinación con Francia, quedan concluidos planes de invasión del Cáucaso que nunca se llevarán a cabo.

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Los acuerdos económicos germano-soviéticos

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[English version]

THE RIBBENTROP-MOLOTOV PACT (AUGUST 23, 1939)

Article I

“Both High Contracting Parties obligate themselves to desist from any act of violence, any aggressive action, and any attack on each other either individually or jointly with other powers.”

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Third Reich’s Foreign Minister, Joachim von Ribbentrop signs the pages of the Pact on the 23rd of August, 1939. The very same Iosif Stalin is a satisfied eyewitness during the ceremony.

On the 21st of August, 1939 the Reich‘s Foreign Affairs Minister, Joachim von Ribbentrop, flies to Moscow. This shocking event becomes a worldwide surprise. The mass media is convinced about the drastic differences of the two opposing political regimes, National-Socialism and Bolshevism. Isn’t National-Socialism the one and only guarantee against the expansion across Europe of Communism? And isn’t the latter the fiercest enemy of Fascism? Once again proving in human affairs the precedence of politics above ideals, the Soviet Foreign Affairs Minister, Vyacheslav Molotov, welcomes his German colleague. Both sides approach all subjects outstandingly in the most natural way. Either the basic principles or territorial disputes are agreed and signed in a document that will pass into History as the Moscow agreement, the Pact of Non-Aggression, the Ribbentrop-Molotov Pact, etc…At this time Germany has similar non-aggression pacts signed with either Great Britain and France (1938).

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Vyacheslav Molotov signs the papers bedore a satisfied Stalin. Standing right behind him, von Ribbentrop.

On the official pictures the envoys, satisfied, sign the documents before Iosif Stalin‘s (Secretary General of the USSR Communist Party) deep complacency. Hitler is not present in the event, but this is not needed. The press of both states praise the virtues of this understanding and even the German newsreels state that “…at last the fate of Eastern Europe has been settled for good…”.

But for what reasons Hitler and Stalin agree to meet? What sort of benefits could they

obtain with such a cooperation? From the German standpoint the “Polish question” have passed a point-of-no-return in 1939 and the situation is precipitating rapidly into a deep crisis. The Third Reich have seen its territory split in two by the creation of a new Polish state right after World War I and now demands the creation of a corridor that links Germany with Eastern Prussia. It would be the Danzig corridor (today Gdansk), at this time a German enclave but with an autonomous status. The negotiations with the Polish goverment have deteriorated so severely  that this time Adolf Hitler fears a real reaction of the Western Powers, Great Britain and France. Hitler‘s former territorial claims and gains have been brilliantly executed up to now with just the diplomatic protests of the westerners, but before a general amazement, without any real military response. Now the Führer knows that this time the “Polish question” will most likely unleash harder reactions. He fears a war in two fronts and wishes to secure his “back door” in case the English and the French mobilize troops.

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Molotov and Ribbentrop’s handshake seals the fate of the young state of Poland. Seen as an aberrant imposition of the victorious western Powers after World War I, Germans and Soviets are poised to redraw the Eastern European map removing the buffer state off the political charts. After occupying the East and the West of Poland the two new allies will have a common border.

On the other hand Russia fears Germany. Stalin is not unaware about the German intentions over the Ukraine and the Caucasus. He knows the might of the new Wehrmacht and suspects that either the English and the French have abandoned Eastern Europe’s destinies after the Pact of Munich (30th of September, 1938). If he is right Germany would have in her hands the fate of Eastern Europe and soon he would see Hitler‘s armies deployed next to his frontiers. Iosif Stalin is interested in the opposite: to see any war as far West as possible. Russia is in deep transformation still in 1939, not yet combat ready and any lengthy and weary conflict in the West would be the best guarantee for the USSR stability as well as border security. Likewise the Western diplomacy is seduced too about a possible future war between National-Socialists and Communists. Baldwin, British Prime Minister in 1936 declares: “…if things in Europe develope into a confrontation, I would like it to happen between Bolsheviks and Nazis…”.

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Territorial losses of Germany after the defeat in World War I.

Within the first months after the Pact of Munich, when Great Britain and France believe they have finally stopped the ambitions of the German statesman, making eventually possible the breaking up of Czechoslovaquia, this whole country is occupied by the Third Reich on the 15th of March, 1939. On the 22nd Klaipeda is taken too and on the 24th of March Berlin demands Warsaw the Danzig road and railroad corridor that links Eastern Prussia with the rest of Germany. Stalin worries…

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In the Reich’s chancellery the dignataries of Germany, Italy and Japan sign the military alliance, the Tripartite Pact.  At the table (right to left, Adolf Hitler, Italy Foreign Minister Galeazzo Ciano and Japan ambassador Saburo Kurusu.

In this international scenario on the 17th of April, 1939 the USSR proposes to initiate conversations that would lead into a direct political and military alliance with France and England. The Soviet offer is quite specific from the military standpoint: In case Germany attacks England or France the USSR will help with troops. Likewise in case Germany attacked the USSR, France and England, as well as Poland and Romania, would enter the conflict in support of Stalin. But all proposals are dismissed with delays or impossible counter-proposals. The Communist leader distrust either the Germans, the English or the French.

But Stalin faces another danger on his Asian frontiers, which is the conflict against Japan that has just invaded Mongolia. In addition on the 10th of August, 1939 Tokio is ready to sign the Tripartite Pact, the military alliance with Berlin and Rome. This represents for Stalin a clear threat to the security of the USSR and fears to see himself trapped in a pincer.

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The Russian copy the Pact of Non-Aggression. This time Molotov signs on the bottom left.

Thus the conversations between Ribbentrop and Molotov in Moscow in August, 1939 are swift and find astonishing practical results. Germany agrees to leave in Stalin‘s hands Finland, the Baltic states and the Bessarabia. In exchange, the Communist leader will secure Hitler‘s “back door” for him to unleash “Fall Weiss” (the invasion of Poland) that is going to take place the next week. The world receives prompt and enthusiastic explanations about all the agreed points between both states that have led into this mutual understanding. For the German press the USSR is about to evolve towards a new form of Socialism full of national spirit, thanks to the fresh and the realistic impetus of her chief. This will bring Russia closer to the rest of the European totalitarian states. Step by step, it is published,  the USSR is positioning herself away from the capitalist imperialism of the liberal democracies. This way the mass media boasts the legitimacy of creating a common front of young and revolutionary proletarian states, against the old and corrupt nations of plutrocrat regimes.

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Military parade in Moscow 1938. Even though the most powerful fighting force of the world in terms of numbers of aircraft and tanks, the USSR is still not ready for war, being in the process of a profound modernization of the materiel of the Red Army.

On the other hand the economic support that the USSR can lend to Germany is paramount. Punctually large shipments of ore, oil and strategic materials are being sent to the Reich. This economic agreement will grant military victory over Poland and later against France and England. The Panzerdivisionen will move West in May, 1940 against France with Russian fuel. Once the British Expeditionary Force is expelled from France at Dunkerke and the French surrender, this Russo-German collaboration will be the guarantee of a new European order. Germany is supplied with cereals and raw materials indefinitely either for the Fatherland and the occupied countries. Similarly, as even before the official participation of the USA in World War Two in December, 1941, the American nation is the gigantic supply warehouse  of Great Britain, the USSR plays the same role for the Third Reich. But also cleverly Stalin leaves for himself the power of imposing a hypothetical future embargo being Hitler so dependant on the Russian resources.

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pacto no agresion protocolos secretos ruso bis
Russian copy of the Secret Protocols.

The Non-Aggression Pact is in many ways very specific including secret protocols that the world will not know until the Nuremberg trials in 1946 (they will only become public in the USSR in 1989). But at the same time other issues are left dangerously unattended. The very same existence of the secret protocols have been questioned and even are still subject to controversy. In 1943, as the archives of the German Foreign Office are being evacuated from Berlin due to the Allied air bombings, Reich Foreign Minister Joachim von Ribbentrop orders the micro-filming of the most essential papers. The work is carried out and placed the films into boxes and buried. Thus, these documents survive the destruction of many important Foreign Office records carried out by the Germans themselves near the end of the war. In late May 1945 the chief of the British documents team, put his hands on them and the German-Russian treaties of 23 August 1939 and 28 September 1939, together with their secret protocols, are found in the films of Ribbentrop‘s working files. The documents refer to the establishment of “spheres of influence” and tacitly both powers grant for themselves the right to decide over the Eastern European matters, but leaving some points to speculation. And this will be crucial for the next year’s events to happen, as each nation will interpretate them regarding their own interests. And this free interpretation will be the seed of Operation “Barbarossa”.

So far the main reason that makes Berlin approach Moscow is “carefullness” because Hitler needs to secure Germany’s rearguard before the invasion of Poland. At the same time for the USSR it is imperative to divert Hitler‘s attention focus from the Ukraine to as far West as possible. Soon Stalin will occupy the Baltic republics and Bessarabia  and will enter in Finnish territory (the Winter War, 1939-1940). On the 17th of September, 1939 while Germany assaults Western Poland the Soviet Union will move her military forces into the Eastern part. The Polish troops on those areas are initially confused as they think Stalin comes on the help. But he is not. The recently created Polish state is rapidly occupied and shared between both statesmen. Officially the Soviet intervention is justified as a measure to protect the Belorussian and Ukranian minorities in Poland.

Suddenly, after the dissappearance of the British and the French from the European “chess table”, two powerful players have just placed their peons and bishops filling in the gaps. Poland, anhililated, is not anymore a buffer state between the Third Reich and the Union of Soviet Socialist Republics. Two new allies, but with a clear and inner distrust between both, observe themselves along a new and long common frontier.

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The next day of the signature of the Pact that creates de russo-german alliance, the world mass media presents the facts. In this case, on the 24th of August, 1939, the Soviet newspaper PRAVDA (“Truth”)  announces the event.

As mentioned, on the 1st of September, 1939, the Wehrmacht invades Poland from the West and the Red Army, 16 days later from the East. The casus belli is not initially firmly addressed by the Western prime ministers, Chamberlain and Daladier, until 3 days later after the failure of a petition to Mussolini to influence Hitler and the serious damage to their diplomatic positions. On the 3rd, both powers declare war on Germany. There is, however, an English case study about the convenience of declaring the war also on the USSR destroying her Caucasus oil facilities. Along with the French, these Caucasus invasion plans will be finalized and stored…and never will be carried out.

The russo-german economic agreements…

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El Camino a la Guerra (I)

[English version at the end]

PRELUDIO DE BARBARROJA

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versalles tratado-28 jun 1919
El 28 de junio de 1919 se firma el Tratado de Versalles. Las potencias vencedoras (a excepción de Rusia) imponen restricciones severas a Alemania. «Los gobiernos aliados y asociados declaran, y Alemania reconoce, que Alemania y sus asociados son responsables, por haberlas causado, de todas las pérdidas y de todos los daños sufridos por los gobiernos aliados y asociados y sus naciones como consecuencia de la guerra que les fue impuesta por la agresión de Alemania y sus aliados». Las negociaciones duraron varios meses por la negativa de Alemania de firmarlo, pero los aliados amenazaron con el retorno a la guerra y finalmente el tratado se rubricó.

Acabada la Segunda Guerra Mundial en 1945 el vacío dejado por las potencias europeas, vencedoras y derrotadas, es ocupado por los Estados Unidos de América y la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas. Este hecho, testigo del nacimiento de la Guerra Fria contrasta grandemente con las circunstancias de la posguerra del conflicto anterior de 1914-18. Al día siguiente de la victoria de 1918, las tropas norteamericanas en Europa se repliegan a la seguridad de la lejana América y Gran Bretaña, del mismo, modo abandona el continente. Esto produce por así decirlo “un vacío de poder” que conlleva un desequilibrio militar latente, pero también político y económico, que Francia, menos poblada y desarrollada industrialmente y por ende más débil que Alemania, no puede compensar. Rusia, tras la revolución bolchevique de 1917 y su retirada de la Primera Guerra Mundial, está sumida en una guerra civil, los imperios centrales están desmembrados y en el caso alemán, además, sufriendo una crisis económica y social sin precedentes. Europa, exhausta, parece estar por fin en equilibrio gozando de una paz merecida, pero este nuevo orden será temporal. Es como si en el tablero de ajedrez europeo, donde el correcto número de piezas garantizara el orden y se establecieran los contrapesos necesarios para el mantenimiento de la paz, faltaran piezas relevantes que forzosamente alguna potencia pondrá sobre la mesa tarde o temprano…y de hecho pondrá en breve.

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Caricatura de la época haciendo hincapié en la pesada carga que habría de pagarse en millones de libras esterlinas.

Tras su elección como canciller de Alemania en las elecciones de 1933, Adolf Hitler demandará un puesto legítimo en este tablero incompleto abocado necesariamente a la inestabilidad. Alemania, derrotada, herida, superpoblada y sumida en el caos financiero, político y social, está sometida a los dictados del Tratado de Versalles impuesto por los también agotados vencedores. Hitler clama a los cuatro vientos tras los comicios que busca desligarse de estos compromisos. Ansía la recuperación de los territorios perdidos y la reunificiación de todos los pueblos germanos de centroeuropa. Pero no sólo esto, el Führer se hace acreedor de nuevos espacios para la

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El “puzzle” europeo antes y después de la Gran Guerra. Tras la finalización del conflicto en 1918 los imperios centrales sufrirán una descomposición territorial en un nuevo orden europeo. Estados como el polaco serán una vez más encajados en el nuevo mapa, otros desaparecerán, como el imperio austro-húngaro y otros como Alemania quedarán mermados en su extensión. Pero el nuevo orden no acabará con las antiguas aspiraciones de muchos de ellos.

expansión de la etnia germana. En su obra “Mein Kampf”, su credo político, ya habla de este “espacio vital” (Lebensraum), que naturalmente ha de conseguirse en el este de Europa. Hacia el oeste no es posible expandirse, pues existen potencias militarmente considerables y la barrera natural del océano, pero hacia el este existen extensiones casi infinitas. Sólo existe un problema y es que al este un gigante está en plena transformación y existe. Así las aspiraciones germanas de preguerra se ven forzosamente limitadas a la Europa oriental en principio excluyendo a la URSS. El anhelo nacional-socialista de ochenta millones de alemanes se ve frenado por más de 170 millones de soviéticos. Son 170 millones de hombres que están adquiriendo conciencia en un nuevo estado de su extensión, su fuerza y su nueva doctrina política llamada comunismo. Son los años previos a 1939, año del estallido de la nueva guerra mundial.

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La Unión Soviética se transforma a marchas forzadas de estado agrario a potencia industrializada. La nueva ideología comunista exige el culto a las personalidades del régimen: Lenin, el ideólogo y Stalin, el caudillo.

Pero ¿qué ocurre paralelamente en la Unión Soviética en los años 30, los años del camino a la guerra? Iosif Stalin guía la impresionante transformación del estado más extenso del planeta en una potencia industrial y militar de primer orden. El Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos (RKKA), el nuevo ejército que ha nacido para derrotar a las fuerzas imperiales del Zar se motoriza a una velocidad sin paralelo en el mundo. Se compra tecnología militar donde y cuando sea necesario (diseños de carros de combate, motores…) y la producción de vehículos blindados y aeronaves supera a la de cualquier otra nación con creces. Y todo ello en el mayor del los secretos tanto de cara al exterior como al interior. La Rusia soviética no está alineada ni con Inglaterra ni con Francia, a pesar de observar con inquietud el resurgir alemán bajo las riendas de Adolf Hitler y no se siente segura.

Rusia tiene aspiraciones también en el este del continente europeo. Son las viejas reclamaciones zaristas, dormidas tras la revolución bolchevique de octubre de 1917, pero que parecen despertar con Stalin, el hombre fuerte de la URSS tras el fallecimiento de Lenin. Una de estas es Polonia, que encajada en el mapa por las potencias vencedoras tras la Gran Guerra, es vista como una aberración tanto por alemanes como rusos. Alemania se ha visto obligada a ceder territorios a la nueva Polonia y la URSS parece revivir los acontecimientos de 1811, cuando la gran potencia continental era la Francia de Napoléon. Justo antes de la campaña del caudillo corso en Rusia, el entonces conde de Saint-Julien, ministro de Austria en San Petersburgo envía una misiva a su jefe, el conde de Metternich en la que constata que “…a pesar de todas sus demostraciones guerreras, prefiriendo la paz a la guerra, de la que teme las consecuencias internas, Alejandro [Zar de Rusia] no pondrá dificultades para aceptar como indemnización la parte del Ducado de Varsovia situado sobre la orilla opuesta del [rio] Vístula”.

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Bajo la guía del gran Stalin, ¡adelante con el comunismo!

120 años después los acontecimientos parecen repetirse. Hitler ocupa ahora el lugar de Napoleón y Stalin el de Alejandro. Pero el este de Europa no sólo es Polonia. La URSS desea además una silla en la mesa de negociaciones para el arbitrio del bajo Danubio, reclama Besarabia a Rumanía, las repúblicas bálticas, Finlandia y los estrechos del mar Negro. Por su parte Alemania, por el momento intenta atraerse los favores de húngaros y rumanos. Ambos países, en especial Rumanía, disponen de importantes plantas de extracción de crudo y es una de las fuentes de suministros de carburantes de Alemania, tan escasa en este tipo de recursos básicos. Cuando la guerra de comienzo, Hitler comenzará una política más activa (e irremisiblemente militar) en el sudeste europeo y Balcanes, que a la postre entrará en conflicto con Stalin.

Pero antes, mientras la comunidad internacional vive los últimos días de paz del verano de 1939, se produce un hecho que asombra al mundo: El Pacto de No-Agresión germano-soviético (o Pacto Ribbentrop-Molotov). El 23 de agosto de 1939, esto es una semana antes de la invasión de Polonia y el comienzo oficial de la Segunda Guerra Mundial, se firma en Moscú el documento de alianza entre los ministros de asuntos exteriores de las dos potencias, ante la mirada complaciente de Stalin. El mundo no alcanza a comprender la “amistad” anti-natura de dos regímenes dictatoriales y tan opuestos en su ideología. ¿Tan puestos?

Segunda parte: El Pacto de No Agresión ruso-germano

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[English version]

BARBAROSSA’S PRELUDE

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The Berlin newspaper “Neue Blatt” publishes breaking news on the front page regarding the exchage rate between the U.S. dollar versus the German mark. 1 dollar equates on the 28th of July, 1923, 1 million marks. The value of the already hiperinflated German currency will still fall without control further. This will cause unprecedented unemployment rates, riots and general chaos. Berlin will become the European capital of sex, being this the only chance for thousands of desperate women bound to feed hopeless families.

Once WWII finishes in 1945, the space left by either the winning and defeated powers is
occupied by the United States of America and the Union of Soviet Socialist Republics. This fact, that led to the Cold War, greatly opposes the post-war scenario born after the 1914-18 conflict. The very next day after the victory of 1918, the U.S. troops that fought in France are withdrawn to the safety of America. Likewise Great Britain leaves de continent. This produces a “vacuum” or military imbalance, but also a political and economical one that France, less populated and industrially less developed and therefore weaker than Germany, can’t compensate just by herself. Meanwhile Rusia, after the 1917 Bolshevik revolution and her withdrawal from the World War I trenches, fights a civil war and the central powers are divided into an array of new states. In addition Germany suffers an economic and social debacle. Europe is exhausted but at least seems to enjoy the correct balance of a new order, but this is to be just temporary. In the European chess table, where the number of pieces guarantee the order, the necessary stability and the counter-balance of threats to preserve peace, some of these pieces are missing. Sooner or later a new power will place the missing pieces modifying this fragile equilibrium.

victory over versailles
“Victory over Versailles”, is written in this Nationalsocialist propaganda poster. One of Adolf HItler’s promised political goals was to get rid of the terms of this Treaty that included the concession to France of the Alsace and Lorraine, the loss of the Sarre mines for 15 years, the transfer of territories to Belgium, Denmark and the new born Poland and the loss of all her colonies. Germany’s army would then be limited to a máximum of 100,000 men,  banned the military conscription system and obliged to demilitarize the Rheinland. The German navy was also meant to be transferred as a front payment for the war reparations, however the Germans preferred to scuttle the fleet. Likewise Germany wouldn’t be allowed to possess any aviation, submarines or heavy artillery.

After the democratic elections in Germany in 1933 Adolf Hitler becomes Chancellor. Soon he is going to demand his right place on this incomplete and unstable chess table. Germany, defeated, maimed, over-populated and subject to an economic and social chaos is subject to the dictates of the Treaty of Versailles, imposed by the exhausted winners. Hitler publicly announces his intention to ignore the obligations of this treaty. He dreams of the re-unification of the lost territories and of the dispersed Germanic peoples. In addition to that he demands new spaces for a territorial expansion. In his political ideary “Mein Kampf” (“My Fight”) he already refers to this vital space (Lebensraum), that logically has to be taken from Eastern Europe. There is no other chance as the West is occupied by militarily capable nations and beyond them there are the limits of the ocean. But to the East there is indeed a giant, which is under a profound transformation. Pre-war Germany’s aspirations are therefore limited to her nearest eastern neighbours excluding the USSR. 80 million Germans are thus halted by 170 million Soviets. These are 170 million men who are acquiring in a new state a conscience of their extension, force and a new political doctrine called Communism. These are the years before 1939, the date of the commencement of World War II.

But what is happening in the 30’s in the Soviet Union, the years of the road to war? Stalin is the leader of the largest state of the planet and is poised to transform it in an industrial and first class military power. The Red Army of Workers and Peasants (RKKA)the new army born after the defeat of the Czarist imperial forces, motorizes at a speed second to none in the world. Whenever new military technology is needed, Russia buys it (new tank designs, engines…) and the industrial output of armoured vehicles and airplanes surpasses that of any other nation. And all is achieved under a veil of outer and inner secrecy. Soviet Russia is not aligned at this time neither with Great Britain nor France, in spite of distrusting the steady German resurgence under Adolf Hitler. Russia doesn’t feel safe.

desfile moscu
Military parade at Red Square, Moscow. The full motorization of the Red Army is one of the regime’s main objectives.

Russia has aspirations on the East of the European continent too. These are the old Czarist claims, asleep during the 1917 October revolution, but that seem to wake up with Stalin. Poland, snapped into the European map by the winning powers after WWI is seen by an aberration by Germans and Russians. Germany has been bound to cede territories to Poland and the USSR revive the events of 1811, when the continental power was Napoleion’s France. Just before Napoleon’s campaign in Russia in 1812, Count Saint-Julien, then Austria’s Minister in Saint Petersburg sends a letter to this boss, Count Metternich where he states the following “…in spite of all his military demonstrations, preferring the peace over the war, of which he fears inner reactions, Alexander [Czar of Russia] won’t oppose to accept as a compensation the part of the Warsaw Duchy on the opposite side of the [river] Vïstula…”. 120 years later the political arena seems to be the same. Hitler replaces Napoleon and Stalin, Alexander. But Eastern Europe is not only Poland. Russia wishes to occupy a seat amongst the countries that rule the lower Danube, Bessarabia, the Baltic Republics, Finland, and the Black Sea straights. Germany at the moment tries to seduce Hungarians and Romanians. Both countries have oil plants, especially Romania, being this one the main suppliers of Germany, always in the need of raw materials and fuel. When the war starts Hitler will pursue a more active (and aggressive) policy in Southeast Europe and the Balkans, that eventually will collide with Stalin’s.

But right before, while the world is still enjoying the last moments of peace during the summer of 1939, a significant event shocks the international community: it is the German-Soviet Non-Aggression Pact (or the Ribbentrop-Molotov Pact). On the 23rd of August, 1939, a week before the official start of WWII the two Ministers of Foreign Affairs sign in Moscow the document that seals the alliance of the two powers before Stalin’s complacent look. The world simply fails to understand the unnatural “friendship” of the two dictatorial regimes totally opposed in their ideologies. Totally opossed?

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