La Aviación Roja Aniquilada…¿o no?

[English version at the end]


Los Mitos de Barbarroja (X)

Uno de los mitos más extendidos sin lugar a dudas es el de la aniquilación total de la Fuerza Aérea Roja (VVS o Voenno-Vozdushnye Sily) en el suelo en el primer día de la campaña. Debemos matizar los datos que varían ampliamente según las fuentes. Una cifra bastante precisa de aparatos basados sólo en los distritos más occidentales de la URSS a junio de 1941 puede establecerse en 7.009 aeronaves. Son los pertenecientes a los Distritos Militares de (Fuente: Archivo MO, f.35, op.107559ss, d.5 (t.1), ll.116–153, 170–207):

  • Leningrado (1.288),
  • Báltico (1.200),
  • Occidental (1.658),
  • Kiev (1.901)
  • y Odessa (962)

A este contingente aéreo se enfrentan el primer día de operaciones los 3.094 aparatos de la Luftwaffe (fuente: Luftwaffe, 1933-45 http://www.ww2.dk/). No se tiene en cuenta en este momento ni la Aviación de Largo Alcance, ni la basada en el resto del territorio de la URSS (totalizando unas 20.000 aeronaves). Como se observa la VVS es más numerosa, en una relación de 2,3 a uno a favor de Stalin, el día 1 de combates.

Mapa de despliegue de las unidades aéreas intervinientes a 22 de junio de 1941. Los trazos en rojo delimitan los Distritos Militares (automáticamente se convertirán en “frentes”) que albergan las diferentes divisiones aéreas (mixtas, de caza, bombardeo, bombardeo de largo alcance…), que se subdividen en brigadas y principalmente en regimientos aéreos. Por parte alemana, se alinean a lo largo del frente y de norte a sur las flotas aéreas o Luftflotten 1, 2 y 4, con el apoyo del contingente independiente de Messerschmitt Bf-109 basado en Rumanía. 64 aeródromos de la VVS son atacados.

En las primeras jornadas de la Operación Barbarroja la mayor parte de las misiones aéreas planeadas son de ataque a aeródromos, como no puede ser de otra manera. Es imperioso neutralizar en el suelo a la gigantesca aviación de Stalin. La dispersión se puede apreciar en el mapa adjunto y abarca numerosas pistas que albergan en las zonas más próximas al frente muchas unidades de caza y bombardeo ligero. Son las IAPIstrebitelnyi Aviatsionnyi Polk” o regimientos aéreos de cazas y SBAPSkorostnyi bombardirovshchik Polk” o regimientos de bombarderos rápidos. Más a retaguardia se ubican los de bombardeo medio y pesado principalmente.

Utilizando armamento convencional (bombas de fragmentación) y bombetas SD-2 con espoleta de retardo la Luftwaffe vuela desde las horas inmediatas al amanecer hasta el ocaso. Las órdenes de dispersión de los aparatos aparcados en las bases llegan en muchos casos excesivamente tarde. Hay que tener en cuenta de que el 22 de junio de 1941 es domingo y muchas de las tripulaciones están disfrutando de un día libre lejos de sus destinos. No obstante otras unidades salen a volar y serán testigos de oleadas de aviones con cruces gamadas en sus colas en dirección este. Se producen los primeros combates aéreos. Se da la situación de haber pilotos soviéticos pre-alertados en las cabinas pero no reciben la orden de despegue; así oleada tras oleada de bombarderos He-111, Ju-88, Do-17 e incluso cazas Bf-109 y 110 lanzan sus cargas letales y realizan repetidas “pasadas” de cañón y ametralladora. En otras circunstancias los cazas soviéticos que han salido al aire (los menos) de manera preventiva, al regresar a la base son testigos de la devastación que se está produciendo.

Las bombetas se dispersan en una zona extensa cada una con diferente espoleta de impacto/retardo. Es lo que se denomina armamento de negación de área, pues de las que no explotan al caer o al cabo de un tiempo prefijado, las restantes pueden hacerlo al ser manipuladas. [Extrato de la obra Barbarroja 03:00 hrs]
Carga de bombetas SD-2 dispuestas en un afuste bajo la panza de un Bf-109E en 4 filas de 24.

En aquellos aeródromos donde la órden de dispersión y enmascaramiento no ha llegado, los aviones están aparcados según la costumbre de tiempo de paz, es decir en filas. Pilotos germanos al volver de la primera misión de ataque constatarán eufóricos que “parecía un ejercicio de tiro de tiempo de paz, con los aeroplanos dispuestos en hileras ala con ala“.

Archivos centrales del Ministerio de Defensa de la Federación Rusa han dado un contrapunto a las “toneladas” de obras escritas sobre el tema en los países occidentales. La Luftwaffe salió a volar en esas horas previas al amanecer y asestó un golpe devastador, sí, pero no fue decisivo. La VVS sufrió daños catastróficos en el suelo pero “salió al aire” y nunca dejó de combatir, bien es verdad, en unos cielos dominados por los veteranos pilotos de caza de los Messerschmitt.

El diario de operaciones del 127 IAP con base en Lida recoge que, aunque limitada, la reacción soviética no se hace esperar ya desde el primer día y sobre las 04:00 horas (de Moscú, 03:00 horas de Berlín) del Barbarossatag. El regimiento dependiente del 11 SAD (11a División Aérea Conjunta) encabeza lo que posiblemente sea el primer combate aéreo de la guerra en el este contra una formación de Ju-88A sobre Grodno (teatro de operaciones central). El 127º Regimiento, desplegado también en las bases de Lesische y Skidel, muy cerca de primera línea, está equipado con los veteranos biplanos Polikarpov I-153 “Chaika”. A la vuelta de la misión (se reclaman derribos por ambas partes) los pilotos observan a más de 40 bimotores Junkers atacando el aeródromo de Cherlyona (base del 16º Regimiento de Bombarderos también de la 11a División Aérea Conjunta). El ataque es devastador y la defensa de cazas que está llegando desde el este (Polikarpov I-153 e I-16) no impide que los daños infligidos sean tan fatales que el regimiento de bombarderos deje de existir como unidad de combate. La lucha sobre Cherlyona es todo un espectáculo dramático que se prolonga durante treinta minutos, en los que unos 70 aviones evolucionan en un reducido pedazo de cielo. Caen 5 soviéticos a cambio de 4 germanos, pero decenas de columnas de humo marcan ya los daños ocasionados en las instalaciones de la base. En los aparcamientos quedan los restos de 24 SB y 37 Pe-2 que no volverán a volar jamás. El coronel Gordienko, comandante del 127 IAP recuerda: “…Al amanecer, para nuestra sorpresa, sobrevoló la aviación alemana nuestros aeródromos casi al unísono y empezó a bombardearnos de todas las maneras, en vuelo a nivel y en picado. Todos fueron alertados. Quien podía corría al aeródromo en las afueras de la ciudad. Pero estaba en llamas. Ardían las máquinas, los depósitos de combustible y los almacenes. Llegaron las tripulaciones que se apresuraron a montar en los aviones supervivientes…Los que estaban listos para el vuelo no pudieron despegar debido a un gran cráter en la pista de vuelo. Unos pocos aviones consiguieron remontar en vuelo, ¿pero de qué aeródromos salieron? No sé. Había una gran cantidad de bajas. Fueron bajas el comandante de la División Aérea (coronel P. I. Ganichev), su adjunto [tcol. L. N. Yuzeev] y el jefe del estado mayor…”

Una base de la VVS sometida a ataque aéreo en las primeras horas del 22 de junio de 1941.

Las órdenes que llegan en medio de la debacle inicial y ante la neutralización de las bases adelantadas es de reubicar los efectivos aéreos más a retaguardia. Entonces los aparatos que han quedado incólumes toman tierra en campos de otros regimientos produciendo una saturación de medios, con el consiguiente caos de hombres y máquinas. Con suerte podrán ser repostadas y municionadas para una nueva misión, pero en la mayoría de los casos esto no será posible. El escalón de apoyo de tierra de estos regimientos en retirada tiene que replegarse en camiones por caminos batidos por la Luftwaffe a veces durante días; y sin el apoyo de mecánicos y armeros estas unidades quedan temporalmente fuera de juego. En el caso del 127 IAP, de los 71 aparatos en plantilla sólo 33 consiguen salvarse este domingo 22 de junio.

La primera acción de respuesta de la VVS se produce temprano a las 03:50 horas, es decir a los 50 minutos del ataque de la Wehrmacht cuando 25 bombarderos bimotores pertenecientes al 9 BAP/7 SAD salen en misión de ataque desde Panevezhis. Se trata de bombarderos rápidos Tupolev SB-2 (llamados “Martin” por costumbre de los aviadores veteranos germanos de la Guerra Civil Española). Su objetivo: localizar y destruir concentraciones de tropas enemigas. Los Tupolev salen pero aunque en ciertos casos a lo largo de este día contarán con escolta de caza, estos aparatos bimotores no se encuentran con sus aviones de defensa; pero de igual menera progresan en solitario hacia los objetivos. El precio será carísimo. La Luftwaffe, gozando de superioridad aérea local especialmente sobre las zonas de avance de las cuñas Panzer, se ceba sobre los “bombarderos rápidos”. Esta será la tónica general durante esta y las subiguientes jornadas del verano de Barbarroja.

A las 12:15 horas el aeródromo de Byala-Podlyaska, base del Stab/StG 77 de Stuka es alertado por la llegada de tres formaciones de nueve SB cada una del 130 BAP/13 SAD. La FlaK dispara inmediatamente sobre los incursores que vuelan a 5.000 metros. El intenso fuego alemán consigue hacer perder la cohesión de las formaciones y aunque no consigue ningún derribo, el ataque pierde precisión. Los explosivos de fragmentación FAB caen sin más por los alrededores del campo de aviación con daños mínimos. A los pocos minutos son interceptados por aparatos del Ala del Oberstleutnant (teniente coronel) Werner Mölders y de la JG 53 “As de Picas”. El mismo Mölders pilota uno de los Messerschmitt y reclama tres derribos. Una veintena de los Tupolev no regresará a casa…

La sorpresa táctica en las primeras horas del Barbarossatag está del lado germano. En aquellas bases, como la de la ilustración, donde no se da la alerta, el nivel de daños es espectacular. Algunos regimientos aéreos sencillamente desaparecen del inventario de la VVS en una mañana. No obstante muchos aviadores despegarán y combatirán. Se producen los primeros duelos aéreos. Algunos, en plena desesperación, embisten con su propio avión al adversario al acabárseles las municiones (táctica Tarán).

Al cabo del día los informes alemanes dan cuenta de 1.489 aviones adversarios destruidos solamente en el suelo. Al principio las cifras no se creen. Incluso el Reichsmarschall Hermann Göring se muestra reacio a aceptar estos números y ordena una comprobación. Más tarde, en esos aeródromos que el Heer capturará se contarán más de 2.000 aeroplanos destruidos.

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[English version]

Myths of Barbarossa

tenth MYTH: the annihilation of the red air force…or not?

One of the most common myths undoubtedly refers to the total annihilation of the Red Air Force on the ground during the first day of the campaign. But these figures need to be clarified as such an assumption does not reflect the truth and vary according to different sources. We can establish a precise number of air assets in the westernmost USSR districts as of June 1941. The VVS fields there 7,009 airplanes belonging to the following Military Districts (source: Archive MO, f.35, op.107559ss, d.5 (t.1), ll.116–153, 170–207):

  • Leningrad (1.288),
  • Baltic (1.200),
  • Western (1.658),
  • Kiev (1.901)
  • Odessa (962)

3,094 Luftwaffe aircraft (source: Luftwaffe, 1933-45 http://www.ww2.dk/) will be launched against them on the first day of operations. We are not taking into account either the Long Range Aviation or the remaining Red Air Force based throughout the rest of the USSR (totalling 20,000 machines). As seen, the VVS is only on the Western territories more numerous with a 2.3/1 ratio favoring Stalin.

For the closest VVS bases to the border, the impending sneak attack was no surprise, as some commanders already reported “unusual engine noise behind the frontier”. However many air regiments never received, or too late, the dispersal and masking orders in time and the Luftwaffe found their assets lined up wingtip to wingtip. The amount of inflicted destruction was difficult to believe.

During the opening stages of Operation Barbarossa most of the German air effort is allocated against VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily) aerodromes as it cannot be otherwise. It is absolutely mandatory to neutralize Stalin’s gigantic air power. The VVS or Soviet Air Force is incredibly large in comparison to the intervining Luftwaffe assets. The deployment can be checked on the attached map. It agglutinates a vast number of bases that on the westernmost regions lodge many fighter and bomber units. They are called IAPIstrebitelnyi Aviatsionnyi Polk” or Fighter Air Regiment and SBAPSkorostnyi bombardirovshchik Polk” or Fast Bomber Regiment. On the rearguard medium bomber and heavy bomber regiments are based.

The Luftwaffe starts flying right before sunrise. At 03:00 hours on these latitudes there’s already a glare that announces the sunrise. Using conventional high explosive bombs and the SD-2 bomblets with delay fuses the Third Reich Air Force focuses on the 64 VVS aerodromes closest to the frontline. The dispersal orders arrive too late in many cases. We must take into account that the 22nd of June 1941 is a Sunday and many Soviet airmen are enjoying a day off far from their posts. However other units do fly and they are the first witnesses of wave after wave of airplanes with swastikas on their tails. They fly east. The first air combats take place. In some cases Soviet pilots have been pre-alerted and are already strapped in their flying machines next to the runway, but the scramble order never arrives. In other cases waves of He-111‘s, Ju-88’s, Do-17’s and even Bf-109‘s and Bf-110‘s fighters jettison their lethal loads and strafe the grounded Red aicraft at ease. In other situations Soviet fighters have been pre-emptively scrambled and on returning to base they find devastation.

The SD-2 was a small weapon of about 2Kg in weight which could be packed in a container holding 23 in total which resembled a 50Kg bomb. When dropped, the container split open spilling its contents of bomblets. The weapons, when packed had an outer thin metal cover the same shape as the bomb which hinged in two halves and opened after a short delay to reveal vanes which rotated as it descended to remove an arming spindle to arm the fuze. The bomb could be fitted with a number of different fuzes to explode on impact, with delayed action or to explode immediately if it was moved.The SD-2 qualifies as an area denial weapon.

On those bases where the dispersal and masking orders never arrived long lines of planes are parked “wingtip to wingtip” as in peace time. Some German pilots after their first mission will report that “it felt like a routine peace time shooting exercise…”.

Technicians loading up a full cargo of SD-2 bomblets under the belly of this Messerschmitt Bf-109E. This type of weapon was most delicate to handle as many accidents happened during the arming of the aircraft.
Tupolev SB-2 realiza un aterrizaje forzoso tras un encuentro con Messerschmitt. A la vista de los daños infligidos sorprende que el piloto haya conseguido aún llegar a tierra “de una pieza”.

Nevertheless the Russian Federation Ministry of Defense Central Archives (TsAMO) have declassified many documents that offer a revisionist point of view on the matter. In the West we still hold as valid the opinion of the total annihilation of the Soviet Air Force and indeed the Luftwaffe took off in the previous moments before sunrise and unleashed blow after blow in many aerodromes. But in spite of the fact that the Stalin’s aviation was severed, these attacks were never decisive. The VVS was badly hit on the ground, but it took off and never ceased to combat versus the veteran Luftwaffe fighter pilots.

The 127 IAP (based in Lida) war diary recounts that, even though limited, the Soviet reaction starts early from the very first day around 04:00 hours (Moscow time or 03:00 hours Berlin time). This Regiment, under the 11 SAD (11th Mixed Air Division) leads what possibly is the first duel in the skies of the war in the East against a Ju-88A formation over Grodno (central theatre of operations). The 127th Regiment also deployed in Lesische y Skidel, very close to the frontline, is equipped with the veteran Polikarpov I-153 “Chaika” biplanes. Returning to base (with victories claimed on both sides) the airmen witness more than 40 twin-engine Junkers attacking Cherlyona aerodrome (home of the 16 BAP/11 SAD). The attack is accurate and devastating and the air defense arriving at this time from the East (I-153‘s and I-16‘s) cannot prevent that the attack completely writes off the bomber unit. It simply ceases to exist as a combat force. The fight over Cherlyona is quite a show that takes 30 minutes with 70 airplanes maneouvering in a reduced piece of sky. 5 Soviets are down in exchange for 4 Germans (Soviet sources), but dozens of black smoke columns mark the damage on the base facilities. The wrecks of 24 SB‘s and 37 Pe-2‘s will never fly again. Colonel Gordienko, Commander of the 127 IAP remembers: “…at dawn to our surprise the German Aviation flew over our aerodromes almost at the same time and started bombing us in all possible manners, at level or diving. The alert was raised. Those who could ran to the aerodrome located on the outskirst of the town. But it was engulfed in flames. The machines cought fire as well as the fuel tanks and the warehouses. The pilots arrived and got in the surviving planes hurriedly…Those still airworthy could not take off due to a great crater in the runway. A few managed to get airborne, but where did they come from? I don’t know. We suffered many casualties. Amongst them the Air Division Commander (Colonel P. I. Ganichev), his attaché (Lt.Col. L. N. Yuzeev and the Chief of Staff…

Amidst the mounting debacle and before the neutralization of the forward bases orders are to relocate the air assets to the rearguard. Then the surviving machines start landing in other regiment’s airfields creating over-saturation and chaos. Only with luck a few will be re-armed and refuelled for a new mission, but in most of the cases this will not be possible. Their ground service echelons are fleeing in trucks along Luftwaffe controlled roads sometimes during days; and without the essential support of their ground staff these units are temporarily grounded. In the example of the 127 IAP, out of the 71 machines in its TOE only 33 manage to get rebased.

The first Soviet action takes place early at 03:50 hours, 50 minutes after the Wehrmacht attack, when 25 twin-engine bombers belonging to the 9 BAP/7 SAD take off from Panevezhis. They are the Tupolev SB-2‘s fast bombers (so called “Martin” by the Spanish Civil War German veteran airmen). Their target: To find and destroy enemy troop concentrations. The Tupolev fly, but in spite of some of them enjoy fighter escort, this partucular formation won’t find their Polikarpov fighters. They navigate then alone and unprotected to accomplish their mission. And they will pay dearly. The Luftwaffe, enjoying local air superiority especially over the Panzer advancing wedges, will intercept the “fast bombers”. This will repeatedly happen during this and the following days of the Barbarossa summer.

At 12:15 hours the alarm is risen at Byala-Podlyaska, homebase of the Stuka Stab/StG 77. 3 formations of 9 SB‘s each (130 BAP/13 SAD) are approaching. The antiaircraft artillery defense, the FlaK, responds against the raiders at 5,000 metres. The intense German fire manages the formations loose cohesion and in spite of none of the bombers are shot down, their warload miss the targets. The FAB high explosive devices impact around the airfield causing minimum damage. A few minutes later they are intercepted by the Oberstleutnant (Lieutenant Colonel) Werner Moëlders’ Fighter Wing and the JG 53 “Pik Ace”. The same Möelders pilot one of the Messerschmitt‘s and claim 3 victories. 20 of the Tupolev’s will never make home…

At the end of the day, German reports claim 1,489 Soviet aircraft destroyed just on the ground. At first, these figures are believed to be barely credible. Even Reichsmarschall Hermann Göring refuses to believe the figures and have them secretly checked. In fact, German officers assesing the airfields, which are soon to be overrun by the Wehrmacht, count over 2,000 wrecks.


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Ionov, Aleksei Pavlovich. General-maior

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERAL-MAIOR (VVS) ALEKSEI PAVLOVICH IONOV (1894-1942)

ionov aleksei pavlovich
General-maior Ionov, Comandante de las Fuerzas Aéreas del Distrito Especial Militar del Báltico. Su carrera terminará tan sólo a los nueve días de la invasión de Hitler.

Es el responsable de las fuerzas aéreas asignadas al Distrito Especial Militar del Báltico. Como los demás Distritos Militares, inmediatamente es redenominado “Frente” al comenzar las hostilidades, con los que Ionov se convierte en Comandante en jefe de las Fuerzas Aéreas del Frente Noroccidental (general F. I. Kuznetsov). Cubre el flanco derecho del dispositivo soviético frente a Prusia Oriental. Tiene su cuartel general sito en Riga (Letonia) y bajo su cadena de mando van a operar 5 divisiones aéreas (4 del tipo mixto con bombarderos y cazas y una puramente de cazas). En total 453 bombarderos y 744 cazas; de los últimos hay en inventario 140 modernos interceptadores MiG-1 y MiG-3. Son las unidades de vuelo que se listan:

  • 21 IAP PVO (Riga, Letonia): 65 I-16, 1 I-153 y 1 SB
  • 4 SAD (Panevezhis, Lituania ): 107 SB, 164 I-153/ I-15 y 1 I-16
  • 6 SAD (Shiauliai, Lituania): 141 I-16/ I-153 y 105 SB
  • 7 SAD (Kaunas, Lituania): 106 MiG-3/ MiG-1, 94 I-16/ I-153, 41 SB y 5 Pe-2
  • 8 SAD (Riga, Letonia): 23 MiG-3, 48 I-16, 80 I-153, 1 I-15 bis, 129 SB/ Ar-2, 5 Il-2 y 7 Pe-2
  • 57 SAD (Pskov, Rusia): 36 I-16, 25 I-153
  • 161 IAP “reservas” (Lepel, Bielorrusia): 42 I-16/ I-153
  • 312 SBAP (Riga, Letonia): 6 SB

leyenda: IAP=regimiento de cazas, SAD=división aérea mixta, PVO=defensa aérea, SBAP=regimiento de bombardeo rápido

Su adversario directo será el 1. Luftflotte (Generaloberst Alfred Keller), que entre otras unidades cuenta con la archifamosa Ala de Caza nº 54 “Grünherz”. Es la veterana unidad de cazas Messerschmitt del “corazón verde” al mando del “as” Johannes Trautloft. La misión promordial de la aviación del Eje es destruir el poder aéreo soviético en el suelo y el sector de las ex-repúblicas bálticas no es excepción. Al amanecer del 22 de junio de 1941 las bases de Ionov más próximas a la frontera sufrirán pérdidas inasumibles, con sus aviones aún alineados en los aparcamientos. Incomprensiblemente la orden de pasar las unidades a alerta de combate llega en la noche del 18-19 de junio al cuartel general del Distrito Especial Militar del Báltico, empero las órdenes de dispersión se transmiten sólo en la víspera de este domingo 22. Muchos pilotos soviéticos están sencillamente durmiendo en sus propias casas. Incluso en el caso de su 6ª División Aérea Mixta (desplegada en el centro del Distrito Militar), sólo se recibe la alerta…¡dos horas antes del ataque! Para los pilotos de la Luftwaffe cada misión parece un ejercicio de tiro en tiempo de paz. Las primeras salidas de la VVS (Voyenno-Vozdushnye Sily<>Fuerza Aéra Soviética) no ocurren antes de hora u hora y media tras el ataque alemán. Es exactamente a las 03:40 horas (de Berlín), es decir Barbarroja + 40 minutos, cuando por fin la 7ª División Aérea Mixta recibe órdenes de Riga de llevar a cabo contraataques contra aeródromos alemanes en Tilsit y emplazamientos. Aún así Ionov no autoriza (probablemente bajo directries de Moscú) sobrevolar la frontera con el Reich.

vvs szf
Despligue de bases aéreas de Ionov principlamente en las repúblicas bálticas y Bielorrusia

Sus pérdidas, no obstante, aún siendo elevadas, no impiden que un número de cazas y bombarderos reaccionen e intenten neutralizar desde el aire la cuña Panzer del general Höpner (Comandante del 4. Panzergruppe), pero la Luftwaffe goza de superioridad aérea y las pérdidas en las unidades de Ionov son siempre numerosas (especialmente entre los bimotores de bombardeo que operan temerariamente sin escolta de cazas). Es de reconocer el arrojo de estos aviadores, conscientes de sus pocas posibilidades contra la caza germana. En la confusión del momento, otras de sus unidades más a retaguardia y no atacadas, ni siquiera salen a volar en la trágica mañana de la Operación Barbarroja.

Höpner y sus fuerzas blindadas alcanzan en tiempo récord las aguas del gran río Dvina Occidental. Ionov lanza prácticamente lo poco que le resta. Con sus regimientos de bombarderos desde bases en Letonia, Estonia y área de Leningrado intenta destruir las cabezas de puente aún poco consolidadas en el Dvina, pero irremisiblemente los Messerschmitt Bf-109 de la JG 54 “Grünherz” se cobran una y otra vez un alto precio entre los bimotores Tupolev.

Ionov, al igual que sus camaradas de los otros frentes, no tiene más remedio que salvar los aparatos aún en servicio tras cada ataque alemán en progresivos redespliegues a bases del interior. Sus esfuerzos no le valdrán el reconocimiento de Moscú. El día 1 de julio, tan sólo 9 días tras el comienzo de la campaña de  invasión de Hitler, será arrestado, destino común de muchos de los generales soviéticos que en vano intentan desesperadamente aguantar la embestida de la Wehrmacht. Será fusilado en febrero de 1942 y como tantos otros, rehabilitado su nombre en 1955, tras a muerte de Stalin.

 

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[English version]

BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

MAJOR-GENERAL SOVIET AIR FORCE (VVS) ALEKSEI PAVLOVICH IONOV (1894-1942)

 

mig3 leningrad
MiG-3’s patrolling the skies of Leningrad. They belong to the 7 IAK (Fighter Air Corps). The machine is counted as the most modern in the VVS order of battle at Barbarossa start.

He is responsible for the air units assigned to the Baltic Special Military District. As all the other military districts it changes its designation to “Front when hostilities commence and  this way Major General Ionov becomes the Commander-in-Chief of the North Western Front Air Forces (F.I. Kuznetsov). It covers the right-most flank of the Soviet deployment facing Eatern Prussia. Ionov’s headquarters is located in Riga (Latvia) and under his command operate 5 air divisions (4 mixed divisions with fighters and bombers and 1 with just fighters). In all operate 453 bombers and 744 fighters; from the latter there are 144 modern interceptors MiG-1 and MiG-3. The order of battle is as follows:

  • 21 IAP PVO (Riga, Latvia): 65 I-16, 1 I-153 and 1 SB
  • 4 SAD (Panevezhis, Lithuania ): 107 SB, 164 I-153/ I-15 and 1 I-16
  • 6 SAD (Shiauliai, Lithuania): 141 I-16/ I-153 and 105 SB
  • 7 SAD (Kaunas, Lithuania): 106 MiG-3/ MiG-1, 94 I-16/ I-153, 41 SB and 5 Pe-2
  • 8 SAD (Riga, Latvia): 23 MiG-3, 48 I-16, 80 I-153, 1 I-15 bis, 129 SB/ Ar-2, 5 Il-2 and 7 Pe-2
  • 57 SAD (Pskov, Russia): 36 I-16 and 25 I-153
  • 161 IAP “reservas” (Lepel, Belarus): 42 I-16/ I-153
  • 312 SBAP (Riga, Latvia): 6 SB

IAP=fighter air regiment, SAD=mixed air division, PVO=air defense, SBAP=fast bomber air regiment

His direct adversary will be Colonel-General Alfred Keller’s 1. Luftflotte, who, amongst other units, will count on the famous 54th Fighter Wing “Grünherz”. It is the seasoned Messerschmitt “Green Heart” wing commanded by the “ace” Johannes Trautloft. The primary mission of the Axis aviation is the destruction of the adversary’s air power on the ground and this is no exeption in the ex-Baltic republics. Thus at dawn, Sunday 22nd of June 1941, Ionov’s closest airbases to East Prussia will suffer severe losses in his air fleets still neatly aligned on the aprons. Shockingly, the instructions for combat readiness are received at the Military District headquarters on the night of the 18th-19th of June, but the alert is raised only on this Sunday’s eve. Many soviet pilots are still peacefully sleeping at home. Even in the case of the 6th Mixed Air Division (deployed on the centre of the Military District), the alarm is received…just 2 hours before the attacks!! For the Luftwaffe pilots it seems a routine peace-time shooting exercise. The first VVS (Voyenno-Vozdushnye Sily<>Soviet Air Force) sorties are lauched not before 1-1.5 hours after the German attack. Exactly at 03:40 hours (Berlin time), at Barbarossa + 40 minutes, the 7th Mixed Air Division receives at last orders from Riga HQ to retaliate targeting aerodromes in Tilsit and other spots. General Ionov, though, does not clear flights into German airspace (possibly following Moscow’s guidelines).

ar-2 shaiuliai
Ar-2 belonging to the 46 BAP/ 7 SAD based in Shaiuliai. This base along with many others will suffer the main thrust of the Luftwaffe air-to-ground attacks on Sunday, the 22nd of June 1941.

However, in spite of staggering losses, numbers of VVS  fighters and bombers manage to get airborne and try to neutralize Höpner’s 4. Panzergruppe wedging through the Soviet lines. But the Luftwaffe controls the skies and Ionov suffers many losses in air-to-air combats (especially amongst the twin-engine bombers without fighter escort). It is indeed remarkable the courage of these aviators, standing small chances versus the enemy fighters. In this confusing moments, other rear area unscathed bases even fail  to launch any sorties at all on this deadly Barbarossa’s Sunday, due to lack of orders.

Höpner and his Panzer‘s reach in record time the banks of the great Western Dvina river. With his last remaining forces Ionov tries to destroy the still vulnerable bridgeheads on the Dvina, but as expected, again and again the JG 54’s Messerschmitt Bf-109‘s claim appalling numbers of twin engine Tupolev’s.

Ionov, along with other air commanders from other fronts, has no other chance except to try to save his mauled forces after every German attack towards rearguard bases. But his desperate attempts won’t grant him the appreciation of Moscow. On the 1st of July 1941, just 9 days into Hitler’s campaign against the USSR, he will be arrested. Just one another case of the many examples of comrades in arms who struggle to withstand the German onslaugh. He will face the firing squad in February 1942 and like many others too, his name will be rehabilitated in 1955, always after Stalin’s death.

 

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