El Camino a la Guerra (V)

[English version at the end]

Las desembocaduras del Danubio

La segunda fisura:

En tinta marrón está representada Rumanía en esta carta de marzo de 1940 antes de la pérdida de territorios a manos de soviéticos, húngaros y Búlgaros. En trazo negro se aprecia el curso del Danubio, que hace de frontera entre algunos estados en varios tramos de su recorrido hasta morir en el Mar Negro. La importancia de esta via fluvial ha tenido siempre un carácter no sólo económico sino también estratégico.

El segundo río más largo de Europa, el Danubio (2860 km.), es y ha sido un eje de comercio entre las naciones ribereñas. Nace en la Selva Negra (Alemania) y fluye en sentido este-sureste hasta desembocar en el Mar Negro. Su navegación administrada y regulada ha sido objeto de diversos acuerdos internacionales. En 1616 en virtud de un acuerdo austro-turco en Belgrado los austriacos pudieron nevegar su curso medio y bajo. En 1774 gracias al tratado de Küçük Kaynarca, Rusia pudo transitar por el tramo bajo del gran río. Los acuerdos anglo-austríacos y ruso-austríacos de 1838 y 1840 facilitaron el libre tránsito a lo largo de todo el Danubio. Este principio se volvió a invocar en al tratado de París de 1856, cuna de la Comisión Danubiana que promovía la internalización de la vía fluvial.

No obstante y en el escenario histórico que nos ocupa, la navegación sobre el Danubio está sometida a dos regímenes distintos hasta 1940: el del alto Danubio, que se extiende desde Ulm a Braila y a partir de esta segunda localidad, hasta el mar. El primer tramo fluvial está sometido a la vigilancia de la Comisión Internacional con sede en Belgrado. Su segundo tramo, está regido por una Comisión Europea con sede en Galatz. La Comisión Intrernacional, creada en Versalles en 1920, está compuesta por los estados ribereños del alto y medio Danubio, Italia más las dos principales potencias vencedoras de la Gran Guerra, Francia e Inglaterra. Sus atribuciones son más bien de orden técnico. Por contra la Comisión Europea es una institución de carácter político, creada mucho antes (a resultas de la guerra de Crimea, 1853-1856) para conciliar intereses europeos y rusos en la región. Tal Comisión estuvo integrada hasta 1939 por Inglaterra, Francia, Italia y Rumanía (Rusia había sido apartada en 1917); el Tercer Reich se unirá en 1939. Tras la Gran Guerra, Rumanía, gracias a la incorparación de nuevos territorios por la reordenación del mapa europeo tras la Primera Guerra Mundial, queda como dueña y señora geográfica de las desembocaduras del Danubio, aunque garantizando la libertad de navegación por su pertenencia a la Comisión.

Tras la ocupación de Stalin de Besarabia y Norte de Bucovina rumanas en junio-julio de 1940, la URSS vuelve a tener contacto físico con las riberas danubianas, sobre las que tenía antiguas pretensiones. El 30 de agosto se convoca el segundo arbitrio de Viena, en el que Hitler liquida la antigua Comisión Internacional creada en Versalles (jamás la reconoció) y no invita a Rusia a integrarla (aceptará la mediación del Kremlin sólo sobre el curso bajo). La razón argumentada es que la actual Unión Soviética jamás ha tenido parte en el arbitrio del alto Danubio más al oeste de Braila. Pero ahora Stalin se ha establecido en la orilla este del gran curso fluvial y le interesa extender su control lo más hacia el corazón de Europa posible.

Tras el arbitraje de Viena el 30 de agosto de 1940, Hungría recupera zonas de la Transilvania rumana. Rumanía, por contra, recibirá muy deseadas garantías de defensa de Adolf Hitler. En la ilustración tropas motorizadas húngaras ocupando el nuevo territorio de mayoría racial magiar. La tensión política entre ambos estados crecerá, reservándose Alemania el papel de mediador.

El 14 de septiembre el ministro de asuntos exteriores soviético, Vyacheslav Molotov, conferencia con el embajador del Reich en Moscú, conde von Schulenburg, y le hace partícipe de que ve con buenos ojos que Alemania de luz verde a la URSS para integrar la Comisión Europa de Galatz (bajo Danubio hasta el mar), pero que este gesto es insuficiente. De hecho Molotov exige la liquidación de las dos comisiones, la internacional y la europea, y propone crear una sola. Esta única comisión controlaría todo el Danubio desde Bratislava hasta el mar, con participación de estados ribereños más Alemania y la URSS (Italia, excluida). El gobierno alemán está en un dilema. ¿La propuesta, de aceptarse, no entraría en conflicto directo con el Tercer Reich al superponer estas zonas de influencia con la URSS en una región de gran interés para Hitler y que de facto ya controla? ¿Aunque por otro lado, ya que la propuesta de Molotov barre sin contemplaciones la presencia de Inglaterra y Francia, no serviría para hacer frente común de alguna manera contra Winston Churchill y seguir ampliando la brecha entre rusos e ingleses (por el momento considerable) y atraerse de esta forma los favores de Stalin hacia el Reich?

A mediados de octubre, el Tercer Reich se decanta por la via conciliadora y responde al Kremlin afirmativamente. El gobierno alemán consiente en la eliminación de la Comisión Europea. Moscú, que estaba molesto por el envío de la misión militar germana a Rumanía (por las garantías de defensa acordadas con ese país), se calma. Stalin toma posiciones en las bocas del Danubio. Los rumanos hacen lo propio. El delta se militariza. Hitler, que tras la desparición de Polonia el año anterior ya compartía línea fronteriza con Stalin, vuelve a tener contacto con él ahora en las costas del Mar Negro. Los pequeños estados danubianos que habían servido de cochón entre ambos pierden así su neutralidad y significación y se alinean con el Eje.

El 28 de octubre de 1940 los nuevos comisionados alemanes, soviéticos, rumanos e italianos (estos últimos aceptados por Moscú por insistencia de Berlín) se reúnen en Bucarest. En breve se ponen de manifiesto intereses graves contradictorios. Rusia demanda un control “provisional” junto con Rumanía de las desembacaduras en el Mar Negro. La razón es obvia, que no es otra que la de convertirlo en un “Mare Nostrum” con objeto de ejercer su influencia posterior en los Balcanes. Pero Berlín desea una navegación libre hasta el Mar Negro. Desde estas posiciones Alemania podía amenazar directamente el poderío inglés en el Mediterráneo y en el Oriente Próximo. El conflicto de intereses no es nimio y quedará sin resolver. Las aspiraciones rusas sobre el Danubio marítimo colisionan frontalmente además con el concepto germano de espacio vital, que por el Pacto de No Agresión del año pasado no dejaba más salida a Hitler que la de expandirse hacia el sureste europeo; pero ahora Iosif Stalin le cierra de facto las puertas a su reclamado Lebensraum.

Continuará…

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[English version]

The Road to War (V): The Danube estuaries

The second fracture:

Hungarian Foreign Minister István Csáky signing the agreement before the dignataries of Germany, Italy and Romania during the Second Vienna Award on the 30th of August, 1940. The map of Southeast Europe changes once again and the International Commission that supervises the upper/mid Danube is liquidated to Adolf Hitler’s satisfaction.

The second longest waterway in Europe, the river Danube (2860 km.), is and has been an axis of trade amongst the nearing countries. It is born in the German Black Forest and flows on an Easterly direction until the Black Sea. Regulated navigation on it has been subject to a number of international agreements and treaties. In 1616 an Austro-Turkish treaty was signed in Belgrade and thanks to it the former were granted the right to access the middle and lower Danube. In 1774, under the Treaty of Küçük Kaynarca, Russia was allowed to use the lower river. The Anglo-Austrian (1838) and the Russo-Austrian (1840) conventions promoted free navigation along the waterway, a principle held in the Treaty of Paris of 1856, which also set up the first Danubian Commission with the objective of administering it as an international waterway.

Nevertheless in the historical scenario of 1940 the navigation of the Danube is subject to two different regimes. The one of the upper Danube from Ulm to Braila and from the latter to the Black Sea. The first stretch is under the surveillance of the so called International Commission with headquarters in Belgrade. The second is under the European Commission established in Galatz. The International Commission, created in Versailles in 1920, is composed of the high and medium riverside states, Italy and the main winners of the Great War, France and Great Britain. They exercise a mere technical administration. Opposingly the European Commission has a political role. It has been implemented much earlier (Crimean War 1853-1856) in order to smooth out Russian and European interests in the region. This body was composed up to 1939 by Great Britain, France, Italy and Romania (Russia had been excluded after 1917);the Third Reich will join in 1939. After the Great War Romania, thanks to having received new territories due to the reorganization of the European map, remains at least geographically, master of the Danube estuaries, although contributing to the freedom of navigation as an active member of the Commission.

Once Stalin occupies the Romanian Bessarabia and Northern Bukovina in June-July, 1940, he regains physical contact with the Danube Eastern banks. An old czarist aspiration. On the 30th of August, 1940, takes place the second Vienna Award. There Hitler liquidates the old International Commission created after Versailles (that he never recognized) and he does not invite Russia to join. His reasoning is that Russia never had anything to do due West from Braila on the high Danube. However, Adolf Hitler does not oppose that Moscow joins the low Danube Commission. But now Stalin has deployed forces along the Eastern bank of the great waterway and is interested in exercising any possible influence as much West as possible towards the heart of Europe.

Friedrich-Werner Graf von Schulenburg (20th November 1875 – 10th November 1944). Reich’s Ambassador to the USSR until June, 1941. Opposed to the war in the East he only knew for certain that Operation Barbarossa was taking place a few hours before it was unleashed. He was detained and traded for German-held Soviet diplomats at the Turkish border. He returned to Germany where he got involved in a plot to assassinate the Führer. Schulenburg was arrested and charged with high treason and on the 23th of October, 1944, the Volksgerichtshof (“People’s Court”) sentenced him to death. He was hanged at Plötzensee Prison in Berlin..
Vyacheslav Mikhailovich Scriabin, a.k.a. Molotov (1890 – 1986). Soon he joined the Bolshevik cause and from those times he was given the nickname “Molotov” (hammer). Soviet Minister of Foreign Affairs (1939-1949)

On the 14th of September the Soviet Minister of Foreign Affairs, Vyacheslav Molotov, meets the Reich’s ambassador in Moscow and expresses his comtempt in regards of that Germany agrees that the Soviet Union joins the Galatz European Commission (low Danube to the delta), but in his view this gesture is insufficient. As a matter of fact Molotov claims for the disappearance of both commissions, either the European and the International and proposes the creation of a new and single one. This would control the whole Danube from Bratislava until the estuaries with the participation of all the riverside states, Germany and the USSR (Italy is excluded). The German government faces a dilemma. This radical proposal would not directly conflict the Third Reich superposing the areas of influence of both dictators? Although on the other hand and as Molotov’s proposal excludes Britain and France, wouldn’t it help to widen the gap (already significant) between Iosif Stalin and Winston Churchill and attract the Soviet Union to the Axis side?

“Here also lies our vital space”. The concept of vital space or Lebensraum is clear in Adolf Hitler’s political program. He pursues the acquisition of new territories towards the East of Europe and the African continent in order to contain the millions of ethnic Germans to guarantee their future sustainability.

By mid-October the Third Reich chooses to reconcile with Molotov’s demands and answers positively to the Kremlin. The Führer agrees to liquidate the European Comission. Moscow, visible upset by the German military mission to Romania in September is reassured. Stalin takes positions alomg the Danube estuaries. The Romanians do the same. Hitler, already sharing a common border with Stalin after the disappearance of Poland the previous year, again shares new ones on the Black Sea coast. The small Danubian states that have helped as buffer zone between both lose now any meaning and align to the Axis.

On the 28th of October, 1940, the new German, Soviet, Romanian and Italian (accepted in the Comission by German demand) members meet in Bucharest. Soon show up serious discrepances. The Kremlin demands an “interim” control alongside with Romania over the Danube estuaries. The reason is obvious which is to turn the Black Sea into a “Mare Nostrum” with the further objective to exert direct influence over the Balkans. But Berlin wishes free navigation towards the Black Sea. From these positions Hitler could threaten directly the British military power on the Aegean Sea and Middle East. The conflict of interests is paramount and will remain unsettled. The Soviet aspirations over the maritime Danube frontally block German demands for vital space as well. This, due to last year’s Pact of Non-Aggression that conceded Hitler only one chance to expand towards the Southeast of Europe, blocks once again the German Lebensraum.


To be continued…

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El Camino a la Guerra (II)

[English version at the end]

EL PACTO RIBBENTROP-MOLOTOV (23 AGOSTO 1939)

Artículo 1

“Las dos partes contratantes se comprometen a abstenerse recíprocamente de cualquier acto de violencia, de cualquier acción agresiva y de cualquier agresión, sea aisladamente o en unión con otras potencias.”

 

Ribbentrop regresa de moscu
Regreso triunfal del Ministro de exteriores del Reich a Berlín tras concluir el Pacto de No Agresión firmado en Moscú

El 21 de agosto de 1939 el ministro de asuntos exteriores del Tercer Reich, Joachim von Ribbentrop, vuela a Moscú. Lo sorpresivo de este hecho se recoge en la prensa mundial, imbuida de la idea de las premisas irreconciliables y opuestas de dos concepciones políticas, nacionalsocialismo y bolchevismo. ¿Acaso el nacionalsocialismo no es la única garantía de defensa contra la expansión de bolchevismo en Europa y este, a su vez, el enemigo implacable del fascismo? En clara muestra de que la política antecede a las ideologías, el ministro correspondiente de la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, Vyacheslav Molotov recibe a su colega germano. El acercamiento de posturas en todos los aspectos se produce asombrosamente de la manera más natural. Tanto las cuestiones de principios como los repartos territoriales se acuerdan y se plasman en un documento que pasará a la historia como el Acuerdo de Moscú, el Pacto de No Agresión, el Pacto Germano-Soviético, el Acuerdo Ribbentrop-Molotov y otros. Existen en este momento pactos firmados de no agresión anglo-alemán y franco-alemán (1938).

Moskau, Stalin und Ribbentrop im Kreml
Stalin esteecha la mano de Joachim von Ribbentrop a su llegada a Moscú.

En las fotos oficiales los plenipotenciarios, satisfechos, plasman su rúbrica ante la complacencia absoluta de Iosif Stalin, secretario general del partido comunista de la URSS. Hitler no está presente en el acto oficial, pero no es necesario. La prensa de ambos estados alaban las virtudes de este entendimiento e incluso la alemana asevera que con ello se acaba de arreglar “definitivamente y para siempre la suerte de Europa oriental”.

¿Pero por qué acuerdan encontrarse Hitler y Stalin? ¿Qué beneficios pueden encontrar en tan insólita cooperación? Desde el lado alemán, la cuestión polaca ha llegado en 1939 a un punto de no retorno. El Tercer Reich, dividido su territorio en dos partes por la creación del nuevo estado polaco tras la Primera Guerra Mundial, reclama la reunificación por medio del establecimiento de un cordón umbilical que una Alemania con la Prusia Oriental, en base al establecimiento de un corredor, el corredor de Danzig (actual Gdansk), en estos momento un enclave alemán pero con estatus autónomo.  Las relaciones se han tensado de tal manera con el gobierno polaco, que Hitler teme que esta nueva demanda territorial desencadene la reacción de la potencias occidentales, Gran Bretaña y Francia. Las anteriores reclamaciones y anexiones territoriales de facto se han llevado a cabo con las protestas de los occidentales, pero ante el asombro general, sin disparar un sólo tiro. Pero el caudillo alemán sabe que el asunto del corredor de Danzig desencadenará nuevas reacciones  y de diferente índole con toda probabilidad. Teme una guerra en dos frentes y desea asegurarse la “puerta trasera” en caso de que ingleses y franceses tomen las armas.

mapa-expansionismo aleman
En tinta amarilla el estado alemán queda reducido tras la derrota de la Primera Guerra Mundial. Como se aprecia, queda escindido de la Prusia Oriental. Adolf Hitler comenzará una política activa de reunificación territorial que inicia con la ocupación de la zona desmilitarizada de las tierras del Rhin. La disputa con el gobierno polaco sobre el corredor de Danzig, que uniría ambos territorios alemanes será el detonante del nuevo conflicto mundial.

Por otro lado, Rusia teme a Alemania. No ignora Stalin las intenciones alemanas sobre Ucrania y el Cáucaso. Conoce la potencia de la nueva Wehrmacht y sospecha que ingleses y franceses hayan abandonado a su suerte a la Europa oriental tras el Pacto de Munich (30 de septiembre de 1938). De ser así Alemania tendría en sus manos el destino del este europeo y en breve vería tras sus fronteras al poderoso ejército hitleriano. A Stalin le interesa lo contrario, alejar la guerra (de producirse esta) lo más posible hacia el oeste. Rusia está en plena transformación aún en 1939, no está preparada militarmente y un enfrentamiento militar en occidente largo y agotador es garantía de estabilidad para la URSS y seguridad de sus fronteras. Paralelamente la diplomacia occidental ve con buenos ojos el hecho de que de haber una ruptura de hostilidades, esta sea entre nacionalsocialistas y comunistas. Baldwin, primer ministro británico en 1936 declara: “…si en Europa las cosas llegaran al enfrentamiento, querría que fuese entre bolcheviques y nazis…”.

En los primeros meses tras el Pacto de Munich, con el que Gran Bretaña y Francia creen haber frenado las ambiciones del Führer alemán (posibilitando a cambio el desmembramiento de Checoslovaquia) se produce la entera ocupación por el Tercer Reich de este estado (15 de marzo de 1939). El 22 de marzo es ocupada también Klaipeda y el 24 del mismo mes Berlín exige a Polonia el corredor por carretera y ferrocarril (Danzig) que une la Prusia Oriental con el resto del Reich. Stalin se inquieta…

En este escenario el 17 de abril de 1939 la URSS propone conversaciones para consolidar una alianza político-militar con Francia e Inglaterra, pero la iniciativa recibe una fría acogida por los occidentales. La oferta soviética es bien concreta desde el punto de vista militar y ofrece que en caso de que Alemania ataque a Inglaterra o Francia, la URSS participará con tropas en ayuda. Del mismo modo si Alemania atacara a la URSS, Francia y Gran Bretaña, así como Polonia y Rumanía, entrarían en el conflicto en ayuda de Stalin. Pero las propuestas son bloqueadas mediante dilaciones o contrapropuestas imposibles. Stalin desconfía tanto de alemanes como de ingleses y franceses.

pacto tripartito
El 27 de septiembre de 1940 se firma el Pacto Tripartito entre Japón, Alemania e Italia. La alianza militar de estas tres potencias se extiende así desde Europa y África hasta el Pacífico.

Pero líder comunista tiene otra crisis a la que hacer frente, que es el conflicto contra Japón que ha invadido Mongolia. Además el 10 de agosto de 1939 Tokio manifiesta su disposición de firmar un acuerdo militar con Alemania e Italia. Esto para Iosif Stalin representa un peligro flagrante para la seguridad de la URSS de llevarse a cabo ese pacto, pues teme verse cogido en la pinza militar del que pasará a la historia como Pacto Tripartito (Berlín-Roma-Tokio).

Las conversaciones entre von Ribbentrop y Molotov en Moscú en este agosto de 1939 son rápidas y alcanzan resultados asombrosamente prácticos. Alemania acuerda dejar en manos de Stalin Finlandia, los estados bálticos, y la Besarabia rumana. A cambio el caudillo de la Unión Soviética asegurará “el patio trasero” de Hitler para que lleve a cabo el “Fall Weiss” (invasión de Polonia), que se ha de producir a una semana vista. Y al mundo se le da una explicación sobre todos los puntos en común entre ambos estados que han llevado a este acercamiento inesperado. Para la prensa alemana la URSS está a punto de evolucionar gracias al impulso enérgico y realista de su jefe hacia una nueva forma de socialismo, imbuido de espíritu nacional y que va a acercar a Rusia a los demás estados totalitarios de Europa. Cada vez está más opuesta al imperialismo capitalista de las democracias liberales. Así que la prensa exalta lo legítimo y natural de formar un frente común de estados proletarios, jóvenes y revolucionarios contra aquellas naciones plutócratas y corruptas del antiguo régimen.

pacto no agresion aleman

pacto no agresion aleman bis

pacto no agresion protocolos secretos aleman firmas
Copia en alemán del Pacto. A la izquierda la firma de von Ribbentrop y a la derecha la de Molotov.

Por otro lado el apoyo económico que la URSS puede prestar a Alemania es ingente.Puntualmente grandes cargamentos de materias primas, petróleo y materiales estratégicos están siendo enviados a Alemania. Todo ello en virtud de acuerdos que posibilitarán la victoria militar primero sobre Polonia y posteriormente sobre Francia e Inglaterra. Los Panzer se lanzan hacia el oeste en mayo de 1940 contra Francia con gasolina rusa. Una vez expulsados los británicos de Francia en Dunkerque y rendidos los galos, la colaboración germano-soviética será garantía de un nuevo orden europeo al disponer así el Tercer Reich de cereales y materias primas de manera indefinida, tanto para Alemania como para los países ocupados. Así como ya antes de la entrada en la guerra de los EE.UU. en diciembre de 1941 (y después), ya es la nación americana el gigante almacén de suministros de Gran Bretaña, la URSS lo es análogamente para Alemania. Pero al serlo, también Stalin se reserva discretamente la capacidad de “cerrar el grifo” a Hitler en cualquier momento al ser este tan dependiente del comercio con la URSS, llegado el caso de imponerse un embargo.

El Pacto de No Agresión germano-sovético es muy concreto en muchos aspectos, incluyendo protocolos secretos que el mundo ignorará hasta los juicios de Nuremberg en 1946 (tan sólo ven la luz en la URSS en 1989), pero también de manera flagrante se dejan “flecos sueltos”. La existencia misma de los protocolos secretos ha estado sujeta a controversia e incluso puesta en duda su existencia. En 1943 los archivos del Ministerio de Asuntos Exteriores alemán se evacúan de Berlín por los bombardeos aéreos aliados. El Reichsminister Joachim von Ribbentrop ordena el microfilmado de los documentos más relevantes y los legajos son enterrados. A finales de mayo de 1945 los microfilms caen en manos británicas y luego estadounidenses. Los documentos se refieren al establecimiento de “esferas influencia” y tácitamente ambas potencias se reservan el derecho a decidir sobre los asuntos europeos orientales, pero no se entra excesivamente en detalles. Y esto tendrá su importancia un año después pues el terreno queda abonado para una libre interpretación de cómo serán entendidos estos asuntos. Y esta libre interpretación (y falta de entendimiento) será el germen de la Operación “Barbarroja”.

pacto no agresion protocolos secretos aleman

pacto no agresion protocolos secretos aleman firmas
Copia en alemán de los Protocolos Secretos

De momento la razón que empuja Berlín a Moscú es la prudencia, pues Hitler quiere asegurarse la retaguardia a cualquier coste antes de la invasión de Polonia. Del mismo modo para la URSS es prudente desviar el foco de atención del Führer de Ucrania lo más lejos hacia el oeste posible. En breve, Stalin ocupará las repúblicas bálticas y Besarabia y entrará en Finlandia (Guerra de Invierno de 1939-40). El 17 de septiembre de 1939, mientras Alemania asalta el oeste polaco, Rusia entrará también por el este. El recientemente creado estado polaco es así ocupado y repartido entre ambos estadistas. Oficialmente esta intervención soviética tendrá como justificación la protección de las minorías Bielorrusas y ucranianas de Polonia.

De repente, tras la desaparición de franceses e ingleses del tablero de ajedrez europeo, dos poderosos jugadores acaban de colocar sus fichas. Polonia, liquidada, ya no es un estado tapón entre ellos. Dos poderosos nuevos aliados, pero que recelan en el fondo, se observan a lo largo de una nueva y extensa frontera común…

Como se menciona, el 1 de septiembre de 1939, la Wehrmacht se lanza contra Polonia por el oeste. El 17 de septiembre el Ejército Rojo hace lo propio desde el este. Las tropas polacas acantonadas al este están confusas y piensan en un primer momento que los soviéticos vienen en ayuda. El hecho bélico no es contestado por los occidentales (Chamberlain y Daladier) hasta 3 días más tarde cuando tras el fracaso de una petición de mediación de Mussolini ante el Führer y el grave desprestigio de la posición diplomática de Francia y Gran Bretaña, ambas potencias declaran la guerra a Alemania. Existe, empero, un estudio inglés sobre la conveniencia o no de declarar la guerra a la URSS, destruyendo sus explotaciones petrolíferas del Cáucaso. En coordinación con Francia, quedan concluidos planes de invasión del Cáucaso que nunca se llevarán a cabo.

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Los acuerdos económicos germano-soviéticos

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[English version]

THE RIBBENTROP-MOLOTOV PACT (AUGUST 23, 1939)

Article I

“Both High Contracting Parties obligate themselves to desist from any act of violence, any aggressive action, and any attack on each other either individually or jointly with other powers.”

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Third Reich’s Foreign Minister, Joachim von Ribbentrop signs the pages of the Pact on the 23rd of August, 1939. The very same Iosif Stalin is a satisfied eyewitness during the ceremony.

On the 21st of August, 1939 the Reich‘s Foreign Affairs Minister, Joachim von Ribbentrop, flies to Moscow. This shocking event becomes a worldwide surprise. The mass media is convinced about the drastic differences of the two opposing political regimes, National-Socialism and Bolshevism. Isn’t National-Socialism the one and only guarantee against the expansion across Europe of Communism? And isn’t the latter the fiercest enemy of Fascism? Once again proving in human affairs the precedence of politics above ideals, the Soviet Foreign Affairs Minister, Vyacheslav Molotov, welcomes his German colleague. Both sides approach all subjects outstandingly in the most natural way. Either the basic principles or territorial disputes are agreed and signed in a document that will pass into History as the Moscow agreement, the Pact of Non-Aggression, the Ribbentrop-Molotov Pact, etc…At this time Germany has similar non-aggression pacts signed with either Great Britain and France (1938).

molotov firma pacto
Vyacheslav Molotov signs the papers bedore a satisfied Stalin. Standing right behind him, von Ribbentrop.

On the official pictures the envoys, satisfied, sign the documents before Iosif Stalin‘s (Secretary General of the USSR Communist Party) deep complacency. Hitler is not present in the event, but this is not needed. The press of both states praise the virtues of this understanding and even the German newsreels state that “…at last the fate of Eastern Europe has been settled for good…”.

But for what reasons Hitler and Stalin agree to meet? What sort of benefits could they
obtain with such a cooperation? From the German standpoint the “Polish question” have passed a point-of-no-return in 1939 and the situation is precipitating rapidly into a deep crisis. The Third Reich have seen its territory split in two by the creation of a new Polish state right after World War I and now demands the creation of a corridor that links Germany with Eastern Prussia. It would be the Danzig corridor (today Gdansk), at this time a German enclave but with an autonomous status. The negotiations with the Polish goverment have deteriorated so severely  that this time Adolf Hitler fears a real reaction of the Western Powers, Great Britain and France. Hitler‘s former territorial claims and gains have been brilliantly executed up to now with just the diplomatic protests of the westerners, but before a general amazement, without any real military response. Now the Führer knows that this time the “Polish question” will most likely unleash harder reactions. He fears a war in two fronts and wishes to secure his “back door” in case the English and the French mobilize troops.

molotov ribbentrop se dan la mano
Molotov and Ribbentrop’s handshake seals the fate of the young state of Poland. Seen as an aberrant imposition of the victorious western Powers after World War I, Germans and Soviets are poised to redraw the Eastern European map removing the buffer state off the political charts. After occupying the East and the West of Poland the two new allies will have a common border.

On the other hand Russia fears Germany. Stalin is not unaware about the German intentions over the Ukraine and the Caucasus. He knows the might of the new Wehrmacht and suspects that either the English and the French have abandoned Eastern Europe’s destinies after the Pact of Munich (30th of September, 1938). If he is right Germany would have in her hands the fate of Eastern Europe and soon he would see Hitler‘s armies deployed next to his frontiers. Iosif Stalin is interested in the opposite: to see any war as far West as possible. Russia is in deep transformation still in 1939, not yet combat ready and any lengthy and weary conflict in the West would be the best guarantee for the USSR stability as well as border security. Likewise the Western diplomacy is seduced too about a possible future war between National-Socialists and Communists. Baldwin, British Prime Minister in 1936 declares: “…if things in Europe develope into a confrontation, I would like it to happen between Bolsheviks and Nazis…”.

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Territorial losses of Germany after the defeat in World War I.

Within the first months after the Pact of Munich, when Great Britain and France believe they have finally stopped the ambitions of the German statesman, making eventually possible the breaking up of Czechoslovaquia, this whole country is occupied by the Third Reich on the 15th of March, 1939. On the 22nd Klaipeda is taken too and on the 24th of March Berlin demands Warsaw the Danzig road and railroad corridor that links Eastern Prussia with the rest of Germany. Stalin worries…

pacto tripartito hitler galeazzo ciano saburo
In the Reich’s chancellery the dignataries of Germany, Italy and Japan sign the military alliance, the Tripartite Pact.  At the table (right to left, Adolf Hitler, Italy Foreign Minister Galeazzo Ciano and Japan ambassador Saburo Kurusu.

In this international scenario on the 17th of April, 1939 the USSR proposes to initiate conversations that would lead into a direct political and military alliance with France and England. The Soviet offer is quite specific from the military standpoint: In case Germany attacks England or France the USSR will help with troops. Likewise in case Germany attacked the USSR, France and England, as well as Poland and Romania, would enter the conflict in support of Stalin. But all proposals are dismissed with delays or impossible counter-proposals. The Communist leader distrust either the Germans, the English or the French.

But Stalin faces another danger on his Asian frontiers, which is the conflict against Japan that has just invaded Mongolia. In addition on the 10th of August, 1939 Tokio is ready to sign the Tripartite Pact, the military alliance with Berlin and Rome. This represents for Stalin a clear threat to the security of the USSR and fears to see himself trapped in a pincer.

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The Russian copy the Pact of Non-Aggression. This time Molotov signs on the bottom left.

Thus the conversations between Ribbentrop and Molotov in Moscow in August, 1939 are swift and find astonishing practical results. Germany agrees to leave in Stalin‘s hands Finland, the Baltic states and the Bessarabia. In exchange, the Communist leader will secure Hitler‘s “back door” for him to unleash “Fall Weiss” (the invasion of Poland) that is going to take place the next week. The world receives prompt and enthusiastic explanations about all the agreed points between both states that have led into this mutual understanding. For the German press the USSR is about to evolve towards a new form of Socialism full of national spirit, thanks to the fresh and the realistic impetus of her chief. This will bring Russia closer to the rest of the European totalitarian states. Step by step, it is published,  the USSR is positioning herself away from the capitalist imperialism of the liberal democracies. This way the mass media boasts the legitimacy of creating a common front of young and revolutionary proletarian states, against the old and corrupt nations of plutrocrat regimes.

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Military parade in Moscow 1938. Even though the most powerful fighting force of the world in terms of numbers of aircraft and tanks, the USSR is still not ready for war, being in the process of a profound modernization of the materiel of the Red Army.

On the other hand the economic support that the USSR can lend to Germany is paramount. Punctually large shipments of ore, oil and strategic materials are being sent to the Reich. This economic agreement will grant military victory over Poland and later against France and England. The Panzerdivisionen will move West in May, 1940 against France with Russian fuel. Once the British Expeditionary Force is expelled from France at Dunkerke and the French surrender, this Russo-German collaboration will be the guarantee of a new European order. Germany is supplied with cereals and raw materials indefinitely either for the Fatherland and the occupied countries. Similarly, as even before the official participation of the USA in World War Two in December, 1941, the American nation is the gigantic supply warehouse  of Great Britain, the USSR plays the same role for the Third Reich. But also cleverly Stalin leaves for himself the power of imposing a hypothetical future embargo being Hitler so dependant on the Russian resources.

pacto no agresion protocolos secretos ruso

pacto no agresion protocolos secretos ruso bis
Russian copy of the Secret Protocols.

The Non-Aggression Pact is in many ways very specific including secret protocols that the world will not know until the Nuremberg trials in 1946 (they will only become public in the USSR in 1989). But at the same time other issues are left dangerously unattended. The very same existence of the secret protocols have been questioned and even are still subject to controversy. In 1943, as the archives of the German Foreign Office are being evacuated from Berlin due to the Allied air bombings, Reich Foreign Minister Joachim von Ribbentrop orders the micro-filming of the most essential papers. The work is carried out and placed the films into boxes and buried. Thus, these documents survive the destruction of many important Foreign Office records carried out by the Germans themselves near the end of the war. In late May 1945 the chief of the British documents team, put his hands on them and the German-Russian treaties of 23 August 1939 and 28 September 1939, together with their secret protocols, are found in the films of Ribbentrop‘s working files. The documents refer to the establishment of “spheres of influence” and tacitly both powers grant for themselves the right to decide over the Eastern European matters, but leaving some points to speculation. And this will be crucial for the next year’s events to happen, as each nation will interpretate them regarding their own interests. And this free interpretation will be the seed of Operation “Barbarossa”.

So far the main reason that makes Berlin approach Moscow is “carefullness” because Hitler needs to secure Germany’s rearguard before the invasion of Poland. At the same time for the USSR it is imperative to divert Hitler‘s attention focus from the Ukraine to as far West as possible. Soon Stalin will occupy the Baltic republics and Bessarabia  and will enter in Finnish territory (the Winter War, 1939-1940). On the 17th of September, 1939 while Germany assaults Western Poland the Soviet Union will move her military forces into the Eastern part. The Polish troops on those areas are initially confused as they think Stalin comes on the help. But he is not. The recently created Polish state is rapidly occupied and shared between both statesmen. Officially the Soviet intervention is justified as a measure to protect the Belorussian and Ukranian minorities in Poland.

Suddenly, after the dissappearance of the British and the French from the European “chess table”, two powerful players have just placed their peons and bishops filling in the gaps. Poland, anhililated, is not anymore a buffer state between the Third Reich and the Union of Soviet Socialist Republics. Two new allies, but with a clear and inner distrust between both, observe themselves along a new and long common frontier.

periodico pravda-pacto no agresion
The next day of the signature of the Pact that creates de russo-german alliance, the world mass media presents the facts. In this case, on the 24th of August, 1939, the Soviet newspaper PRAVDA (“Truth”)  announces the event.

As mentioned, on the 1st of September, 1939, the Wehrmacht invades Poland from the West and the Red Army, 16 days later from the East. The casus belli is not initially firmly addressed by the Western prime ministers, Chamberlain and Daladier, until 3 days later after the failure of a petition to Mussolini to influence Hitler and the serious damage to their diplomatic positions. On the 3rd, both powers declare war on Germany. There is, however, an English case study about the convenience of declaring the war also on the USSR destroying her Caucasus oil facilities. Along with the French, these Caucasus invasion plans will be finalized and stored…and never will be carried out.

The russo-german economic agreements…

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