KOPETS, Ivan Ivanovich. General-maior.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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IVAN IVANOVICH KOPETS, GENERAL-MAIOR VVS (1908-1941)

kopets ivan ivanovich
General-maior aviatsii Iván Ivanovich Kopets, comandante de las fuerzas aéreas asignadas al Distrito Especial Militar Occidental. Al piloto de caza veterano de la Guerra Civil Española y condecorado Héroe de la Unión Soviética le aguarda un trágico final.

Piloto de caza curtido en la Guerra Civil Española donde tiene la oportunidad de combatir a los mandos de un I-15 “Chato” (“Chaika”). Con el nombre de guerra “José” es destinado en el Grupo nº 26 (aeródromo de Alcalá de Henares), cuya jefatura asumirá finalmente. Pelea tanto sobre los cielos de Madrid como en los del frente de Aragón a partir de diciembre de 1936. Sobre la capital de España los combates por ganar la superioridad aérea se intensifican, llegando a volar las unidades de aparatos soviéticos más de 100 salidas el 7 de noviembre de 1936. Kopets está presente. Al regresar a la URSS, el Kapitan Kopets, en junio de 1937 habrá conseguido 2 derribos más otros 4 compartidos. Más de 200 servicios de guerra obran en su cartilla de vuelo. Es condecorado Héroe de la Unión Soviética ese mismo año.

El 22 de junio de 1941, día de la ruptura de hostilidades con Alemania y sus aliados, y ya general, está al mando de las fuerzas aéreas del Distrito Especial Militar Occidental (Zapadny Osoby Voyenny Krug-VVS), con su cuartel general sito en la capital bielorrusa, Minsk. Sin duda, Kopets, es un comandante capaz pero la historia le reservará un fatal destino tras las primeras horas de la Operación Barbarroja. El despliegue de las unidades de vuelo del general-maior ocupa un saliente expuesto demasiado cerca de la frontera. Las divisiones aéreas mixtas (Smeshnye Avia Divizii) 9 SAD (Chyornykh), 10 SAD (Belov) y 11 SAD (Ganichev), unidades compuestas de bombarderos y cazas, son las que se encuentran peligrosamente próximas. Tal es así que en las primeras horas del Barbarossatag (día de Barbarroja) el comandante de una de las unidades del 9 SAD notifica a la cadena de mando ruido de motores y actividad altamente inusual al otro lado de la frontera. El 9 SAD es la unidad más moderna en equipación contando con nada menos que 200 MiG-3.

Al igual que en los otros teatros de operaciones, la Luftwaffe lanza una campaña de ataques sorpresivos a gran escala para destruir a la VVS en sus mismas bases. Son los aparatos del II. Luftflotte del Generalfeldmarschall Albert Kesselring. Las pérdidas soviéticas son inimaginables. El 9 SAD se lleva la peor parte. De poco le sirven sus novísimos aparatos MiG. Por contra de algunas bases del 11 SAD (área de Grodno) los aviadores de Kopets salen a volar y presentan batalla. A las 04:00 horas los primeros I-153 “Chaika” del 127 IAP/11 SAD (Istrebitelnyj Avia Polk <> Regimiento Aéreo de Cazas) interceptan sobre la ciudad de Grodno una formación de Junkers Ju-88A. En otras bases, habiendo recibido la alerta demasiado tarde, los pilotos están listos en las carlingas de sus aviones sin autorización de salir al aire…”No hay orden de despegue…es una provocación…un incidente local…“. En otras bases ni siquiera las órdenes de dispersión y enmascaramiento han llegado para evitar que filas enteras de aeroplanos aparcados ala con ala sean destruidos a placer por los germanos. Alguno comentará “...como en un ejercicio de tiempo de paz…“. Tan sólo las unidades de bombarderos más alejadas quedan incólumes hasta este momento y al atardecer llegan órdenes de atacar al adversario. No obstante la mayoría de las misiones de estos bimotores soviéticos, sin escolta de cazas, se saldarán con numerosas pérdidas a pesar del coraje mostrado por las tripulaciones soviéticas. Antes del anochecer el 47,3% de la aviación del inventario de Kopets (más de 730 aviones) habrá sido destruida [Red Air: Politics in Russian air power].

aerodromo destruido
Escena clásica de un aeródromo soviético en los primeros días de la Operación Barbarroja. En muchas ocasiones las bases más próximas a la frontera con el III Reich reciben demasiado tarde las órdenes de dispersión y a las 03:00 horas del domingo 22 de junio de 1941 la Luftwaffe deja caer las primeras bombas.

A últimas horas de la tarde,  Ivan Ivanovich Kopets, toma un caza él mismo y sobrevuela numerosos de los aeródromos bajo su mando. Una total desolación se apodera de él al ser testigo de la debacle acontecida…de los restos calcinados de decenas de aviones con estrellas rojas…de los esqueletos de metal retorcidos…en suma, de lo que hacía unas horas antes era una poderosa fuerza de combate y ahora es sólo chatarra en aeródromos desiertos. Oficialmente, en su desesperación, en algún momento en la noche del 22 al 23 de junio de 1941 acaba con su vida descerrajándose un tiro. Muy probablemente, Kopets, acorralado, quiere de esta manera evitar el deshonor de un consejo de guerra con la posibilidad de morir frente a un pelotón de ejecución. Otros camaradas de armas en puestos similares sufrirán este trágico desenlace como Evgenyi Savvich Ptukhin

 

 

 

 

 

 

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

IVAN IVANOVICH KOPETS, GENERAL-MAIOR VVS (1908-1941)

 

kopets kapitan
Young Lieutenant Colonel Ivan Kopets.

Seasoned aviator and fighter pilot himself, he is a veteran of the Spanish Civil War (1936-1939) with the nom de guerre “José”. He flies a biplane I-15 “Chato” (“Chaika”) in the 26th Fighter Group at Alcalá de Henares (near Madrid). Eventually he will take over command of the entire Group. He fights either in the skies over Madrid and those of Aragón (December 1936). Precisely over Madrid, the fight to gain the air superiority over the capital city intensifies relentlessly and on the 7th of November Soviet machines will fly up to 100 sorties. Kopets will make his contribution. When he returns to the USSR in June 1937, kapitan Kopets will be decorated as Hero of the Soviet Union. In Spain he is credited with 2 kills plus 4 shared ones. His pilot logbook records 200 war sorties.

On the 22nd of June 1941, at the outbreak of hostilities with Germany and her allies, and already promoted to General,  he is in command of the Western Special Military District Air Forces (Zapadny Osoby Voyenny Krug-VVS). His HQ is located in Minsk, the Belorussian capital city. Undoubtedly Ivan Kopets is a very capable man, but History will spare for him a tragic fate after the first hours of the commencement of Operation Barbarossa. The array of his aerodromes are too exposed inside a salient too close to the frontier. His mixed air divisions (Smeshnye Avia Divizii) 9 SAD (Chyornykh), 10 SAD (Belov) and 11 SAD (Ganichev), composed of either fighters and bombers are indeed the most dangerously close. So it is that a few hours before the Barbarossatag (day of Barbarossa) one of these 9 SAD base commanders report to his chain of command unusual activity and engine noises behind the border. The 9 SAD is the most modern flying unit fielding 200 new MiG-3 fighters.

Like in the other theatres of operations, the Luftwaffe launches sneak air to ground attacks to finish off the VVS airplanes on their very same runways and aprons. These are the machines of Generalfeldmarschall Albert Kesselring‘s II. Luftflotte. The Soviet losses are appalling.The 9 SAD takes the worst. The Division‘s brand new MiG’s are of little value. On the contrary from the 11 SAD bases (Grodno area)  Kopets airmen get airborne and fight. At 04:00 hours the aviators of the I-153 “Chaika’s” belonging to the 127 IAP/11 SAD (Istrebitelnye Avia Polk<>Fighter Air Regiment) intercept over Grodno a formation of Junkers Ju-88A. On other bases, having received the alarm too late, the pilots feel powerless in their aeroplanes without authorization to go airborne…”there’re no orders for take off…It is just a provocation…A local incident…“. On other aerodromes, the camouflage and dispersal orders have not being received and long lines of parked aircraft, wingtip to wingtip, are destroyed leisurely by the Germans like in a peacetime exercise. Only the furthest bomber units deep into Belorus remain up to now unscathed and in the afternoon the first mission orders will arrive. Nevertheless these bomber missions, lacking adequate or no fighter escort at all, will suffer tremendous losses in spite of the bravery shown by the Soviet airmen. At dusk 47.3% of Kopets aviation inventory (+730 machines) will have ceased to exist [Red Air: Politics in Russian air power].

wingtip to wingtip
A German pilot comments after his first attack mission that the Soviet aircraft were reckelessly parked in long lines, wingtip to wingtip and the mission was like “a peacetime exercise”.

In the evening of this fatal day, Major-General Ivan Ivanovich Kopets takes a fighter himself and overflies a number of his aerodromes. He witnesses the debacle…observes the smoldering remains of what just a few hours back was a powerful combat force and now just smoking twisted metal in deserted aerodromes. Oficially, absolutely devastated he finds no other escape but to shoot himself in the head sometime between the 22nd and the early morning hours of the 23rd of June 1941. Most likely Kopets wants to avoid criminal charges facing a court martial and the chance of terminating a bright career before a firing squad. Other comrades of arms in similar posts will suffer this fate like Evgenyi Savvich Ptukhin

 

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BARBARROJA-1: La última orden

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 ESTRATEGIA DE BARBARROJA

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21 de JUNIO de 1941

timoshenko-revista-time
Mariscal Semyon Konstantinovich Timoshenko (1895-1970), en primera plana de la revista TIME en junio de 1941. Comisario de Defensa del Pueblo (equivalente a Ministro de Guerra)

DIRECTIVA Nº 1 AL CONSEJO SOVIÉTICO DE LOS DISTRITOS FRONTERIZOS DEL OESTE SOBRE LA POSIBILIDAD DE UNA INVASIÓN ALEMANA

A: DISTRITO MILITAR DE LENINGRADO, DISTRITO ESPECIAL MILITAR DEL BÁLTICO, DISTRITO ESPECIAL MILITAR DE KIEV Y DISTRITO MILITAR DE ODESSA.

1) A lo largo del 22-23 puede comenzar una invasión sorpresiva en los distritos militares occidentales.

2) No responder a acciones de provocación que puedan agravar la situación. Las tropas deben estar al máximo nivel de alerta para identificar la agresión externa de alemanes o aliados.

3) Ordeno:

– A lo largo de la madrugada del 22 ocupar posiciones de combate próximas a la frontera.
– Dispersión y enmascaramiento de la aviación en sus aeródromos al amanecer del 22
– A todas las unidades pasar a alerta de combate. Tropa debe dispersarse y camuflarse
– Alerta máxima a la defensa antiaérea. Protección de ciudades y objetivos.

Firmado Timoshenko y Zhukov

timoshenko y zhukov
El mariscal Timoshenko (con binoculares) y su viejo camarada, general Zhukov en una fotografía de 1940.

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BARBAROSSA-1: The last order

 

BARBAROSSA’S STRATEGY

OOB ENGLISH
Order of battle of deployed forces along the vast frontier from the Baltic until de Black Sea. The forces deployed in Finaland and Norway are not depicted. [ Courtesy http://www.onwar.com ]

21st OF JUNE 1941

DIRECTIVE NO. 21 TO THE SOVIET COUNCILS OF THE WESTERN MILITARY DISTRICTS ABOUT THE PROBABILITY OF A GERMAN INVASION.

TO: LENINGRAD MILITARY DISTRICT, BALTICS SPECIAL MILITARY DISTRICT, KIEV SPECIAL MILITARY DISTRICT AND ODESSA MILITARY DISTRICT

1) Expecting surprise offensive in the Western Military Districts.

2) Do not respond to any provocations that might escalate the conflict. Troops shall be in maximum alert in order to identify the German or her allies’ surprise aggression.

3) I order:

-To deploy early morning to forward combat outposts along the frontier.
-To disperse and camouflage aviation assets in their aerodromes during the early morning hours of the 22nd.
-All units to go into full combat alert.
-Anti-air defense to be raised to full alert. Protect cities and key objectives.

Signed, Timoshenko and Zhukov.

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BT-2

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CARRO DE COMBATE VELOZ-LIGERO BT-2 (Bystrokhodnyi Tank)

bt-2
Un BT-2 en maniobras. Una vez usado en operaciones reales de combate, su cañón de 37 mm. se demostrará insuficiente frente al de 45mm. que equipa a modelos contemporáneos como el T-26. Su adición dará lugar a la serie BT-5.

Es el sucesor del BT-1. La familia de vehículos acorazados BT constituye una saga de blindados tremendamente veloces y maniobreros (la abreviatura BT <Bystrokhodnyi Tank> significa “carro de combate veloz”). Deriva el proyecto inicial de un modelo estadounidense (del constructor John Walter Christie), del que una delegación soviética que visita los EE.UU. compra dos unidades M1931 Christie, documentación técnica y la licencia de construcción. A la variante producida ya en la URSS (factoría de Kharkov) en 1931 se le añade una torreta (las unidades adquiridas en EE.UU. venían sin ellas) y más ruedas (será capaz así de desplazarse por carreteras sin cadenas a la asombrosa velocidad de 72 km/h.). Las diferentes variantes de este tipo pasan por estar dotadas de una sola ametralladora DT, tres, un cañón B-3 de 37 mm. y de este cañón más ametralladora. A 300 metros, el cañón B-3 puede penetrar unos 3 centímetros de blindaje. Está tripulado por dos hombres.

La URSS adquiere 2.000 motores Liberty estadounidenses, pero al acrecentarse la demanda, los equipos de diseño soviéticos Klimov acaban por producir un motor equivalente denominado M-5 de 400 C.V.

bt-2 en llamas barbarroja
BT-2 alcanzado por fuego alemán en las primeras semanas de la operación de invasión de la URSS.

Según algunas fuentes, una partida de BT-2 es enviada a España para combatir en la guerra civil al servicio del gobierno republicano (sin confirmar). En 1939 toma parte en las operaciones del oeste de Ucrania y posiblemente en la campaña del general G. K. Zhukov en Mongolia contra las tropas del Imperio del Sol Naciente (Khalkhin Gol). A finales de ese año 82 unidades BT-2 participan en la invasión de Finlandia (Guerra de Invierno 1939-40). Para el inicio de la invasión de la Unión Soviética, Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este vehículo ya obsoleto aún sigue en el inventario del RKKA (Ejército Rojo). Alrededor del 50% de la producción inicial (587 unidades) aún está en servicio. Más de la mitad de ellos, no obstante, han sido entregados a  las escuelas de carros de combate para instrucción. En el mismo Barbarossatag (día de Barbarroja) unidades de este blindado encuadradas en el 6º Cuerpo Mecanizado (general-maior D. K. Mostovenko) y 11er Cuerpo Mecanizado (general-maior M. G. Khastilevich) pasan al contraataque  y entran en contacto con el 2. Panzergruppe del Generaloberst (teniente general) Heinz Guderian en el area de Kobrin. Sin radio (hecho común al inicio de las hostilidades contra el Eje, excepto en los vehículos de mando), muy débilmente blindado y con un cañón ligero de 37 mm. modelo 1930, su única cualidad es su velocidad. Sufrirá pérdidas catastróficas.

Vista lateral del “Bystrokhodnyi Tank” BT-2 expuesto hoy día en el museo de Kubinka.

La doctrina del Ejército Rojo de empleo de estos modelos establece infiltraciones veloces de este tipo de material, antes de un ataque propio para actuar tras las líneas enemigas. El objeto es batir objetivos de oportunidad de modo que contribuyan al caos y la desorganización en la retaguardia del adversario. La incursión de los carros BT según dicha doctrina debe ser realizada al menos media hora antes del ataque principal. Pero el escenario del verano de 1941 no permitirá acciones ofensivas coordinadas del RKKA, que además está bajo constante acoso de la Luftwaffe y tácticas Panzer superiores. Las pérdidas del BT-2, como se acaba de mencionar, serán prácticamente totales en las primeras semanas de la campaña de Hitler contra Stalin…

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

FAST-LIGHT TANK BT-2 (Bystrokhodnyi Tank)

 

bt-2 en accion
BT-2 in action. Its cilynder-type turret will make it obvious before the next generation of BT-5’s and BT-7’s

It is the successor of the BT-1. The family of BT armoured vehicles make a tank saga of very fast and maneouvreable tanks (BT <Bystrokhodnyi Tank> means “fast tank”). It derives from a US model ingeniered by the constructor John Walter Christie, who meets a visiting Soviet delegation that decides to acquire 2 M1931 Christie units, technical manuals and license. The variant made in the Kharkov factory in 1931 receives a  turret (the units purchased en the U.S.A. do not have) and extra wheels (it is capable then to drive trackless on roads  at the incredible speed of 72 km/h.). Different versions will be built fitted with single machine guns, three, a single B-3 37 mm. cannon and the latter plus a machine gun. This weapon is capable to pierce 3 cm. of armour at 300 metres. It is crew by 2 men.

The USSR acquires 2,000 US Liberty engines, but when the demand exceeds the numbers, the Soviet Klimov team develops a similar engine named M-5 (400 H.P.).

bt-2-kubinka-frente
BT-2 nowadays at Kubinka tank proving grounds in Moscow. This variant is fitted with the B-3 37 mm. gun plus a DT 7.62 mm. machine gun

According to some sources a party of BT-2’s are sent to Spain to fight in the Civil War under the Spanish Republican government (yet to be confirmed). In 1939 it participates in operations in Western Ukraine and possibly in General G. K. Zhukov’s campaign in Mongolia, against the soldiers of the Empire of the Rising Sun (Khalkhin Gol). Late this year 82 BT-2‘s will take part in the invasion of Finland (Winter War 1939-40). By the start of the Axis attack on the USSR, Operation Barbarossa on the 22nd of June 1941,  this outdated vehicle is still in the RKKA (Red Army) inventory. Around 50% of the original number of produced BT-2‘s (587) are still in service. Nevertheless, more than half of them have been withdrawn to tank schools for the instruction of new crews. On the same Barbarossatag (day of Barbarossa) tanks of this type belonging to the 6th Mechanized Corps (general-maior D. K. Mostovenko) and 11th Mechanized Corps (general-maior M. G. Khastilevich) counterattack and make contact with Generaloberst (teniente general) Heinz Guderian’s 2. Panzergruppe around Kobrin. Since it doesn’t carry a wireless set (a common fact until well into the Eastern campaign), it is too very lightly armoured and with just a 37 mm. model 1930 cannon, its only quality relies in its fast speed. The attrition rate will be unsustainable.

The employment doctrine of these BT tanks calls for deep penetrations into the rear of the enemy defenses and wreak as much havoc as possible finding opportunity targets. Following this Soviet doctrine this actions should be carried out 30 minutes before the main attack. But in the Barbarossa scenario these RKKA coordinated offensive actions will not take place (always under constant Luftwaffe punishment and superior Panzer tactics). Virtually all BT-2 will be lost in the summer  of 1941…

 

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HOTH, Hermann. Generaloberst.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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TENIENTE GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

 

hoth, hermann
Hermann “Papa” Hoth. Teniente general al mando del 3er Grupo Panzer al inicio de la invasión de la URSS. En tiempo récord tomará Minsk, y posteriormente Vitebsk y Smolensk.

El Generaloberst (teniente general) Hermann “Papa” Hoth es otra de las estrellas del arma acorazada (Panzerwaffe) de Alemania junto con clásicas figuras como Guderian, Kleist, Manstein, Höpner y otros. Labrará su fama como hombre directo, con cualidades para la estretegia y la táctica. Es bien apreciado por sus subordinados, quienes le tildan de “Papa”.

Hoth participa en la Blitzkrieg contra Polonia al mando del XV. Armeekorps (mot.) (15º Cuerpo de Ejército Motorizado) y posteriormente en la campaña de Francia. Aquí, contra los aliados occidentales será premiado con la responsabilidad de dirigir un ejército completo (10. Armee).

Durante la ofensiva de Hitler contra la URSS, la Operación Barbarroja (Unternehmen Barbarossa), Hoth está mando del 3er Grupo Panzer (Grupo de Ejércitos Centro) y constituye el brazo norte de la pinza acorazada (Guderian conduce la sur) que atravesará velozmente Bielorrusia. Es la zona  de responsabilidad del Distrito Especial Militar Occidental (transformado en “Frente Occidental”) del general Dmitrii G. Pavlov. De él dependen 4 divisiones Panzer (7ª, 12, 19ª y 20ª) y otras 3 motorizadas (14ª, 18ª y 20ª) organizadas en dos cuerpos de ejército motorizados. Penetrará a través del territorio sin excesivas complicaciones y con ello sellará tres importantes cercos de tropas soviéticas en Bielostok, Novogrudok y este de Minsk. Mientras los Panzer no detienen su carrera hacia el este, se permite a la lenta infantería que progresa detrás que sellen las bolsas y las liquiden. Entra victorioso en Minsk en tan sólo 5 días tras el Barbarossatag (día de comienzo de la campaña). Junto con Guderian es fiel creyente de la guerra de movimiento. Otro defensor a ultranza de identificar el Schwerpunkt (punto ideal de ruptura) del dispositivo defensivo enemigo y atravesarlo. El apoyo aéreo esencial lo recibe del 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea) del mariscal Albert Kesselring.

PzKpfw 38(t)
Columna motorizada con PzKpfw 38(t) del 3er Grupo Acorazado del general Hermann “Papa” Hoth. La “Y” tras la torreta del carro de combate denota su pertenencia a la 7. Panzer Division (Generalmajor Hans Freiherr von Funk).

Una vez capturado Minsk en tiempo récord, procederá hacia el noreste (río Dvina occidental) y capturará Vitebsk el 10 de julio. Desde el norte, el 15 de julio cortará el cordón umbilical que une Smolensk con Moscú. Sus unidades Panzer de vanguardia interceptan las vías férreas y la autopista que une las dos urbes. Entonces se enfrentará a una violenta reacción soviética y actuará de pantalla mientras Guderian desde el sur entra en Smolensk. Tras la toma y fintar el contragolpe soviético, tanto sus fuerzas como las de Guderian necesitarán un parón operativo de varias semanas antes de proseguir. Para sorpresa de todos y mentalizado a continuar hacia Moscú, del OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Alto Mando de las Fuerzas Armadas) llegarán órdenes muy diferentes…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

hoth y manstein
Generals Hoth (right) and Guderian in the USSR campaign. They 2 will race across Belarus and will reach Smolensk before a major operational halt for rest and refit.[Courtesy Bundesarchiv Bild 101I-265-0024-21A]

Colonel-General Hermann “Papa” Hoth is one another of Germany’s Armoured Arm (Panzerwaffe) “stars” along with men like Guderian, Kleist, Manstein, Höpner, etc…He enjoys a reputation of steady man, skilled for the strategy and the tactics. His men respect him and nickname him “Papa”.

Hoth takes part in the Polish Blitzkrieg in command of  the XV. Armeekorps (mot.) (15th Motorized Army Corps) and later on in the French campaign. This time, against the Western allies he will be prized with a higher resposibility leading a full army (10. Armee).

During Hitler’s offensive against the USSR, Operation Barbarossa (Unternehmen Barbarossa), Hoth is in command of the 3rd Panzer Group (Army Group Centre) and becomes the northern pincer (Guderian manages de southern one) that races throughout Belarus. This is the area of resposibility of the Soviet Western Special Military District (becoming the “Western Front” or Zapadnyi Front) under General Dmitrii G. Pavlov. In the order of battle he 0s given 4 Panzer (7th, 12th, 19th and 20th) plus 3 motorized divisions (14th, 18th and 20th). He will go across the Soviet defenses init

ially without major operational difficulties and manages to  lock up vast number of enemy troops in three consecutive “cauldrons” in Bielostok, Novogrudok and Eastern Minsk. Along with Guderian he is a faithful follower of the mobile warfare doctrine. He defends the idea of identifying the Schwerpunkt (ideal point of rupture) of the enemy’s defenses and break through it. His air support will come from the hands of Field Marshall Albert Kesselring‘s 2. Luftflotte (2nd Air Fleet).

Smolensk operation july41
While Guderian’s 2rd Armoured Group crosses the Dnieper river, parallell to the north races Hoth’s 3rd Armoured Group, in a pincer menacing Smolensk. Soviet “Western Front” will fight corageously to keep an escape corridor open, while Timoshenko launches the first large scale counteroffensive against Hoth’s left flank. [Courtesy Wikipedia Commons]

Once Minsk falls in record time, he will lead his Panzer force due northeast (towards the Western Dvina river) and will seize Vitebsk. At that stage he will face a serious Soviet counterattack and will fight it off like a shield, while Guderian captures Smolensk (on the highway to Moscow). After the fall of the historical city of Smolensk and resisting the enemy’s counterstroke, Hoth and Guderian will need to make an operational halt of some weeks to rest and refit, before retaking the offensive. To everyone’s surprise and when he is convinced Moscow comes next, the OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Armed Forces High Command) will issue very different orders…

 

 

 

 

 

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Sd.Kfz. 221/222/223

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

 

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BLINDADO DE RUEDAS SERIES SD.KFZ. 221/222/223 (leichter Panzerspägwagen)

sdkfz 221 lssah
Sd.Kfz 221 de la unidad de reconocimiento de las Waffen SS Leibstandarte Adolf Hitler. El emblema blanco junto a la matrícula denota la pertenencia a esta unidad de élite.

Es uno de los vehículos blindados de reconocimiento más famosos del inventario de la Wehrmacht. El padre de esta serie y de todas las posteriores de blindados de ruedas germanos es el Kfz.13 (Maschinengewehrkraftwagen), desarrollado contra los restrictivos términos del Tratado de Versalles impuesto por los aliados a Alemania tras la Primera Guerra Mundial.

Para la doctrina alemana de operaciones de reconocimiento, se necesita un vehículo de cadenas o ruedas, lo suficientemente veloz y con capacidad todoterreno, cuya labor sea recopilar información del adversario, evitando en lo posible el combate a no ser que sean fuerzas tan débiles que se puedan batir con el armamento de abordo. Normalmente operan a unos 30 km. en vanguardia de su batallón.

El Sd.Kfz.221 (Sonderkraftfahrzeug – vehiculo de propósito especial) es uno de estos todoterreno, producido desde 1936 a 1939 y armado con una ametralladora MG de 7,92 mm. Se le adaptará otra panoplia de armamento en subsiguientes modificaciones, como rifle contracarro Mauser sPzB P.41 o el Schwere Panzerbüsche de 2,8 cm. Su tripulación es de 2 hombres.

Su capacidad campo a través se comprueba limitada en la Operación de invasión de la URSS, Barbarroja. No obstante irán paulatinamente retirándose de primera línea y su papel se verá restringido a labores de patrulla en la retaguardia y operaciones contra partisanos.

kfz 13
El Maschinengewehrkraftfehrzeug 13 (Kfz. 13). Es el vehículo original desarrollado para labores de reconocimiento en Alemania tras la IGM.

Su descendiente directo será el Leichter Panzerspähwagen Sd.Kfz.222. Utiliza un chasis completamente renovado, más grande y capaz de montar armamento más pesado. La producción, igual en los comienzos de la variante anterior, se lleva a cabo desde 1936 hasta 1943. El vehículo de serie va armado con el cañón de 2,0 cm. de la firma Rheinmetall y se aumenta su dotación a 3 hombres, quedando la ametralladora MG coaxial al armamento principal. Ya para 1938 será el principal vehículo de reconocimiento de la Wehrmacht y también equipará los escuadrones de reconocimiento de las SS. Alcanza la nada desdeñable cifra de 85 km/h. en carretera con un alcance de 300 km.

El Panzerspähwagen (Fu) Sd.Kfz.223 será finalmente un Sd.kfz.222 equipado con radio FuG 10/12, que utilizará de nuevo la torreta del 221. Se producirá hasta 1944. El típico escuadrón de reconocimiento consiste en un 223 por cada tres Sd.Kfz.222.

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

ARMOURED SCOUT CAR SERIES SD.KFZ. 221/222/223 (leichter Panzerspägwagen)

 

sdkfz 222
Reconnaissance armoured vehicle Sd.Kfz 222. This time, as a difference with its predecessor, it is fitted with a 2.0 cm. gun.

It is one of the most iconic reconnaissance vehicles in the Wehrmacht’s inventory. The “father” of this series and all of the further developments is the Kfz.13 (Maschinengewehrkraftwagen), produced against the restricitive terms of the Versailles Treaty, imposed by the victorious Allies over Germany after World War I.

The German reconnaissance doctrine requires a fast, maneouvreable, all-terrain tracked or wheeled vehicle. Its main task is just to collect information about the enemy, avoiding any combat unless the adversaries are weak enough so as to employ onboard weapons with success. Normally recconnaissance patrols operate 30 km. ahead of their parent battalions.

The Sd.Kfz.221 (Sonderkraftfahrzeug-Special purpose vehicle) is an all-terrain wheeled vehicle produced between 1936-1939 with an MG 7.92 mm. machine gun. It will be fitted in subsequent versions with different weapons, like the anti-tank rifle Mauser sPzB P.41 or the 2.8 cm. Schwere Panzerbüsche. It is crewed by 2 men.

During Hitler’s invasion of the USSR, Barbarossa, its all-terrain capability is questioned in the almost non-existant Soviet road network. They will be withdrawn from frontline service slowly, serving in rearguard roles and anti-partisan missions.

sdkfz 221 panzerbuesche
Artistic view of a Sd.Kfz 221 with a Panzerbüsche. This 2.8 cm. caliber weapon is effective against light medium Soviet tanks during Operation “Barbarossa”, summer 1941. Although the vehicle isn’t meant for frontal combat.

Its next “descendant” will be the Leichter Panzerspähwagen Sd.Kfz.222. It will use a fully new chassis, actually larger, thus capable of carrying heavier weaponry. The production will cover 1936-1943, well into World War Two. The series vehicle will be fitted with a 2.0 cm. Rheinmetall gun, with a coaxial 7.92mm. MG machine gun and will be crewed by 3 men. Thus, in 1938 already it will be the main reconnaissance platform in the Wehrmacht, fielded also in the recce squadrons of the Waffen SS. It develops 85 km/h. on road with a range of 300 km.

Finally the Panzerspähwagen (Fu) Sd.Kfz.223 will be an adapted Sd.Kfz.222 equipped with a radio set FuG 10/12 that once again uses surplus Sd.Kfz.221 turrets. It will see production until 1944. The typical reconnaissance squadron would consist of one 223 per every three Sd.Kfz.222.

 

 

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38.M TOLDI

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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toldi carro de combate hungaro
Un 38M/43M “Toldi” en columna de viaje junto a tropas germanas en algún lugar de la URSS.

CARRO DE COMBATE LIGERO 38.M TOLDI

El carro de combate húngaro Toldi porta su nombre en honor al histórico caballero medieval del siglo XIV, Miklos Toldi.  El diseño deriva de un modelo sueco, el Landsverk L-60 (uno de los más avanzados diseños del mundo en 1934), que se empieza a producir bajo licencia en Hungría en 1937. Siendo Checoslovaquia la amenaza nacional considerada del momento, Hungría estima que un carro ligero es más que adecuado para sus fuerzas blindadas y se le equipa con un pequeño cañón 36M de 20 mm. Con una tripulación de 3 hombres, también se le monta una radio de 30 kilómetros de alcance.

En diciembre de 1940 el regente húngaro, el almirante Miklos Horthy y Hitler mantienen un tratado de Paz duradera y amistad eterna y en base a esto y un “extraño” ataque aéreo acaecido el 26 de junio a la ciudad de Kassa (supuestamente por la aviación de Stalin), Hungría se lanza a la guerra contra el bolchevismo. En la misma jornada la aviación húngara ((Magyar Királyi Honvéd Légierő (MKHL)) bombardeará Stanislav (actual Ivano-Frankivsk) y la declaración de guerra se hará formalmente al día siguiente.

A principios de 1941 el 38.M Toldi cambia de denominación y pasa a ser el Toldi I. Para el comienzo de la intervención húngara en la Operación Barbarroja 81 unidades están listas de la variante Toldi I. Como vehículo ligero, veloz y maniobrero, demuestra buenas cualidades en el campo de batalla. No obstante, naturalmente su cañón de 20 mm. es totalmente ineficaz contra T-34 y carros pesados KV. Esta es quizá su mayor limitación. Seguirán otras versiones, el Toldi II y III, pero su escasa potencia de fuego será casi una constante en las series producidas.

Toldi tank
Toldi I. A pesar de ser un carro de combate de apreciables características, su cañón de 20 mm. es demasiado limitado como para ser usado en batallas entre blindados.

Como nueva aliada del III Reich, Hungría decide lanzar su Grupo de Ejército de los Cárpatos, bajo mando del teniente general Ferenc Szombathelyi, contra la URSS el 1 de julio de 1941 (bajo dependencia operativa del Grupo de Ejércitos Sur del mariscal Gerd von Ründstedt). Los Toldi estarán encuadrados en su Gyorshadtest o Cuerpo de Ejército Móvil (1ª Brigada Motorizada, 2ª Brigada Motorizada y 1ª Brigada de Caballería). Cada una de estas brigadas dispone de un batallón de reconocimiento, con diversos modelos de blindados más los Toldi I.

El 13 de julio de 1941 el 9º Batallón Acorazado del la 1ª Brigada Motorizada entra en combate con elementos del RKKA cerca de Antonovka. El Toldi del jefe de unidad es alcanzado por fuego de una pieza contracarro y al acabar la jornada otros 6 Toldi son destruidos igualmente.

En su progresión a través de Ucrania sus tripulaciones se verán involucradas en combates entre blindados, principalmente contra los T-26 y BT. Pero este diseño húngaro puede ofrecer sólo maniobrabilidad y, por contra, poca potencia de fuego y blindaje (33 mm. de espesor de coraza en su parte frontal y 13 mm. en la lateral). No siendo estos modelos del RKKA (Ejército Rojo) especialmente notables, pero al contar ellos con el cañón estándar de 45 mm., los Toldi no pueden competir. Participarán en combates junto a la 16. Panzer Division (Generalmajor Hans-Valentin Hube) y la Waffen SS Leibstandarte Adolf Hitler (Obergruppenführer-SS Josef “Sepp” Dietrich) en la zona de Kharkov. La tasa de pérdidas será prohibitiva y así, para 1942, los Toldi supervivientes serán relegados a tareas de reconocimiento, servicio para el cual su radio demostrará ser idónea para la transmisión de los movimientos adversarios…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

LIGHT TANK 38.M TOLDI

toldi hungarian tank turret detail
Turret detail of the Hungarian light tank TOLDI. The type is designed for a crew of 3 men: Commander, gunner and driver.

The Hungarian light tank Toldi is named after the famous XIV century medieval knight, Miklos Toldi. The design derives from a license-built Swedish type, the Landsverk L-60 (one of the world’s most advanced designs in 1934) and is tested in 1937. Being Czechoslovakia the assessed threat to Hungary at the time, the Military is just satisfied with a light tank design for its armoured forces and it is fitted with a small 36M 20mm. gun. Crewed by 3 men, it is also equipped with a 30 km. range radio set.

In December 1940, the Hungarian Regent, Admiral Miklos Horthy and Adolf Hitler are bound by a treaty of constant peace and eternal friendship between the two countries. Based on this and a “bizarre” air raid suffered on the Hungarian city of Kassa on June 26th (allegedly by the Stalinist Aviation), Hungary joins the struggle against the Bolshevism. On this very same day the Hungarian Air Force ((Magyar Királyi Honvéd Légierő (MKHL)) bombs Stanislav (today Ivano-Frankivsk). The war will be declared to the USSR on the 27th.

toldi diagrams
Toldi tanks I and II.

In the first quarter of 1941, the 38.M Toldi changes its name into Toldi I. For Operation Barbarossa Hungary’s participation will count on 81 units ready for action (Toldi I). It proves then to be a maneuverable, fast and light tank in the battlefield. However, its 20mm. gun is totally ineffective versus T-34’s and KV’s. This is its major shortfall. However, even though other upgunned versions will follow, Toldi II’s and III’s, their lack of effective fire-power will be almost a constant.

As a III Reich‘s new ally, Hungary decides to launch its Carpathian Army Group, under Lieutenant-general Ferenc Szombathelyi‘s orders, against the USSR on the 1st of July 1941 in support of  Hitler’s Operation Barbarossa. This force is in turn under von Ründstedt’s Army Group South and the Toldi’s will be fielded in its Gyorshadtest or Mobile Corps (1st Motorized Brigade, 2nd Motorized Brigade and 1st Cavalry Brigade). Each one of the brigades counts with a recconaissance battalion with different types of armour plus the Toldi I.

On the 13th of July 1941, the 9th Armoured Batallion of the 1st Motorized Brigade engages the RKKA (Red Army) near Antonovka. The unit commander’s Toldi is hit by an anti-tank cannon and at the end of the day six additional  Toldi‘s are taken out too.

During their combat duty across the Ukraine their crews will experience tank versus tank action, mostly against T-26’s and BT’s, where their best maneuverability and performance will be tested. Nevertheless, they will always be outgunned and almost defenseless lacking adequate protective armour (33 mm. on the front quarter and 13 mm. on the sides). These Soviet tanks are outdated at Barbarossa start, but their standard 45 mm. gun makes the Toldi vulnerable at a good distance. The Hungarian light tank will participate in combats in the area of Kharkov, along with the 16. Panzer Division (Generalmajor Hans-Valentin Hube) and the Waffen SS Leibstandarte Adolf Hitler (Obergruppenführer-SS Josef “Sepp” Dietrich). Its attrition rate will be unacceptably high and by 1942 the remaining Toldi’s will be relegated to the reconnaissance role. For this task, its radio set will prove helpful to report enemy troop movements…

 

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45 mm. M1937 (53-K)

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LAS ARMAS DE BARBARROJA

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CAÑÓN CONTRACARRO de 45 mm. M1937 (53-K)

Canon 45 mm RKKA
Una pieza de 45 mm. M1937 (53-K) en el momento de abrir fuego. Su baja silueta y potencia de fuego lo convierten en un arma letal para los blindados ligeros y medios de los países del Eje en la Operación “Barbarroja”.

Esta pequeña pieza de artillería es sin duda una de los cañones más famosos del RKKA (Raboche-Krestianskaya Krasnaya Armiya o Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) durante la Operación Barbarroja. Data de 1930 y está basado en el archifamoso diseño alemán de PaK 35/36 de 3,7 cm. producido por la firma alemana Rheinmetall. De hecho su parecido es tanto que es difícil diferenciarlos en algunas fotos de época. Entra en servicio en 1937 y tiene una dotación de 6 hombres.

canon 45mm museo
Un 53-k de 45 mm. en la actualidad. Es interesante apreciar la caja de munición con los proyectiles.

Puede hacer fuego efectivo directo hasta una distancia de 850 m. con proyectiles de hasta 2 kg. A 500 metros puede perforar una coraza de 43 mm. de grosor. Con estas características es efectivo contra los carros ligeros de la Wehrmacht del escenario del verano de 1941. No obstante para poner fuera de combate a un Panzer III o IV (o un StuG III) el disparo debe de efecturse a menor distancia…

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BARBAROSSA’S WEAPONS

45 mm. ANTI-TANK GUN M1937 (53-K)

canon 45 mm infantry advance support
Dramatic moments for this infantry squad advancing under enemy fire. The 45 mm. gun is supporting the action of the riflemen.

This small artillery piece is undoubtedly one of RKKA’s most famous weapons during  Operation Barbarossa. Its historical background dates from 1930 and it is based on the famous German PaK 35/36 3.7 cm. gun build by Rheinmetall. As a matter of fact they look so much alike that it is hard to differenciate in some historical pictures. it joins the Red Army inventory in 1937 and it is crewed by 6 men.

45 mm. projectiles
Different types of 45 mm. shells in the Soviet inventory.

The 53-K can make effective direct fire up to 850 meters (2 kg. heavy projectiles). It may pierce 43 mm. of armour at 500 metres. It is therefore capable of engaging German light-medium tanks in the summer 1941 scenario. However, in order to beat a Panzer III or IV (or a StuG III) the range should be less…

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Tupolev SB-2

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TUPOLEV SB-2

tupolev sb-2
Tupolev SB-2 hoy en día en el museo de la Fuerza Aérea de la Federación Rusa (Monino, Moscú).

Es un bimotor de bombardeo medio rápido. Junto con el  DB-3  constituyen la espina dorsal de las fuerzas de ataque de la VVS (Voenno Vozdushnye Sily, Fuerza Aérea Soviética) al comienzo de la Operación Barbarroja. Son los aparatos estándar  de los SBAP (Skorostnoj Bombardirobochnyj Aviatsionnyj Polk -regimientos aéreos de bombardeo rápido).

El proyecto se inicia en 1933 por Tupolev. En su versión de serie de 1936 (con gran participación en la Guerra Civil Española desde el otoño de ese año), el aparato alcanza los 423 km/h. a 4.000 metros. La velocidad es realmente notable para el conflicto español, donde la caza enemiga (principalmente Heinkel He-51 y FIAT CR-32) no alcanza los 360 km/h. Puede portar una carga bélica de 600 kilogramos.

No obstante en el escenario de 1941 es un aparato ya superado. Pero es la primera fuerza de ataque de la que dispone Stalin. En los momentos iniciales de la invasión de la URSS el caos se apodera de las filas soviéticas. El mismo día 22 de junio de 1941 la reacción oficial de Moscú no llega sino a las 4 horas del inicio de las hostilidades. Se ordenan salidas inmediatas de estos aparatos contra los aeródromos y áreas de concentración de tropas hasta una profundidad de 100-150 kilómetros dentro del territorio del Reich y el bombardeo de las ciudades de Königsberg y Memel. Queda cancelada la orden anterior de “no cruzar la frontera” y por supuesto la de “no responder a la provocación” (hasta este momento Stalin había prohibido toda acción que hubiera servido de excusa a Alemania para una intervención).  De aeródromos a retaguardia salen numerosas misiones de ataque, pero muchas no encuentran a su escolta de cazas, con lo que son víctimas de los Messerschmitt. Las pérdidas son atroces. Los alemanes los denominan erróneamente “bombarderos Martin”.

Tupolev sb-2 dañado
Un SB-2 mostrando daños de combate tras su regreso de una misión. Finalmente es capturado al ser tomada su base por la Wehrmacht.

El 22 de junio a las 12:15 horas el aeródromo de Byala-Podlyaska (antigua base polaca), base del Stab/StG 77 de Ju-87 Stuka es alertado por la llegada de tres formaciones de 9 SB cada una del 130 BAP/13 SAD (130º Regimiento Aéreo de Bombardeo de la 13ª División Aérea Mixta). La FlaK (Fliegerabwehrkanone o artillería antiaérea) abre fuego sobre los incursores que vuelan a una altitud media de 5.000 metros. El intenso fuego alemán consigue hacer perder la cohesión de las formaciones y aunque no se produce ningún derribo el ataque con 162 bombas FAB-100 pierde precisión. Los explosivos caen sin más por los alrededores del campo de aviación con daños mínimos. Pero a los pocos minutos son interceptados por Messerschmitt del Ala de Caza número 51 “As de Picas” del teniente coronel Mölders . El mismo Mölders pilota uno de los cazas y tras finalizar el combate reclama tres derribos. En total una veintena de los Tupolev SB no regresa…

La nueva ruptura de hostilidades días más tarde entre fineses y soviéticos (tras su Guerra de Invierno de 1939-1940)  abre un nuevo frente al norte de Leningrado, en el istmo de Karelia. Ambas aviaciones empiezan a combatir. Las bases de la Ilmavoimat (Fuerzas Aéreas Finlandesas) de Luostari y Rovaniemi son atacadas, así como la capital, Helsinki y Turku. Aparatos FIAT G.50 y Brewster 239 se enfrentan una vez más a los Tupolev SB y DB-3 de la VVS.

La tasa de pérdidas de los soviéticos es sencillamente inaceptable para cualquier estándar occidental, pero los pilotos  de los Messerschmitt se encuentran con unos aviadores muy decididos, que rehúsan apartarse de su rumbo de ataque hasta que las bombas no se han lanzado. La caza informa de casos en los que los artilleros de los bombarderos que caen derribados continúan disparando sus armas sin saltar en paracaídas.

El día 30 de junio de 1941 (a 8 días del inicio de la guerra) sólo la flota de SB ha quedado reducida al 50%. Tal está siendo el castigo en tierra y en el aire. Poco a poco estos veteranos modelos Tupolev que ya vieron acción en China, Finlandia y España van quedando relegados a misiones nocturnas…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

TUPOLEV SB-2

SB-2 shot down
During the summer of 1941 the loss rate of VVS SB-2 bombers is appalling. In spite of the determination of many crews, many missions are carried out without a much needed fighter escort.

A fast medium twin engine bomber. Along with the DB-3 it will form the attack VVS (Voenno Vozdushnye Sily, Soviet Air Force) backbone at the start of Operation Barbarossa. They are the standard machines in the SBAP (Skorostnoj Bombardirobochnyj Aviatsionnyj Polk -fast bomber aviation regiments).

The project starts in 1933 by Tupolev. In its 1936 series version (that takes intensive part in the Spanish Civil War since autumn that year), the SB-2 flies at a maximum speed of 423 km/h. at 4.000 metres. That speed is certainly impressive for the initial stages of the Spanish conflict, where the enemy fighters (mainly Heinkel  He-51’s and FIAT C.R.32’s) won’t perform faster than 360 km/h. It can carry 600 kg. warload.

sb-2 instrument panel
SB-2 cockpit. A fast sleek twin engine bomber. In the picture can be seen the pilot’s instrument panel.

Nevertheless in the 1941 scenario it is an outdated machine. However it is the first attack force in Stalin’s inventory. In the early hours of the invasion of the USSR the chaos takes over the Soviet command and control network. Moscow’s official reaction to the aggression, on the very same 22 of June 1941, will not arrive to the front units until 4 hours after. Then orders arrive to retaliate with the SB-2’s against enemy aerodromes and troop assembly areas up to 100-150 kilometres in depth into the Reich’s territory. Cities like Königsberg and Memel will be also in the target list. The standing orders of “not to cross the borderline” and “not to respond to the provocation” are cancelled (up to this moment Stalin have forbidden any reaction that could be used as an excuse for the Germans). From rearguard bases many of these Tupolev’s will take off, but commonly they will not be able to “rendezvous” with their fighter escort. And soon they will fall prey of the Messerschmitts. Losses will be simply appalling. The Germans call them erroneously “Martin bombers”.

On the 22nd of June 1941 at 12:15 hours the alarm is raised at Byala-Podlyaska airbase, home of the Ju-87 Stuka Stab/StG 77. Three formations of 9 SB-2 each are approaching. They belong to the 130 BAP/13 SAD (130th Bomber Air regiment belonging to the 13th Mixed Air Division). The FlaK (Fliegerabwehrkanone or anti-aircraft artillery) opens fire upon the raiders which fly at a medium altitude of 5,000 metres. The intense fire fails to shoot anyone of them down, but makes their formations loose cohesion. They release 162 FAB-100 bombs, but the explosives fall inacurately around the base perimeter without major damage. In a matter of minutes they are intercepted by the Messerschmitt’s of Lieutenant-Colonel Mölders and others from the “Pic Ace” 51st fighter wing. Molders himself is at the controls of one of the fighters and claims 3 kills. In all, 20 Tupolev SB’s will not make it home…

FAB-100 bomb loading
This Tupolev SB-2 is being loaded with FAB-100 bombs for a new mission.

The new war scenario between Finland and the USSR (after the 1939-40 Winter War) opens a new front on the 25th of June, due north of Leningrad (Karelian isthmus). Both air forces start to fight. Finnish bases like Luostari and Rovaniemi are attacked, as the capital city Helsinki and Turku are too. Italian design FIAT G.50 and American made Brewster 239’s face
the VVS Tupolev SB’s and DB’s.

During the summer of 1941 the Soviet rate of losses is simply unacceptable for any Western standards, but the Messerschmitt pilots meet very determined aviators who stubbornly keep the attack courses until the bombs have been released. The Germans report cases of doomed bombers where their machine gunners keep firing, while falling in flames, not bailing out.

On the 30th of June 1941 (only 8 days after the war in the East) just the SB fleet has been decimated down to 50%. Slowly these veteran machines which already saw action in China, Finland and Spain will be transferred to night missions…

 

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Junkers Ju-86P

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JUNKERS JU-86P

Es un aparato de reconocimiento de alta cota. El servicio de reconocimiento, al que se le da gran importancia en Alemania, divide sus flotas de aviones en dos grupos:

junkers ju-86p reconocimiento
La tripulación del Junkers Ju-86P accede a la cabina presurizada a través de una escotilla bajo el lado derecho del morro.

1.- Escuadrillas de reconocimiento de corto radio de acción de apoyo al ejército de tierra <Nahaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (Heer)>

2.- Escuadrillas de reconocimiento de largo radio de acción <Fernaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (F)>

Así, las unidades de cooperación con el ejército de tierra adquieren la denominación Aukl./(H). o sencillamente (H). Análogamente las de gran alcance, Aufkl./(F). o (F). La primera unidad  en entrar en acción es el Aufklärungsstaffel A/88, que en 1936 se convierte en los ojos de la Legión Cóndor en la Guerra Civil Española (1936-39).

De entre todos los tipos de las unidades (F) de largo radio de acción, el Ju-86P juega un papel relevante en la preparación de las operaciones antes de la campaña de invasión de la URSS. Gracias a su gran radio de acción y capacidad de volar a un gran techo, es el avión adecuado para esta misión. Como se indica, hace  una importante labor de recolección de imágenes que convenientemente procesadas van a identificar objetivos en tierra para las alas de bombardeo y caza.

aufklaerungsgruppe oberbefehlshaber der luftwaffe
Emblema de la unidad de reconocimiento de largo alcance de la Comandancia de la Luftwaffe “Oberbefehlshaber der Luftwaffe”. Los primeros Ju-86P le son asignados. Posteriormente serán destinados en el 4.(F)/Ob.d.L.

La firma Junkers había estado experimentando desde 1939 con cabinas presurizadas usando como plataforma el viejo bombardero Ju-86D y una variante del motor diesel Jumo 207A de 1.000 C.V. con sobrecompresor para gran altitud. Se le dota además de tres cámaras de alta resolución. El tercer prototipo V3 alcanza los 12.000 metros (39.360 pies). Tiene una extraordinaria envergadura de 25,6 metros (la última versión Ju-86R, con hélices cuatripalas, alcanzará los 32 metros). En 1940 pocos cazas hay capaces de interceptarlo, por no decir ninguno. De hecho, este verano se hace un ensayo operativo con uno de los prototipos sobre Gran Bretaña y alcanza los 12.500 metros (41.000 pies). Es posible que el aparato ni siquiera haya sido detectado por el sistema de radar británico, pero si lo ha sido, ha sobrevolado las islas sin ser molestado. Hay que esperar hasta 1942, cuando un Spitfire Mk. V de la R.A.F. consiguirá interceptar a un Junkers a la inusual altitud de 12.800 metros (42.000 pies) al norte de El Cairo.

junkers ju-86p2 camaras ventrales
Junkers Ju-86P-2. La vista de la panza de la aeronave deja ver los alojamientos de dos de las cámaras verticales.

Los Junkers están encuadrados en una unidad especial (creada ya en 1939), el Aufklärungsgruppe Oberbefehlshaber der Luftwaffe, bajo el mando del teniente coronel Theodore Rowehl.

En una de las misiones de reconocimiento sobre la URSS se produce un hecho significativo que está a punto de comprometer los planes de Hitler sobre la Operación Barbarroja: Un Ju-86P-2 del 4(F)/Aufkl.Gr.Ob.d.L. (4º Grupo de Reconocimiento del Mando de la Fuerza Aérea) a finales de 1940 tiene que hacer un aterrizaje de emergencia cerca de Rovno (Ucrania) por un problema de motor. La tripulación es internada y Stalin informado. Las fotografías y el equipo secreto es confiscado. El mariscal Timoshenko intenta persuadir a Stalin para fusilar a los espías aéreos, pero este no hará nada al respecto que pueda servir a Alemania de excusa para elevar la tensión internacional.

Las órdenes directas de Hitler a estas escuadrillas son de penetrar en espacio aéreo soviético 300 kilómetros, haciendo hincapié en el reconocimiento de los aeródromos de la VVS (Voenno Vozdushnye Sily o Fuerzas Aéreas Soviéticas) . El domingo 22 de junio de 1941, las carpetas de objetivos con las imágenes de inteligencia estarán listas…

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BARBAROSSA’S MACHINES

JUNKERS JU-86P

junkers ju-86p
Junkers Ju-86P diagram. Note the enlarged wingspan needed for cruising at high ceilings.

It is a high altitude reconnaissance aircraft. The reconnaissance services, deemed as being of the utmost importance in Germany, divide the fleets in two branches:

1.- Short range Army support squadrons <Nahaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (Heer)>

2.- Long range reconnaisance squadrons <Fernaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (F)>

Following this classification, Army support units are named as Aufkl./(H) or simply (H). Consequently the long range fleet is Aufkl./(F) or just (F). The first of these to see action is the Aufklärungsstaffel A/88, that in 1936 will be the eyes in the sky of the Condor Legion during the Spanish Civil War (1936-39).

Out of the long range (F) reconnaissance aircraft types, the Junkers Ju-86P plays an essential role in order to update and create target folders for the USSR invasion campaign. Thanks to its endurance and capability to operate at great ceilings the Ju-86P proves itself as a very adequate platform for this task. As mentioned, it is able to collect imagery that conveniently treated will be used as intelligence data for future targets for Hitler’s air-to-ground aircraft.

Junkers Ju-86P nose section
Pressurized cockpit nose section detail. This is a “P” variant. The Ju-86R’s will be fitted with four blade propellers.

Since 1939 Junkers design teams had being testing pressurized cabins, using outdated Ju-86D bombers, and a high altitude  1,000 H.P. diesel Jumo 207A engine. They had decided to fit the prototype with 3 high resolution cameras. Its ceiling is certainly impressive, 12,000 metres (39,360 feet). Its wingsspan is also lenghthened to 25.6 metres (the last four-blade propeller version, Ju-86R, will reach 32 metres). In 1940 possibly there’s no fighter in the world capable to intercept the Junkers aeroplane. As a matter of fact, this summer an operational test is carried out over Great Britain at 12,500 metres (41,000 feet). It is possible that the machine hasn’t even been detected by the British radar system, but if it has, the German has flown over the isles unmolested. It is two years after, 1942, when a R.A.F. Spitfire Mk.V will intercept a Ju-86P at the impressive altitude of 12,800 metres (42,000 feet) north of Cairo.

ju-86p profile
2.(F)/Aufklärungsgruppe (2nd Long Range Recce Group)

The Junkers machine is assigned to a very special flying unit since its set up in 1939, the Aufklärungsgruppe Oberbefehlshaber der Luftwaffe (Air Force Command Reconnaissance Group). It is under Lieutenant Colonel Theodore Rowehl’s orders.

During a photo-reconnaissance mission over the USSR, a single event threatens to compromise Hitler’s Operation Barbarossa. A lone Junkers Ju-86P-2 from the 4(F)/Aufkl.Gr.Ob.d.L. (4th Luftwaffe Command Reconnaissance Group)  performs an emergency landing near Rovno (Ukraine) due to engine trouble. The crew is arrested and Stalin informed. The secret pictures and gear confiscated. Marshall Timoshenko insists on executing the air-spies, but Stalin won’t do anything that can be used as an excuse by Germany to escalate the international situation.

aerophotography daugavpils
Aerophotography of Daugavpils by river Western Dvina. The bridge is being assesed as partly damaged.

Hitler’s guidelines clear Theodore Rowehl to cover up to 300 kilometres deep in to Soviet territory, with special emphasis to reconnoiter VVS (Voenno Vozdushnye Sily or Soviet Air Forces) aerodromes. For Sunday 22nd of June 1941 the target folders with their corresponding intelligence imagery will be ready…

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Messerschmitt Bf-109F

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LAS MÁQUINAS DE “BARBARROJA”

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MESSERSCHMITT Bf-109F

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Bf-109F-2 de Hans von Hahn en Lutsk (Ucrania), julio de 1941. I./JG 3. El 9 del mismo mes recibirá la Cruz de Caballero de la Cruz de Hierro por sus 21 victorias aéreas.

El Messerschmitt Bf-109F (“Fritz” o “Friedrich”) es el sucesor a principios de 1941 de la variante “Emil”, de la familia de cazas del profesor Messerschmitt más construida en la historia de Alemania. Para muchos, de todas las versiones fabricadas hasta la finalización del conflicto, el modelo Bf-109F es sin duda el más conseguido. Combina maniobrabilidad, potencia y velocidad, aunque a costa de no ir excesivamente armado, con “sólo” dos ametralladoras de 7,92 mm. sobre el capó del motor y un cañón que dispara a través del buje de la hélice.

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Teniente Kurt Ubben y su Bf-109F. III./JG 77.

En el momento del Barbarossatag el Bf-109F es la montura de la mayor parte de los pilotos  de caza que entran en combate en la URSS. Y la mayor parte de sus contrincantes directos, principalmente veteranos cazas Polikarpov, no son técnicamente rivales para los alemanes. Los soviéticos, no obstante tienen en inventario cazas MiG-1 y 3 y Yak-7, que pueden hacer frente al Messerschmitt. Pero cantidades ingentes de ellos serán destruidos en el suelo en las primeras horas del 22 de junio de 1941. Con general superioridad técnica, táctica y de entrenamiento, los pilotos de caza de la Luftwaffe empezarán a amasar victorias aéreas, convirtiendo el peligroso oficio de la guerra en una especie de competición personal en muchos casos…

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“BARBAROSSA’S” MACHINES

MESSERSCHMITT Bf-109F

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Bf-109F-2. Johannes Trautloft. JG 54. The unit symbol of the 54th Fighter Wing is a green heart “Grünhertz” by the cockpit. Trautloft is a seasoned veteran of the Spanish Civil War

The Messerschmitt Bf-109F (“Fritz” or “Friedrich”) is the replacement in early 1941 of the “Emil” variant, professor Messerschmitt’s most built German fighter family in German History. For many of its pilots, from all the different versions until the end of WWII, the Bf-109F is undoubtedly the best balanced. It mixes maneuverability with power and speed. However it is lightly armed, with “only” two 7.92 mm. machines guns on the engine cowling and a canon firing through the propeller hub.

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Bf-109F belonging to the JG 3 “Udet” dogfighting a Polikarpov I-16 “Ishak”. The author’s drawing, Arkadiusz Wrobel, presents Oberleutnant Robert Olejnik, Staffelkapitän 1./ JG 3 in Shepetovka, 1941

At Barbarossatag the Bf-109F is the standard machine of most of the fighter wings which see combat in the USSR. Most of its adversaries, namely obsolescent Polikarpov fighters, are no match for the Germans. The Soviets, nevertheless are slowly introducing  modern types like the MiG-1, MiG-3 and Yak-7 which can face the Messerschmitts. However, large quantities of them will be destroyed on their bases in the early morning hours of the 22nd of June’ 1941. Generally the Luftwaffe pilots (except a number of cases) will enjoy the benefits of better technology, tactics and training and will soon claim amazing numbers of air kills. For many, the dangerous business of war will turn into a personal contest…

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