Rundstedt, Gerd von. Generalfeldmarschall.

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MARISCAL DE CAMPO KARL RUDOLF GERD VON RUNDSTEDT (1875-1953)

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Mariscal de campo Gerd von Rundstedt. Comandante en jefe del Grupo de Ejércitos “Sur”, responsable de las operaciones en la zona ucraniana.

Al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, von Rundstedt está ya retirado. Pero al comenzar el nuevo conflicto es reincorporado al servicio activo y participa en las campañas de Polonia y Francia. Asciende a mariscal de campo en 1940.

A las 21:00 horas del 21 de junio de 1941, a tan sólo 6 horas del desencadenamiento de la mayor campaña militar de la historia, un desertor del 6º Ejército cruza las líneas y se interna en la URSS para avisar del ataque inminente. De poco va a servir su desesperado intento (que ya se venían recibiendo indicios por otras vías desde tiempo atrás), excepto para ordenar una alerta demasiado tardía y órdenes de dispersión de medios y enmascaramiento. Es uno de los soldados de uno de los ejércitos de von Rundstedt. Sea como fuere al curtido prusiano la Operación Barbarroja le va a reservar un papel protagonista. El veterano mariscal de campo Gerd von Rundstedt está listo para el asalto del sector meridional del gigante “frente ruso” a través de Ucrania y nada lo puede ya impedir. Es el comandante en jefe del Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd). Se enfrentará en primera instancia por su flanco izquierdo al general Kirponos, comandante del Distrito Especial Militar de Kiev. Es precisamente aquí en Ucrania donde el Mando soviético teme más el ataque alemán. A 2 horas del comienzo de la Operación el Grupo de Ejércitos Sur retransmite la palabre clave WOTAN por la cadena de mando hasta el OKW (Oberkommando der Wehrmacht <>Alto Mando de las Fuerzas Armadas), dando así a conocer que todo está preparado.

Como fuerzas móviles cuenta con solamente el 1er Grupo Acorazado de von Kleist, con el que no conseguirá hasta agosto un golpe realmente decisivo cuando copará en un “golpe de guadaña” a casi 100.000 hombres en el “caldero” de Uman. Bajo su mando se integrarán formaciones de otros países (italianos, húngaros, rumanos y eslovacos). Cuenta además con el poderoso 6º Ejército de von Reichenau protegiendo el flanco izquierdo y avanzando al sur de los pantanos del Pripyat, mientras que el 17º (von Stülpnagel) actúa en el flanco derecho en la zona de Lvov. El 11º Ejército de von Schobert está desplegado más a la derecha y al sur hasta las costas del Mar Negro, junto con las formaciones de Antonescu a lo largo de las fronteras rumanas, con objeto de fijar a los soviéticos y no permitir un contraataque hacia los valiosos campos petrolíferos de los que Hitler está tan necesitado. El ataque de von Schobert no está programado para el 22 de junio, sino para el 1 de julio.

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Despliegue de fuerzas en el sector sur, responsabilidad de Rundstedt por el lado germano y Kirponos en el soviético.

Del 26 al 29 de junio los Panzer del anciano mariscal sufren el acoso de Kirponos en el triángulo de Brody-Lutsk-Dubno, en el que se va a dar el mayor enfrentamiento de blindados de la Historia hasta este momento. El general soviético tiene en inventario una fuerza 3-4 veces superior en carros de combate a la de von Kleist. Las tropas de Ründstedt se enfrentan aquí por vez primera contra nuevos modelos de carros de combate, T-34 y KV. Toda la campaña en el Este pende de un hilo. Si Kleist es detenido o cercado con su fuerza de poco más de 700 Panzer, Barbarroja se irá al traste. Si el mariscal es frenado en seco o peor, obligado a retirarse, el 5º Ejército del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) de Potapov podría verse libre y acometer por el sur al Grupo de Ejércitos Centro desde las marismas del Pripyat. Von Ründstedt escribe: “Los rusos están combatiendo muy empecinadamente; las cosas no van a ser tan fáciles como esperábamos y como hasta ahora han sido”.

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

FIELD-MARSHALL KARL RUDOLF GERD VON RUNDSTEDT (1875-1953)

 

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Rundstedt accompanying Adolf Hitler after a Junkers Ju-52 trip

When World War II starts, von Rundstedt is already a retired General. But as soon as the new conflict starts he is recalled to active duty and participates in the victorious campaigns of Poland and France. He is then promoted to Field Marshall in 1940.

At 21:00 hours of the 21st of June 1941, just 6 hours before the unleash of the vastest military campaign in History, a deserter from the 6th Army crosses the lines into the Soviet Union to warn about the impending attack. Little to no avail will be his desperate attempt (by other means many warnings have been received lately), except for rising a too late alarm and dispersal and camouflage measures. He is a soldier of one of the armies of von Rundstedt. All in all Operation Barbarossa is sparing a main role for the Field Marshall. The seasoned Prussian Gerd von Ründstedt is ready for the onslaught on the Southern sector of the gigantic Eastern Front throughout the Ukraine. He is the Commander-in-Chief of Army Group South (Heeresgruppe Süd). On a first stage he will fight on his left flank Commander Kirponos’ Kiev Special Military District. It is precisely here in the Ukraine were the Soviet High Command fears the main thurst of the German attack. 2 hours before the commencement of the assault Army Group South transmits along the chain of command the codeword WOTAN to the OKW (Oberkommando der Wehrmacht <> Armed Forces High Command), signaling that all is ready.

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Portrait of the still General Gerd von Rundstedt in 1940 before being promoted to Field Marshall

His mobile/armoured forces consist only of von Kleist’s Panzer units (1. Panzergruppe). Thus he will not be able to achieve an important blow to the adversary until August, when he will encircle almost 100,000 Soviets in the Uman “cauldron”. Under his operational command he counts with the expeditionary forces of some of Germany’s allies (Italians, Hungarians, Rumanians and Slovaks). In addition he has von Reichenau’s powerful 6th Army protecting his left flank and advancing along the Southern edges of the Pripyat marshes. At the same time the 17th Army (von Stülpnagel) is in charge of the right flank in the Lvov area. Finally von Schobert’s 11th Army is deployed due South to the Black Sea shores along with Antonescu’s troops. They are in charge of commiting Soviet formations along the Romanian borders and to fend off any attempts against the Romanian oilfields, a Hitler’s much needed treasure. Von Schobert’s maneouvre is not scheduled to start on the 22nd of June 1941, but on the 1st of July.

From the 26th until the 29th of June Rundstedt will endure Kirponos’ counter-offensive with 6 of his mechanized corps in the triangle Brody-Lutsk-Dubno. It will be the largest tank battle up to date in History. Kirponos fields 3-4 more tanks than Kleist. Von Rundstedt’s troops meet here for the first time the new tank types, T-34’s and heavy KV’s. The whole Eastern campaign is at stake. If Kleist is stopped or cut off with his +700 Panzer from the German lines, Barbarossa will turn into a fiasco. Consequently at this stage if Rundstedt fails or is driven back, then  RKKA General Potapov’s 5th Army would be able to disangage and drive north across the Pripyat marshes to attack Army Group Centre‘s right flank. Von Rundstedt writes: “The Russians are fighting very stubbornly; things will not be as easy as we hoped and as they used to be”.

 

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Kleist, Ewald von. Generaloberst.

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GENERALOBERST EWALD VON KLEIST (1881-1954)

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Impersión artística de Ewald von Kleist en su vehículo de mando en la operación de invasión de la URSS. [Juan Carlos Ciordia].

El Generaloberst Ewald von Kleist va a constituirse en la pieza clave de la estrategia de ruptura de la línea defensiva del Frente Sudoccidental soviético (Yugo-zapadnyi front). Esta es la zona de responsabilidad del general Kirponos. El 1. Panzergruppe “Kleist” está encuadrado en el Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd), uno de los tres grupos de ejército que abarcan el extenso frente desde el Mar Báltico hasta el Mar Negro. El grupo Panzer cuenta con 3 cuerpos motorizados y, entre ellos, con 5 divisiones acorazadas (728 blindados). A estas hay que sumar la Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte SS Adolf Hitler) y la Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, ambas unidades móviles de élite.

Kleist, capitán en la época de la Primera Guerra Mundial, ya está retirado a mediados de los años 30. Pero los acontecimientos en los que se ve envuelta Alemania en 1939 hacen que vuelva a ser incorporado al servicio activo. Así participará en la campaña polaca de 1939 como jefe de un cuerpo motorizado y posteriormente en 1940 en la campaña de Francia al mando del famoso Panzergruppe “Kleist”. En abril de 1941 interviene en la campaña yugoslava.

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Blindados del 1. Panzergruppe “Kleist” a través de Ucrania. Dos carros soviéticos BT-5 fuera de combate.

El 22 de junio de 1941 Kleist es la principal baza del Grupo de Ejércitos Sur del mariscal de campo von Ründstedt. Penetra en cuña en la zona adyacente entre el general Potapov (5º Ejército) y Muzychenko (6º Ejército). La maniobra resulta exitosa y los Panzer se internan peligrosamente sin el apoyo de los Landser (apelativo común del soldado alemán). La infantería de a pie no puede seguir el ritmo de las fuerzas móviles. En este momento de la guerra, la Wehrmacht no está motorizada en su mayoría. Es una fuerza hipomóvil. Debido a la inferioridad numérica de Kleist contra las fuerzas acorazadas del general Kirponos (3.400 carros de combate) y su desprecio por la seguridad de sus flancos en su carrera hacia el interior de Ucrania, va a estar en un serio aprieto en la primera semana de la Operación Barbarroja. Para suerte del germano, los soviéticos, a pesar de superarle en casi 4 a 1 en número de carros de combate, están mal coordinados en la ejecución del contraataque. Van llegando al combate escalonadamente. Kleist supera además en la táctica de la maniobra a Kirponos y recibe el apoyo vital de la Luftwaffe (4. Luftflotte). Kleist saldrá airoso en última instancia tras varias jornadas de la mayor batalla de carros de combate de la historia hasta la fecha: La batalla del triángulo Brody-Lutsk-Dubno.

Resuelta la crisis, una vez capturado Zhitomir y con sus Panzer ya próximos a Kiev, va a recibir la sorpresiva orden de no asaltar la capital de Ucrania, sino de girar 90 grados a la derecha y dirigirse hacia el sureste, dejando al gran río Dnieper a su izquierda. El objeto es embolsar a un gran contingente soviético. La orden sorprenderá tanto a alemanes como al estado mayor soviético, que ya se preparaba para la defensa a ultranza. Hasta ese momento, von Ründstedt, no ha sido capaz de asestar un golpe decisivo al enemigo del estilo de las bolsas en el sector bielorruso. Von Kleist consiguirá finalmente poner el cerrojo a 90.000 adversarios en la famosa bolsa de Uman en la primera semana de agosto de 1941.

Acto seguido en septiembre, una gigantesca maniobra en tenaza entre su grupo acorazado y el 2. Panzergruppe de Guderian conseguirán el mayor embolsamiento de la historia de las guerras: más de 600.000 soviéticos quedarán copados al este de Kiev…

 

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COLONEL-GENERAL EWALD VON KLEIST (1881-1954)

 

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Portrait of the Knight’s Cross of the Cross of Iron’s holder, Colonel-General Ewald von Kleist.

Generaloberst Ewald von Kleist becomes himself the key of the rupture strategy of the Southwestern Front defensive lines (Yugo-zapadnyi front). This is the area of responsibility of General Kirponos. His 1. Panzergruppe is under the hierarchy of Army Group South (Heeresgruppe Süd), the force in charge of the southern sector of the vast Eastern Front. It stretches from the Baltic Sea to the Black Sea. 1. Panzergruppe  consists of 3 motorized corps and within them, 5 armoured divisions (728 tanks). In addition he will be assigned the Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte Adolf Hitler) and the Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, both elite mobile units.

Kleist, already a Captain during the First World War, is retired in the 30’s. But the evolving circumstances affecting Germany shortly after will see him recalled to active duty. Thus, he will command a motorized corps during the Polish campaign in 1939 and later in 1940 a full armoured group, the famous Panzergruppe “Kleist” in France. He will also participate in April 1941 in the Yugoslavian campaign.

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One of the Panzer divisions  belonging to the 1. Panzergruppe “Kleist” across the Ukraine. The highly visible “K” painted on the vehicles identify his forces. [Inventar-Nr.: Gm WII0035-15A]

On the 22nd of June 1941, Kleist is the main asset of von Ründstedt’s Army Group South. As a wedge he pierces the adjacent area between General Potapov (5th Army) and Muzychenko (6th Army), launching his tanks in a successful breakthrough. The Panzer move forward withouth the help pf the slow moving Landser (usual nickname of the German soldier). Contrary to the common knowledge the Wehrmacht is not a motorized force at this stage. Still relies on horses and the feet of its soldiers. Due to the numerical inferiority of Kleist versus Kirponos’ armoured units (+3,400 tanks) and ignoring his flanks in his penetration throughout the Ukraine, he will face the first crisis during the first week of Operation Barbarossa. Luckily and in spite of being overnumbered 4-1 in tanks, the Soviets launch their counter-attack uncoordinatedly and piece-meal. Kleist is tactically superior to Kirponos and enjoys a tremendous air superiority (4. Luftflotte). After a few critical days, he will have the upper hand in the largest up to-date tank battle in History: the battle of the triangle Brody-Lutsk-Dubno.

Kleist briefings Italian allies

Kleist briefs his Italian allies

Once the crisis is resolved and Zhitomir is captured, approaching his Panzer to Kiev he will receive the surprising order of not to assault the Ukraine’s capital city but to turn 90 degrees to the right and head to the southeast (leaving the Dniepr river left to the East). The purpose: To encircle a vast enemy force. This order will surprise either Germans and Soviets, the latter already consolidating Kiev’s defenses. Up to this moment von Ründstedt has not been able to deliver a decisive blow to the enemy as von Bock has done in Belarus. Von Kleist will lock up a force of 90,000 enemy troops in the famous Uman “cauldron” within the first week of August 1941.

Shortly therefter in September, a gigantic pincer maneouvre between his armoured group and Guderian’s 2. Panzergruppe will manage to encircle the largest enemy contingent of troops: More than 600,000 soviet soldiers will be trapped due East of Kiev…

 

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KIRPONOS, Mikhail Petrovich. General-leitenant.

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TENIENTE GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

kirponos, mikhail petrovich
General-leitenant Mikhail Petrovich Kirponos. Es el Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev. El mismo día 22 de junio de 1941 (Barbarossatag) su circunscripción militar pasa a constituirse como “Frente Sudoccidental”. Kirponos morirá en combate en septiembre de este año al intentar escapar de la bolsa de Kiev.

El teniente general M. P. Kirponos, Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev (inmediatamente redesignado como Yugo-zapadnyi front o Frente Sudoccidental), tendrá que reaccionar contra la cuña acorazada de von Kleist (1. Panzergruppe) en Ucrania. Para ello dispone de un poderoso contingente de blindados encuadrados en varios cuerpos mecanizados, con los que  iniciará una contraofensiva con el objeto de aislar la maniobra de los Panzer. Pero la dislocación de sus unidades acorazadas es demasiado grande en un vasto territorio. Lanzará al combate hasta 6 cuerpos mecanizados, pero llegarán al combate sin coordinación, desde distancias de hasta 400 kilómetros, escalonadamente a lo largo de varias jornadas y bajo implacable acoso de la Luftwaffe.

Sus cuerpos mecanizados totalizan de hecho una cantidad de efectivos bastante superior a los alemanes y con ellos, a diferencia de su compañero de armas, Pavlov, Jefe del Frente Occidental, va a poner en serios aprietos a von Kleist en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody en la primera semana de Barbarroja. Se va a dar el mayor enfrentamiento de carros de combate hasta ese momento de la Historia. Un hecho de armas tan ingente como desconocido. Más de 3.800 blindados combatirán en una batalla prácticamente olvidada en Occidente. El mundo no sabrá de nada igual hasta la batalla del saliente de Kursk en 1943 (Operación “Zitadelle”). Kleist se verá superado casi 4 veces en número de carros de combate. La balanza, empero, se inclinará a favor del lado germano, cuyas divisiones se las arreglarán para neutralizar las oleadas de ataques en secuencia de Kirponos. La mayor parte del material de Kirponos lo constituyen T-26 y rápidos modelos BT. Es aquí donde los carristas alemanes se dan de bruces por vez primera contra los monstruosos KV-1 y KV-2. Cuando los Panzer abren fuego sobre ellos, la munición sencillamente rebota como si tal cosa. No obstante, y a costa de gravosas pérdidas (por ambas partes), el general soviético se verá obligado a ceder terreno irremisiblemente en dirección a Kiev.

Kirponos, ucraniano de nacimiento, es veterano de la Primera Guerra Mundial y de la Guerra Civil Rusa. En 1939 participa en la Guerra de Invierno contra Finlandia con mando en división, tras la que es condecorado Héroe de la Unión Soviética.

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Impresión artística de los combates en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody. Un T-28 y al fondo un T-26 alcanzado por fuego del adversario.

El 22 de junio de 1941, su poderoso Distrito Militar ocupa aproximadamente lo que son las regiones occidentales de Ucrania. Tiene bajo su mando a las siguientes fuerzas:

  • 5º Ejército (M. I. Potapov)
  • 6º Ejército (I. N. Muzychenko)
  • 12º Ejército (P. G. Ponedelin)
  • 26º Ejército (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Defensa antiaérea> (A. I. Danilov)
  • VVS <Fuerzas Aéreas> (E. S. Ptukhin)

En un primer compás el 1. Panzergruppe “Kleist” se abre paso en cuña entre la división geográfica del 5º y 6º ejércitos soviéticos. La maniobra es un éxito. Tras los blindados progresan los Landser (apelativo común del soldado alemán) del 6º Ejército de Reichenau, que a pesar de la resistencia de Potapov, asegura los flancos y la retaguardia de los veloces medios acorazados. Como se menciona más arriba, Kirponos ordena el repentino contrataque cuyo objetivo es cercar a Kleist y progresar hacia el interior de Polonia hasta la población de Lublin…

Imágenes de Kirponos en Kiev con su estado mayor [Cortesía net-film.ru]

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

LIEUTENANT-GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

 

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KV-2 heavy tank abandoned at Pelcha, near Dubno on the first week of the tank clash in the triangle. Only the 88 mm. cannon and high caliber howitzers have a chance against this juggernaut.

Lieutenant-General Kirponos is the Commander in Chief of the Kiev Special Military District (immediately renamed as Yugo-zapadnyi front or Southwestern Front). He will be forced to fight back von Kleist’s 1. Panzergruppe in the Ukraine. He has a powerful armoured force, fielded in several mechanized corps that will counterattack with the aim of strangling von Kleist’s maneouvre. But his units are spread out across a too vast territory. He will order up to 6 of these corps to face the Germans at once and, therefore, they will arrive into combat uncoordinated, some having to travel 400 kilometres, piece-meal within a few days and under Luftwaffe action.

His mechanized corps totalize many more tanks than the German Gruppe. With them, unlike his comrade of arms, Pavlov, Commander in Chief of  the Western Front, he will provoke the first crisis to the attackers. This action will take place in the triangle Dubno-Lutsk-Brody during the first week of Barbarossa. At that stage the largest tank battle in History will occur. A fairly unknown clash of colossus. +3,800 tanks will fight in a battle almost forgotten in the Western media. The world will not see anything alike until 1943, Operation Zitadelle, in the Kursk salient. Kleist will see himself overwhelmed by almost 4 times as many tanks. The balance in the end will favor the German side, its divisions managing to neutralize Kirponos’ piece-meal attacks. Most of the Soviet tanks are T-26’s and fast BT’s models. It is here during these days when the Germans meet the monstruous KV-1’s and KV-2’s. When the Panzer units open fire at standard distances on them, the shots simply bounce off. Nevertheless and with high losses (on both sides), the RKKA (Red Army) General is forced to retreat towards Kiev.

Map of Dubno 24-25 june 1941
Situation map of the tringle Dubno-Brody-Lutsk during the 24th and 25th of June 1941. The German armoured thrust is attacked north and south by Kirponos’ mechanized corps. The fierce battle will still rage on for a few more days. [From “Barbarroja 03:00 hrs” ISBN: 978-84-9095-610-6].

Mikhail Petrovich Kirponos, born in the Ukraine, is already a veteran of the First World War and the Russian Civil War. He participates against the Finns in the 1939-40 Winter War, commanding a division. For his actions he is decorated as Hero of the Soviet Union.

On the 22nd of June 1941, his powerful Military District is mainly responsible of the western regions of the Ukraine. The following forces are under his command:

  • 5th Army (M. I. Potapov)
  • 6th Army (I. N. Muzychenko)
  • 12th Army (P. G. Ponedelin)
  • 26th Army (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Anti-air defenses> (A. I. Danilov)
  • VVS <Air Forces> (E. S. Ptukhin)

Swiftly, the 1. Panzergruppe “Kleist” breaks as a wedge through the adjacent sectors of the Soviet 5th and 6th armies. The maneouvre succeeds. After the fast tanks, the Landser (as the German soldier is called) belonging to the 6th German Army (Reichenau), secures the flanks and rearguard. Potapov offers resistance to no avail. As mentioned above, Kirponos orders the immediate counter-attack with the objective of strangling von Kleist and to advance into Lublin (Poland)…

Footage of Kirponos in Kiev with staff [Courtesy net-film.ru]

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