KIRPONOS, Mikhail Petrovich. General-leitenant.

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TENIENTE GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

kirponos, mikhail petrovich
General-leitenant Mikhail Petrovich Kirponos. Es el Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev. El mismo día 22 de junio de 1941 (Barbarossatag) su circunscripción militar pasa a constituirse como “Frente Sudoccidental”. Kirponos morirá en combate en septiembre de este año al intentar escapar de la bolsa de Kiev.

El teniente general M. P. Kirponos, Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev (inmediatamente redesignado como Yugo-zapadnyi front o Frente Sudoccidental), tendrá que reaccionar contra la cuña acorazada de von Kleist (1. Panzergruppe) en Ucrania. Para ello dispone de un poderoso contingente de blindados encuadrados en varios cuerpos mecanizados, con los que  iniciará una contraofensiva con el objeto de aislar la maniobra de los Panzer. Pero la dislocación de sus unidades acorazadas es demasiado grande en un vasto territorio. Lanzará al combate hasta 6 cuerpos mecanizados, pero llegarán al combate sin coordinación, desde distancias de hasta 400 kilómetros, escalonadamente a lo largo de varias jornadas y bajo implacable acoso de la Luftwaffe.

Sus cuerpos mecanizados totalizan de hecho una cantidad de efectivos bastante superior a los alemanes y con ellos, a diferencia de su compañero de armas, Pavlov, Jefe del Frente Occidental, va a poner en serios aprietos a von Kleist en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody en la primera semana de Barbarroja. Se va a dar el mayor enfrentamiento de carros de combate hasta ese momento de la Historia. Un hecho de armas tan ingente como desconocido. Más de 3.800 blindados combatirán en una batalla prácticamente olvidada en Occidente. El mundo no sabrá de nada igual hasta la batalla del saliente de Kursk en 1943 (Operación “Zitadelle”). Kleist se verá superado casi 4 veces en número de carros de combate. La balanza, empero, se inclinará a favor del lado germano, cuyas divisiones se las arreglarán para neutralizar las oleadas de ataques en secuencia de Kirponos. La mayor parte del material de Kirponos lo constituyen T-26 y rápidos modelos BT. Es aquí donde los carristas alemanes se dan de bruces por vez primera contra los monstruosos KV-1 y KV-2. Cuando los Panzer abren fuego sobre ellos, la munición sencillamente rebota como si tal cosa. No obstante, y a costa de gravosas pérdidas (por ambas partes), el general soviético se verá obligado a ceder terreno irremisiblemente en dirección a Kiev.

Kirponos, ucraniano de nacimiento, es veterano de la Primera Guerra Mundial y de la Guerra Civil Rusa. En 1939 participa en la Guerra de Invierno contra Finlandia con mando en división, tras la que es condecorado Héroe de la Unión Soviética.

t-28 and t-26 drawing dubno
Impresión artística de los combates en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody. Un T-28 y al fondo un T-26 alcanzado por fuego del adversario.

El 22 de junio de 1941, su poderoso Distrito Militar ocupa aproximadamente lo que son las regiones occidentales de Ucrania. Tiene bajo su mando a las siguientes fuerzas:

  • 5º Ejército (M. I. Potapov)
  • 6º Ejército (I. N. Muzychenko)
  • 12º Ejército (P. G. Ponedelin)
  • 26º Ejército (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Defensa antiaérea> (A. I. Danilov)
  • VVS <Fuerzas Aéreas> (E. S. Ptukhin)

En un primer compás el 1. Panzergruppe “Kleist” se abre paso en cuña entre la división geográfica del 5º y 6º ejércitos soviéticos. La maniobra es un éxito. Tras los blindados progresan los Landser (apelativo común del soldado alemán) del 6º Ejército de Reichenau, que a pesar de la resistencia de Potapov, asegura los flancos y la retaguardia de los veloces medios acorazados. Como se menciona más arriba, Kirponos ordena el repentino contrataque cuyo objetivo es cercar a Kleist y progresar hacia el interior de Polonia hasta la población de Lublin…

Imágenes de Kirponos en Kiev con su estado mayor [Cortesía net-film.ru]

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

LIEUTENANT-GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

 

kv-2
KV-2 heavy tank abandoned at Pelcha, near Dubno on the first week of the tank clash in the triangle. Only the 88 mm. cannon and high caliber howitzers have a chance against this juggernaut.

Lieutenant-General Kirponos is the Commander in Chief of the Kiev Special Military District (immediately renamed as Yugo-zapadnyi front or Southwestern Front). He will be forced to fight back von Kleist’s 1. Panzergruppe in the Ukraine. He has a powerful armoured force, fielded in several mechanized corps that will counterattack with the aim of strangling von Kleist’s maneouvre. But his units are spread out across a too vast territory. He will order up to 6 of these corps to face the Germans at once and, therefore, they will arrive into combat uncoordinated, some having to travel 400 kilometres, piece-meal within a few days and under Luftwaffe action.

His mechanized corps totalize many more tanks than the German Gruppe. With them, unlike his comrade of arms, Pavlov, Commander in Chief of  the Western Front, he will provoke the first crisis to the attackers. This action will take place in the triangle Dubno-Lutsk-Brody during the first week of Barbarossa. At that stage the largest tank battle in History will occur. A fairly unknown clash of colossus. +3,800 tanks will fight in a battle almost forgotten in the Western media. The world will not see anything alike until 1943, Operation Zitadelle, in the Kursk salient. Kleist will see himself overwhelmed by almost 4 times as many tanks. The balance in the end will favor the German side, its divisions managing to neutralize Kirponos’ piece-meal attacks. Most of the Soviet tanks are T-26’s and fast BT’s models. It is here during these days when the Germans meet the monstruous KV-1’s and KV-2’s. When the Panzer units open fire at standard distances on them, the shots simply bounce off. Nevertheless and with high losses (on both sides), the RKKA (Red Army) General is forced to retreat towards Kiev.

Map of Dubno 24-25 june 1941
Situation map of the tringle Dubno-Brody-Lutsk during the 24th and 25th of June 1941. The German armoured thrust is attacked north and south by Kirponos’ mechanized corps. The fierce battle will still rage on for a few more days. [From “Barbarroja 03:00 hrs” ISBN: 978-84-9095-610-6].

Mikhail Petrovich Kirponos, born in the Ukraine, is already a veteran of the First World War and the Russian Civil War. He participates against the Finns in the 1939-40 Winter War, commanding a division. For his actions he is decorated as Hero of the Soviet Union.

On the 22nd of June 1941, his powerful Military District is mainly responsible of the western regions of the Ukraine. The following forces are under his command:

  • 5th Army (M. I. Potapov)
  • 6th Army (I. N. Muzychenko)
  • 12th Army (P. G. Ponedelin)
  • 26th Army (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Anti-air defenses> (A. I. Danilov)
  • VVS <Air Forces> (E. S. Ptukhin)

Swiftly, the 1. Panzergruppe “Kleist” breaks as a wedge through the adjacent sectors of the Soviet 5th and 6th armies. The maneouvre succeeds. After the fast tanks, the Landser (as the German soldier is called) belonging to the 6th German Army (Reichenau), secures the flanks and rearguard. Potapov offers resistance to no avail. As mentioned above, Kirponos orders the immediate counter-attack with the objective of strangling von Kleist and to advance into Lublin (Poland)…

Footage of Kirponos in Kiev with staff [Courtesy net-film.ru]

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HOTH, Hermann. Generaloberst.

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TENIENTE GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

 

hoth, hermann
Hermann “Papa” Hoth. Teniente general al mando del 3er Grupo Panzer al inicio de la invasión de la URSS. En tiempo récord tomará Minsk, y posteriormente Vitebsk y Smolensk.

El Generaloberst (teniente general) Hermann “Papa” Hoth es otra de las estrellas del arma acorazada (Panzerwaffe) de Alemania junto con clásicas figuras como Guderian, Kleist, Manstein, Höpner y otros. Labrará su fama como hombre directo, con cualidades para la estretegia y la táctica. Es bien apreciado por sus subordinados, quienes le tildan de “Papa”.

Hoth participa en la Blitzkrieg contra Polonia al mando del XV. Armeekorps (mot.) (15º Cuerpo de Ejército Motorizado) y posteriormente en la campaña de Francia. Aquí, contra los aliados occidentales será premiado con la responsabilidad de dirigir un ejército completo (10. Armee).

Durante la ofensiva de Hitler contra la URSS, la Operación Barbarroja (Unternehmen Barbarossa), Hoth está mando del 3er Grupo Panzer (Grupo de Ejércitos Centro) y constituye el brazo norte de la pinza acorazada (Guderian conduce la sur) que atravesará velozmente Bielorrusia. Es la zona  de responsabilidad del Distrito Especial Militar Occidental (transformado en “Frente Occidental”) del general Dmitrii G. Pavlov. De él dependen 4 divisiones Panzer (7ª, 12, 19ª y 20ª) y otras 3 motorizadas (14ª, 18ª y 20ª) organizadas en dos cuerpos de ejército motorizados. Penetrará a través del territorio sin excesivas complicaciones y con ello sellará tres importantes cercos de tropas soviéticas en Bielostok, Novogrudok y este de Minsk. Mientras los Panzer no detienen su carrera hacia el este, se permite a la lenta infantería que progresa detrás que sellen las bolsas y las liquiden. Entra victorioso en Minsk en tan sólo 5 días tras el Barbarossatag (día de comienzo de la campaña). Junto con Guderian es fiel creyente de la guerra de movimiento. Otro defensor a ultranza de identificar el Schwerpunkt (punto ideal de ruptura) del dispositivo defensivo enemigo y atravesarlo. El apoyo aéreo esencial lo recibe del 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea) del mariscal Albert Kesselring.

PzKpfw 38(t)
Columna motorizada con PzKpfw 38(t) del 3er Grupo Acorazado del general Hermann “Papa” Hoth. La “Y” tras la torreta del carro de combate denota su pertenencia a la 7. Panzer Division (Generalmajor Hans Freiherr von Funk).

Una vez capturado Minsk en tiempo récord, procederá hacia el noreste (río Dvina occidental) y capturará Vitebsk el 10 de julio. Desde el norte, el 15 de julio cortará el cordón umbilical que une Smolensk con Moscú. Sus unidades Panzer de vanguardia interceptan las vías férreas y la autopista que une las dos urbes. Entonces se enfrentará a una violenta reacción soviética y actuará de pantalla mientras Guderian desde el sur entra en Smolensk. Tras la toma y fintar el contragolpe soviético, tanto sus fuerzas como las de Guderian necesitarán un parón operativo de varias semanas antes de proseguir. Para sorpresa de todos y mentalizado a continuar hacia Moscú, del OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Alto Mando de las Fuerzas Armadas) llegarán órdenes muy diferentes…

 

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COLONEL-GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

hoth y manstein
Generals Hoth (right) and Guderian in the USSR campaign. They 2 will race across Belarus and will reach Smolensk before a major operational halt for rest and refit.[Courtesy Bundesarchiv Bild 101I-265-0024-21A]

Colonel-General Hermann “Papa” Hoth is one another of Germany’s Armoured Arm (Panzerwaffe) “stars” along with men like Guderian, Kleist, Manstein, Höpner, etc…He enjoys a reputation of steady man, skilled for the strategy and the tactics. His men respect him and nickname him “Papa”.

Hoth takes part in the Polish Blitzkrieg in command of  the XV. Armeekorps (mot.) (15th Motorized Army Corps) and later on in the French campaign. This time, against the Western allies he will be prized with a higher resposibility leading a full army (10. Armee).

During Hitler’s offensive against the USSR, Operation Barbarossa (Unternehmen Barbarossa), Hoth is in command of the 3rd Panzer Group (Army Group Centre) and becomes the northern pincer (Guderian manages de southern one) that races throughout Belarus. This is the area of resposibility of the Soviet Western Special Military District (becoming the “Western Front” or Zapadnyi Front) under General Dmitrii G. Pavlov. In the order of battle he 0s given 4 Panzer (7th, 12th, 19th and 20th) plus 3 motorized divisions (14th, 18th and 20th). He will go across the Soviet defenses init

ially without major operational difficulties and manages to  lock up vast number of enemy troops in three consecutive “cauldrons” in Bielostok, Novogrudok and Eastern Minsk. Along with Guderian he is a faithful follower of the mobile warfare doctrine. He defends the idea of identifying the Schwerpunkt (ideal point of rupture) of the enemy’s defenses and break through it. His air support will come from the hands of Field Marshall Albert Kesselring‘s 2. Luftflotte (2nd Air Fleet).

Smolensk operation july41
While Guderian’s 2rd Armoured Group crosses the Dnieper river, parallell to the north races Hoth’s 3rd Armoured Group, in a pincer menacing Smolensk. Soviet “Western Front” will fight corageously to keep an escape corridor open, while Timoshenko launches the first large scale counteroffensive against Hoth’s left flank. [Courtesy Wikipedia Commons]

Once Minsk falls in record time, he will lead his Panzer force due northeast (towards the Western Dvina river) and will seize Vitebsk. At that stage he will face a serious Soviet counterattack and will fight it off like a shield, while Guderian captures Smolensk (on the highway to Moscow). After the fall of the historical city of Smolensk and resisting the enemy’s counterstroke, Hoth and Guderian will need to make an operational halt of some weeks to rest and refit, before retaking the offensive. To everyone’s surprise and when he is convinced Moscow comes next, the OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Armed Forces High Command) will issue very different orders…

 

 

 

 

 

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PAVLOV, Dmitrii Grigorievich. General Armii

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GENERAL DEL EJÉRCITO DMITRII GRIGORIEVICH PAVLOV (1897-1941)

pavlov, dmitrii grigorievich
General del Ejército Dmitrii Grigorievich Pavlov, Comandante del Distrito Especial Militar Occidental. La designación cambiará el mismo día 22 de junio de 1941 y pasará a ser el Comandante del “Frente Occidental”. Su jefatura, de corta duración, tendrá un fatal desenlace.

A las 01:00 horas del 22 de junio de 1941, el mariscal Kliment Voroshilov, Comisario del Pueblo para la Defensa, telefonea al general Dmitrii Grigorievich Pavlov, Comandante del Distrito Militar Especial Occidental, para informarse de primera mano sobre cuál es la situación real tras la frontera. Al Kremlin han ido llegando numerosos indicios de actividad inusual y ruido de motores en el lado alemán. Sólo quedan 2 horas para que Hitler lance su Operación Barbarroja:

– ¿Cómo vais? ¿Está todo en orden?

Pavlov constata, efectivamente, movimientos importantes de tropas germanas tras la frontera, tras lo cual se le transmiten las consignas de Stalin:

– Cálmate y no te asustes. En todo caso, reúne mañana a tu estado mayor por la mañana; puede ser que ocurra cualquier situación desagradable, pero no te dejes llevar por la menor provocación y en caso de provocaciones aisladas, llámame.”

Pavlov va a soportar la titánica tarea de intentar parar la embestida del Grupo de Ejércitos Centro (mariscal de campo Fedor von Bock), que emplea dos imponentes cuñas acorazadas: La de Hermann Hoth (3. Panzergruppe) y Heinz Guderian (2. Panzergruppe).  El malogrado general cuenta con cuatro ejércitos (3º, 4º, 10º y 13º) peligrosamente desplegados en un saliente desde cuyos extremos, Von Bock, inicia una maniobra de tenaza. Ante la rapidez y furiosidad de la acometida de los generales germanos, Pavlov se ve forzado a reaccionar sin verdadero conocimiento de la situación en el campo de batalla, ni apenas informes de las unidades y con su sistema de mando y control en la práctica deshecho. El 2. Luftflotte de Albert Kesselring está atacando con devastadora efectividad nudos vitales de comunicaciones y puestos de mando. En numerosas ocasiones debe despachar oficiales de enlace para intentar contactar con unidades “perdidas”.

Dmitrii Grigorievich Pavlov, militar curtido, ha participado en la Guerra Civil Española al mando de una brigada acorazada soviética al servicio de la República Española (1936-37) e incluso ha combatido en la Batalla del Jarama en 1937. Sus experiencias en el conflicto ibérico le valen para ser condecorado Héroe de la Unión Soviética y jefe de las fuerzas acorazadas y motorizadas.

Pero en Barbarroja, tras sufrir desastre tras desastre intentando resistir el rodillo de la Wehrmacht, con grandes unidades copadas y en continua retirada, Pavlov será relevado y arrestado el 4 de julio de 1941 por orden de Moscú y puesto frente al pelotón de ejecución con numerosos cargos, entre ellos cobardía y negligencia criminal. Incluso se le acusará de participar en una trama antisoviética.  El 16 de julio el GKO (Gosudarstvennyi Komitet Oborony – Comité Estatal para la Defensa) dicta su sentencia de muerte. Después de la muerte de Stalin, su nombre sería rehabilitado en 1957.

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GENERAL OF THE ARMY DMITRII GRIGORIEVICH PAVLOV (1897-1941)

Byelostok salient german map
The central sector presents a “C” shape salient towards the West that is the German Army Group “Centre” resposibility. Von Bock will conduct his 2 armoured wedges from the top and bottom of the salient trapping thousands of hopeless Soviet troops. Note the red symbology depicting the forward deployment of those armies. [Lage Ost Karte 22.juni.41]

At 01:00 hours, June 22nd 1941, Marshall Kliment Voroshilov, People’s Commissar for Defence, phones General Dmitrii Grigorievich Pavlov, Commander of the Western Special Military District, in order to obtain a first hand report of the real situation, just a 2 hours before Hitler unleashes his attack. Numerous evidences of unusual German activity and engine noise reports have been arriving to the Kremlin:

– How’s it going? All in order?

Pavlov reports indeed significant troop activity behind the border. Right after he is communicated Stalin’s standing orders:

– Stay calm and don’t worry. Just summit your Staff tomorrow morning. A nasty situation might arise tomorrow, but don’t react to any provocations and in case of isolated incidents just give me a call.

Pavlov will be committed in a few hours to stop the gigantic assault of Army Group Centre (Generalfeldmarschall Fedor von Bock), with its two powerful armoured wedges: Hermann Hoth’s 3. Panzergruppe and Heinz Guderian’s 2. Panzergruppe. The ill-fated general counts on 4 powerful armies (3rd, 4th, 10th and 13th) which are dangeroulsy exposed inside a salient.  Von Bock will take advantage of this deployment to lauch his Panzer force in a pincer maneouvre to encircle the Soviets. Before the swift and decisive movement of the German generals he will just react almost blindly with no knowledge of the battlefield current events, practically without unit’s combat reports and with his command and control system in shambles. Albert Kesselring‘s 2. Luftflotte is inflicting severe damage to his comunications networks and command posts. He will be forced to dispatch couriers who will need to find “missing” units throughout his theater of operations to obtain first hand reports.

Dmitrii Gregorievich Pavlov, a seasoned officer, has taken part in the Spanish Civil War in command af a Soviet tank brigade under the Spanish Republican flag (1936-37). He has even participated in the famous Battle for the Jarama in 1937. His feats in the Iberian conflict grant him the title of Hero of the Soviet Union and he is appointed Chief of Armoured and Mechanized Forces.

But during Barbarossa trying to withstand the Wehrmacht‘s onslaught, defeat after defeat, with large units being encircled and always retreating, Pavlov will be relieved from command and arrested by Moscow’s orders on the 4th of July 1941. He will face the firing squad under charges of cowardice and criminal negligence. He will be even charged with participating in an anti-soviet complot. On the 16th of July the GKO (Gosudarstvennyi Komitet Oborony – Defence State Committee) will sign his death sentence. His name would be rehabilitated after Stalin’s death, in 1957.

 

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