¿Hitler arruina el avance sobre Moscú?

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Los Mitos de Barbarroja (XIi)

En agosto de 1941 la Wehrmacht hizo un patrón operativo impuesto por el agotamiento de hombres y máquinas. Los motores de los carros de combate quedaron en la práctica inutilizados desgastados por el polvo ruso que atascaba los filtros. Era el precio a pagar por las 6 semanas de marcha a través de la Unión Soviética. Tras mes y medio de combates el Ejército Rojo por su parte seguía encajando derrota tras derrota y sufría constantes retiradas. De improviso en el espacio de las dos a tres primeras semanas de agosto de 1941 el Oberkommando der Wehrmacht (OKW) pareció dudar…¿Hacia dónde continuar? La cuestión que se planteaba era: ¿Progresar hacia Moscú aprovechando la iniciativa del momento aún en manos del Tercer Reich? Muchos generales alemanes eran partidarios de esta tesis, incluidos Franz Halder (jefe del estado mayor del OKH) y otros reputados comandantes, como Heinz Guderian, uno de los “ases” del arma acorazada (Panzerwaffe). Finalmente Hitler aplacó a los más acérrimos de la idea y ordenó un sorpresivo cambio en la estrategia general de todo el frente. La orden llegaría como un mazazo a los comandantes sobre el terreno, que simplemente no la entendieron. El mismo Guderian, entonces al mando del 2º Grupo Acorazado y conquistador en esas fechas del importante enclave de Smolensk, voló de improviso a Rastenburg, sede del cuartel general avanzado de Hitler (“La Guarida del Lobo”) para intentar disuadir al Führer.

A finales de julio de 1941 se desarrolla la batalla de Smolensk. Usando una tenaza Panzer (por el norte, Hoth y por el sur, Guderian) se intenta embolsar a tres ejércitos del RKKA. Smolensk acabará cayendo, no obstante la bolsa no se consegurirá cerrar completamente siendo los soviéticos capaces de mantener un estrecho corredor abierto. Posteriormente el frente quedará estabilizado apuntalado en dos salientes: Yartsevo y Yelnya. El mantenimiento de ambos enclaves costará bajas muy gravosas. Guderian, empecinado en continuar hacia Moscú sostendrá Yelnya a sangre y fuego hasta septiembre, cuando lo abandonará ante la presión de Timoshenko y sabedor de que ya no le servirá de trampolín para saltar hacia la capital de Stalin. Para Hitler ahora Moscú es un objetivo secundario. Este saliente del teatro central de operaciones de todo el frente del este expone tanto el flanco izquierdo y derecho de von Bock.

La decisión del dictador germano fue firme. El Grupo de Ejércitos “Centro” debía ceder sus dos grupos acorazados (2º de Guderian y de Hoth) y apoyar las operaciones de captura de Kiev y Leningrado respectivamente. Guderian no salía de su asombro. ¿No era Moscú más importante que cualquier otra consideración? Estimaba que frente a él apenas existían fuerzas organizadas como para contenerle y veía a la capital al alcance de la mano. Adolf Hitler le escucha hasta un punto en que de improviso le interrumpe y es cuando le espeta que sus generales “no entienden nada de los aspectos económicos de las guerras”.

Esta portada de la revista estadounidense LIFE muestra a Guderian informando al Führer. A la izquierda, el Reichsmarschall Hermann Göring.

Lo cierto es que el Grupo de Ejércitos “Centro” estaba tan avanzado, que sus flancos estaba expuestos. En especial el derecho. De haber continuado los carros de combate de Guderian y Hoth hacia adelante, todo el Grupo de Ejércitos del mariscal von Bock hubiera ofrecido una oportunidad de contraataque a unidades soviéticas del Frente de Timoshenko aún combativas, como al 5º Ejército del general Potapov. Este, manteniendo la cohesión y aún una gran capacidad operativa, estaba desplegado en la inhóspita región de las marismas del Pripyat, es decir, al sur de von Bock. Para Hitler, que tenía muy presente la campaña napoleónica que había tenido lugar 100 años atrás, era imperativo asegurar este flanco, que de hacerlo traería además como premio los campos fértiles de Ucrania y en breve la rica cuenca minera del Don. Así pues ante la presión de sus generales y a regañadientes, Hitler autorizó a von Bock a continuar hacia Moscú pero sólo con sus soldados de a pie, mientras que los Panzer debían girar 90 grados hacia el norte y hacia el sur. Hacia el norte, Hoth apoyaría la conquista de Leningrado, mientras que hacia el sur, Guderian enlazaría con el 1er Grupo Acorazado de von Kleist para eliminar la amenaza del flanco y cercar al Frente Sudoccidental soviético. Así el grupo de ejércitos más potente de todo el frente oriental se vió de repente desposeído de sus carros de combate. Pero tal maniobra, que debemos de juzgar brillante e inesperada para germanos y soviéticos, concluyó con la captura de Kiev y el más grande embolsamiento de tropas de la historia: más de 600.000 prisioneros y asestó un duro revés al Frente del mariscal Semyon Budyonnij.

Continuará…

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Myths of Barbarossa

twelfth MYTH: hitler hampers the advANCE ON MOSCOW?

In August 1941 the Wehrmacht ordered an operational halt due to the exhaustion of men and machines. The tank engines were simply worn out suffering dearly by the Russian dust that clogs the air filters. It is the toll payed after 6 weeks of non-stop march across the Soviet Union. On the red side and after this month an a half the situation was much worse suffering the RKKA defeat after defeat in a constant withdrawal. Unexpectedly during the first two or three weeks of August the Oberkommando der Wehrmacht (OKW) seemed to hesitate. Where to head now? The question was: to advance on Moscow with the initiative still on the German side? Many Heer generals supported this idea such as Franz Halder (Chief-of-Staff of the OKH) and other renowned high ranking officers like Heinz Guderian, one of the Panzer “aces”. Eventually Hitler placated the latter and ordered a surprising change in the front general strategy. The order wasn’t simply understood by many commanders on the battlefield. The same Guderian, at the time Commander of the 2nd Armoured Group and conqueror on those days of the vital enclave of Smolensk, decided to fly to Rastenburg, Hitler‘s advanced HQ (“the Wolf’s Lair”) in order to dissuade the Führer.

With the battle of Smolensk underway, the Führer issued Directive No 33 on the 19th of July 1941. In it Moscow was no longer the main objective and it is ordered that once the Smolensk cauldron had been eliminated von Bock‘s Army Group would hand over its Panzergruppen to its neighbours, Army Group North and Army Group South. Suddenly the most powerful of the army groups loses its armoured fist. In the picture Smolensk, on the highway to Mosvow, occupied by the Wehrmacht.

The dictator’s decision was firm. Army Group “Centre” was to offer its two armoured groups, Guderian‘s 2nd and Hoth‘s 3rd, with the objective of supporting, respectively, the seizing of Kiev and Leningrad. Guderian was puzzled. Wasn’t indeed Moscow more important than any other consideration? He estimated that before him there’s wasn’t enough organized forces so as to contain him and therefore Moscow was at the reach of his hand. During the ensuing tense meeting Adolf Hitler listens to him up to a moment when he suddenly interrupts Guderian and answers that “his generals do not have the slightest idea about the economic aspects of wars”.

Guderian’s 2nd Armoured Group is ordered to pivot south linking up with von Kleist’s 1st Panzergruppe behind Kiev. The capital city of the Ukraine and more than 600,000 troops will fall to the hands of the Wehrmacht in the biggest encircling maneouvre in History.

As a matter of fact Army Group “Centre” had advanced too deep into Soviet soil and had its flanks largely exposed. Especially the right one. Neither its neigbouring army groups had advanced so fast. If Guderian had continued after a couple of weeks of rest with his Panzer wedge ahead von Bock‘s Army Group, then he would have had offered the RKKA and opportunity to counterattack with still credible forces, like General Potapov‘s 5th Army. This, still maintaining the cohesion and great operational capability, was deployed South of von Bock throughout the inhospitable Pripyat marshes. For Hitler, who had Napoleon’s campaing constantly in mind that took place 100 years ago, this was a clear and present danger. It was necessary to seal this right flank that in the end would offer the prizes of the fertile Ukrainian fields and soon the minerals of the Don basin. Under strong pressure of his generals the German Führer, reluctantly, authorized von Bock to resume the march towards Moscow but just with his foot soldiers, while the tanks had to pivot 90 degrees North and South. Towards the North Hoth would support the conquest of Leningrad, while towards the South Guderian would link up with von Kleist‘s Armoured Group to eliminate Potapov‘s threat and to encircle the whole Soviet Southwestern Front. We must assess this maneouvre as brilliant and unexpected either for Germans and Soviets, as it concluded with the seizing of Kiev and the largest encircling battle of History with the capture of more than 600,000 prisoners.


To be continued…

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El Invencible Panzer

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Los Mitos de Barbarroja (VII)

La Wehrmacht se lanzó adelante con modernos carros de combate como el Panzerkampfwagen IV, que era superior a los modelos de preguerra soviéticos con débiles blindajes. No debemos olvidar que estamos en el escenario de 1941 y aún faltará más de un año antes de que los primeros carros “Tigre” salgan de la cadena de montaje y dos años antes de los primeros “Pantera”. Ahora los modelos germanos más numerosos son equivalentes a los soviéticos o incluso inferiores en características, si nos referimos a los PzKpfw. II (con un cañón de pequeño calibre de tiro rápido de 2,0 cm.) o incluso a los PzKpfw. I (con dos sencillas ametralladoras de 7,92 mm.). Esto puede sorprender, pero sin tener en cuenta los T-34 y los modelos súperpesados KV, los T-26 y los veloces BT-5 y BT-7 montan cañones de 45 mm. Esta pieza es superior en potencia de fuego al estándar alemán, insistimos, de 1941. Además existen en la Panzerwaffe unidades enteras dotadas de “veteranos” carros de combate de fabricación checa (PzKpfw 35(t) y PzKpfw 38(t)), capturados con ocasión de la ocupación de ese país. ¿De dónde proviene pues el mito del Panzer? ¿Cómo es posible comprender los éxitos sorprendentes de la Wehrmacht en el verano de 1941 en suelo soviético? Indudablemente se debe entender desde el punto de vista de su doctrina de empleo, entrenamiento de sus tripulantes y no necesariamente de su cualidad técnica.

PzKpfw. II y III además de otros vehículos en pleno avance en el verano de 1941 hacia el corazón de Rusia. El valioso apoyo de la Luftwaffe, que presta personal de vuelo a las unidades del Heer para la coordinación en tiempo real por medio de radio, es vital para neutralizar núcleos de resistencia del adversario. A pesar de estar en inferioridad numérica la Fuerza Aérea del Reich es capaz de concentrar en los puntos decisivos (“Schwehrpunkt”) todo su potencia proporcionando la necesaria superioridad aérea local para que los Panzergruppen puedan progresar.

De la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial surgieron hombres como el General Heinz Guderian, quienes vieron las posibilidades de empleo del “tank“, así denominado por los británicos, “Panzer” o carro de combate. Los hombres como él se negaron a limitar el uso de la nueva arma sólo para el apoyo del avance de la lenta infantería, sino que imaginaron grandes masas acorazadas penetrando velozmente a través de las líneas enemigas hasta su retaguardia. La nueva doctrina, combinada con el uso de aviones de ataque precisos, dio a luz una nueva forma de hacer la guerra. Se la llamó Blitzkrieg o guerra relámpago. Los Panzer, junto con los bombarderos en picado Junkers Ju-87 Stuka, conquistaron Polonia y Francia. La U.R.S.S., consecuentemente, sería la siguiente en sucumbir. La doctrina sigue vigente. La Operación “Tormenta del Desierto” en tierras del Golfo Pérsico en 1991 fue una copia a escala reducida de “Barbarroja”.

Columna de BT-7. En potencia de fuego, el cañón normalizado de 45 mm. del Ejército Rojo era superior al 3,7 cm. del PzKpfw. III. No obstante otros muchos factores intervienen a la hora de estimar la eficacia de un sistema de armas, como el entrenamiento de la dotación del carro, la óptica y naturalmente el número de tripulates. Los Panzer disfrutaban de ventaja al dotar a cada carro de 5 hombres, en comparación a los 4 ó 3 de los modelos soviéticos. Este factor favorecía una mayor especialización del trabajo de cada miembro, posibilitando una mayor cadencia de fuego.

En las escuelas de oficiales germanas se animaba a usar la propia iniciativa en el curso de la batalla. El sistema de mando y control soviético era rígido. Los carros de combate alemanes disponían de radios para su coordinación en mitad de la lucha. Los soviéticos por lo general no, debiendo confiar en un sistema de banderines de señales desde un carro de mando para las órdenes de batalla. La Wehrmacht llevaba ya casi dos años de experiencia en “operaciones reales”. El RKKA (excepto unos pocos veteranos de la Guerra Civil Española, el conflicto de Khalkhin Gol y la “Guerra de Invierno” contra Finlandia) no. El Panzer no era superior al carro soviético en términos generales. De hecho, el RKKA disponía de modelos secretos modernísimos, como arriba se mencionan. Los temibles KV-1 y KV-2 de más de cincuenta toneladas y los T-34 fueron una agria sorpresa de los que nada se sabía. Para suerte de los Landser, en aquel año de 1941 aún había pocos en cantidades relativas.

Continuará…

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Myths of Barbarossa

seventh MYTH: The invincible panzer

The Wehrmacht launched its assault with modern tanks such as the Panzerkampfwagen IV, which was superior to the lightly armoured pre-war Soviet types. We must not forget that we are still in the 1941 scenario and still it will take another year to start seeing roll out the first “Tiger” heavy tanks from the production chains and even 2 years before the “Panther”. At this stage the most common German types equate their Soviet counterparts or are even inferior if we take into consideration the PzKpfw. II (with its fast rate-of-fire 2,0 cm. gun) or even the PzKpfw. I (with 2×7.92 mm. machine guns). This fact can be surprising to the average reader, but even without referring to the T-34 or the super-heavy KV’s, the T-26‘s and the fast BT-5‘s and BT-7‘s are fitted with 45 mm. cannons. This weapon is superior in firepower to the German standard, we need to keep in mind, in 1941. On top of that there are still Panzerwaffe units equipped with “veteran” Czech tanks such as the PzKpfw 35(t) and PzKpfw 38(t), captured and put into service with the Germans after the occupation of that country. Then where does it truly come the myth of the invincible Panzer? How is it possible to understand the Wehrmacht‘s outstanding victories during the summer of 1941 on Soviet soil? Without hesitation this must be comprehended from the standpoint of its employment doctrine and crew training and not necessarily from the point of view of a better technical quality.

Near the Brest-Litovsk fortress, 1941. This Panzerkampfwagen II has been knocked out. Not meant for tank vs. tank combat, The Pz II was better fitted for the reconnaissance role due to its agility, but also for being lightly armoured. With a small calibre 2,0 cm gun, was no match for the standard Soviet 45 mm. cannon.

After the German WWI defeat men like General Heinz Guderian stood up to highlight the possibilities of the employment of the new machine, the “tank”, as it was called by the British, “char de guerre” in French or “Panzer“. Men like him and other theoreticians rejected the concept of using tanks just to protect the advance of the slow infantry in the battlefield. He foresaw armoured masses breaking through the enemy lines at full speed towards the readguard. The new doctrine combined with the use of accurate attack aircraft yielded a new way to wage war. It acquired the name of “lightning war” or Blitzkrieg. The Panzer, along with Junkers Ju-87 Stuka dive-bombers conquered Poland and France. The USSR inevitably was next on the list. This doctrine is still valid. Operation “Desert Storm” in the barren lands of the Persian Gulf in 1991 was a “Barbarossa” at a reduced scale.

Panzerkampfwagen III Ausf. G with a 5 cm. KwK 38 L/42 cannon during the advance onto Moscow. Although the KwK 38 posed an improvement in firepower for the Pz III fleet, still at that time most of these types carried the less powerful 3,7 cm. KwK 36. The realities of the Eastern Front proved soon the urgent need of more capable guns with a larger calibre. Being the Pz III the Panzerwaffe’s main battle tank at the end of 1941, it was finally fitted with a match against T-34’s, the “long barrelled” 5 cm. KwK 39 L/60 gun.

In the officer’s schools of the Third Reich self-initiative was encouraged for the real-time decisions of the battle. The Soviet command and control system was rigid. German armoured vehicles were fitted with radios for coordination in the fight. Soviet tanks commonly didn’t, using a line-of-sight system of signal’s flags from command tanks to issue combat orders. The Wehrmacht was already engaged in nearly 2 years of “real operations”. The RKKA (except a few veterans of the Spanish Civil War, Khalkhin Gol and the Finnish Winter War) didn’t. The Panzerwasn’t necessarily superior to the Soviet tank. As a matter of fact, the RKKA fielded ultra-modern secret types as aforementioned. The 50 ton KV-1‘s and KV-2‘s and medium T-34‘s turned up to be a sour surprise unknown by the Heer‘s intelligence services. Luckily for the Landser still in 1941 there were not too many of those in relative numbers.


To be continued…

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