Kliment Voroshilov KV-2

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CARRO DE ASALTO PESADO KLIMENT VOROSHILOV KV-2

KV-2
KV-2 la solidez del carro de combate es evidente así como el ancho de su tren de rodadura, indispensable para la masa que desplaza en el escenario de batalla de la URSS. Museo de las Fuerzas Armadas de la Federación Rusa, Moscú. [Cortesía Pablo G. Romero]

El programa de construcción KV es decidido por el Comité de Defensa de la URSS el 19 de diciembre de 1939, siendo la fábrica de Kirov-Leningrado la responsable de la producción inicial de prototipos. Responde el diseño de estas máquinas súperpesadas al concepto doctrinal del Ejército Rojo de la “batalla en profundidad”. En síntesis, carros de combate fuertemente artillados y acorazados, capaces de penetrar incólumes en las defensas y retaguardias adversarias. En estos momentos la URSS está en guerra contra Finlandia, conflicto del que enseguida se empiezan a extraer enseñanzas operativas. Las pruebas comienzan en febrero de 1940 bajo la dirección del ingeniero jefe Kotin.

El nuevo vehículo KV-2 mide 3,3 metros de alto (comparado con los 2,7 metros del KV-1) y pesará 52 toneladas en los modelos ulteriores de serie. El equipo de diseño decide compensar la desventaja táctica de su descomunal volumen con un grosor de coraza nunca visto hasta el momento: 75 mm. de blindaje. Tal masa, no obstante, le hace víctima de una falta de movilidad notable en el campo de batalla como pronto se constatará.

KV-2 dibujo
El tamaño descomunal del vehículo es evidente en relación a uno de los sirvientes en pie junto a la torreta. Esto es una desventaja, pero en el escenario de 1941 ni el PaK 35/36 de 3,7 cm. ni el PaK 38 de 5,0 cm. tenían ninguna posibilidad contra él.

Durante la experiencia de dicha “Guerra de invierno” de 1939-40, se decide proyectar una variante del modelo Kliment Voroshilov KV-1, capaz de portar un obús efectivo contra fortines y otras defensas. En la mencionada planta Kirov se diseñan tres prototipos, el U-0, U-1 y U-3 con un impresionante obús M-10 de 152 mm. y el U-2 con el cañón de 76 mm. Antes de alto el fuego con Finlandia se envían los prototipos a primera línea (istmo de Carelia) y se empiezan a detectar los primeros problemas de esta serie de carros de combate tan pesados. En esencia, sobrecalentamiento de la planta motriz y un sistema de transmisión y caja de cambios deficiente. Enseguida el prototipo siguiente U-5 será revisado en todo su mecanismo. No obstante, la producción final nunca se librará totalmente de estos fallos. La planta de Kirov siempre estará empeñada en la corrección de deficiencias de estos vehículos y desde marzo de 1941 (a tres meses de la Operación Barbarroja), entre un sinfín de mejoras, se decide la instalación de un motor diésel V-5 de 600 C.V.

Al comienzo de Barbarroja la inteligencia militar de la Wehrmacht desconoce de la existencia de este carro de combate y constituirá el KV-2, como es el caso del KV-1 y del T-34, una amarga sorpresa para la Panzerwaffe (Arma Acorazada). El episodio de los combates en Raseiniai (junio de 1941) da testimonio de la solidez de este monstruo de 53 toneladas. Pero en números relativos, no hay muchos de estos colosos. De los 29 cuerpos mecanizados (Mekhanizirovannye Korpusy) y 7 divisiones acorazadas independientes (Tankovye Divizie) en el orden de batalla del RKKA (a 22 de junio de 1941), sólo existen en plantilla 831 modelos KV. 18 de estos cuerpos y ninguna de estas divisiones independientes están ni siquiera equipados con los KV. Compárese esta cifra con el total de más de 18.000 carros de combate de todos los tipos en los distritos militares occidentales al comienzo de la campaña de invasión de Hitler, para entender el escaso número relativo de ellos en servicio. El mejor dotado de estos es el 6º Cuerpo Mecanizado, que de sus 1.021 carros de combate, 228 son tipos KV. Es la unidad del general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10º Ejército / Distrito Especial MIlitar Occidental).

El incidente de Raseiniai

Es literalmente invulnerable al fuego de las armas contracarro germanas incluso a quemarropa. La única posibilidad es intentar inmovilizar el carro de combate con disparos al tren de rodadura o bien el uso de obuses en tiro directo con munición especial perforante o el empleo del excelente cañón FlaK 18/36 de 8,8 cm. Aún así la mayoría de las pérdidas de los KV-2 se deberán no al fuego alemán sino a averías o falta de combustible. La mayor parte del material gráfico publicado sobre este gigante acorazado es de fuentes alemanas al capturar muchos vehículos abandonados en las condiciones mencionadas.

fábrica Chelyabinsk
Fábrica de blindados Kliment Voroshilov en la ciudad de Chelyabinsk. Conocida popularmente como “Tankogrado”, en la foto se aprecian modelos KV-1 en diversas fases de montaje. El traslado de toda la industria de la Rusia europea en el verano de 1941 más allá de los Urales, es uno de los hechos más singulares de la historia en lo que se refiere a redistribución estratégica de recursos bélicos.

A finales de agosto de 1941, el Grupo de Ejércitos Norte del mariscal de campo von Leeb amenaza directamente la gran ciudad de Leningrado desde el sur. Los finlandeses lo hacen por le norte. Es entonces cuando El GKO (Comité de Defensa del Estado) decide en última instancia el traslado de la fábrica Kirov a la ciudad de Chelyabinsk (será popularmente conocida como “Tankogrado”), más allá de los Urales. Esto produce un consecuente impacto en la producción en un momento crítico de los combates, pero la planta de Kirov seguirá activa, pues en septiembre de 1941 aún se las arregla para suministrar al RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) 81 carros de combate. Esto es en un momento en que la capital cultural de Rusia se encuentra bajo asedio y cercada, de no ser por los suministros que le llegan a través del lago Ladoga o por aire. No obstante, en octubre la producción baja a una treintena de unidades de todos los tipos KV. Para final de año, en los peores momentos del cerco de Leningrado y estando la urbe sometida a castigo aéreo y artillero, 811 máquinas KV salen de la planta Kirov, de las que 100 son KV-2.

Un buen número de ellos caerán en manos germanas. Serán enviados a Berlín para su evaluación y se les modificará con la adición de una cúpula de PzKpfw III para el comandante y serán incorporados al inventario de la Wehrmacht con la designación (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

Video cortesía de @Panzerpicture KV-2

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY ASSAULT GUN KLIMENT VOROSHILOV KV-2

A view from the gunner’s post inside a KV-2

The KV program is decided by the USSR Defence Committee on the 19th of December, 1941, being the Leningrad-Kirov factory the one appointed for the initial production of prototypes. This type of machines are meant to respond to the Red Army doctrinal concept of “deep battle”. In synthesis, a heavily armoured fighting vehicle with high firepower, capable to survive a break through the enemy defenses. At this time the USSR is at war against Finland, a conflict that is teaching valuable operative lessons. The tests commence in February, 1940 under the direction of the chief engineer Kotin.

The new vehicle KV-2 is 3.3 meters tall (compared to the 2.7 meters of the KV-1) and will weigh 52 tonns in the further series versions. Being this notable size a tactical disadvantage, the engineering team decides to balance this fact with a thickened armour second to none: a frontal and lateral 75 mm. armor plate. But this mass will make it sluggish in the battlefield with many transmission system problems, as very soon the operational evaluations will prove.

During the aforementioned russo-finnish “Winter War” in 1939-40, it is decided to begin the project of a KV-1 variant, capable of carrying a large caliber howitzer powerful enough to take out bunkers and other fortified defenses. Three prototypes are designed in the Leningrad-Kirov plant, the U-0, U-1 and U-3 fitted with the impressive 152 mm. M-10 howitzer and the U-2 with a 76 mm. gun. Before the ceasefire with Finland the prototypes undergo a combat test and are sent to the frontline (Carelian Isthmus) where soon the first mechanical deficiences are detected. In essence, they suffer from engine overheating and troublesome transmission and gear-box systems. The next U-5 is consequently troubleshot thoroughly. But all in all the series production will always suffer from these shortcomings. As a matter of fact the Kirov factory will never cease to work on these issues and in March, 1940 (just 3 months before Operation Barbarossa), after endless enhancements, the 600 H.P. V-5 diesel powerplant is installed in these tanks.

Somewhere in the ex-Baltic republics a Horch command vehicle bypasses two abandoned KV-2’s during the Wehrmacht onslaught in summer, 41 (Army Group “North”). The picture clearly shows the relative sizes between them.

At “Barbarossa” start the German Military Intelligence is unaware of the existence of this juggernaut, as well as of the KV-1 and the T-34, all of them becoming immediately a nasty surprise for the Panzerwaffe (Armoured Arm). It is literally invulnerable to any german anti-tank fire even at point-blank range. The only chance for the Wehrmacht is to try to immobilize it with shots in its tracks or the use of high calibre howitzers in direct fire employing special piercing shells or the use of the outstanding Flak 18/36 8.8 cm. cannon. Nevertheless, most of the KV-2 losses are due not to enemy fire, but to mechanical breakdowns or fuel starvation. Most of the KV-2 published graphic material come from German hands with units of this model captured after such events.

The battle for Raseiniai episode is a clear example of the strengh of this 53-ton monster. But there are not many of these colossus in relative numbers. Out of the 29 armoured corps (Mekhanizirovannye Korpusy) and 7 independent armoured divisions (Tankovye Divizie) in the RKKA‘s order of battle (22nd of June, 1941) there are only 831 KV types. 18 of these corps and none of the independent divisions count on them. The relative numbers are evident when compared this latter figure with the more than 18,000 tanks fielded in the Stalin’s western districts by the commencement of the USSR invasion campaign. The best fitted of those is the 6th Armoured Corps under general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10th Army / Western Special Military District).

The Raseiniai event

In this case, a captured KV-2 is put back in service fielded by a Panzerdivision, after being retrofitted.The new commander’s cuppola is evident. It is the (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r).

By the end of August, 1941, Field Marshall von Leeb‘s Army Group North directly threatens the enclave of Leningrad from the south. The Finns are blocking the northern access. Under these circumstances the GKO (State Defence Comitte) orders the evacuation of the Kirov factory to Chelyabinsk (popularly known later as “Tankograd“). This decision degrades obviously the production rythmn in the climax of the fight, but the facility will still be able to supply the RKKA (Red Army of Workers and Peasants) with 81 units. A figure to take into account as the cultural capital city of Russia is under siege (except by the nimble Lake ladoga supply lines). However, in October, 1941 the production will fall to just 30 machines (of all KV types). By the end of the year, in the worst moments of the Leningrad blocade 811 KV’s roll out from the production chain, including 100 KV-2‘s.

Watch this video courtesy @Panzerpicture KV-2

A good number of them will fall in German hands. They will be sent to Berlin for testing. They will be modified with a PzKpfw III commander’s cuppola and then fielded in some Panzer divisions renamed as (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

 

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Leeb, Wilhelm Ritter von. Generalfeldmarschall.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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MARISCAL DE CAMPO WILHELM RITTER VON LEEB (1876-1956)

 

leeb, ritter von
Wilhelm von Leeb, jefe del Grupo de Ejércitos “Norte” ostentará el mando hasta enero de 1942. Durante su jefatura estará en desacuerdo con diferentes medidas de tipo no militar, como la famosa “orden de los comisarios”, en las que se ordena la ejecución sumaria de estos oficiales del RKKA (no obstante tales prácticas se llevarán a cabo tanto en el 16º Ejército como el el 4. Panzergruppe).

El mariscal de campo Wilhelm Ritter Joseph Franz von Leeb es el comandante en jefe del Grupo de Ejércitos Norte durante la campaña de invasión de la URSS. Bávaro de nacimiento, participa en la Primera Guerra Mundial como oficial de artillería. En 1929 es ascendido ya a General der Artillerie pero es retirado del servicio en 1934 por su crítica abierta a la nueva normativa nacional-socialista de aplicación en las Fuerzas Armadas alemanas (Reichswehr). Sin embargo en 1939, en las vísperas del comienzo de la Segunda Guerra Mundial, es llamado al servicio activo y puesto al mando del Grupo de Ejércitos C. Su misión es la protección del las fronteras occidentales del Reich durante la invasión de Polonia.

En la Campaña de Francia (mayo de 1940) y en sus fases preparatorias, es muy crítico con los planes de invasión de los países neutrales, Bélgica, Holanda y Luxemburgo. De cualquier forma, por méritos propios contra las fuerzas francesas de la famosa Línea Maginot, es ascendido a mariscal de campo en julio de 1940.

En la Operación Barbarroja, desencadenada el 22 de junio de 1941, llegará en tiempo récord a las puertas de la cuna del bolchevismo, Leningrado, ante la cual Hitler le ordenará detenerse y rendir la plaza por hambre estableciendo un cerco. Será el máximo punto de avance de sus fuerzas (sur de Leningrado-ribera sur del lago Ladoga-Tikhvin-río Volkhov-lago Ilmen). Será relevado del mando de jefe del Heeresgruppe Nord<>Grupo de Ejércitos Norte el 16 de enero de 1942 por “razones de salud”. Su contrincante directo es el teniente general F. I. Kuznetsov, a la sazón, el comandante del Distrito Militar Especial del Báltico (Frente Noroccidental desde el primer día de la ruptura de hostilidades). Una de las unidades de combate más famosas puestas bajo sus órdenes será la División Española de Voluntarios (División Azul).

Ante la ingente empresa de asaltar el flanco norte de la URSS, a von Leeb se le hace evidente la topografía característica de las repúblicas bálticas que le fuerza a concentrar el eje principal de ataque en su ala derecha, originado en la Prusia Oriental y siguiendo la ruta Kaunas-Daugavpils (Jakovpils)-río Dvina-lago Pskov. El actuar de esta manera le llevará a cumplimentar un doble objetivo. El primero, a manera de cuña, dividir las fuerzas de F. I. Kuznetsov y las de Pavlov (Distrito Especial Militar de Kiev). El segundo es asfixiar al máximo número de divisiones de Kuznetsov contra las aguas de Báltico y Golfo de Finlandia y conducirse por las riberas del lago Pskov y río Volkhov hasta Leningrado.

Situación a las 03:00 horas del 22 de junio de 1941. Los 3 ejércitos de von Leeb pasan al ataque. A diferencia de otros sectores del vasto “frente ruso” la preparación artillera no es masiva, sino concentrada en ciertos puntos. En otros le corresponde a los zapadores y a la infantería romper la resistencia soviética. La simbología mostrada es la oficial de la Wehrmacht y el RKKA respectivamente.[Cortesía del autor]

Su 18. Armee<>18º Ejército será quien penetre por la izquierda de su dispositivo en dirección a Riga (Letonia) y reduzca la resistencia de las tropas adversarias que embolse a su izquierda, atrapadas sin remisión de espaldas al Mar Báltico. Mientras tanto su 16. Armee<>16º Ejército protegerá el flanco derecho de todo el Grupo de Ejércitos “Norte”, sosteniéndose en las aguas del lago Ilmen. El papel protagonista, como es de esperar, le corresponde a los Panzer de Höpner con la misión de progresar a la máxima velocidad hasta Leningrado.

Así pues el mariscal de campo Wilhelm von Leeb cuenta con el siguiente orden de batalla:

16º Ejército (8 divisiones de infantería). Al este de Insterburg. Al mando de Ernst Busch.
18º Ejército (6 divisiones). Al norte, este y sur de Tilsit. Al mando de Georg von Küchler
4º Grupo Acorazado (7 divisiones). Este y sur de Tilsit. Al mando de Erich Höpner.
– Reservas: 5 divisiones de infantería y 3 de seguridad.

Totalizando la fuerza de von Leeb esta se compone de 3 divisiones acorazadas, 2 divisiones motorizadas, 20 de infantería más 3 divisiones de seguridad. El apoyo aéreo corre a cargo del 1. Luftflotte de Keller, que en realidad consta de un sólo Fliegerkorps (430 aviones), siendo el contingente aéreo más reducido de los tres grupos de ejército.

Von Leeb comienza su asalto en el Barbarossatag<>Día de Barbarroja  a las 03:05 horas con una preparación artillera y el cruce de la 6. Panzer Division de la frontera estatal soviética al sur de Taurage, con el éxito esperado. Kuznetsov contraataca en los días subsiguientes y ofrece resistencia, pero para el 30 de junio, con sus Panzer ya defendiendo las cabezas de puente conquistadas en el Dvina Occidental, de 12 a 15 divisiones del RKKA (Ejército Rojo) ya han sido destruidas, al haber quedado aisladas en la nueva Blitzkrieg de Hitler. Leningrado parece ahora un objetivo plausible…

 


 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

FIELD-MARSHALL WILHELM RITTER VON LEEB (1876-1956)

 

heeresgruppe nord
Northernmost sector of the vast “Russian Front”. While the 18th Army breaks through to the north-northeast trapping forces against the Baltic Sea and capturing crucial enclaves like the port of Libau or Riga, the 16th Army penetrates to the South of the Baltic Republics, offering flank protection. General Höpner’s Tanks need to breakthrough at full speed towards the Western Dvina waters as a first step to drive towards Leningrad.

Field Marshall Wilhelm Ritter Joseph Franz von Leeb is the Commander-in-Chief of Army Group North during Hitler’s invasion campaing of the USSR. The Bavarian particiates in World War I as an artillery officer. In 1929 is already promoted to General der Artillerie, but in 1934 is retired from service dut to his open critizicism against the new National-Socialist regulations implemented in the Armed Forces (Reichswehr). However in 1939, shortly before the new world war, he is recalled for active duty and given the command of Army Group C. His mission is to defend the Western borders of the Reich during the Polish campaign.

During the campaign of France (1940) and its planning stages he again critizices the invasion plans of neutral Belgium, Holland and Luxemburg. Anyhow, by own merits against the French forces posted along the Maginot line, he is promoted to Field Marshall in July, 1940.

During Operation Barbarossa, unleashed on the 22nd of June, 1941, he will manage to arrive to the gates of the Bolshevism cradle, Leningrad (the old Petrograd and today Saint Petersburg). But his armies will be ordered to halt on their tracks on Hitler’s orders to surrender the city by hunger and not by a direct assault. Thus the city will remain under a historical siege until 1944. This will be indeed the maximum advance point of his forces (South of Leningrad-Southern banks of  Ladoga lake-Tikhvin-Volkhov river- Ilmen lake). He is relieved from command of Heeresgruppe Nord<>Army Group North on the 16th of January, 1942 allegedly for “health reasons”. His most immediate adversary is General F. I. Kuznetsov, Commander-in-Chief of the Baltic Special Military District (from day 1 of hostilities renamed as Northwestern Front). One of the most famous combat units under von Leeb’s orders is the Voluntary Spanish Division (the Blue Division).

generalfeldmarschall von leeb generaloberst kuechler 1941
Generalfeldmarschall (Field Marshal) Ritter von Leeb (standing right) and Generaloberst (Colonel-General) von Küchler (centre) at an artillery post at the gates of the besieged Leningrad 11-October-41. The city will never fall, being desperately supplied at times through a small land corridor or, during winter, over the frozen waters of the Ladoga lake. [Courtesy Bundesarchiv]

Having in mind the plans of assaulting the Northwestern frontiers of the USSR, von Leeb realizes the orography of the Baltic countries and its features. The terrain characteristics force him to concentrate the main axis of his attack (Schwehrpunkt) over his right flank, starting from East Prussia and following the line Kaunas-Daugavpils (Jakovpils)-Western Dvina river-Pskov lake. By doing so he attemtps a two-fold task: Firstly, attacking in a wedge to split up F. I. Kuznetsov forces and Pavlov‘s (Kiev Special Military District). Secondly, to strangle the most of Kuznetsov forces against the Baltic Sea coast and Gulf of Finland and eventually to drive around the shores of Pskov lake and the Volkhov river towards Leningrad.

His 18. Armee<>18th Army will be responsible to drive north towards Riga (Latvia) trapping against the sea the maximum number of RKKA troops. In the meantime his 16. Armee<>16th Army will protect the whole right flank of Army Group North consolidating defenses along the banks of the Ilmen lake. As expected, the main task will be responsibility of General Höpner’s Panzer force who is to drive at full speed towards Leningrad.

This way, Field Marshall von Leeb counts on the following order of battle, along with 5 infantry divisions in reserve and 3 security divisions:

16th Army (8 infantry divisions). East of Insterburg. Ernst Busch in command.
18th Army (6 infantry divisions). North, East and South of Tilsit. Georg von Küchler in command.
4th Armoured Group (7 divisions). East and South of Tilsit. Erich Höpner in command.

The “ace” Max Ostermann (JG 54 “Grünherz”) by his Messerschmitt Bf-109F at Siverskaya airfield (South of Leningrad). The 54th Fighter Wing is the only unit of its type in Keller’s 1. Luftflotte. Winter 1941-42

In all von Leeb has at his disposal 3 armoured divisions, 2 motorized divisions, 20 infantry plus 3 security (“static”) divisions. His air support belongs to Keller‘s 1. Luftflotte that in reality is  composed by only 1 Fliegerkorps (430 airplanes), being the smallest air contingent of the 3 main Army Groups.

Von Leeb commences his assault on the Barbarossatag (day of Barbarossa) at 03:05 hours with a selective artillery attack and the crossing of the Soviet state border by the 6. Panzer Division, with the expected success. Kuznetsov, though, will counterattack on the incoming days and poses certain resistance, but by the 30th of June his tank men are already defending the recently conquered Western Dvina bridgeheads. Moreover, 12-15 RKKA divisions have been already cut off  and wiped out in the new Blitzkrieg of Hitler. Leningrad seems now a feasible objective…

 

 

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