Kliment Voroshilov KV-2

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CARRO DE ASALTO PESADO KLIMENT VOROSHILOV KV-2

KV-2
KV-2 la solidez del carro de combate es evidente así como el ancho de su tren de rodadura, indispensable para la masa que desplaza en el escenario de batalla de la URSS. Museo de las Fuerzas Armadas de la Federación Rusa, Moscú. [Cortesía Pablo G. Romero]

El programa de construcción KV es decidido por el Comité de Defensa de la URSS el 19 de diciembre de 1939, siendo la fábrica de Kirov-Leningrado la responsable de la producción inicial de prototipos. Responde el diseño de estas máquinas súperpesadas al concepto doctrinal del Ejército Rojo de la “batalla en profundidad”. En síntesis, carros de combate fuertemente artillados y acorazados, capaces de penetrar incólumes en las defensas y retaguardias adversarias. En estos momentos la URSS está en guerra contra Finlandia, conflicto del que enseguida se empiezan a extraer enseñanzas operativas. Las pruebas comienzan en febrero de 1940 bajo la dirección del ingeniero jefe Kotin.

El nuevo vehículo KV-2 mide 3,3 metros de alto (comparado con los 2,7 metros del KV-1) y pesará 52 toneladas en los modelos ulteriores de serie. El equipo de diseño decide compensar la desventaja táctica de su descomunal volumen con un grosor de coraza nunca visto hasta el momento: 75 mm. de blindaje. Tal masa, no obstante, le hace víctima de una falta de movilidad notable en el campo de batalla como pronto se constatará.

KV-2 dibujo
El tamaño descomunal del vehículo es evidente en relación a uno de los sirvientes en pie junto a la torreta. Esto es una desventaja, pero en el escenario de 1941 ni el PaK 35/36 de 3,7 cm. ni el PaK 38 de 5,0 cm. tenían ninguna posibilidad contra él.

Durante la experiencia de dicha “Guerra de invierno” de 1939-40, se decide proyectar una variante del modelo Kliment Voroshilov KV-1, capaz de portar un obús efectivo contra fortines y otras defensas. En la mencionada planta Kirov se diseñan tres prototipos, el U-0, U-1 y U-3 con un impresionante obús M-10 de 152 mm. y el U-2 con el cañón de 76 mm. Antes de alto el fuego con Finlandia se envían los prototipos a primera línea (istmo de Carelia) y se empiezan a detectar los primeros problemas de esta serie de carros de combate tan pesados. En esencia, sobrecalentamiento de la planta motriz y un sistema de transmisión y caja de cambios deficiente. Enseguida el prototipo siguiente U-5 será revisado en todo su mecanismo. No obstante, la producción final nunca se librará totalmente de estos fallos. La planta de Kirov siempre estará empeñada en la corrección de deficiencias de estos vehículos y desde marzo de 1941 (a tres meses de la Operación Barbarroja), entre un sinfín de mejoras, se decide la instalación de un motor diésel V-5 de 600 C.V.

Al comienzo de Barbarroja la inteligencia militar de la Wehrmacht desconoce de la existencia de este carro de combate y constituirá el KV-2, como es el caso del KV-1 y del T-34, una amarga sorpresa para la Panzerwaffe (Arma Acorazada). El episodio de los combates en Raseiniai (junio de 1941) da testimonio de la solidez de este monstruo de 53 toneladas. Pero en números relativos, no hay muchos de estos colosos. De los 29 cuerpos mecanizados (Mekhanizirovannye Korpusy) y 7 divisiones acorazadas independientes (Tankovye Divizie) en el orden de batalla del RKKA (a 22 de junio de 1941), sólo existen en plantilla 831 modelos KV. 18 de estos cuerpos y ninguna de estas divisiones independientes están ni siquiera equipados con los KV. Compárese esta cifra con el total de más de 18.000 carros de combate de todos los tipos en los distritos militares occidentales al comienzo de la campaña de invasión de Hitler, para entender el escaso número relativo de ellos en servicio. El mejor dotado de estos es el 6º Cuerpo Mecanizado, que de sus 1.021 carros de combate, 228 son tipos KV. Es la unidad del general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10º Ejército / Distrito Especial MIlitar Occidental).

El incidente de Raseiniai

Es literalmente invulnerable al fuego de las armas contracarro germanas incluso a quemarropa. La única posibilidad es intentar inmovilizar el carro de combate con disparos al tren de rodadura o bien el uso de obuses en tiro directo con munición especial perforante o el empleo del excelente cañón FlaK 18/36 de 8,8 cm. Aún así la mayoría de las pérdidas de los KV-2 se deberán no al fuego alemán sino a averías o falta de combustible. La mayor parte del material gráfico publicado sobre este gigante acorazado es de fuentes alemanas al capturar muchos vehículos abandonados en las condiciones mencionadas.

fábrica Chelyabinsk
Fábrica de blindados Kliment Voroshilov en la ciudad de Chelyabinsk. Conocida popularmente como “Tankogrado”, en la foto se aprecian modelos KV-1 en diversas fases de montaje. El traslado de toda la industria de la Rusia europea en el verano de 1941 más allá de los Urales, es uno de los hechos más singulares de la historia en lo que se refiere a redistribución estratégica de recursos bélicos.

A finales de agosto de 1941, el Grupo de Ejércitos Norte del mariscal de campo von Leeb amenaza directamente la gran ciudad de Leningrado desde el sur. Los finlandeses lo hacen por le norte. Es entonces cuando El GKO (Comité de Defensa del Estado) decide en última instancia el traslado de la fábrica Kirov a la ciudad de Chelyabinsk (será popularmente conocida como “Tankogrado”), más allá de los Urales. Esto produce un consecuente impacto en la producción en un momento crítico de los combates, pero la planta de Kirov seguirá activa, pues en septiembre de 1941 aún se las arregla para suministrar al RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) 81 carros de combate. Esto es en un momento en que la capital cultural de Rusia se encuentra bajo asedio y cercada, de no ser por los suministros que le llegan a través del lago Ladoga o por aire. No obstante, en octubre la producción baja a una treintena de unidades de todos los tipos KV. Para final de año, en los peores momentos del cerco de Leningrado y estando la urbe sometida a castigo aéreo y artillero, 811 máquinas KV salen de la planta Kirov, de las que 100 son KV-2.

Un buen número de ellos caerán en manos germanas. Serán enviados a Berlín para su evaluación y se les modificará con la adición de una cúpula de PzKpfw III para el comandante y serán incorporados al inventario de la Wehrmacht con la designación (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

Video cortesía de @Panzerpicture KV-2

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY ASSAULT GUN KLIMENT VOROSHILOV KV-2

A view from the gunner’s post inside a KV-2

The KV program is decided by the USSR Defence Committee on the 19th of December, 1941, being the Leningrad-Kirov factory the one appointed for the initial production of prototypes. This type of machines are meant to respond to the Red Army doctrinal concept of “deep battle”. In synthesis, a heavily armoured fighting vehicle with high firepower, capable to survive a break through the enemy defenses. At this time the USSR is at war against Finland, a conflict that is teaching valuable operative lessons. The tests commence in February, 1940 under the direction of the chief engineer Kotin.

The new vehicle KV-2 is 3.3 meters tall (compared to the 2.7 meters of the KV-1) and will weigh 52 tonns in the further series versions. Being this notable size a tactical disadvantage, the engineering team decides to balance this fact with a thickened armour second to none: a frontal and lateral 75 mm. armor plate. But this mass will make it sluggish in the battlefield with many transmission system problems, as very soon the operational evaluations will prove.

During the aforementioned russo-finnish “Winter War” in 1939-40, it is decided to begin the project of a KV-1 variant, capable of carrying a large caliber howitzer powerful enough to take out bunkers and other fortified defenses. Three prototypes are designed in the Leningrad-Kirov plant, the U-0, U-1 and U-3 fitted with the impressive 152 mm. M-10 howitzer and the U-2 with a 76 mm. gun. Before the ceasefire with Finland the prototypes undergo a combat test and are sent to the frontline (Carelian Isthmus) where soon the first mechanical deficiences are detected. In essence, they suffer from engine overheating and troublesome transmission and gear-box systems. The next U-5 is consequently troubleshot thoroughly. But all in all the series production will always suffer from these shortcomings. As a matter of fact the Kirov factory will never cease to work on these issues and in March, 1940 (just 3 months before Operation Barbarossa), after endless enhancements, the 600 H.P. V-5 diesel powerplant is installed in these tanks.

Somewhere in the ex-Baltic republics a Horch command vehicle bypasses two abandoned KV-2’s during the Wehrmacht onslaught in summer, 41 (Army Group “North”). The picture clearly shows the relative sizes between them.

At “Barbarossa” start the German Military Intelligence is unaware of the existence of this juggernaut, as well as of the KV-1 and the T-34, all of them becoming immediately a nasty surprise for the Panzerwaffe (Armoured Arm). It is literally invulnerable to any german anti-tank fire even at point-blank range. The only chance for the Wehrmacht is to try to immobilize it with shots in its tracks or the use of high calibre howitzers in direct fire employing special piercing shells or the use of the outstanding Flak 18/36 8.8 cm. cannon. Nevertheless, most of the KV-2 losses are due not to enemy fire, but to mechanical breakdowns or fuel starvation. Most of the KV-2 published graphic material come from German hands with units of this model captured after such events.

The battle for Raseiniai episode is a clear example of the strengh of this 53-ton monster. But there are not many of these colossus in relative numbers. Out of the 29 armoured corps (Mekhanizirovannye Korpusy) and 7 independent armoured divisions (Tankovye Divizie) in the RKKA‘s order of battle (22nd of June, 1941) there are only 831 KV types. 18 of these corps and none of the independent divisions count on them. The relative numbers are evident when compared this latter figure with the more than 18,000 tanks fielded in the Stalin’s western districts by the commencement of the USSR invasion campaign. The best fitted of those is the 6th Armoured Corps under general-maior Mikhail Gueorguievich Khastkilevich (10th Army / Western Special Military District).

The Raseiniai event

In this case, a captured KV-2 is put back in service fielded by a Panzerdivision, after being retrofitted.The new commander’s cuppola is evident. It is the (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r).

By the end of August, 1941, Field Marshall von Leeb‘s Army Group North directly threatens the enclave of Leningrad from the south. The Finns are blocking the northern access. Under these circumstances the GKO (State Defence Comitte) orders the evacuation of the Kirov factory to Chelyabinsk (popularly known later as “Tankograd“). This decision degrades obviously the production rythmn in the climax of the fight, but the facility will still be able to supply the RKKA (Red Army of Workers and Peasants) with 81 units. A figure to take into account as the cultural capital city of Russia is under siege (except by the nimble Lake ladoga supply lines). However, in October, 1941 the production will fall to just 30 machines (of all KV types). By the end of the year, in the worst moments of the Leningrad blocade 811 KV’s roll out from the production chain, including 100 KV-2‘s.

Watch this video courtesy @Panzerpicture KV-2

A good number of them will fall in German hands. They will be sent to Berlin for testing. They will be modified with a PzKpfw III commander’s cuppola and then fielded in some Panzer divisions renamed as (Sturm)Panzerkampfwagen KV-II 754(r)

 

 

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Kliment Voroshilov KV-1

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CARRO DE COMBATE PESADO KLIM VOROSHILOV KV-1

kv-1-museo-fas-rusia
Un KV-1 en la actualidad en el museo de las Fuerzas Armadas de la Federación Rusa. Se puede apreciar la gran solidez del vehículo y sus anchas cadenas para sortear terrenos no preparados.

Obedece al concepto doctrinal soviético de operaciones en profundidad. Desarrollada en los años 20 esta doctrina meramente ofensiva, necesita de vehículos suficientemente resistentes capaces de romper el frente enemigo y penetrar incólumes en el dispositivo adversario.  Por añadidura se requieren carros rápidos (modelos BT) y vehículos de reconocimiento. Este grupo de blindados pesados, a veces llamados carros de “asedio”, deben ser capaces de aguantar los impactos de calibres contracarro. El carro de combate de 5 torretas T-35 es el primero que sigue esta filosofía. Se suceden otros prototipos, a destacar el SMK y el T-100 desarrollados en la fábrica Kirov de Leningrado (LKZ<>Leningradskom Kirovskom Zavode). Una modificación del primero con una sóla torreta será el que reciba propia denominación como KV-1.

El KV adopta el nombre del Comisario de defensa del Pueblo, Kliment (Klim) Voroshilov, y recibe el visto bueno de Stalin para su producción. Algunos modelos de preserie son usados en la Guerra de Invierno contra Finlandia satisfactoriamente (1939-40). De hecho no sólo el KV participa sino también prototipos del SMK y el T-100. En febrero de 1940 comienza la producción en serie en la fábrica mencionada de Leningrado y pronto en la fábrica de tractores de Chelyabinsk, más allá de los Urales. El primer modelo se denomina KV-1 mod. 39.

Es un impresionante blindado de 45 toneladas y 75 mm. de coraza en su parte más protegida, cuyo principal defecto reside en que adolece de un buen sistema de transmisión para mover tamaña masa. Otra de sus deficiencias es su escasa visibilidad a través de escotillas estrechas. El modelo 39 porta un cañón “corto” L-11 de 76,2 mm. Versiones posteriores a finales de 1940 portarán el F-32 capaz de perforar 66 mm. de coraza a 500 metros (KV-1 mod. 1940). Una vez de comienzo la campaña de invasión de Hitler de la URSS el 22 de junio de 1941, abrirán fuego a 1.000 metros con efectividad contra cualquier carro germano. El armamento principal está complementado por 3 ametralladoras DT-29 de 7,62 mm. Una de ellas cubre el arco trasero desde la parte posterior de la torreta.

smk precursor del KV-1
El “Carro de Combate de Asedio” SMK. Se ve la similitud con el KV-1, su desarrollo posterior de una sola torreta.

La planta motriz se basa en el motor diesel de 12 cilindros en V (V-2k) capaz de desarrolar 600 C.V. Su máxima velocidad en carretera es de 34 Km/h. Algunos modelos KV-1 mod. 39 recibirán un refuerzo de coraza extra de 20 mm. adicionales. Pasarán así a denominarse KV-1E.

Durante la Operación Barbarroja el primer encuentro con los Panzer se produce en Raseiniai (Lituania) a poco más de 24 horas de la ruptura de hostilidades. La 6. Panzer Division del general Landgraf hace frente a estos súperpesados. La divisón germana, que está equipada con numerosos blindados ligeros de orígen checoslovaco Pz.Kpfw 35(t), al atardecer entran en Raseiniai y cruzan el río Dubissa para hacer frente a la 2ª División Acorazada con un número de gigantes KV. Es la unidad del General-maior Krivoshein ¡La sorpresa táctica de los carros KV es total! Pasan incólumes a través de las posiciones de infantería alemanas y machacan con sus anchas orugas piezas contracarro e incluso embisten a los “pequeños” Panzer. La cabeza de puente en la margen derecha del Dubissa debe ser abandonada, pues no hay manera de detener a estos monstruos de acero que siguen adelante como si nada. Acto seguido cruzan el puente sobre el río…Sólo la intervención de obuses de grueso calibre apuntando con sus bocas horizontalmente en tiro directo y, sobre todo, de piezas de 8,8 cm., consiguen posteriormente ralentizar la contraofensiva del la 2 TD (Tankovaya Divizya<>División Acorazada). Los combates duran todo este caluroso día de junio.

Para suerte de las tropas del Eje, “sólo” hay 639 KV en servicio el 22 de junio de 1941. Son prácticamente invulnerables al fuego de piezas contracarro (PaK 36 de 3,7 cm. y PaK 38 de 5,0 cm). Como se acaba de relatar, no son pocas las situaciones difíciles en las que los germanos deben emplearse a fondo con piezas de 8,8 cm. y obuses de 10,5 cm. con tiro directo para inmobilizarlos en zonas vulnerables, como la transmisión o el sector trasero, menos blindado. La mayoría de los KV verán acción en el sector septentrional del gigantesco “frente ruso”, por el sencillo hecho de la localización geográfica de su fábrica de ensamblaje en Leningrado…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY TANK KLIM VOROSHILOV KV-1

 

shot out kv-1
The picture depicts the punishment suffered by this KV-1 before being fully disabled. Most of the impacts on its hull bounced off.

This vehicle is developed under the Soviet doctrinal concept of “deep combat”. This doctrine is developed in the 20’s and needs armoured vehicles resistant enough to enemy fire, in order to breakthrough their lines and reach its rearguard areas unscathed. Additionally it calls for the use of fast machines (BT types) and reconnaissance types. This group of “heavies”, sometimes referred to as “siege tanks” have to be able to withstand most antitank munitions. The 5-turret T-35 is the first to follow this concept. Other prototypes will follow, such as the SMK and the T-100, all of them produced in the Leningrad’s Kirov factory (LKZ<>Leningradskom Kirovskom Zavode). A further modification of the former will recibe its own designation as KV-1.

The KV takes the People’s Defense Commisar’s name, Kliment (Klim) Voroshilov. Its production receives green light by the very same Stalin. Some pre-series units are used during the so-called Winter War (1939-40) against Finland with good results. As a matter of fact, not only the KV, but the prototypes SMK and T-100 are tested too.  In February 1940 the series production starts in the aforementioned factory and soon in the Tractor Factory in Chelyabinsk beyond the Urals. The first model is called KV-1 mod. 1939.

It is a 45-ton tank with 75 mm. of armour in its thicker areas, but lacks a reliable transmission system to move such a mass. Another one of its flaws is a reduced crew visibility (narrow slits). The 1939 model is fitted with a “short” barrel 76,2 mm. L-11 cannon. At the end of 1940 it will be retrofitted with the F-34, capable of piercing 66 mm. of armour at 500 metres (KV-1 mod. 1940). On the battlefield often they open fire at ranges of 1,000 metres, being able to engage any German Panzer with success. The main weapon is complemented by 3 DT-29 7.62 mm. machine guns. One of them is covering the rear arc firing from the back of the turret.

kv-1 raiseniai
A dramatized picture of the events at Raseiniai. The clash of the 6. Panzer Division and the 2nd Armoured Division KV-1’s.

Its powerplant is the V-2k 12 cylinder v-diesel engine, capable to develop 600 H.P. Maximum road speed 34 km/h. Some KV-1’s mod. 1939 will receive 20 mm. of extra armour and will be known as KV-1E.

During Operation Barbarossa the first encounter with these juggernauts takes place in Raseiniai (Lithuania) just 24 hours into the operation. Generalmajor Landgraf’s 6. Panzer Division is to face these heavy-weights. The German division, equipped with many Czech light Pz.Kpf. 35(t)’s enters in Raseiniai in the evening of the 23rd. Then they force Dubissa river and engage the 2 Tankovaya Divizya (2nd Armoured Division) which fields a number of KV‘s. General-maior Krivoshein is in command. The tactical surprise of the KV‘s is undescriptible! They breakthrough the German infantry lines unscathed and crush with their wide tracks the small anti-tank guns and even ram the relatively tiny Panzer. The right bank of the Dubissa river is swiftly abandoned by the Landser (nickname of the German soldier) before the unstoppable onslaught of the steel monsters. Right away the Russian armour cross the bridge onto the western side. Only the last minute intervention of high caliber howitzers and specially the famous 8,8 cm. gun manage to contain the tide of the 2nd Tankovaya Divizya. The combat continues through this hot day of June 1941.

To Germany’s relieve, there are “only” 639 KV’s in service on the 22nd of June 1941. They are virtually immune to any 3,7 cm. PaK 35/36 and 5,0 cm PaK 38 fire. As just related, in many difficult situations the Germans get away thanks to the use of 8,8 cm. cannons and howitzers in direct fire, to disable the transmission systems or to hit the rear sectors where they are less armoured. Most of the KV-1‘s will see action in the Northern sector of the huge “Russian front”, just because of the geographical location of the assembly lines in Leningrad…

 

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T-28

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CARRO DE COMBATE MEDIO SOVIÉTICO T-28

 

t-28 museo moscu
T-28 hoy en día expuesto en el museo de la Fuerzas Armadas de la Federación Rusa (Moscú). El puesto del conductor se adivina tras la aspillera central entre las dos torretas auxiliares.

Siguiendo la doctrina ofensiva del RKKA (Ejército Rojo) su diseño se origina en 1931 como respuesta a la necesidad de un carro de combate de tres torretas capaz romper las líneas enemigas y combatir en profundidad. Antes de la Operación Barbarroja es uno de los símbolos del arma acorazada del RKKA (Ejército Rojo), apareciendo en innumerables documentales y noticieros de la época. En 1932 el primer prototipo sale de fábrica y en 1933, tras numerosos ensayos, es aceptado finalmente en la plantilla del RKKA. Su dotación es de 6 hombres, en donde el jefe de carro actúa a la vez como cargador y artillero del armamento principal. El blindaje no es especialmente grueso, montando en su glacis frontal una coraza de 30 mm. lo que no será gran defensa contra proyectiles de 5,0 o 7,5 cm de los Panzer a partir del verano de Barbarroja.

La torreta principal alberga un cañón de 76,2 mm KT-28 (en 1938 se le sustituye por el modelo L-10) más una ametralladora DT de 7,62 mm., mientras que las dos torretas adicionales albergan una ametralladora más cada una. El cañón KT-28 también arma a modelos ligeros BT-7A y pesados T-35. Esta es un arma que se empieza a producir en la fábrica de Kirov ya desde 1933. Algunos T-28 son probados, no obstante, con el modelo de cañón PS-3, un arma con mejor balística que el KT y por lo tanto con mejor poder de penetración.  También, y curiosamente, en 1939 el modelo de cañón F-34 (que montará el archifamoso T-34) será ensayado en los T-28.

kt-28 gun
Diagrama del cañón KT-28 normalizado en su alojamiento en la torreta principal. Nótese la ametralladora trasera DT de 7,62 mm. El monetaje de armamento defensivo trasero es muy común en los vehículos soviéticos, no así en los del Eje.

Así pues está relativamente bien armado, aunque el mayor defecto del T-28 reside en su motor y delicado sistema de transmisión. No obstante a mediados de los años 30 se le considera el carro de combate medio más potente del mundo. Como tal toma parte en las operaciones de captura de Besarabia (oeste de Ucrania-Rumanía), la invasión del este de Polonia (17 de septiembre de 1939, por acuerdo secreto Hitler-Stalin) y la Guerra de Invierno 1939-40 contra Finlandia. Allí se les usa para batir los fortines finlandeses con fuego directo, pero su blindaje de 30 mm. no da muestras de ser lo suficientemente grueso contra la artillería contracarro del adversario y los soviéticos pierden numerosos T-28. Tras la experiencia finlandesa se decide incrementar el grosor de la coraza a 80 mm. en la parte frontal.

En Barbarroja la mayor ventaja del T-28 sigue residiendo en su potente cañón de 76,2 mm., capaz de enfrentarse a gran distancia contra los PzKpfw. III y IV (51 mm. de penetración a 1.000 metros). No obstante los modelos germanos son mucho más maniobrables y confiables. Disponen de radios y una excelente doctrina de coordinación de fuegos entre varias armas incluidas la aviación. Los soviéticos disponen en junio de 1941 de 481 unidades, aunque listas para el combate solamente unas 200.

En la mañana de Barbarroja, las vanguardias acorazadas del general Hermann Hoth (3. Panzergruppe) se acercan a las aguas del río Niemen dispuestos a capturar el puente de Alitus. Bajo acoso de la Luftwaffe la 5ª División Acorazada del general Kurkin pasa a la contraofensiva. 24 T-28 dan fuego de cobertura a un número de veloces BT-7 y frenan a los Panzer durante unas horas. No obstante la llegada de elementos de otra división blindada germana, con fuerte apoyo aéreo, obliga a los soviéticos a retirarse en la mañana del 23 en dirección a Vilnius. Hoth fuerza el Niemen. 16 T-28 quedan destruidos y el resto son abandonados por averías serias. Así, para el verano de 1941, la mayor parte de los T-28 habrán sido destruidos o abandonados por fallos técnicos…

 

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SOVIET MEDIUM TANK T-28

 

t-28 forest
T-28 in a forest. The close up clearly shows the 2xDT 7.62 mm. machine guns fitted in the auxiliary turrets. Many T-28’s were lost due to mechanical breakdowns in engine and transmission system.

Following the RKKA‘s (Red Army) offensive doctrine the development of this medium battle tank starts in 1931. It is the answer for a request for a “deep penetration” tank, capable of breaking through enemy lines. It is a three-turret tank design. It becomes before Operation Barbarossa one of the icons of the Soviet armoured arm, being presented in numerous newsreels and documentaries. In 1932 the first T-28 prototype rolls out from factory and after extensive testing it will be eventually accepted in the ranks of the RKKA in 1933. It is crewed by 6 men, where the commander must perform additional tasks as loader and gunner of the main gun. It is not specially heavily armoured, being the frontal hull 30 mm. thick, which won’t be sufficient against Panzer 5.0 and 7.5 cm. projectiles during the Barbarossa summer.

Its main turret will be initially fitted with a powerful 76.2 mm. KT-18 cannon (replaced in 1938 by the enhanced L-10) plus a 7.62 mm. DT machine gun, while the two auxiliary turrets will lodge only one DT machine gun each. The KT-28 is fitted in the light BT-7A’s and heavy T-35’s as well. This weapon is produced since 1933 in the Kirov factory. Some T-28’s are tested with a better gun, though, the PS-3; a cannon with enhanced ballistics and better penetration. Curiously enough the F-34 gun type (also fitting the iconic T-34) will be tried on T-28’s.

It is well armed by the 1930’s standards but it will suffer from never ending engine and transmission gear problems. However, at its time it is considered the best medium tank in the world. It takes part in combat during the operations of the capture of Bessarabia (Western Ukraine-Romania), the invasion of Eastern Poland on the 17th of September 1939 (secretly agreed between Stalin and Hitler) and during the Winter War 1939-40 against the Finns. In this last scenario it is used to blast Finn fortifications with direct fire, but at the same time, being exposed themselves to effective antitank fire, many T-28’s are lost (its 30 mm. frontal armour proves not thick enough). As lessons learned, the Soviets decide to add extra armour (80 mm. in the frontal sector).

t-28 crew
Interesting front view depicting 5 of its 6 crew members.

At Barbarossa start its main advantage is still its 76.2 mm. cannon capable to engage at long distances either the PzKpfw. III’s and IV’s (51 mm. of penetration at 1,000 metres). Nevertheless the German types are more reliable, maneuverable and are fitteed with radios with excellent coordination doctrines inter-arms including the Aviation.

In the very same morning of Barbarossa General Hermann Hoth‘s armoured vanguard reaches the waters of the Niemen river poised to seize the vital bridge at Alitus. Under relentless Luftwaffe strikes, General Kurkin’s 5th Armoured Division counterattacks. 24 T-28’s give cover fire to a formation of fast BT-7’s and manage to stop the Panzer for a few hours. However, the arrival the next morning of reinforcing elements of another Panzer division, with lethal air support, forces Kurkin to withdraw his forces towards Vilnius. Eventually Hoth crosses Niemen. 16 T-28’s remain knocked out in the battlefield while the rest are abandoned due to breakdowns. Similarly, with the invaluable help of the Luftwaffe, by mid-summer 1941 most of the T-28’s will have been destroyed or simply abandoned due to technical failures…

 

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