LaGG-3

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CAZA SOVIÉTICO LaGG-3 (LAVOCHKIN-GORBUNOV-GUDKOV)


LaGG-3 despegue cohetes RS
LaGG-3 en configuración polivalente armado con cohetes RS-82. El aparato recién despegado pertenece a la Aviación de la Flota del Báltico. [autor desconocido]

La historia de este avión de caza se remonta a tan sólo tres años antes del comienzo de la Operación Barbarroja cuando V. P. Gorbunov y S. A. Lavochkin colaboran para la construcción de un monoplano moderno de caza. La URSS tiene la urgente necesidad de equiparse con nuevos diseños, ya que la experiencia obtenida durante la Guerra Civil Española pone de manifiesto la inferioridad de los Polikarpov I-16 e I-15 frente a los Messerschmitt Bf-109B y E. Posteriormente se une al equipo M. I. Gudkov. El Lavochkin-Gorbunov-Gudkov LaGG-3 no puede considerarse en sí mismo como un caza sobresaliente, pero su importancia radica en que es el primero de una larga línea de aviones de combate que sí serán excepcionales como el Lavochkin La-5,  La-7 y La-11 (último aparato de motor de pistón. Interviene en la guerra de Corea).

Cuidado desde el punto de vista aerodinámico, tiene estructura de madera (material no estratégico) y metálica en las superficies de mando. Una vez más se utiliza el motor Klimov de doce cilindros en “V” M-105P de 1.050 C.V. de potencia al despegue, que le dota de una velocidad de 575 km/h en altura de 5.000 metros. El primer prototipo, el I-301 realizará su primer vuelo de ensayos un año después (con la planta motriz mencionada pero sin el compresor TK-2). Para finales de 1939 un segundo prototipo del I-301 comienza los ensayos con dos turbocompresores. La producción comienza de inmediato en 1940 desde 4 factorías (nº 23 de Leningrado, nº 21 de Gorky, nº 31 de Taganrog y nº 153 de Novosibirsk). El 9 de diciembre de 1940 el I-301 pasa a denominarse LaGG-1 y a una modificación posterior con mayor alcance, LaGG-3.

material no estratégico
Uno de los requisitos de diseño del nuevo avión de caza es el uso de materiales no estratégicos, como la madera. En la foto se aprecia el uso de este material para conformar la estructura del fuselaje.

El primer aparato de serie despega por fin el 23 de enero de 1941, a tan sólo 5 meses de la campaña de invasión de la URSS. Su panoplia de armamento va cambiando según progresa la producción. El 24 IAP (Istrebitelnyj Aviatsionnyj Polk<>Regimiento Aéreo de Cazas) recibe las primeras unidades de serie en plantilla. Las series de inicio montan 5 ametralladoras, aunque serán más comunes posteriormente los aparatos con un cañón de 20 mm, una ametralladora de 12,7 mm. y dos ShKAS de 7,62 mm. sobre el capot del motor. En afustes bajo los planos puede cargar 6-8 cohetes RS-82 (tanto para uso aire-suelo como aire-aire) o dos bombas. Desde el punto de vista de potencia de fuego, el LaGG será superior al Messerschmitt Bf-109F, lo que le hace más efectivo contra aparatos más pesados como bombarderos o transportes.

La carlinga es amplia para el piloto, pero la capacidad de visión trasera (“a las seis”) es limitada, aunque tampoco el caza germano gozará de buena visibilidad en su sector posterior. No serán pocos los aviadores soviéticos que se enzarzarán en combate con la cúpula abierta, a sabiendas de perder 15 km/h. de velocidad. Pero con todo, el Bf-109F, con casi 300 kg. menos de peso y más de 300 C.V. de potencia, dispone de mayor aceleración y capacidad de trepada que el soviético. Como norma general los pilotos de Messerschmitt prefieren combatir con maniobras verticales al soviético, gracias a su ventaja de energía, con el objeto de “caer desde arriba”. Uno de los vicios del LaGG-3 es su tendencia a entrar en barrena en combate cerrado y aunque no es difícil sacarlo de esa condición de fuera de control, muchos de los combates en el “frente del este” tienen lugar a muy baja altura, situación muy peligrosa al no tener margen para recuperar el vuelo estable.

44º Regimiento de Cazas
Aparato pertenenciente al 44 IAP (Regimiento Aéreo de Cazas). La unidad combate en el Frente Norte en el área de Leningrado. [Cortesía Massimo Tessitori]

Al comienzo de Barbarroja el 22 de junio de 1941 son realmente pocas las unidades (322) del LaGG entregadas a la VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily). De hecho no participa en los combates de los primeros días y la Luftwaffe ignora su existencia. Los escasos LaGG no están desplegados en estos momentos en los aeródromos de vanguardia. Tan sólo en el Distrito Militar de Leningrado (44º Regimiento de Cazas) hay un puñado, 15. La mayor parte de ellos se concentran el la defensa perimetral de Moscú. Pero se fabricarán 6.528 de ellos y pronto empezarán a reemplazar a los obsoletos Polikarpov. Junto con los nuevos diseños de MiG y Yak constituirán las flotas de cazas modernos del inventario de la Voenno-Vozduzhnoe Sily (Fuerza Aérea Roja). El primer derribo documentado efectuado por un LaGG se produce el 13 de julio de 1941 a manos del teniente A. V. Bondarienko (24 IAP). Este derriba un bombardero Dornier Do-17 en la vecindad de Dorogobuzh (región de Smolensko).

El 4 de julio, el Comité de Defensa del Estado (GKO<>Gosudarstvenyj Komitet Oborony) ordena la evacuación de las fábricas del oeste de la URSS tras los Urales y las de montaje de LaGG también están afectadas. Una de sus plantas se resitúa en Nizhnyj Novgorod. La evacuación no tiene precedentes en la historia, interesando a 1.523 fábricas y 10 millones de trabajadores con sus familias. Para enero de 1942, la recolocación de toda la infraestructura de producción será completada.

LaGG-3 secreto
El manual clasificado del LaGG-3 muestra la panoplia de armamento montada en el conjunto de motor. La capacidad de fuego es superior a su homónimo alemán, el Messerschmitt Bf-109F. En el resto de cualidades el aparato germano demuestra ser superior.

El reemplazo de los veteranos Polikarpov continúa según van saliendo de fábrica los LaGG-3. Para julio de 1941, ante una Wehrmacht imparable, al 17 IAP le llega el turno de recibir al moderno diseño estando desplegado el regimiento en el área de Kremenchug, en las riberas del gran Dnieper. Ya hacia el otoño, con la Operación “Taifun” en marcha (el asalto a Moscú), los germanos se enfrentarán a mayores números de LaGG, en primera instancia a los pertenecientes tan sólo a dos regimientos de cazas (24º y 233º) y cuando para diciembre la Wehrmacht pase a la defensiva al límite de sus fuerzas, ya habrá algunos “ases” soviéticos, como G. A. Grigoryev; este sobre los cielos de la capital de la URSS se anotará 15 victorias. En una misión aire-suelo 3 LaGG de la 5ª División Aérea, armados con cañones de 37 mm., informan el 5 de octubre de 1941 de la destrucción de 5 blindados. Y un mes más tarde se produce el hecho significativo (y de fortuna) del derribo de un Bf-109F por el impacto de dos cohetes RS a manos del teniente F. D. Mezhuev.

A los mandos de esta caza controvertido G. D. Kostylev se adjudicará 30 victorias entre 1941 y 1943 contra la Luftwaffe y la Ilmavoimat (Fuerza Aérea Finesa). Muchos de sus pilotos apodarán al LaGG como el “barnizado ataúd garantizado” (Lakirovannyj Garantirovannyj Grob), por las dificultades de adaptación al nuevo aparato y los regimientos de cazas pasan a conocerse lúgubremente como “regimientos de condenados a muerte”…Y esto para empezar sin tener que enfrentarse al adversario. No obstante en manos de pilotos capaces, el LaGG hará un trabajo a considerar y de hecho sus enemigos lo bautizarán como “la muerte negra”.

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

SOVIET FIGHTER LAGG-3 (LAVOCHKIN-GORBUNOV-GUNKOV)

 

LaGG-3 Factory 31 Tanganrog
One of the LaGG-3’s produced in the Tanganrog factory no. 31.

The history of this fighter plane commences only three years before the start of Operation Barbarossa, when engineers V. P. Gorbunov and S. A. Lavochkin join efforts for the development of a modern combat aircraft. The USSR feels the urgency to equip her Military Aviation with new designs after the Spanish Civil War experience (1936-1939) when it became dissapointingly evident the inferiority of the Polikarpov I-15’s and I-16’s against the German Messerschmitt Bf-109B’s and E’s. Later on M. I. Gudkov joins the engineering team. The Lavochkin-Gorbunov-Gundkov LaGG-3 will not pass into History as an outstanding aircraft by itself, but it is the first of a successful saga of fighters, such as the La-5, La-7 and La-11 (last piston engine fighter plane. It will take part in the Korean conflict).

It has a streamlined design with a wooden (non-strategic material) and metal structure (movable parts). Once again the 12 “V” cylinder Klimov 1,050 H. P. M-105P engine is installed, giving the LaGG an airspeed of 575 km/h. at an altitude of 5,000 metres. The first prototype, the I-301 starts it flight tests a year later (with the aforementioned powerplant but without the turbocharger TK-12). By the end of 1939 a second prototype of the I-301 initiates tests with 2 turbochargers. The production starts off 4 factories (Leningrad no. 23, Taganrog no. 31 , Novosibirsk no. 153 and Gorky no. 21). On the 9th of December, 1940 the prototype acquires already the designation LaGG-1 and a further longer-range variant, LaGG-3.

Luftwaffe manual Lagg-3
A Luftwaffe vulnerability manual depicting the fuel tanks and weaponry of the LaGG-3 fighter plane.

The first series airplane makes its maiden flight on the 23rd of January, 1941, just 5 months before the USSR invasion campaign. Its weaponry changes thoughout the production. The 24 IAP (Istrebitelnyj Aviatsionnyj Polk<>Fighter Air Regiment) is the first one to receive this design. The first ones mount 5 machine guns, but a most common configuration consists of a 20 mm. cannon, a 12.7 mm. machine gun and 2 over-the-cowling 7.62 mm. ShKAS machine guns. Under underwing pylons it can carry 6-8 RS-82 rockets (air-to-air and air-to-ground use) or 2 bombs. From the stand point of firepower the LaGG will be superior to the Messerschmitt Bf-109F, becoming more lethal against larger targets such as bombers or cargo airplanes.

The pilot enjoys a wide cockpit, but its rearview field of vision (at “six o’clock”) is hampered by the canopy and fuselage design; nevertheless so limited is the Messerschmitt as well. It won’t be reduced the number of Soviet aviators who will engage combat with open canopies even with the penalty of losing 15 km/h. All in all the Bf-109F, almost 300 kilograms lighter and with more than 300 H.P. enjoys a better acceleration and climb rate. As a general rule, the German fighter pilots prefer to engage the Soviets with vertical maneuovres thanks to their energy edge, with the idea to fall over their targets “from above”. One of the characteristics of the LaGG-3 is its tendency to enter in a spin during dogfights. In spite of this uncontrolled condition is not difficult to overcome, it requires to lose altitude and most of the “Eastern Front” air combats take place at very low altitudes, where there’s no time to recover the plane from a spin.

At Barbarossa start (a common fact along the new line of Soviet fighters) just a few units (322) have been delivered to the VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily) fighter regiments. As a matter of fact it does not participate in the frantic first days of air engagements and even the Luftwaffe ignores its existance. The few LaGG‘s at this moment aren’t deployed on the front-line aerodromes. Only in the Leningrad Military District (44th Fighter Air Regiment) there’re just 15 of them. Most of them are spared for the Moscow air defence. Nevertheless 6,528  LaGG’s will be produced and have already started replacing the obsolescent Polikarpov’s. Along with the new MiG‘s and Yak’s they will form the cadre of modern Soviet fighters in the Voenno-Vozduzhnoe Sily (Red Air Force). The first LaGG air victory happens on the 13th of July, 1941 by Lieutenant A. V. Bondarienko (24 IAP) when he shoots down a German Dornier Do-17 bomber in the vecinity of Dorogobuzh (Smolensk region).

vvs vs ilmavoimat
A LaGG-3 engages in air combat an Ilmavoimat (Finnish Air Force) Brewster 239 over the skies of the Karelian Isthmus

On the 4th of July, 1941 the State Defense Committee (GKO<>Gosudarstvenyj Komitet Oborony) orders the evacuation of the European USSR factories to the east beyond the Urals and consequently those producing LaGG‘s are affected as well. One of its plants is resettled in Nizhnyj Novgorod. This evacuation has no precedents in History as it affects 1,523 factories and the unthinkable number of 10 million workers and their families. By January, 1942 all this process will have been completed.

As mentioned, the replacement of the veteran Polikarpov’s will continue as the LaGG output increases. By July, 1941 and before an overwhelming victorious Wehrmacht it is the turn of the 17 IAP to welcome the new machine. The regiment is deployed in the Kremenchug area near the waters of the great Dniepr. Towards autumn, as Operation Taifun unleashes to capture Moscow, the Germans will face increasing numbers of LaGG-3‘s, although initially only against those belonging to 2 air regiments (24th and 233rd). When by December the over-exhausted Wehrmacht changes to a defensive stance, some new Soviet pilots will have become “aces”, such as G. A. Grigoryev; he will claim 15 kills over the skies of Moscow. In an air-to-ground sortie, three 5th Air Division‘s LaGG‘s on the 5th of October, 1941 report the destruction of 5 armoured vehicles. These LaGG‘s are fitted with 37 mm. cannons. And a month later another “fortune” air victory is claimed when Lieutenent F. E. Mezhuev shoots down a Bf-109F with 2 RS air-to-air rockets.

At the controls of this controversial machine G. D. Kostylev will claim 30 kills between 1941 and 1943 against the German Luftwaffe and the Finnish Air Force (Ilmavoimat). Many LaGG pilots call their mount the “barnished guaranteed coffin” (Lakirovannyj Garantirovannyj Grob) due to the demanding transition to the new aircraft and these fighter regiments acquire the sinister nickname of “regiments of the condemned”…and this still without the appearance of the enemy! However, at the hands of capable aviators, the LaGG does its job and in recognition the adversary will call it the “black death”.

 

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Ionov, Aleksei Pavlovich. General-maior

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GENERAL-MAIOR (VVS) ALEKSEI PAVLOVICH IONOV (1894-1942)

ionov aleksei pavlovich
General-maior Ionov, Comandante de las Fuerzas Aéreas del Distrito Especial Militar del Báltico. Su carrera terminará tan sólo a los nueve días de la invasión de Hitler.

Es el responsable de las fuerzas aéreas asignadas al Distrito Especial Militar del Báltico. Como los demás Distritos Militares, inmediatamente es redenominado “Frente” al comenzar las hostilidades, con los que Ionov se convierte en Comandante en jefe de las Fuerzas Aéreas del Frente Noroccidental (general F. I. Kuznetsov). Cubre el flanco derecho del dispositivo soviético frente a Prusia Oriental. Tiene su cuartel general sito en Riga (Letonia) y bajo su cadena de mando van a operar 5 divisiones aéreas (4 del tipo mixto con bombarderos y cazas y una puramente de cazas). En total 453 bombarderos y 744 cazas; de los últimos hay en inventario 140 modernos interceptadores MiG-1 y MiG-3. Son las unidades de vuelo que se listan:

  • 21 IAP PVO (Riga, Letonia): 65 I-16, 1 I-153 y 1 SB
  • 4 SAD (Panevezhis, Lituania ): 107 SB, 164 I-153/ I-15 y 1 I-16
  • 6 SAD (Shiauliai, Lituania): 141 I-16/ I-153 y 105 SB
  • 7 SAD (Kaunas, Lituania): 106 MiG-3/ MiG-1, 94 I-16/ I-153, 41 SB y 5 Pe-2
  • 8 SAD (Riga, Letonia): 23 MiG-3, 48 I-16, 80 I-153, 1 I-15 bis, 129 SB/ Ar-2, 5 Il-2 y 7 Pe-2
  • 57 SAD (Pskov, Rusia): 36 I-16, 25 I-153
  • 161 IAP “reservas” (Lepel, Bielorrusia): 42 I-16/ I-153
  • 312 SBAP (Riga, Letonia): 6 SB

leyenda: IAP=regimiento de cazas, SAD=división aérea mixta, PVO=defensa aérea, SBAP=regimiento de bombardeo rápido

Su adversario directo será el 1. Luftflotte (Generaloberst Alfred Keller), que entre otras unidades cuenta con la archifamosa Ala de Caza nº 54 “Grünherz”. Es la veterana unidad de cazas Messerschmitt del “corazón verde” al mando del “as” Johannes Trautloft. La misión promordial de la aviación del Eje es destruir el poder aéreo soviético en el suelo y el sector de las ex-repúblicas bálticas no es excepción. Al amanecer del 22 de junio de 1941 las bases de Ionov más próximas a la frontera sufrirán pérdidas inasumibles, con sus aviones aún alineados en los aparcamientos. Incomprensiblemente la orden de pasar las unidades a alerta de combate llega en la noche del 18-19 de junio al cuartel general del Distrito Especial Militar del Báltico, empero las órdenes de dispersión se transmiten sólo en la víspera de este domingo 22. Muchos pilotos soviéticos están sencillamente durmiendo en sus propias casas. Incluso en el caso de su 6ª División Aérea Mixta (desplegada en el centro del Distrito Militar), sólo se recibe la alerta…¡dos horas antes del ataque! Para los pilotos de la Luftwaffe cada misión parece un ejercicio de tiro en tiempo de paz. Las primeras salidas de la VVS (Voyenno-Vozdushnye Sily<>Fuerza Aéra Soviética) no ocurren antes de hora u hora y media tras el ataque alemán. Es exactamente a las 03:40 horas (de Berlín), es decir Barbarroja + 40 minutos, cuando por fin la 7ª División Aérea Mixta recibe órdenes de Riga de llevar a cabo contraataques contra aeródromos alemanes en Tilsit y emplazamientos. Aún así Ionov no autoriza (probablemente bajo directries de Moscú) sobrevolar la frontera con el Reich.

vvs szf
Despligue de bases aéreas de Ionov principlamente en las repúblicas bálticas y Bielorrusia

Sus pérdidas, no obstante, aún siendo elevadas, no impiden que un número de cazas y bombarderos reaccionen e intenten neutralizar desde el aire la cuña Panzer del general Höpner (Comandante del 4. Panzergruppe), pero la Luftwaffe goza de superioridad aérea y las pérdidas en las unidades de Ionov son siempre numerosas (especialmente entre los bimotores de bombardeo que operan temerariamente sin escolta de cazas). Es de reconocer el arrojo de estos aviadores, conscientes de sus pocas posibilidades contra la caza germana. En la confusión del momento, otras de sus unidades más a retaguardia y no atacadas, ni siquiera salen a volar en la trágica mañana de la Operación Barbarroja.

Höpner y sus fuerzas blindadas alcanzan en tiempo récord las aguas del gran río Dvina Occidental. Ionov lanza prácticamente lo poco que le resta. Con sus regimientos de bombarderos desde bases en Letonia, Estonia y área de Leningrado intenta destruir las cabezas de puente aún poco consolidadas en el Dvina, pero irremisiblemente los Messerschmitt Bf-109 de la JG 54 “Grünherz” se cobran una y otra vez un alto precio entre los bimotores Tupolev.

Ionov, al igual que sus camaradas de los otros frentes, no tiene más remedio que salvar los aparatos aún en servicio tras cada ataque alemán en progresivos redespliegues a bases del interior. Sus esfuerzos no le valdrán el reconocimiento de Moscú. El día 1 de julio, tan sólo 9 días tras el comienzo de la campaña de  invasión de Hitler, será arrestado, destino común de muchos de los generales soviéticos que en vano intentan desesperadamente aguantar la embestida de la Wehrmacht. Será fusilado en febrero de 1942 y como tantos otros, rehabilitado su nombre en 1955, tras a muerte de Stalin.

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

MAJOR-GENERAL SOVIET AIR FORCE (VVS) ALEKSEI PAVLOVICH IONOV (1894-1942)

 

mig3 leningrad
MiG-3’s patrolling the skies of Leningrad. They belong to the 7 IAK (Fighter Air Corps). The machine is counted as the most modern in the VVS order of battle at Barbarossa start.

He is responsible for the air units assigned to the Baltic Special Military District. As all the other military districts it changes its designation to “Front when hostilities commence and  this way Major General Ionov becomes the Commander-in-Chief of the North Western Front Air Forces (F.I. Kuznetsov). It covers the right-most flank of the Soviet deployment facing Eatern Prussia. Ionov’s headquarters is located in Riga (Latvia) and under his command operate 5 air divisions (4 mixed divisions with fighters and bombers and 1 with just fighters). In all operate 453 bombers and 744 fighters; from the latter there are 144 modern interceptors MiG-1 and MiG-3. The order of battle is as follows:

  • 21 IAP PVO (Riga, Latvia): 65 I-16, 1 I-153 and 1 SB
  • 4 SAD (Panevezhis, Lithuania ): 107 SB, 164 I-153/ I-15 and 1 I-16
  • 6 SAD (Shiauliai, Lithuania): 141 I-16/ I-153 and 105 SB
  • 7 SAD (Kaunas, Lithuania): 106 MiG-3/ MiG-1, 94 I-16/ I-153, 41 SB and 5 Pe-2
  • 8 SAD (Riga, Latvia): 23 MiG-3, 48 I-16, 80 I-153, 1 I-15 bis, 129 SB/ Ar-2, 5 Il-2 and 7 Pe-2
  • 57 SAD (Pskov, Russia): 36 I-16 and 25 I-153
  • 161 IAP “reservas” (Lepel, Belarus): 42 I-16/ I-153
  • 312 SBAP (Riga, Latvia): 6 SB

IAP=fighter air regiment, SAD=mixed air division, PVO=air defense, SBAP=fast bomber air regiment

His direct adversary will be Colonel-General Alfred Keller’s 1. Luftflotte, who, amongst other units, will count on the famous 54th Fighter Wing “Grünherz”. It is the seasoned Messerschmitt “Green Heart” wing commanded by the “ace” Johannes Trautloft. The primary mission of the Axis aviation is the destruction of the adversary’s air power on the ground and this is no exeption in the ex-Baltic republics. Thus at dawn, Sunday 22nd of June 1941, Ionov’s closest airbases to East Prussia will suffer severe losses in his air fleets still neatly aligned on the aprons. Shockingly, the instructions for combat readiness are received at the Military District headquarters on the night of the 18th-19th of June, but the alert is raised only on this Sunday’s eve. Many soviet pilots are still peacefully sleeping at home. Even in the case of the 6th Mixed Air Division (deployed on the centre of the Military District), the alarm is received…just 2 hours before the attacks!! For the Luftwaffe pilots it seems a routine peace-time shooting exercise. The first VVS (Voyenno-Vozdushnye Sily<>Soviet Air Force) sorties are lauched not before 1-1.5 hours after the German attack. Exactly at 03:40 hours (Berlin time), at Barbarossa + 40 minutes, the 7th Mixed Air Division receives at last orders from Riga HQ to retaliate targeting aerodromes in Tilsit and other spots. General Ionov, though, does not clear flights into German airspace (possibly following Moscow’s guidelines).

ar-2 shaiuliai
Ar-2 belonging to the 46 BAP/ 7 SAD based in Shaiuliai. This base along with many others will suffer the main thrust of the Luftwaffe air-to-ground attacks on Sunday, the 22nd of June 1941.

However, in spite of staggering losses, numbers of VVS  fighters and bombers manage to get airborne and try to neutralize Höpner’s 4. Panzergruppe wedging through the Soviet lines. But the Luftwaffe controls the skies and Ionov suffers many losses in air-to-air combats (especially amongst the twin-engine bombers without fighter escort). It is indeed remarkable the courage of these aviators, standing small chances versus the enemy fighters. In this confusing moments, other rear area unscathed bases even fail  to launch any sorties at all on this deadly Barbarossa’s Sunday, due to lack of orders.

Höpner and his Panzer‘s reach in record time the banks of the great Western Dvina river. With his last remaining forces Ionov tries to destroy the still vulnerable bridgeheads on the Dvina, but as expected, again and again the JG 54’s Messerschmitt Bf-109‘s claim appalling numbers of twin engine Tupolev’s.

Ionov, along with other air commanders from other fronts, has no other chance except to try to save his mauled forces after every German attack towards rearguard bases. But his desperate attempts won’t grant him the appreciation of Moscow. On the 1st of July 1941, just 9 days into Hitler’s campaign against the USSR, he will be arrested. Just one another case of the many examples of comrades in arms who struggle to withstand the German onslaugh. He will face the firing squad in February 1942 and like many others too, his name will be rehabilitated in 1955, always after Stalin’s death.

 

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KOPETS, Ivan Ivanovich. General-maior.

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IVAN IVANOVICH KOPETS, GENERAL-MAIOR VVS (1908-1941)

kopets ivan ivanovich
General-maior aviatsii Iván Ivanovich Kopets, comandante de las fuerzas aéreas asignadas al Distrito Especial Militar Occidental. Al piloto de caza veterano de la Guerra Civil Española y condecorado Héroe de la Unión Soviética le aguarda un trágico final.

Piloto de caza curtido en la Guerra Civil Española donde tiene la oportunidad de combatir a los mandos de un I-15 “Chato” (“Chaika”). Con el nombre de guerra “José” es destinado en el Grupo nº 26 (aeródromo de Alcalá de Henares), cuya jefatura asumirá finalmente. Pelea tanto sobre los cielos de Madrid como en los del frente de Aragón a partir de diciembre de 1936. Sobre la capital de España los combates por ganar la superioridad aérea se intensifican, llegando a volar las unidades de aparatos soviéticos más de 100 salidas el 7 de noviembre de 1936. Kopets está presente. Al regresar a la URSS, el Kapitan Kopets, en junio de 1937 habrá conseguido 2 derribos más otros 4 compartidos. Más de 200 servicios de guerra obran en su cartilla de vuelo. Es condecorado Héroe de la Unión Soviética ese mismo año.

El 22 de junio de 1941, día de la ruptura de hostilidades con Alemania y sus aliados, y ya general, está al mando de las fuerzas aéreas del Distrito Especial Militar Occidental (Zapadny Osoby Voyenny Krug-VVS), con su cuartel general sito en la capital bielorrusa, Minsk. Sin duda, Kopets, es un comandante capaz pero la historia le reservará un fatal destino tras las primeras horas de la Operación Barbarroja. El despliegue de las unidades de vuelo del general-maior ocupa un saliente expuesto demasiado cerca de la frontera. Las divisiones aéreas mixtas (Smeshnye Avia Divizii) 9 SAD (Chyornykh), 10 SAD (Belov) y 11 SAD (Ganichev), unidades compuestas de bombarderos y cazas, son las que se encuentran peligrosamente próximas. Tal es así que en las primeras horas del Barbarossatag (día de Barbarroja) el comandante de una de las unidades del 9 SAD notifica a la cadena de mando ruido de motores y actividad altamente inusual al otro lado de la frontera. El 9 SAD es la unidad más moderna en equipación contando con nada menos que 200 MiG-3.

Al igual que en los otros teatros de operaciones, la Luftwaffe lanza una campaña de ataques sorpresivos a gran escala para destruir a la VVS en sus mismas bases. Son los aparatos del II. Luftflotte del Generalfeldmarschall Albert Kesselring. Las pérdidas soviéticas son inimaginables. El 9 SAD se lleva la peor parte. De poco le sirven sus novísimos aparatos MiG. Por contra de algunas bases del 11 SAD (área de Grodno) los aviadores de Kopets salen a volar y presentan batalla. A las 04:00 horas los primeros I-153 “Chaika” del 127 IAP/11 SAD (Istrebitelnyj Avia Polk <> Regimiento Aéreo de Cazas) interceptan sobre la ciudad de Grodno una formación de Junkers Ju-88A. En otras bases, habiendo recibido la alerta demasiado tarde, los pilotos están listos en las carlingas de sus aviones sin autorización de salir al aire…”No hay orden de despegue…es una provocación…un incidente local…“. En otras bases ni siquiera las órdenes de dispersión y enmascaramiento han llegado para evitar que filas enteras de aeroplanos aparcados ala con ala sean destruidos a placer por los germanos. Alguno comentará “...como en un ejercicio de tiempo de paz…“. Tan sólo las unidades de bombarderos más alejadas quedan incólumes hasta este momento y al atardecer llegan órdenes de atacar al adversario. No obstante la mayoría de las misiones de estos bimotores soviéticos, sin escolta de cazas, se saldarán con numerosas pérdidas a pesar del coraje mostrado por las tripulaciones soviéticas. Antes del anochecer el 47,3% de la aviación del inventario de Kopets (más de 730 aviones) habrá sido destruida [Red Air: Politics in Russian air power].

aerodromo destruido
Escena clásica de un aeródromo soviético en los primeros días de la Operación Barbarroja. En muchas ocasiones las bases más próximas a la frontera con el III Reich reciben demasiado tarde las órdenes de dispersión y a las 03:00 horas del domingo 22 de junio de 1941 la Luftwaffe deja caer las primeras bombas.

A últimas horas de la tarde,  Ivan Ivanovich Kopets, toma un caza él mismo y sobrevuela numerosos de los aeródromos bajo su mando. Una total desolación se apodera de él al ser testigo de la debacle acontecida…de los restos calcinados de decenas de aviones con estrellas rojas…de los esqueletos de metal retorcidos…en suma, de lo que hacía unas horas antes era una poderosa fuerza de combate y ahora es sólo chatarra en aeródromos desiertos. Oficialmente, en su desesperación, en algún momento en la noche del 22 al 23 de junio de 1941 acaba con su vida descerrajándose un tiro. Muy probablemente, Kopets, acorralado, quiere de esta manera evitar el deshonor de un consejo de guerra con la posibilidad de morir frente a un pelotón de ejecución. Otros camaradas de armas en puestos similares sufrirán este trágico desenlace como Evgenyi Savvich Ptukhin

 

 

 

 

 

 

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

 

IVAN IVANOVICH KOPETS, GENERAL-MAIOR VVS (1908-1941)

 

kopets kapitan
Young Lieutenant Colonel Ivan Kopets.

Seasoned aviator and fighter pilot himself, he is a veteran of the Spanish Civil War (1936-1939) with the nom de guerre “José”. He flies a biplane I-15 “Chato” (“Chaika”) in the 26th Fighter Group at Alcalá de Henares (near Madrid). Eventually he will take over command of the entire Group. He fights either in the skies over Madrid and those of Aragón (December 1936). Precisely over Madrid, the fight to gain the air superiority over the capital city intensifies relentlessly and on the 7th of November Soviet machines will fly up to 100 sorties. Kopets will make his contribution. When he returns to the USSR in June 1937, kapitan Kopets will be decorated as Hero of the Soviet Union. In Spain he is credited with 2 kills plus 4 shared ones. His pilot logbook records 200 war sorties.

On the 22nd of June 1941, at the outbreak of hostilities with Germany and her allies, and already promoted to General,  he is in command of the Western Special Military District Air Forces (Zapadny Osoby Voyenny Krug-VVS). His HQ is located in Minsk, the Belorussian capital city. Undoubtedly Ivan Kopets is a very capable man, but History will spare for him a tragic fate after the first hours of the commencement of Operation Barbarossa. The array of his aerodromes are too exposed inside a salient too close to the frontier. His mixed air divisions (Smeshnye Avia Divizii) 9 SAD (Chyornykh), 10 SAD (Belov) and 11 SAD (Ganichev), composed of either fighters and bombers are indeed the most dangerously close. So it is that a few hours before the Barbarossatag (day of Barbarossa) one of these 9 SAD base commanders report to his chain of command unusual activity and engine noises behind the border. The 9 SAD is the most modern flying unit fielding 200 new MiG-3 fighters.

Like in the other theatres of operations, the Luftwaffe launches sneak air to ground attacks to finish off the VVS airplanes on their very same runways and aprons. These are the machines of Generalfeldmarschall Albert Kesselring‘s II. Luftflotte. The Soviet losses are appalling.The 9 SAD takes the worst. The Division‘s brand new MiG’s are of little value. On the contrary from the 11 SAD bases (Grodno area)  Kopets airmen get airborne and fight. At 04:00 hours the aviators of the I-153 “Chaika’s” belonging to the 127 IAP/11 SAD (Istrebitelnye Avia Polk<>Fighter Air Regiment) intercept over Grodno a formation of Junkers Ju-88A. On other bases, having received the alarm too late, the pilots feel powerless in their aeroplanes without authorization to go airborne…”there’re no orders for take off…It is just a provocation…A local incident…“. On other aerodromes, the camouflage and dispersal orders have not being received and long lines of parked aircraft, wingtip to wingtip, are destroyed leisurely by the Germans like in a peacetime exercise. Only the furthest bomber units deep into Belorus remain up to now unscathed and in the afternoon the first mission orders will arrive. Nevertheless these bomber missions, lacking adequate or no fighter escort at all, will suffer tremendous losses in spite of the bravery shown by the Soviet airmen. At dusk 47.3% of Kopets aviation inventory (+730 machines) will have ceased to exist [Red Air: Politics in Russian air power].

wingtip to wingtip
A German pilot comments after his first attack mission that the Soviet aircraft were reckelessly parked in long lines, wingtip to wingtip and the mission was like “a peacetime exercise”.

In the evening of this fatal day, Major-General Ivan Ivanovich Kopets takes a fighter himself and overflies a number of his aerodromes. He witnesses the debacle…observes the smoldering remains of what just a few hours back was a powerful combat force and now just smoking twisted metal in deserted aerodromes. Oficially, absolutely devastated he finds no other escape but to shoot himself in the head sometime between the 22nd and the early morning hours of the 23rd of June 1941. Most likely Kopets wants to avoid criminal charges facing a court martial and the chance of terminating a bright career before a firing squad. Other comrades of arms in similar posts will suffer this fate like Evgenyi Savvich Ptukhin

 

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FIAT G.50 “Freccia”

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 MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CAZA MONOPLANO FIAT G.50 “Freccia”

fiat g.50 ilmavoimat lelv 26
FIAT G.50 del 26º Escuadrón (LeLv 26) con base en Utti.

El “Freccia” (Flecha) es un aparato de caza desarrollado en Italia que efectúa su primer vuelo de ensayos en 1937. Es presentado internacionalmente en el salón aeronáutico de Milán como el aparato de caza más moderno del inventario italiano. La versión ya de serie monta un motor FIAT A.74 RC38 de 840 C.V. con una velocidad máxima de 472 km/h. El aparato en sí supone un avance en el diseño de ingeniería, al ser ya monoplano y de contrucción metálica, pero otros modelos británicos o alemanes contemporáneos lo superan en capacidades.

En enero de 1939 una docena de Fiat G.50 son enviados rápidamente al combate por primera vez a la Guerra Civil Española, donde son apreciadas sus buenas prestaciones y maniobrabilidad. También está bien armado con un par de ametralladoras pesadas BREDA-SAFAT de 12,7 mm. Se les encuadra en el Gruppo Sperimentale da Caccia, bajo dependencia de la Aviazione Legionaria de Mussolini, pero el conflicto finaliza en pocos meses antes de que se pueda acumular gran experiencia operativa.

A finales de 1939 el gobierno finlandés hace un pedido apresurado de 35 unidades para incrementar su capacidad defensiva frente al ataque de la URSS (Guerra de Invierno 1939-40). Llegarán demasiado al final. Serán incorporados a la base de Utti, hogar del 26º Escuadrón, el LeLv 26 (Lentolaivue<>escuadrón).

fiat g.50 perfil
Perfil del FIAT G.50 “Freccia”. El aparato está encuadrado en el LeLV 26 y es la montura del suboficial “Oippa” Tuominen, el mayor as de este tipo de aeroplano. En la cola están marcadas las 13 victorias conseguidas en el “Freccia” de matrícula FA-26. Con ocasión de la Operación “Barbarroja”, la Luftwaffe pide a la Ilmavoimat (Fuerza Aérea finlandesa) pintar una banda en el fuselaje y las puntas del intradós alar también en amarillo, con fines de identificación.

Ya en junio de 1941 y tras 3 días del comienzo de la Operación Barbarroja, Stalin autoriza ataques preventivos contra Finlandia. Los fineses denominarán esta nueva fase de combates como la Guerra de Continuación. Las fuerzas de la Ilmavoimat (Fuerza Aérea finalndesa) están mejor preparadas que hace un año y medio y cuentan esta vez con dos regimientos de interceptadores, el LeR 2 y el LeR 3, totalizando 155 aparatos de caza. El primero es el más potente y engloba a tres escuadrones; uno de Brewster 239, otro de MS 406 y otro de FIAT G.50 “Freccia”. Este último escuadrón es el mencionado LeLv 26. La VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Fuerza Aérea Soviética) va a oponerle “sólo” 500 aviones, dado que el grueso de sus fuerzas están intentando contener en vano a los germanos en otros sectores del vasto “frente ruso”. Y de este modo los “Freccia” son empleados en la segunda lucha contra Stalin en cielos de Finlandia (donde dan algunos resultados bastante respetables). Intervienen en numerosas acciones en la zona del lago Ladoga y el itsmo de Carelia. Varios ases fineses comenzarán precisamente su carrera en el ligero y maniobrero caza italiano, como el suboficial Oiva Tuominen (44 victorias), quien el 17 de agosto de 1941, a los mandos de un G.50 derriba 4 bombarderos soviéticos en el asombroso intervalo de 4 minutos, sólo retirándose del combate al agotar la munición.

tuominen
Tuominen posa junto a la cola de su “Freccia” mostrando marcas de victorias aéras. Las blancas corresponden a bombarderos y las negras a cazas.

25 de Junio de 1941: Stalin autoriza ataques preventivos contra su vecino del norte. Los regimientos aéreos LeR están preparados. Unos 150 bimotores de bombardeo soviético aparecen en el espacio aéreo finlandés. La caza les sale al encuentro, entre ellos los “Freccia” del LeLv 26. Una vez interceptados los bombarderos los pilotos del LeLv 26 dan cuenta de 13 de ellos…

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

MONOPLANE FIGHTER AIRCRAFT FIAT G.50 “Freccia”

 

g.50 cockpit
FIAT G.50’s cockpit. Some versions followed the closed canopy rule, but most of the “Freccias’s” fly open-cockpit.

The “Freccia” (Arrow) is an Italian fighter design which makes its first test flight in 1937. That year is internationally presented in the Milan aeronautical salon as the most advanced combat aeroplane in the Italian inventory. The series version is powered by a FIAT A.74 RC38 engine that develops 840 H.P. and a top speed of 472 km/h. The machine is indeed a leap forward in the aeronautical engineering, being already a monopane and of metal construction. But other countries will develop other models at the time with better capabilities, like Great Britain and Germany.

In January 1939 a dozen FIAT G.50‘s are hurriedly sent to Spain for tests in the civil war, where they show good overall performance and maneouverability. They are fitted with 2xBREDA-SAFAT 12.7 mm. heavy machine guns. They are used by the Gruppo Sperimentale da Caccia (Experimental Fighter Group) depending from Benito Mussolini’s Aviazione Legionaria, but the war ends just a few months later before any useful experience can be gained.

Late the same year the Finnish government orders 35 units to face the USSR invasion in the so-called Winter War 1939-40. But they will arrive late in the conflict. They will be based then at Utti airbase, home of the LeLv 26 (Lentolaivue<>squadron).

Already in June 1941 and after 3 days from the start of Operation Barbarossa, Stalin approves pre-emptive attacks against Finland. The Finns will name this new combat phase against the Soviet Union as the Continuation War. The Ilmavoimat (Finnish Air Force) assets are better prepared than a year and a half ago and they count on two interceptor regiments, the LeR 2 and LeR 3, in all 155 fighter aircraft. The former is the most powerful fielding 3 squadrons: one of Brewster 239‘s, a second of MS 406’s and one another of FIAT G.50 “Freccia”. The latter is the aforementioned LeLv 26. The VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Soviet Air Force) will oppose them “only” 500 planes, due to the fact that most of her forces are vainly trying to withstand the German onslaught in other sector of the vast “Russian Front”. And this way the “Freccia‘s are used in the second Finnish war against Stalin (with promising results). They will participate in numerous air combats over lake Ladoga and the Karelian isthmus. Some “aces” will commence their successful careers at the controls if this light and agile Italian machine, like the Warrant Officer Oiva Tuominen (44 victories). On the 17th of August 1941 piloting a G.50 he will shoot down 4 Soviet bombers in the awesome interval of 4 minutes, only to break the engagement after depleting his ammo.

g.50 vs chaika
The art shows an air engagement of a “Freccia” vs. a “Chaika” somewhere over southern Finland. [Unknown author].

25th of June 1941: As mentioned, Stalin approves pre-emptive strikes against his northern neighbour. The fighting regiments LeR are combat ready. Some 150 Soviet twin engine bombers show up in the Finnish airspace and the fighters take off to intercept; the LeLv 26 “Freccia’s” are amongst them. They will claim 13 bombers to their list of air victories…

 

 

 

 

 

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Ilyushin Il-4

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BOMBARDERO MEDIO BIMOTOR ILYUSHIN IL-4 (DB-3F)

 

il4 museo
Ilyushin Il-4 en la actualidad. Museo del parque de la victoria en Moscú. Se puede apreciar con detalle la sección de morro alargada y acristalada, característica de la versión F de los diseños DB de Sergei Ilyushin.

Aparato de largo alcance derivado del diseño del equipo de ingeniería de Sergei Ilyushin del bimotor DB. De hecho su desarrollo comienza como la variante DB-3F. No obstante en el momento de ser entregado en grandes cantidades a las unidades de ataque de largo alcance cambia su denominación, convirtiéndose en el Il-4. En 1938 comienza su diseño con una modificación sustancial de la célula del aparato original. Conserva la estructura primaria de la serie DB, aunque con una nueva sección de morro (ver video al final de la página con modelos DB e Il-4). Así inicia su primer vuelo en 1939 aún con la designación DB-3F.

A comienzos de la Operación Barbarroja la serie de bombarderos DB constituye la flota de aparatos de ataque  principal de largo alcance, integrándose en las unidades de vuelo DBAP (Dalnyebombardirovochnyi Aviatsionnyi Polk<>Regimiento Aéreo de bombarderos de largo alcance) y MTAP (Minno Torpednyi Aviatsionnyi Polk<>Regimiento Aéreo de Torpederos Minadores). Hay en inventario 1.122 unidades DB-3 y DB-3F (906 de ellos operativos). Está propulsado por dos motores M-88B que desarrollan 1.100 C.V. cada uno, siendo capaz de transportar una carga bélica de hasta 2.500 kilogramos (tanto en bodega como en afustes externos).

En la misma tarde del 22 de junio de 1941, día de comienzo de las hostilidades contra el III Reich, formaciones de bombarderos DB e Il-4 atacan las ciudades de Königsberg (actual Kaliningrado) y Memel e incluso atacan concentraciones de tropas en los arrabales de Varsovia, cubriendo una distancia de 600 kilómetros desde sus bases. Las misiones no cuentan con escolta de cazas y las pérdidas son numerosas. La Luftwaffe domina los cielos. También atacarán objetivos de la industria petrolífera de Rumanía, en Ploesti, desde bases de la Flota del Mar Negro en Crimea. Por su largo radio de acción son aparatos idóneos para la tarea, pero de la misma forma, sin escolta adecuada, para muchas tripulaciones su primera misión será la última al encontrarse con los Hurricanes de la Aviación Rumana o los Messerschmitt de la Lutfwaffe.

radio accion il4 isla oesel a berlin
Esquema de la ruta seguida por los aparatos del 1 MTAP desde su base en la isla Ösel hasta Berlín. Los Ilyushin vuelan hacia su objetivo prácticamente al máximo de su radio de acción.

Este bimotor de Ilyushin ya es conocido por la Luftwaffe antes de comenzar las operaciones en el frente del este. Antes de la fecha de invasión de la URSS, la Ilmavoimat (Fuerza Aérea Finlandesa) presenta a los alemanes un DB-3M de este tipo capturado en la Guerra de Invierno para su evaluación.

7 de agosto de 1941: En la base de la aviación naval del Báltico de la isla de Ösel una quincena de aparatos DB-3T (variante “navalizada”) calientan motores para una misión especial. La cantidad de combustible es la máxima posible en detrimento de la carga de bombas, pues el objetivo está casi fuera del radio de acción de los bimotores soviéticos. El objetivo es Berlín. Con el avance imparable de la Wehrmacht hacia el corazón de la URSS ya sólo hay disponibles 3 modelos capaces de tal misión: el Yer-2, el Pe-8 y el modelo de Ilyushin. Se le asigna la misión al 1 MTAP de la Flota de Báltico. Como se indica, usarán la base de la isla de Ösel, que dista unos 900 kilómetros hasta Berlín…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

TWIN ENGINE MEDIUM BOMBER ILYUSHIN IL-2 (DB-3F)

 

il4 machine gunner
Il-4 dorsal machine gunner gets his UBT 12.7 mm ammo ready for a sortie. The aircraft carries 3 gunners (nose, ventral and dorsal). The machine gun turret will suffer different modifications throughout the DB-3 initial versions to the Il-4.

A long range medium bomber derived from the DB type, a design from Sergei Ilyushin’s engineering team. As a matter of fact initially it will still carry the official designation DB-3F. However as it commences the delivery to the long range flying units, it will change into Il-4. The development starts in 1938 using the DB series, with a thorough modification of the structure and specially of the nose section (watch the video at the bottom of the page with both variants). As just mentioned its maiden flight is carried out in 1939 still as a DB-3F.

At Barbarossa start the aircraft DB family is the Red Air Force long range bomber backbone. It is fielded by DBAP flying units (Dalnyebombardirovochnyi Aviatsionnyi Polk<>Long Range Aviation Regiment) and MTAP (Minno Torpednyi Aviatsionnyi Polk<>Mine-Torpedo Aviation Regiment). There are 1,122 DB-3’s (including DB-3F’s) in the VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Soviet Air Force) inventory. Out of them, 906 are airworthy machines. They are powered by two 1,100 H.P. M-88B engines that allow them two carry up to a maximum of 2,500 kg. of warload (inside the bomb bay and in external pylons).

il4 at night
Il-4 at night.The production of this type will continue until 1944 and it will see service well into the Cold War. NATO code “Bob”.

In the same afternoon of the 22nd of June 1941, day 1 of the war against the III. Reich,  formations of DB’s and Il-4’s attack the cities of Königsberg (Kaliningrad today) and Memel. They even go deeper into the adversary’s heart and attack concentrations of troops in the vicinity of Warsaw, covering distances of 600 kilometres from their home bases. These raids are not escorted by much needed fighters and the losses are appaling. The Luftwaffe masters the skies. They will attack in the following days the Romanian oil industry in Ploesti from the Black Sea Fleet bases in Crimea. Due to their long range performance they are the suitable airplane model for the task, but once again, with no fighter escort, for many Soviet aviators their first mission will be the last one. Romania is patrolled by her own Air Force Hurricane’s and Luftwaffe Messerschmitt‘s.

This twin engine bomber is already well known by the Luftwaffe before starting the Eastern Front operations. A few months before, the Ilmavoimat (Finnish Air Force) delivers a captured (from the Winter War 1939-40) DB-3M to the Germans for evaluation.

Il-4 over berlin
Ilyushin’s over Berlin. In spite of this dramatized drawing, no bombers are shot down the first night as the surprise is complete. As a matter of fact the German press will blame the British R.A.F. with the resposibility of the raid. [Art by Don Greer].

7th of August 1941: In their naval aviation station on Ösel island 15 DB-3T (a navalized variant) warm up engines for a very special mission. The fuel upload is maximum making the warload not too significant, due to the fact that the target is almost beyond the combat radius of the Soviet twin engine bombers. Berlin is the target. With the rapid advance of the Wehrmacht into the USSR there are just 3 types of aircraft that could do the job: the Yer-2, the Pe-8 and the machine of Ilyushin. The task is given to the  Baltic Fleet’s 1 MTAP. As aforementioned its base is 900 kilometres from Hitler’s capital city…

 

 

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PTUKHIN, Evgenyi Savvich. General-leitenant.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERAL-LEITENANT EVGENYI SAVVICH PTUKHIN (1902-1942)

ptukhin vvs-kovo
Retrato del Jefe de las fuerzas aéreas del Distrito Militar Especial de Kiev. General Evgenyi Savvich Ptukhin. Veterano de la Guerra Civil Española, acabará trágicamente su carrera como consecuencia de los desastrosos eventos del verano de 1941.

Como su camarada de armas, el Comandante de las fuerzas aéreas del Frente Occidental, el general-maior Ivan Ivanovich Kopets, Ptukhin es un veterano de la Guerra Civil Española. En la primavera de 1937 Ptukhin es destacado a España como asesor militar del gobierno republicano hasta su retorno a la URSS al año siguiente. Se le conoce con el sobrenombre de “General José” estando además al mando 26º Grupo de Caza. Se le atribuyen 2 derribos compartidos en el área de Madrid y Segovia. Es condecorado como Héroe de la Unión Soviética en 1940. Tambien participa en el conflicto ruso-finés como Comandante de las fuerzas aéreas del Frente Noroccidental, la Guerra de Invierno 1939-40.

En la histórica fecha del 22 de junio de 1941, Evgenyi Savvich Ptukhin es el Comandante del VVS-KOVO (fuerzas aéreas del Distrito Especial Militar de Kiev). Sus unidades aéreas dependen del Jefe del mencionado Distrito, general Kirponos. Dispone de la impresionante cifra de 2.061 aeronaves (entre ellas hay 466 bombarderos y 1.343 cazas, de los que casi 200 son del nuevo modelo MiG-3) [fuente: http://www.v3let.ru/]. La fuerza a la que se van a enfrentar son los aparatos del 4. Luftflotte del Generaloberst Alexander Löhr, que cuenta con 390 bombarderos y 321 cazas [Fuente http://www.lexikon-der-wehrmacht.de]. La relación de efectivos es desfavorable para el Eje, pero la efectividad  y los resultados conseguidos por la Luftwaffe serán espectaculares.

Mientras las unidades de la VVS  están siendo en gran medida neutralizadas por los ataques sorpresa de la Luftwaffe en el sector septentrional y central del extenso “frente ruso”, en el sur la aviación roja aún permanece activa y con capacidad de devolver los golpes. El primer ataque alemán ha sido serio, pero existen docenas de aeródromos dispersos por toda Ucrania, muchos de los cuales ni siquiera están en las carpetas de objetivos de los pilotos germanos. Ptukhin reacciona. Ha dado instrucciones desde las primeras horas de atacar aeródromos enemigos, áreas de concentración de tropas y de defender con cazas a las unidades de primera línea.

La cantidad de aparatos soviéticos destruidos en sus mismas bases aumenta a cada hora que pasa, pero desde los más alejadas pistas de las unidades de bombardeo de Ptukhin se planea ya un segundo ataque. En el Frente Sudoccidental (de Distrito Militar pasa a constituirse en “Frente” en la misma jornada) la VVS presenta cara. A pesar de todo y del arrojo de sus aviadores las pérdidas aumentan y las misiones de bombardeo se suelen saldar con numerosos derribos de sus aparatos Tupolev SB. Su fuerza aérea al igual que en los otros teatros de operaciones también se desangra.

Así el 24 de junio (algunas fuentes señalan días más tarde) es relevado del mando y puesto bajo arresto, siguiendo la “expeditiva vía” de Moscú de dar ejemplo en los campos de batalla. Será fusilado en 1942. Tras la muerte de Stalin, como en otros casos, su nombre será rehabilitado en 1954…

 

vvs-kovo
Unidades aéreas del Distrito Especial Militar de Kiev a disposición de Ptukhin. Diferentes fuentes señalan diferentes dislocaciones y unidades. [fuente: “Aviación Soviética durante la Gran Guerra Patria en cifras”. 1962].

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

LIEUTENANT-GENERAL EVGENYI SAVVICH PTUKHIN (1902-1942)

 

i-16 formation
Ptukhin’s large fighter force is mainly comprised by obsolete Polikarpov’s, like the I-16’s depicted.

Like his ill-fated comrade, Ivan Ivanovich Kopets, general-maior and Commander of the Western Front air forces (VVS-Zapadnyi Front), Ptukhin is too a veteran of the Spanish Civil War. In spring 1937 Ptukhin is detached to Spain serving as a military advisor for the Republican Government, until his return to the USSR on the next year. He is known by the nickname “General José” and he is given the command of the 26th Fighter Group as well. During the air combats in the area of Madrid and Segovia he claims 2 shared air victories. In 1940 he is decorated as Hero of the Soviet Union. He also participates in the russo-finnish conflict (Winter War 1939-40) as the Commander of the Northwestern Front air forces.

On the dramatic 22nd of June 1941, Evgenyi Savvich Ptukhin is this time the Commander of the VVS-KOVO (Kiev Special Military District air forces). His numerous air units depend on the Commander of the aforementioned District, General Kirponos. His powerful command consists of 2,061 airplanes (amongst them 466 bombers and 1,343 fighters, out of the latter almost 200 belong to the modern type MiG-3) . He will be forced to fight off Alexander Löhr’s 4. Luftflotte, which add up to 390 bombers and 321 fighters . The ratio of assets are quite unbalanced, but the results will be quite succesful for the German wings.

While the VVS squadrons have been greatly decimated by the Luftwaffe’s surprise attacks in the central and northern theatres of operations, in the south the “red air force” is still active and capable to fight. The German blow has been serious, but the Soviets have dozens of aerodromes spread out across the Ukraine and not all of them are in the German target folders. Ptukhin reacts. He issues orders from the early morning hours to attack adversaries’ aerodromess, troop assembly areas and to defend the army on the front lines.

mig-3 1941
Ptukhin has almost 200 modern MiG-3’s. One of his units equipped with this new type, the 15 SAD (15th Mixed Air Division), is based too close to the border in the Lvov area. It will suffer great losses within the very first hours of the German onslaught.

The number of destroyed Soviet aircraft increase by the hour; the German punishment starts again and again in consecutive waves, but Ptukhin has ordered already a second attack from his far still untouched bases. In the Southwestern Front the VVS flies and fights. However, and in spite of the courage of its pilots, the losses grow relentlessly to alarming proportions. Bombing missions usually end up with too many Tupolev SB’s shot down. Like on the other sectors of the front, his air forces bleed off slowly…

This way, on the 24th of June 1941 (this vary according to different sources) he is arrested and relieved from command following “the expeditious Moscow style” in order to set an example for the other commanders. He will face the execution squad in 1942. As in other cases, his name will be rehabilitated in 1954 after Stalin’s death…

 

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Tupolev SB-2

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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TUPOLEV SB-2

tupolev sb-2
Tupolev SB-2 hoy en día en el museo de la Fuerza Aérea de la Federación Rusa (Monino, Moscú).

Es un bimotor de bombardeo medio rápido. Junto con el  DB-3  constituyen la espina dorsal de las fuerzas de ataque de la VVS (Voenno Vozdushnye Sily, Fuerza Aérea Soviética) al comienzo de la Operación Barbarroja. Son los aparatos estándar  de los SBAP (Skorostnoj Bombardirobochnyj Aviatsionnyj Polk -regimientos aéreos de bombardeo rápido).

El proyecto se inicia en 1933 por Tupolev. En su versión de serie de 1936 (con gran participación en la Guerra Civil Española desde el otoño de ese año), el aparato alcanza los 423 km/h. a 4.000 metros. La velocidad es realmente notable para el conflicto español, donde la caza enemiga (principalmente Heinkel He-51 y FIAT CR-32) no alcanza los 360 km/h. Puede portar una carga bélica de 600 kilogramos.

No obstante en el escenario de 1941 es un aparato ya superado. Pero es la primera fuerza de ataque de la que dispone Stalin. En los momentos iniciales de la invasión de la URSS el caos se apodera de las filas soviéticas. El mismo día 22 de junio de 1941 la reacción oficial de Moscú no llega sino a las 4 horas del inicio de las hostilidades. Se ordenan salidas inmediatas de estos aparatos contra los aeródromos y áreas de concentración de tropas hasta una profundidad de 100-150 kilómetros dentro del territorio del Reich y el bombardeo de las ciudades de Königsberg y Memel. Queda cancelada la orden anterior de “no cruzar la frontera” y por supuesto la de “no responder a la provocación” (hasta este momento Stalin había prohibido toda acción que hubiera servido de excusa a Alemania para una intervención).  De aeródromos a retaguardia salen numerosas misiones de ataque, pero muchas no encuentran a su escolta de cazas, con lo que son víctimas de los Messerschmitt. Las pérdidas son atroces. Los alemanes los denominan erróneamente “bombarderos Martin”.

Tupolev sb-2 dañado
Un SB-2 mostrando daños de combate tras su regreso de una misión. Finalmente es capturado al ser tomada su base por la Wehrmacht.

El 22 de junio a las 12:15 horas el aeródromo de Byala-Podlyaska (antigua base polaca), base del Stab/StG 77 de Ju-87 Stuka es alertado por la llegada de tres formaciones de 9 SB cada una del 130 BAP/13 SAD (130º Regimiento Aéreo de Bombardeo de la 13ª División Aérea Mixta). La FlaK (Fliegerabwehrkanone o artillería antiaérea) abre fuego sobre los incursores que vuelan a una altitud media de 5.000 metros. El intenso fuego alemán consigue hacer perder la cohesión de las formaciones y aunque no se produce ningún derribo el ataque con 162 bombas FAB-100 pierde precisión. Los explosivos caen sin más por los alrededores del campo de aviación con daños mínimos. Pero a los pocos minutos son interceptados por Messerschmitt del Ala de Caza número 51 “As de Picas” del teniente coronel Mölders . El mismo Mölders pilota uno de los cazas y tras finalizar el combate reclama tres derribos. En total una veintena de los Tupolev SB no regresa…

La nueva ruptura de hostilidades días más tarde entre fineses y soviéticos (tras su Guerra de Invierno de 1939-1940)  abre un nuevo frente al norte de Leningrado, en el istmo de Karelia. Ambas aviaciones empiezan a combatir. Las bases de la Ilmavoimat (Fuerzas Aéreas Finlandesas) de Luostari y Rovaniemi son atacadas, así como la capital, Helsinki y Turku. Aparatos FIAT G.50 y Brewster 239 se enfrentan una vez más a los Tupolev SB y DB-3 de la VVS.

La tasa de pérdidas de los soviéticos es sencillamente inaceptable para cualquier estándar occidental, pero los pilotos  de los Messerschmitt se encuentran con unos aviadores muy decididos, que rehúsan apartarse de su rumbo de ataque hasta que las bombas no se han lanzado. La caza informa de casos en los que los artilleros de los bombarderos que caen derribados continúan disparando sus armas sin saltar en paracaídas.

El día 30 de junio de 1941 (a 8 días del inicio de la guerra) sólo la flota de SB ha quedado reducida al 50%. Tal está siendo el castigo en tierra y en el aire. Poco a poco estos veteranos modelos Tupolev que ya vieron acción en China, Finlandia y España van quedando relegados a misiones nocturnas…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

TUPOLEV SB-2

SB-2 shot down
During the summer of 1941 the loss rate of VVS SB-2 bombers is appalling. In spite of the determination of many crews, many missions are carried out without a much needed fighter escort.

A fast medium twin engine bomber. Along with the DB-3 it will form the attack VVS (Voenno Vozdushnye Sily, Soviet Air Force) backbone at the start of Operation Barbarossa. They are the standard machines in the SBAP (Skorostnoj Bombardirobochnyj Aviatsionnyj Polk -fast bomber aviation regiments).

The project starts in 1933 by Tupolev. In its 1936 series version (that takes intensive part in the Spanish Civil War since autumn that year), the SB-2 flies at a maximum speed of 423 km/h. at 4.000 metres. That speed is certainly impressive for the initial stages of the Spanish conflict, where the enemy fighters (mainly Heinkel  He-51’s and FIAT C.R.32’s) won’t perform faster than 360 km/h. It can carry 600 kg. warload.

sb-2 instrument panel
SB-2 cockpit. A fast sleek twin engine bomber. In the picture can be seen the pilot’s instrument panel.

Nevertheless in the 1941 scenario it is an outdated machine. However it is the first attack force in Stalin’s inventory. In the early hours of the invasion of the USSR the chaos takes over the Soviet command and control network. Moscow’s official reaction to the aggression, on the very same 22 of June 1941, will not arrive to the front units until 4 hours after. Then orders arrive to retaliate with the SB-2’s against enemy aerodromes and troop assembly areas up to 100-150 kilometres in depth into the Reich’s territory. Cities like Königsberg and Memel will be also in the target list. The standing orders of “not to cross the borderline” and “not to respond to the provocation” are cancelled (up to this moment Stalin have forbidden any reaction that could be used as an excuse for the Germans). From rearguard bases many of these Tupolev’s will take off, but commonly they will not be able to “rendezvous” with their fighter escort. And soon they will fall prey of the Messerschmitts. Losses will be simply appalling. The Germans call them erroneously “Martin bombers”.

On the 22nd of June 1941 at 12:15 hours the alarm is raised at Byala-Podlyaska airbase, home of the Ju-87 Stuka Stab/StG 77. Three formations of 9 SB-2 each are approaching. They belong to the 130 BAP/13 SAD (130th Bomber Air regiment belonging to the 13th Mixed Air Division). The FlaK (Fliegerabwehrkanone or anti-aircraft artillery) opens fire upon the raiders which fly at a medium altitude of 5,000 metres. The intense fire fails to shoot anyone of them down, but makes their formations loose cohesion. They release 162 FAB-100 bombs, but the explosives fall inacurately around the base perimeter without major damage. In a matter of minutes they are intercepted by the Messerschmitt’s of Lieutenant-Colonel Mölders and others from the “Pic Ace” 51st fighter wing. Molders himself is at the controls of one of the fighters and claims 3 kills. In all, 20 Tupolev SB’s will not make it home…

FAB-100 bomb loading
This Tupolev SB-2 is being loaded with FAB-100 bombs for a new mission.

The new war scenario between Finland and the USSR (after the 1939-40 Winter War) opens a new front on the 25th of June, due north of Leningrad (Karelian isthmus). Both air forces start to fight. Finnish bases like Luostari and Rovaniemi are attacked, as the capital city Helsinki and Turku are too. Italian design FIAT G.50 and American made Brewster 239’s face
the VVS Tupolev SB’s and DB’s.

During the summer of 1941 the Soviet rate of losses is simply unacceptable for any Western standards, but the Messerschmitt pilots meet very determined aviators who stubbornly keep the attack courses until the bombs have been released. The Germans report cases of doomed bombers where their machine gunners keep firing, while falling in flames, not bailing out.

On the 30th of June 1941 (only 8 days after the war in the East) just the SB fleet has been decimated down to 50%. Slowly these veteran machines which already saw action in China, Finland and Spain will be transferred to night missions…

 

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