T-34

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CARRO DE COMBATE MEDIO SOVIÉTICO T-34

t-34 kubinka
T-34 mod. 1941 en la actualidad en el museo de carros de combate de Kubinka en Moscú. [Cortesía del autor]

El T-34 es sin duda uno de los símbolos de la victoria aliada en la Segunda Guerra Mundial sobre la Alemania nacional-socialista, junto con el subfusil soviético PPSh-41 o el jeep norteamericano. El desarrollo de esta leyenda tiene su orígen en la familia de los ágiles y veloces carros de combate de la serie BT.

Durante la Guerra Civil Española (1936-39) se hace evidente la superioridad del armamento montado abordo de los blindados soviéticos (normalmente con el estándar de 45 mm.), pero a la vez queda patente su tremenda vulnerabilidad ante los cañones contracarro adversarios. En 1938 un gran cotingente de carristas soviéticos regresa a la URSS desde España con valiosas experiencias obtenidas en operaciones reales. Precisamente informan de la eficacia de las piezas de 37 y 45 mm. contracarro contra el débil blindaje de sus T-26 y BT-5.

Se atribuye al ingeniero Mikhail Ilych Koshkin (1898-1940) la autoría de una nueva creación. En 1937 la fábrica núm. 183 de Kharkov recibe un requerimiento para un nuevo desarrollo, al que un año más tarde se le añaden mejoras sugeridas por las lecciones aprendidas en el conflicto español.   El inicio de los estudios de diseño bajo tutela de Koshkin dan comienzo en diciembre de ese mismo año. El resultado: el BT-20 (posteriormente denominado A-20), un diseño basado en el BT-7 y BT-7M con planchas de blindaje inclinadas y orugas anchas de 400 mm. (comparadas con las de 263 mm. del BT-7). Esto será un factor clave de la movilidad del vehículo campo a través, cuando llegue su momento a partir de 1941 en comparación con los Panzer. El primer A-20 verá la luz el 26 de mayo de 1939 con un motor V-2 de 450 C.V. Como resultado del pacto de alianza germano-soviético Molotov-Ribbentrop firmado en agosto de 1939, el RKKA  (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) recibe una pequeña partida de PzKpfw. III, que son enviados para evaluación al polígono ensayos de Kubinka. Allí, el modelo soviético se revela superior en casi todos los aspectos.

la evolucion del t-34
La evolución del T-34. De izquierda a derecha: BT-7M, A-20, T-34 mod. 1940 y T-34 mod. 1941.

Se diseña un prometedor prototipo ulterior de chasis más largo denominado A-32 con un potente cañón L-10 de 76,2 mm. (una importante mejoría en cuanto a potencia de fuego en relación al cañón estándar de 45 mm. de los vehículos anteriores). Asimismo el blindaje se engrosa hasta los 45 mm. y el ancho de oruga vuelve a ensancharse hasta los 550 mm. Esto demostrará en batalla hasta dónde pueden llegar los T-34 en relación a sus contrincantes alemanes. Además puede alcanzar los 55 km/h. en carretera. En las pruebas de resistencia de blindaje en polígono se somete al prototipo al fuego de una pieza de 45 mm. a una distancia de 100 metros y queda probado que ninguno de los proyectiles penetra (cuando comience Barbarroja será invulnerable al fuego de los PzKpfw. II con su cañón de 20 mm. y a las versiones del PzKpfw. III con cañón de 37 mm.). Los germanos se verán obligados a hacer uso, como poco, de las piezas contracarro PaK 38 de 5,0 cm. y de los PzKpfw. III que montan este calibre, a distancias medias y cortas para ser efectivos.

El general Pavlov, veterano de la Guerra de España y futuro Comandante en Jefe del Distrito Especial Militar Occidental, en este momento es el responsable militar del programa de inicio y adquisición del proyecto. Solicita  ya en 1940 la fabricación de no menos de 500 unidades del prometedor carro de combate a la fábrica núm. 183 de Kharkov. La primera serie es el T-34 mod. 1940 con el mencionado cañón L-10 de 76,2 mm. al que seguirá el T-34 mod. 41 con el más efectivo F-34. Ambos montarán ya la planta motriz diesel V-12 de 500 C.V. menos proclive a arder que los motores de gasolina de la familia BT.

a-20
El A-20. Una modificación de la familia BT con planchas inclinadas y motor diesel.

En el tablero de diseño el T-34 es un arma temible; no obstante cuando de comienzo la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, aún existirán pocos en el inventario del RKKA en números relativos en las dotaciones de sus Mekhanizirovannye Korpusy (cuerpos mecanizados). Son unas 1.000 unidades. Pero la nueva arma también adolece de defectos. El T-34 sufre de fallos en la transmisión del motor, un sistema de puntería inferior al germano y una organización del control de fuego en una angosta torreta dependiente solamente de dos hombres (en vez de tres, como en el caso del PzKpfw. III y IV). Así, el comandante de carro tiene que repartir su exigente tiempo en batalla como apuntador, artillero y cuando es jefe de sección, además dando órdenes al resto de su formación. Se estima que como resultado por cada 3 disparos efectuados por el adversario, el T-34 puede responder con uno sólo. Su tasa de fuego es de 4-8 disparos por minuto.

El secreto del carro de combate soviético más famoso de todos los tiempos es una combinación de coraza inclinada, orugas anchas de 550 mm. (su maniobrabilidad todo-terreno es notable) y un potente cañón de 76,2 mm. que en el estándar de 1940 es algo casi excepcional en el mundo. Una más que aceptable combinación de potencia de fuego-mobilidad-coraza. El T-34 podrá hacer fuego a distancias seguras de más de 1.000 metros con la certeza de poder destruir cualquier Panzer de 1941. Con la mejor munición perforante en servicio puede atravesar un blindaje de hasta 78 mm. a 1.000 metros.

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SOVIET MEDIUM BATTLE TANK T-34

dotacion t-34
The 4 crewmen of this T-34/76 mod.1941 board their vehicle. Note the large turret single hatch as a sole way in/out for 2/3 men and the peculiar style for the driver as he has to enter backwards feet first.

The T-34 is possibly one of the symbols of the WWII Allied victory over National-Socialist Germany, along with the Soviet PPSh-41 machine pistol  or the North American Jeep. The origin of this legend dates back to the agile and fast BT series.

During the Spanish Civil War (1936-39) Soviet tanks enjoy a fire-power superiority but also show a worrying vulnerability to any anti-tank guns, due to the thin armour of the T-26’s and BT-5’s. In 1938 a large contingent of Soviet tankmen make it back to the USSR from Spain with valuable combat experience in the conflict. They report the lessons learned, including their weaknesses against the 37 and 45 mm. enemy’s anti-tank cannons.

stamp koshkin
[Source Wikipedia]

Chief engineer Mikhail Ilych Koshkin is credited with the fatherhood of a new project. In 1937 Kharkov’s factory #183 receives a requirement for an enhanced type that will enjoy new modifications based on the lessons of the Spanish war. The task takes place in December 1937 under Koshkin’s direction. The result: the BT-20 (later renamed as A-20), a modification of the BT-7 and the BT-7M. The prototype has sloped armour plates that increases its defensive efficiency and 400 mm. wide tracks (compared to the BT-7’s 263 mm.). This will be a key factor in the vehicle’s cross-country mobility compared to the Panzer’s in the near future. The first A-20 sees the light on the 26th of May, 1939, with a 450 H.P. V-2 powerplant. As a result of the alliance pact between Germany and the USSR (known as the Ribbentrop-Molotov Pact) in August, 1939, the RKKA (Red Army of Peasants and Workers) receives a small party of Panzerkampfwagen III, that are sent to the Kubinka tank proving grounds. Under testing, the Soviet model shows its superiority in many areas.

radio post t-34
Radio-gunner post.

A promising ulterior variant is developed, called A-32, with a powerful L-10 76,2 mm. cannon (a great fire-power enhancement in regards of the 45 mm. standard of the previous tanks). Its armour is thickened up to 45 mm. and the tracks are again widened up to 550 mm. In real operations the T-34 will prove its outstanding all-terrain capability in relation to the Panzer‘s. In the proving grounds it is fired upon by 45 mm. guns even at short distances of 100 metres where none of the projectiles pierce its armour. When Barbarossa commences on the 22nd of June, 1941 it will be invulnerable to the PzKpfw. II’s 20 mm. and PzKpfw. III’s fire (the latter mounting the 37 mm. KwK 36 gun). The Germans will have to use at least larger cannons, such as the 5,0 cm. PaK 38‘s and the PzKpfw. III‘s fitted with this calibre, to observe any success.

General Dmitrii Pavlov, a veteran of the Spanish Civil War and future Commander-in-Chief of the Western Special Military District, is at the moment in charge of the initiation and acquisition Red Army program. Already in 1940 requests Kharkov’s factory no.183 the production of at least 500 units of the promising vehicle. The first series is the T-34 mod. 1940 with the 76,2 mm. L-11 canon, followed by the T-34 mod. 1941 with the more powerful F-34.  Both of them will be powered by the diesel 500 H.P. V-12 engine, less prone to catch fire than the BT‘s petrol powerplants.

t-34 color
T-34/76 mod. 1941 nicknamed “ekranamye” due to the added armour plates. The picture possibly corresponds to 1942.

On the blue prints the T-34 is a wonder weapon; however at Operation Barbarossa start the RKKA still has small relative numbers in their Mekhanizirovannye Korpusy (mechanized corps). “Just” +1,000 tanks. On top of that, the T-34 will suffer from constant engine transmission problems, modest aiming devices (compared to the Germans’) and a fire control system relaying on 2 men only in a narrow turret (rather than 3, as in the PzKpfw. III and IV). The Soviet tank commander must combine his stressful task in battle as team leader, gun aimer, gunner and platoon commander (if platoon leader). Statistically in real battle, for every shot fired by an average T-34 crew a German Panzer would answer 3 times. Its fire rate is 4-8 rounds per minute.

The secret of History’s most famous Soviet tank (and most produced) is a combination of a sloped armour, 550 mm. wide tracks (its cross-country maneuvreability is second to none) and a powerful 76,2 mm. cannon (something outstanding by 1940’s standards). A more than acceptable combination of firepower-manouverability-armour. With such a weapon the T-34 is able to open fire at stand-off distances of more than 1,000 metres with the certainty of destroying any 1941 Panzer.

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BA-20

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VEHÍCULO BLINDADO DE RUEDAS SOVIÉTICO BA-20 (Broneavtomobil-20)

ba-20-museo-frontal
BA-20 en la actualidad.

Este automóvil acorazado responde a un requerimiento del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) de 1934 para mejorar las características de conducción de los modelos en servicio en ese momento. Así para 1936 los primeros prototipos del BA-20 ya están listos para los ensayos y se ve que cumplen con casi todas las expectativas, dando una velocidad en carretera asombrosa de casi 100 km/h. Utilizan el chasis del GAZ-M1 (copia bajo licencia del camión norteamericano Ford) y su planta motriz de 4 cilindros de 50 C.V. Tras retrasos en la producción, finalmente en 1938 llega la versión final y mejorada que recibe la  denominación BA-20M. En comparación con los prototipos dispondrá de mayor coraza frontal y una torreta mejor protegida. Pesa 5,14 toneladas y está manejado por 3 hombres (comandante, ametrallador y conductor). Todo su armamento consiste en una única ametralladora DT de 7,62 mm. Con una coraza de sólo 6-15 mm. sólo aguantará los impactos de las armas ligeras de infantería.

Ya en julio de 1940 se han producido 295 vehículos, incluyendo 44 con una muy necesaria equipación de radio (BA-20U), algo aún poco común en el Ejército Rojo. Pero por limitaciones en componentes, muchos BA-20 entrarán en acción sin, por ejemplo, radios o neumáticos a prueba de impactos. La línea de producción continuará hasta 1942.

Cuando entra en servicio, el BA-20 es el principal modelo de vehículo blindado de ruedas de reconocimiento del Ejército Rojo, que pasa a equipar las brigadas de reconocimiento y cuerpos acorazados (Mekhanizirovannye Korpusy).

Vista en planta

Verá acción en el conflicto  de Khalkhin Gol en 1939, contra el Ejército Imperial Japonés, aunque no en la Guerra Civil Española (1936-39), a diferencia del BA-6/BA-10. Cuando Stalin invade el este de Polonia el 17 de septiembre de 1939, los BA-20 estarán presentes y también en la anexión de las repúblicas bálticas. En el invierno de 1939-40 también intervendrá en la llamada Guerra de Invierno contra Finlandia, país cuyas fuerzas se harán con un buen número de ellos y los pondrá en servicio.

Al inicio de la Operación Barbarroja existen en inventario más de 1.400 unidades, cuya misión es apoyar a las unidades de carros de combate en tareas de reconocimiento, enlace, municionamiento y otras. La Wehrmacht utilizará los capturados con la denominación Schienenpanzerwagen PzSp Wg202(r) en misiones de retaguardia, vigilancia policial y otras. La producción de todas las variantes llegará a las 4.069 unidades.

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SOVIET ARMOURED SCOUT CAR BA-20 (Broneavtomobil-20)

ba-20 brest litovski
This BA-20 belonging to the 29th Armoured Brigade is in Brest Litovski in 1939. Still the Hitler-Stalin pact is current. This particular vehicle is a command unit fitted with a radio as the rectangular aerial can be seen surrounding the whole structure.

This scout car represents the response to a 1934 RKKA (Red Army of Workers and Peasants) requirement to enhance the performance of older existing models in service. Thus, in 1936 the first prototypes will be ready for testing and will prove to fulfill almost all expectations. On paved surfaces, impressively, it will be capable of reaching almost 100 Km/h. It is based on the GAZ-M1 (licence copy of the Northamerican Ford truck) chassis and its 50 H.P. 4-cylinder powerplant. After delays in the production lines, finally in 1938 the first series model will be delivered: it is the BA-20M. Compared to its prototypes, this will enjoy a thicker frontal hull and a better protected turret. It weighs 5.14 tons and has a crew of 3 (commander, gunner and driver). All its weaponry consists of a single 7.62 mm. DT machine gun. Its thin armour plate of 4-6 mm. will only be resistant against infantry light arms.

By July 1940, 295 vehicles will have been delivered, including 44 (BA-20U) with a much needed radio set (not very common in the Soviet vehicles of its time). Nevertheless, due to factory shortages in certain components, many BA-20’s will see combat without, for instance, radios or bulletproof wheels. Production will be discontinued by 1942.

When it enters in the RKKA service, the BA-20 is the main armoured automobile fielded in reconnaissance brigades and mechanized corps (Mekhanizirovannye Korpusy).

ba-20 captured
A captured BA-20 scout car. It carries now the “Balkankreuz” on both sides of the turret as it has been put into new service with the German forces.

It will participate in the Khalkhin Gol conflict against the Imperial Japanese Army forces in 1939, but not in the Spanish Civil War (1936-39), unlike its counterpart, the BA-6/BA-10). When Stalin invades Eastern Poland on the 17th of September 1939, the BA-20‘s will take part and also in the annexation of the Baltic Republics. In the 1939-40 winter they will fight against the Finns in the so called Winter War. The latter will capture a good number of them and will manage to put them back to their own service.

At Operation Barbarossa start there are already +1,400 units in the Soviet inventory, that will support the main tank forces in the role of reconnaissance, liaison, resupply and other tasks…The Wehrmacht will use the captured ones, redesigned as Schienenpanzerwagen PzSp Wg202(r), in rearguard duties for police forces. Total deliveries of all variants will reach 4,069 units.

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Sturmgeschütz III

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CAÑÓN AUTOPROPULSADO DE ASALTO STURMGESCHÜTZ III (Sd.Kfz 142)

 

stug park povedy moscu
StuG III con cañón “corto” de 7,5 cm L/24. La velocidad del proyectil de 450 m/s. en su versión perforante aún puede penetrar hasta 90 mm. a 500 metros. Se puede apreciar lo compacto y solidez del vehículo. [Parque de la Victoria, Moscú]

El StuG III ha pasado a la historia como uno de los vehículos acorazados más famosos y respetados. Barato y fácil de producir está presente en todos los escenarios de combate de la Segunda Guerra Mundial y usado por varias naciones (a excepción naturalmente del teatro de operaciones del Pacífico). Es el vehículo de combate más producido por Alemania hasta la finalización de la conflagración mundial, que nace como un derivado sin torreta del PzKpfw. III para apoyo de la infantería. Pronto será adaptado como cazacarros. Cuenta con la ventaja de una silueta baja y buena coraza.

Se atribuye al general Heinz Guderian (que en la Operación Barbarroja mandará el 2. Panzergruppe en el Grupo de Ejércitos Centro) la paternidad de este nuevo concepto. Guderian escribe sobre la necesidad de equipar a las divisiones de infantería con unidades de 6 vehículos capaces de “allanar” el camino para la progresión de los infantes. La tesis de este triunfa y así nace un requerimiento en 1936 para el diseño de un vehículo que pueda montar una pieza de 7,5 cm. que haga fuego directo/indirecto al menos hasta los 6.000 metros, además de poder enfrentarse a blindados enemigos con munición perforante.

stug iii 4 vistas
StuG III Ausf. E. Bien acorazado por su parte frontal (50 mm. en versiones A – E) es un vehículo polivalente muy apreciado en el campo de batalla.

Se aprovecha el chasis del PzKpfw. III para la producción. En mayo de 1940 los primeros StuG III Ausf. A (Ausführung o versión A) empiezan a salir de fábrica a tiempo para entrar en acción en la campaña de Francia. El cañón es el Krupp 7,5 cm. Kanone L/24 (24 calibres). En realidad es una adaptación del KwK L/24 que monta ya el PzKpfw. IV. Aunque primero está ideado principalmente para la destrucción de defensas enemigas y fortificaciones.

Para comienzo de la invasión de la Unión Soviética el 22 de junio de 1941 la industria del Reich desarrolla ya el StuG III Ausf. D. Ya existen 11 batallones y 9 baterías independientes. Constituyen una buena simbiosis para con la infantería. Los hombres de a pie se sienten protegidos y los StuG necesitan de ellos para su defensa cercana (no dispondrán de ametralladora hasta el Ausf. E y tienen una coraza débil trasera). Los StuG avanzan en el campo de batalla a la velocidad de los hombres de a pie. Son un éxito incluso contra los T-26 y BT contra los que su proyectil de 7,5 cm., aún siendo de baja velocidad, sigue teniendo buena “pegada”.

Se organizarán en batallones (Sturmgeschütz Abteilungen) y baterías (Sturmgeschütz Batterien) de vehículos independientes, cada batallón englobando a 3 baterías de 6 cañones autopropulsados cada una. En primavera de 1941 se las aumentará con 7 StuG. Y así se asignan a otras formaciones superiores según las necesidades. A partir del Ausf. F (primavera de 1942) montarán un muy capaz cañón “largo” de 7,5 cm. contracarro. De hecho conseguirán más carros enemigos batidos que todos los Panther y Tiger juntos. Naciones como España, Finlandia, Italia, Hungría, Bulgaria y Rumanía los tendrán también en inventario. 9.250 StuG III se producirán…

stug III comandante en puesto
Vista del jefe del cañón de asalto Sturmgeschütz III. Dispone de periscopio para mayor seguridad en la observación del campo de batalla.

Orden de batalla de unidades StuG asignadas a formaciones de combate al inicio de la Operación Barbarroja:

Stg.Abt.190 (11. Armee)
Stg.Abt.243 (17. Armee/IV. Armeekorps)
Stg.Abt.197 (1. Panzergruppe/XXXXVIII. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.191 (1. Panzergruppe/III. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.192 (2. Panzergruppe/XII. Armeekorps) (?)
Stg.Abt.226 (4. Armee/IX. Armeekorps)
Stg.Abt.201 (4. Armee/XII. Armeekorps)
Stg.Abt.203 (4. Armee/VII. Armeekorps)
Stg.Abt.210 (9. Armee/XX. Armeekorps)
Stg.Abt.184 (9. Armee/VIII. Armeekorps)
Stg.Abt.185 (18. Armee/I. Armeekorps)
Stg.Bttr.659, 660, 666 (mit Stab 600 (16. Armee/II. Armeekorps))
Stg.Bttr.665 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.667 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.1./190 (11. Armee/XI. Armeekorps)

 

Glosario de términos:

Armee: Ejército

Armeekorps: Cuerpo de ejército

Abteilung (Abt.): Batallón

Batterie: Batería

Panzergruppe: Grupo acorazado

Stab: Plana mayor

 

Video cortesía de Panzer Picture StuG III

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SELF-PROPELLED ASSAULT GUN STURMGESCHÜTZ III (Sd.Kfz 142 )

 

The StuG III has become one of the most famous and respected fighting vehicles in history. Cheap and easy to produce, it will be present in all theatres of operations of WWII, used by many nations (except obviously in the Pacific). It is the most produced armoured vehicle by Germany up to the end of the world conflict, that is conceived as a turretless PzKpfw. III merely for infantry support. But it will be adapted soon as a tank-destroyer as well. Its main advantages reside in a good frontal armour and a very low silhouette.

StuG III low sihouette
The low silhouette of the StuG is a tactical advantage in this wheatfield. Versions A through E would enjoy a 5 cm. armoured hull.

General Heinz Guderian (who in Operation Barbarossa commands the 2. Panzergruppe in Army Group Centre) is credited with the paternity of this new concept. Guderian writes about the need of fielding detachments of 6 assault guns for infantry formations. These have to be capable of breaking through the enemy defenses for the good progression of the foot soldiers. Guderian’s thesis are taken into account and as a result an Army requirement is issued in 1936 for the acquisition of a vehicle fitted with a 7.5 cm cannon. This should be capable for direct/indirect fire up to 6,000 metres and to be able to defeat enemy armour with special piercing projectiles.

The PzKpfw. III chassis is chosen for the series production. In May 1940 the first StuG III Ausf. A (Ausführung or version A) rolls out from factory ready for the French campaign. Its cannon is the Krupp 7.5 cm. Kanone L/24 (24 calibre). This in turn is a modified KwK L/24 fitted already in the PzKpfw. IV series. But the former is meant for the destruction of enemy defenses and bunkers.

stug iii ukraine
This StuG III is asigned to a Waffen SS division in the Ukraine 1941. In the background a Panzerjäger can be seen.

At Barbarossa start the standard series is already the StuG III Ausf. D. There are already 11 battalions and 9 independent batteries. Each battalion (Sturmgeschütz Abteilungen) consists of 3 batteries (Sturmgeschütz Batterien) each (6 vehicles per battery). They are a good symbiosis with the infantry. The Landser (as the German foot soldier is known) welcomes its near protection and the StuG’s need them for its immediate defense (they will lack machine guns until the version E and their rear armour is weak). The StuG’s are meant to advance at the speed of the Landser. They are even successful against the T-26’s and BT’s. In spite of the low muzzle velocity of its 7.5 cm. gun, it still has a “punch” against light and medium tanks.

After the Ausf. F (spring 1942) they will be fitted with a powerful “long barrel” anti-tank 7.5 cm. cannon. As a matter of fact they will be credited with more “kills” than all the Panther‘s and Tiger‘s together. Other nations will use them like Spain, Finland, Italy, Hungary, Bulgaria and Romania. 9,250 StuG’s will be produced…

Order of battle of StuG units assigned to fighting formations at Barbarossa start:

Stg.Abt.190 (11. Armee)
Stg.Abt.243 (17. Armee/IV. Armeekorps)
Stg.Abt.197 (1. Panzergruppe/XXXXVIII. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.191 (1. Panzergruppe/III. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.192 (2. Panzergruppe/XII. Armeekorps) (?)
Stg.Abt.226 (4. Armee/IX. Armeekorps)
Stg.Abt.201 (4. Armee/XII. Armeekorps)
Stg.Abt.203 (4. Armee/VII. Armeekorps)
Stg.Abt.210 (9. Armee/XX. Armeekorps)
Stg.Abt.184 (9. Armee/VIII. Armeekorps)
Stg.Abt.185 (18. Armee/I. Armeekorps)
Stg.Bttr.659, 660, 666 (mit Stab 600 (16. Armee/II. Armeekorps))
Stg.Bttr.665 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.667 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.1./190 (11. Armee/XI. Armeekorps)

Glossary of terms:

Armee: Army

Armeekorps: Army corps

Abteilung (Abt.): Battalion

Batterie: Battery

Panzergruppe: Armoured group

Stab: Staff

StuG III footage [Courtesy Panzer Picture]

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BM-13 “Katyusha”

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 ARMAS DE BARBARROJA

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SISTEMA MÓVIL LANZADOR DE COHETES BM-13

 

bm-13-katiusha-bm13
Denominado “órgano de Stalin” por los alemanes o “Katyusha” por el RKKA, es un éxito como arma desde el primer momento de su empleo en los combates en la región de Orsha. A las 15:15 horas del 14 de julio, una batería al mando del capitán Flyorov del modelo BM-13 entra en acción. Se convierte en ese mismo momento en una de las armas más temidas de los Landser. [Museo de la Gran Guerra Patria de Kiev].

El 14 de julio de 1941 en la región de Orsha (sudoeste de Smolensk) tiene lugar el bautismo de fuego de una nueva arma. El mando germano recibe un inquietante informe del frente respecto a la misma: “Los rusos utilizaron baterías de un número inusualmente elevado de piezas. Las tropas bajo fuego de los rusos son testigos: la cascada de fuego era similar a un huracán. Pérdidas entre el personal significativas”.

En realidad se trata de una sola batería (7 vehículos) del sistema reactivo BM-13 al mando del capitán Flyorov, en evaluación del equipo. Pronto los alemanes los van a llamar “órganos de Stalin” por el agudo silbido característico que emite en los lanzamientos. Los soviéticos lo denominarán “Katyusha”.

La idea de estos montajes móviles de cohetes (82 y 132 mm.) se origina en la URSS en 1930. Coincidiendo con el comienzo de la Operación Barbarroja, se inicia la producción en serie del sistema lanzador de cohetes BM-13.

El BM-13 consta de un doble rail capaz de albergar 16 cohetes de aviación RS-132 de 132 mm. con un alcance máximo de más de 8 km. El conjunto se soporta sobre el camión estándar ZIS-6 del Ejército Rojo. Son proyectiles de 42,3 kg. cada uno. La salva se dispara en un intervalo de entre 7 a 10 segundos y la acción conjunta de una sola batería es capaz de crear el mismo efecto de saturación que 75 piezas de artillería en un sector de 4 kilómetros cuadrados.

perfil BM-13
Sistema móvil lanzador de cohetes múltiple BM-13. Está basado en el camión normalizado del RKKA ZIS-6.

Informe del General Yeremenko de los resultados del primer ensayo en combate del “Katyusha”, que apoya la defensa de la tenaz 73ª División de Fusileros (coronel Akimov):

“…probamos la nueva arma cerca de Rudnya. Los cohetes surcaban por el cielo con un ruido atronador. Subían como cometas con una cola roja y después explotaban como un rayo. El efecto de la explosión de 320 artefactos en un período de 26 segundos en un área muy limitada sobrepasaron todas las expectativas. Los alemanes huyeron aterrados. Tengo que aseverar que nuestras tropas huyeron de la misma forma. Por razones de seguridad no les habíamos informado de antemano acerca del uso de la nueva arma…”.

 

 

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BARBAROSSA’S WEAPONS

 

MOBILE ROCKET LAUNCHER SYSTEM BM-13

Katyusha rockets
Detailed picture of the 16×132 mm. rocket salvo.  Range 7,900 metres.[Great Patriotic War museum in Kiev].

On July 14th, 1941 in the Orsha region (SW of Smolensk) takes place the baptism of fire of a new weapon. The German HQ receives an alarming front report: “The Russians used an unusual number of artillery pieces. The eye-witnesses under Russian fire state: The sea of fire was similar to a hurricane. Severe casualties…”.

As a matter of fact just one battery (7 vehicles) is responsible for this. It is the secret first field test of the BM-13 rocket launcher system under command of Captain Flyorov. Soon the Germans will learn to call them “Stalin’s organs” due to their characteristic whistle when fired; the Soviets, “Katyusha”.

The idea of these mobile rocket launchers (82 and 132 mm.) is conceived in the USSR in 1930. Coinciding with the start of Operation Barbarossa the new BM-13 system rolls out from factory.

The BM-13 system consists of a double rail structure over a lorry, capable of firing 16xRS-132 aviation rockets (132 mm.) up to a range of almost 8,000 metres. The array is supported over a Red Army standard ZIS-6 lorry. These rockets weigh 42.3 kilograms each. The salvo interval takes 7-10 seconds and the unified action of a single battery equates the saturation effect of 75 artillery pieces over a 4 square kilometre sector.

Report by General Yeremenko in regards of the first operational use of the “Katyusha”, an ultra-secret weapon in support of the 73rd Fusiliers Division (Col. Akimov):

“…we tested the new weapon in the vicinity of Rudnya. The rockets streaked across the sky with a deafening noise. They climbed like comets with a trailing red tail and then exploded like thunder. The effect of 320 devices bursting within 26 seconds in a very confined area greatly surpassed all expectations. The germans fled in panic. I must state that our troops fled likewise. For secrecy reasons we did not inform them beforehand about the use of the new weapon…”.

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Dornier Do-17

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 MÁQUINAS DE BARBARROJA

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BOMBARDERO BIMOTOR DORNIER Do-17

dornier do-17z2
Diagrama del bombardero Dornier Do-17Z-2. Esta versión, con motores sobrepotenciados Bramo 323P Fafnir, es capaz de trasportar hasta 1.000 kg. de bombas. Es el doble que las versiones anteriores, pero a costa de reducir su radio de acción a sólo 330 km.

Inicialmente concebido en 1933 como avión de pasaje y carga, es rechazado por la compañía Deutsche Lufthansa, que había encargado el proyecto, por ser demasiado exigua su cabina. Pero por su velocidad y características se le adapta como aparato de bombardeo rápido (420 km/h. en altura). Como muchos otros diseños de la época participa en la Guerra Civil Española y en las primeras fases de la Segunda Guerra Mundial. No obstante ya en la Batalla de Inglaterra pone en evidencia su inadecuado armamento defensivo y poca carga bélica, por lo que lentamente se le va relegando a misiones de reconocimiento. La variante más producida puede transportar hasta 1.000 kg. de carga bélica. Hasta 23 Staffeln (escuadrillas) de reconocimiento de largo alcance se equiparán con este tipo. Por su característico fuselaje estilizado adquiere el apelativo de “Lápiz Volador”.

En el asalto a la Unión Soviética el 22 de junio de 1941 participan versiones Do-17Z-2 asignados al I. y III./KG 2 y al III./KG 3 operando en el sector del Grupo de Ejércitos Centro. Concretamente bajo el 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea) de Kesselring. Hay un total de 98 aparatos en plantilla y 62 operativos. Las primeras salidas de los Dornier vuelan contra los aeródromos soviéticos, contra los cuales lanzan pequeñas bombetas de 2 kilogramos de explosión retardada. Son las SD-2. Mientras los bimotores Heinkel del KG 53, desde bases cercanas a Varsovia, se encargan de los aeródromos entre Bielostok y Minsk, los Dornier Do-17Z del KG 2 lo hacen con aquellos más al norte entre Grodno y Vilnius. En el sector sur el KG 3 despega de Demblin en curso a objetivos entre Brest y Kobrin… Sus tripulaciones vuelan entre cuatro y seis misiones, mientras que los bombarderos en picado y cazas realizan hasta ocho; el esfuerzo físico es extenuante para los aviadores.

Do-17Z-2 ilmavoimat sa-kuva
Otros paises tienen en inventario al Do-17Z-2. En este caso, la Fuerza Aérea Finlandesa (Ilmavoimat). También Croacia volará este modelo en la campaña del este integrados en el 10.(Kroat)/KG 3. [Cortesía SA-Kuva].

La Operación Barbarroja cambia de fase aérea y se produce el primer gran bombardeo de Moscú en julio. A las 22:25 horas (hora de Moscú) 127 aparatos Junkers Ju-88, Heinkel He-111 y Dornier Do-17Z de nueve diferentes Kampfgeschwader (alas de bombardeo), lanzados en cuatro oleadas consecutivas desde pistas próximas a Minsk, Orsha, Vitebsk y Chatalovska (Bielorrusia), sobrevuelan la capital de Stalin. Es un intento por iniciar una campaña estratégica, pero la Luftwaffe no está concebida como una fuerza de estas características, ni es capaz de mantener el esfuerzo indefinidamente. La aviación militar del Reich se ha gestado con carácter táctico de apoyo a las operaciones en tierra.

El Oberfeldwebel (brigada) Broich, miembro de la tripulación de un Do-17 del 3./KG 2 describe su primera noche sobre los cielos de Moscú:

Nachtangriff auf die Stadt Moskau (Ataque aéreo sobre la ciudad de Moscú). Altitud del bombardeo de 3.000 metros. Esas eran nuestras órdenes. Nuestros Do-17 no habían sido camuflados de negro para operaciones nocturnas y no nos encontrábamos particularmente entusiasmados por ello. Había una evidente cierta inquietud entre la tripulación ya que esto era algo totalmente diferente a nuestras misiones normales.

Nuestro vuelo hasta el objetivo nos pareció muy largo, sin duda porque estábamos persiguiendo el amanecer, cuyos resplandores ya podíamos ver en el cielo.  Al aproximarnos a Moscú nos apercibimos de que el ataque ya se estaba llevando a cabo delante de nosotros.

do-17-z-2 formacion
Una formación de “Lápices voladores”, como se les conoce por su alargado y estrecho fuselaje. En el verano-otoño de 1940 en la ofensiva aérea contra Gran Bretaña pone en evidencia sus limitaciones como aparato de bombardeo.

En cuanto lanzamos las bombas sobre nuestra designada zona de objetivos un reflector nos iluminó. Casi instantáneamente treinta más se concentraron sobre nosotros y los primeros proyectiles empezaron a detonar a nuestro alrededor. Lanzamos el resto de las bombas y empezamos una carrera para zafarnos de la artillería antiaérea. Nuestro piloto, el Unteroffizer (subteniente) Heimann lo intentó todo para despistarla…virajes fuertes, cambios de altura, cortes de motor, todo ello mientras nuestro ingeniero de vuelo, Hans, empezaba a lanzar por la borda periódicos y octavillas (como solíamos hacer sobre Inglaterra) pero nada daba resultado. Peter [Heimann] nos sacó de aquello lanzando al aparato en un picado pronunciado y saliendo hacia un sector menos defendido de la ciudad…” .

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BARBAROSSA’S MACHINES

TWIN ENGINE BOMBER DORNIER Do-17

Do-17 cockpit
Dornier Do-17 cockpit. Note the single control column. The right hand side post is devoted for the bombardier.

In spite of being initially designed in 1933 as a passenger and cargo aircraft, it is rejected by the civilian company Deutsche Lufthansa (the petitioner of the project) due to its too narrow passenger cabin. But because of its speed and overall performance it finds a quick role as a fast bomber (420 km/h.). Like many other types of the time, it participates in the Spanish Civil War (1936-39) and the first stages of WWII. However, already during the Battle of Britain, it shows weaknesses due to its insufficient self-defense  armament and a limited bomb load. The most manufactured version, the Do-17Z-2 is able to carry up to 1,000 kg of warload. Slowly it will yield the job to the heavier Junkers Ju-88, taking itself the reconnaissance role. There will be 23 long-range Staffeln (squadrons) equipped with this type. Due to its slenderness it gains the nickname of “Flying pencil”.

In the assault to the USSR on the 22nd of June 1941, Do-17Z-2‘s assigned to I., III./KG 2 (Kampfgruppe<>Bomber Group) and III./KG 3 will fly in the Army Group Centre’s theatre of operations. These are under Kesselring‘s 2. Luftflotte (2nd Air Fleet). Out of 98 in total, 62 are airworthy on the 22nd of June 1941. The first Dornier sorties are launched against the Soviet aerodromes where they drop small 2 kg. bomblets with delay fuzes. They are called SD-2. While the Heinkels from the KG 53, take care of those bases between Bielostok and Minsk, Dornier Do-17Z from the KG 2 work out those between Grodno and Vilnius. More to the south the KG 3 take off from Demblin (Poland) against targets between Brest and Kobrin…They will carry out 4-6 missions a day, while dive bombers and fighters do up to 8; the physical and mental strain for the crews is maximum.

do-17z-2 downed 7aug41
This Do-17Z-2 has been shot down on the 7th of August 1941. It belongs to a long-range reconnissance squadron. The yellow band and wingtips identify the machine as participating in the Eastern Front.

Operation Barbarossa shifts into a new air phase soon as the Moscow bombing campaign starts in July 1941. At 22:25 hours (Moscow time) 127 Junkers Ju-88, Heinkel He-111 and Dornier Do-17Z belonging to 9 different bomber wings fly 4 consecutive waves from runways near Minsk, Orsha, Vitebsk and Chatalovska towards the Soviet capital city.

Oberfeldwebel Broich, one of the 3./KG 2 crew members describes his first night over Moscow:

do-17z bombardier
Interesting view of the narrow cockpit where the pilot and bombardier work shoulder to shoulder. Note the Lotfe bomb sight.

“Nachtangriff auf die Stadt Moskau” (air raid against Moscow city). Altitude 3,000 meters. Those were our orders. Our Do-17’s hadn’t been painted black for night operations and we were not happy about it. There was some restlessness amongst the crews due to this, being this task way different from our standard missions.

Our flight towards the target seemed to us excessively long because we were chasing the sunrise, its glare already seen in the sky. Approaching Moscow we realized that the bombing had already taken place in front of us. As soon as we dropped the bombs on our target area a searchlight found us. Almost at once 30 more homed in on us and the first antiaircraft projectiles started exploding around us. We launched the rest of the bomb load and started a race against the antiaircraft  artillery. Our pilot, Unteroffizier Heimann tried everything to dodge it…tight turns, altitude changes, power changes, all of that as our flight engineer, Hans, commenced to dump overboard newspapers and leaflets (as we used to do over England), but to no avail. Peter [Heimann] got away with it diving  the machine steeply and levelling it off over a less defended sector of Moscow…”.

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Kleist, Ewald von. Generaloberst.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERALOBERST EWALD VON KLEIST (1881-1954)

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Impersión artística de Ewald von Kleist en su vehículo de mando en la operación de invasión de la URSS. [Juan Carlos Ciordia].

El Generaloberst Ewald von Kleist va a constituirse en la pieza clave de la estrategia de ruptura de la línea defensiva del Frente Sudoccidental soviético (Yugo-zapadnyi front). Esta es la zona de responsabilidad del general Kirponos. El 1. Panzergruppe “Kleist” está encuadrado en el Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd), uno de los tres grupos de ejército que abarcan el extenso frente desde el Mar Báltico hasta el Mar Negro. El grupo Panzer cuenta con 3 cuerpos motorizados y, entre ellos, con 5 divisiones acorazadas (728 blindados). A estas hay que sumar la Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte SS Adolf Hitler) y la Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, ambas unidades móviles de élite.

Kleist, capitán en la época de la Primera Guerra Mundial, ya está retirado a mediados de los años 30. Pero los acontecimientos en los que se ve envuelta Alemania en 1939 hacen que vuelva a ser incorporado al servicio activo. Así participará en la campaña polaca de 1939 como jefe de un cuerpo motorizado y posteriormente en 1940 en la campaña de Francia al mando del famoso Panzergruppe “Kleist”. En abril de 1941 interviene en la campaña yugoslava.

panzergruppe kleist on the march across ukraine
Blindados del 1. Panzergruppe “Kleist” a través de Ucrania. Dos carros soviéticos BT-5 fuera de combate.

El 22 de junio de 1941 Kleist es la principal baza del Grupo de Ejércitos Sur del mariscal de campo von Ründstedt. Penetra en cuña en la zona adyacente entre el general Potapov (5º Ejército) y Muzychenko (6º Ejército). La maniobra resulta exitosa y los Panzer se internan peligrosamente sin el apoyo de los Landser (apelativo común del soldado alemán). La infantería de a pie no puede seguir el ritmo de las fuerzas móviles. En este momento de la guerra, la Wehrmacht no está motorizada en su mayoría. Es una fuerza hipomóvil. Debido a la inferioridad numérica de Kleist contra las fuerzas acorazadas del general Kirponos (3.400 carros de combate) y su desprecio por la seguridad de sus flancos en su carrera hacia el interior de Ucrania, va a estar en un serio aprieto en la primera semana de la Operación Barbarroja. Para suerte del germano, los soviéticos, a pesar de superarle en casi 4 a 1 en número de carros de combate, están mal coordinados en la ejecución del contraataque. Van llegando al combate escalonadamente. Kleist supera además en la táctica de la maniobra a Kirponos y recibe el apoyo vital de la Luftwaffe (4. Luftflotte). Kleist saldrá airoso en última instancia tras varias jornadas de la mayor batalla de carros de combate de la historia hasta la fecha: La batalla del triángulo Brody-Lutsk-Dubno.

Resuelta la crisis, una vez capturado Zhitomir y con sus Panzer ya próximos a Kiev, va a recibir la sorpresiva orden de no asaltar la capital de Ucrania, sino de girar 90 grados a la derecha y dirigirse hacia el sureste, dejando al gran río Dnieper a su izquierda. El objeto es embolsar a un gran contingente soviético. La orden sorprenderá tanto a alemanes como al estado mayor soviético, que ya se preparaba para la defensa a ultranza. Hasta ese momento, von Ründstedt, no ha sido capaz de asestar un golpe decisivo al enemigo del estilo de las bolsas en el sector bielorruso. Von Kleist consiguirá finalmente poner el cerrojo a 90.000 adversarios en la famosa bolsa de Uman en la primera semana de agosto de 1941.

Acto seguido en septiembre, una gigantesca maniobra en tenaza entre su grupo acorazado y el 2. Panzergruppe de Guderian conseguirán el mayor embolsamiento de la historia de las guerras: más de 600.000 soviéticos quedarán copados al este de Kiev…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL EWALD VON KLEIST (1881-1954)

 

Kleist portrait
Portrait of the Knight’s Cross of the Cross of Iron’s holder, Colonel-General Ewald von Kleist.

Generaloberst Ewald von Kleist becomes himself the key of the rupture strategy of the Southwestern Front defensive lines (Yugo-zapadnyi front). This is the area of responsibility of General Kirponos. His 1. Panzergruppe is under the hierarchy of Army Group South (Heeresgruppe Süd), the force in charge of the southern sector of the vast Eastern Front. It stretches from the Baltic Sea to the Black Sea. 1. Panzergruppe  consists of 3 motorized corps and within them, 5 armoured divisions (728 tanks). In addition he will be assigned the Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte Adolf Hitler) and the Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, both elite mobile units.

Kleist, already a Captain during the First World War, is retired in the 30’s. But the evolving circumstances affecting Germany shortly after will see him recalled to active duty. Thus, he will command a motorized corps during the Polish campaign in 1939 and later in 1940 a full armoured group, the famous Panzergruppe “Kleist” in France. He will also participate in April 1941 in the Yugoslavian campaign.

panzergruppe kleist
One of the Panzer divisions  belonging to the 1. Panzergruppe “Kleist” across the Ukraine. The highly visible “K” painted on the vehicles identify his forces. [Inventar-Nr.: Gm WII0035-15A]

On the 22nd of June 1941, Kleist is the main asset of von Ründstedt’s Army Group South. As a wedge he pierces the adjacent area between General Potapov (5th Army) and Muzychenko (6th Army), launching his tanks in a successful breakthrough. The Panzer move forward withouth the help pf the slow moving Landser (usual nickname of the German soldier). Contrary to the common knowledge the Wehrmacht is not a motorized force at this stage. Still relies on horses and the feet of its soldiers. Due to the numerical inferiority of Kleist versus Kirponos’ armoured units (+3,400 tanks) and ignoring his flanks in his penetration throughout the Ukraine, he will face the first crisis during the first week of Operation Barbarossa. Luckily and in spite of being overnumbered 4-1 in tanks, the Soviets launch their counter-attack uncoordinatedly and piece-meal. Kleist is tactically superior to Kirponos and enjoys a tremendous air superiority (4. Luftflotte). After a few critical days, he will have the upper hand in the largest up to-date tank battle in History: the battle of the triangle Brody-Lutsk-Dubno.

Kleist briefings Italian allies

Kleist briefs his Italian allies

Once the crisis is resolved and Zhitomir is captured, approaching his Panzer to Kiev he will receive the surprising order of not to assault the Ukraine’s capital city but to turn 90 degrees to the right and head to the southeast (leaving the Dniepr river left to the East). The purpose: To encircle a vast enemy force. This order will surprise either Germans and Soviets, the latter already consolidating Kiev’s defenses. Up to this moment von Ründstedt has not been able to deliver a decisive blow to the enemy as von Bock has done in Belarus. Von Kleist will lock up a force of 90,000 enemy troops in the famous Uman “cauldron” within the first week of August 1941.

Shortly therefter in September, a gigantic pincer maneouvre between his armoured group and Guderian’s 2. Panzergruppe will manage to encircle the largest enemy contingent of troops: More than 600,000 soviet soldiers will be trapped due East of Kiev…

 

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KIRPONOS, Mikhail Petrovich. General-leitenant.

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TENIENTE GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

kirponos, mikhail petrovich
General-leitenant Mikhail Petrovich Kirponos. Es el Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev. El mismo día 22 de junio de 1941 (Barbarossatag) su circunscripción militar pasa a constituirse como “Frente Sudoccidental”. Kirponos morirá en combate en septiembre de este año al intentar escapar de la bolsa de Kiev.

El teniente general M. P. Kirponos, Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev (inmediatamente redesignado como Yugo-zapadnyi front o Frente Sudoccidental), tendrá que reaccionar contra la cuña acorazada de von Kleist (1. Panzergruppe) en Ucrania. Para ello dispone de un poderoso contingente de blindados encuadrados en varios cuerpos mecanizados, con los que  iniciará una contraofensiva con el objeto de aislar la maniobra de los Panzer. Pero la dislocación de sus unidades acorazadas es demasiado grande en un vasto territorio. Lanzará al combate hasta 6 cuerpos mecanizados, pero llegarán al combate sin coordinación, desde distancias de hasta 400 kilómetros, escalonadamente a lo largo de varias jornadas y bajo implacable acoso de la Luftwaffe.

Sus cuerpos mecanizados totalizan de hecho una cantidad de efectivos bastante superior a los alemanes y con ellos, a diferencia de su compañero de armas, Pavlov, Jefe del Frente Occidental, va a poner en serios aprietos a von Kleist en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody en la primera semana de Barbarroja. Se va a dar el mayor enfrentamiento de carros de combate hasta ese momento de la Historia. Un hecho de armas tan ingente como desconocido. Más de 3.800 blindados combatirán en una batalla prácticamente olvidada en Occidente. El mundo no sabrá de nada igual hasta la batalla del saliente de Kursk en 1943 (Operación “Zitadelle”). Kleist se verá superado casi 4 veces en número de carros de combate. La balanza, empero, se inclinará a favor del lado germano, cuyas divisiones se las arreglarán para neutralizar las oleadas de ataques en secuencia de Kirponos. La mayor parte del material de Kirponos lo constituyen T-26 y rápidos modelos BT. Es aquí donde los carristas alemanes se dan de bruces por vez primera contra los monstruosos KV-1 y KV-2. Cuando los Panzer abren fuego sobre ellos, la munición sencillamente rebota como si tal cosa. No obstante, y a costa de gravosas pérdidas (por ambas partes), el general soviético se verá obligado a ceder terreno irremisiblemente en dirección a Kiev.

Kirponos, ucraniano de nacimiento, es veterano de la Primera Guerra Mundial y de la Guerra Civil Rusa. En 1939 participa en la Guerra de Invierno contra Finlandia con mando en división, tras la que es condecorado Héroe de la Unión Soviética.

t-28 and t-26 drawing dubno
Impresión artística de los combates en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody. Un T-28 y al fondo un T-26 alcanzado por fuego del adversario.

El 22 de junio de 1941, su poderoso Distrito Militar ocupa aproximadamente lo que son las regiones occidentales de Ucrania. Tiene bajo su mando a las siguientes fuerzas:

  • 5º Ejército (M. I. Potapov)
  • 6º Ejército (I. N. Muzychenko)
  • 12º Ejército (P. G. Ponedelin)
  • 26º Ejército (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Defensa antiaérea> (A. I. Danilov)
  • VVS <Fuerzas Aéreas> (E. S. Ptukhin)

En un primer compás el 1. Panzergruppe “Kleist” se abre paso en cuña entre la división geográfica del 5º y 6º ejércitos soviéticos. La maniobra es un éxito. Tras los blindados progresan los Landser (apelativo común del soldado alemán) del 6º Ejército de Reichenau, que a pesar de la resistencia de Potapov, asegura los flancos y la retaguardia de los veloces medios acorazados. Como se menciona más arriba, Kirponos ordena el repentino contrataque cuyo objetivo es cercar a Kleist y progresar hacia el interior de Polonia hasta la población de Lublin…

Imágenes de Kirponos en Kiev con su estado mayor [Cortesía net-film.ru]

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

LIEUTENANT-GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

 

kv-2
KV-2 heavy tank abandoned at Pelcha, near Dubno on the first week of the tank clash in the triangle. Only the 88 mm. cannon and high caliber howitzers have a chance against this juggernaut.

Lieutenant-General Kirponos is the Commander in Chief of the Kiev Special Military District (immediately renamed as Yugo-zapadnyi front or Southwestern Front). He will be forced to fight back von Kleist’s 1. Panzergruppe in the Ukraine. He has a powerful armoured force, fielded in several mechanized corps that will counterattack with the aim of strangling von Kleist’s maneouvre. But his units are spread out across a too vast territory. He will order up to 6 of these corps to face the Germans at once and, therefore, they will arrive into combat uncoordinated, some having to travel 400 kilometres, piece-meal within a few days and under Luftwaffe action.

His mechanized corps totalize many more tanks than the German Gruppe. With them, unlike his comrade of arms, Pavlov, Commander in Chief of  the Western Front, he will provoke the first crisis to the attackers. This action will take place in the triangle Dubno-Lutsk-Brody during the first week of Barbarossa. At that stage the largest tank battle in History will occur. A fairly unknown clash of colossus. +3,800 tanks will fight in a battle almost forgotten in the Western media. The world will not see anything alike until 1943, Operation Zitadelle, in the Kursk salient. Kleist will see himself overwhelmed by almost 4 times as many tanks. The balance in the end will favor the German side, its divisions managing to neutralize Kirponos’ piece-meal attacks. Most of the Soviet tanks are T-26’s and fast BT’s models. It is here during these days when the Germans meet the monstruous KV-1’s and KV-2’s. When the Panzer units open fire at standard distances on them, the shots simply bounce off. Nevertheless and with high losses (on both sides), the RKKA (Red Army) General is forced to retreat towards Kiev.

Map of Dubno 24-25 june 1941
Situation map of the tringle Dubno-Brody-Lutsk during the 24th and 25th of June 1941. The German armoured thrust is attacked north and south by Kirponos’ mechanized corps. The fierce battle will still rage on for a few more days. [From “Barbarroja 03:00 hrs” ISBN: 978-84-9095-610-6].

Mikhail Petrovich Kirponos, born in the Ukraine, is already a veteran of the First World War and the Russian Civil War. He participates against the Finns in the 1939-40 Winter War, commanding a division. For his actions he is decorated as Hero of the Soviet Union.

On the 22nd of June 1941, his powerful Military District is mainly responsible of the western regions of the Ukraine. The following forces are under his command:

  • 5th Army (M. I. Potapov)
  • 6th Army (I. N. Muzychenko)
  • 12th Army (P. G. Ponedelin)
  • 26th Army (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Anti-air defenses> (A. I. Danilov)
  • VVS <Air Forces> (E. S. Ptukhin)

Swiftly, the 1. Panzergruppe “Kleist” breaks as a wedge through the adjacent sectors of the Soviet 5th and 6th armies. The maneouvre succeeds. After the fast tanks, the Landser (as the German soldier is called) belonging to the 6th German Army (Reichenau), secures the flanks and rearguard. Potapov offers resistance to no avail. As mentioned above, Kirponos orders the immediate counter-attack with the objective of strangling von Kleist and to advance into Lublin (Poland)…

Footage of Kirponos in Kiev with staff [Courtesy net-film.ru]

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BT-2

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CARRO DE COMBATE VELOZ-LIGERO BT-2 (Bystrokhodnyi Tank)

bt-2
Un BT-2 en maniobras. Una vez usado en operaciones reales de combate, su cañón de 37 mm. se demostrará insuficiente frente al de 45mm. que equipa a modelos contemporáneos como el T-26. Su adición dará lugar a la serie BT-5.

Es el sucesor del BT-1. La familia de vehículos acorazados BT constituye una saga de blindados tremendamente veloces y maniobreros (la abreviatura BT <Bystrokhodnyi Tank> significa “carro de combate veloz”). Deriva el proyecto inicial de un modelo estadounidense (del constructor John Walter Christie), del que una delegación soviética que visita los EE.UU. compra dos unidades M1931 Christie, documentación técnica y la licencia de construcción. A la variante producida ya en la URSS (factoría de Kharkov) en 1931 se le añade una torreta (las unidades adquiridas en EE.UU. venían sin ellas) y más ruedas (será capaz así de desplazarse por carreteras sin cadenas a la asombrosa velocidad de 72 km/h.). Las diferentes variantes de este tipo pasan por estar dotadas de una sola ametralladora DT, tres, un cañón B-3 de 37 mm. y de este cañón más ametralladora. A 300 metros, el cañón B-3 puede penetrar unos 3 centímetros de blindaje. Está tripulado por dos hombres.

La URSS adquiere 2.000 motores Liberty estadounidenses, pero al acrecentarse la demanda, los equipos de diseño soviéticos Klimov acaban por producir un motor equivalente denominado M-5 de 400 C.V.

bt-2 en llamas barbarroja
BT-2 alcanzado por fuego alemán en las primeras semanas de la operación de invasión de la URSS.

Según algunas fuentes, una partida de BT-2 es enviada a España para combatir en la guerra civil al servicio del gobierno republicano (sin confirmar). En 1939 toma parte en las operaciones del oeste de Ucrania y posiblemente en la campaña del general G. K. Zhukov en Mongolia contra las tropas del Imperio del Sol Naciente (Khalkhin Gol). A finales de ese año 82 unidades BT-2 participan en la invasión de Finlandia (Guerra de Invierno 1939-40). Para el inicio de la invasión de la Unión Soviética, Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este vehículo ya obsoleto aún sigue en el inventario del RKKA (Ejército Rojo). Alrededor del 50% de la producción inicial (587 unidades) aún está en servicio. Más de la mitad de ellos, no obstante, han sido entregados a  las escuelas de carros de combate para instrucción. En el mismo Barbarossatag (día de Barbarroja) unidades de este blindado encuadradas en el 6º Cuerpo Mecanizado (general-maior D. K. Mostovenko) y 11er Cuerpo Mecanizado (general-maior M. G. Khastilevich) pasan al contraataque  y entran en contacto con el 2. Panzergruppe del Generaloberst (teniente general) Heinz Guderian en el area de Kobrin. Sin radio (hecho común al inicio de las hostilidades contra el Eje, excepto en los vehículos de mando), muy débilmente blindado y con un cañón ligero de 37 mm. modelo 1930, su única cualidad es su velocidad. Sufrirá pérdidas catastróficas.

Vista lateral del “Bystrokhodnyi Tank” BT-2 expuesto hoy día en el museo de Kubinka.

La doctrina del Ejército Rojo de empleo de estos modelos establece infiltraciones veloces de este tipo de material, antes de un ataque propio para actuar tras las líneas enemigas. El objeto es batir objetivos de oportunidad de modo que contribuyan al caos y la desorganización en la retaguardia del adversario. La incursión de los carros BT según dicha doctrina debe ser realizada al menos media hora antes del ataque principal. Pero el escenario del verano de 1941 no permitirá acciones ofensivas coordinadas del RKKA, que además está bajo constante acoso de la Luftwaffe y tácticas Panzer superiores. Las pérdidas del BT-2, como se acaba de mencionar, serán prácticamente totales en las primeras semanas de la campaña de Hitler contra Stalin…

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

FAST-LIGHT TANK BT-2 (Bystrokhodnyi Tank)

 

bt-2 en accion
BT-2 in action. Its cilynder-type turret will make it obvious before the next generation of BT-5’s and BT-7’s

It is the successor of the BT-1. The family of BT armoured vehicles make a tank saga of very fast and maneouvreable tanks (BT <Bystrokhodnyi Tank> means “fast tank”). It derives from a US model ingeniered by the constructor John Walter Christie, who meets a visiting Soviet delegation that decides to acquire 2 M1931 Christie units, technical manuals and license. The variant made in the Kharkov factory in 1931 receives a  turret (the units purchased en the U.S.A. do not have) and extra wheels (it is capable then to drive trackless on roads  at the incredible speed of 72 km/h.). Different versions will be built fitted with single machine guns, three, a single B-3 37 mm. cannon and the latter plus a machine gun. This weapon is capable to pierce 3 cm. of armour at 300 metres. It is crew by 2 men.

The USSR acquires 2,000 US Liberty engines, but when the demand exceeds the numbers, the Soviet Klimov team develops a similar engine named M-5 (400 H.P.).

bt-2-kubinka-frente
BT-2 nowadays at Kubinka tank proving grounds in Moscow. This variant is fitted with the B-3 37 mm. gun plus a DT 7.62 mm. machine gun

According to some sources a party of BT-2’s are sent to Spain to fight in the Civil War under the Spanish Republican government (yet to be confirmed). In 1939 it participates in operations in Western Ukraine and possibly in General G. K. Zhukov’s campaign in Mongolia, against the soldiers of the Empire of the Rising Sun (Khalkhin Gol). Late this year 82 BT-2‘s will take part in the invasion of Finland (Winter War 1939-40). By the start of the Axis attack on the USSR, Operation Barbarossa on the 22nd of June 1941,  this outdated vehicle is still in the RKKA (Red Army) inventory. Around 50% of the original number of produced BT-2‘s (587) are still in service. Nevertheless, more than half of them have been withdrawn to tank schools for the instruction of new crews. On the same Barbarossatag (day of Barbarossa) tanks of this type belonging to the 6th Mechanized Corps (general-maior D. K. Mostovenko) and 11th Mechanized Corps (general-maior M. G. Khastilevich) counterattack and make contact with Generaloberst (teniente general) Heinz Guderian’s 2. Panzergruppe around Kobrin. Since it doesn’t carry a wireless set (a common fact until well into the Eastern campaign), it is too very lightly armoured and with just a 37 mm. model 1930 cannon, its only quality relies in its fast speed. The attrition rate will be unsustainable.

The employment doctrine of these BT tanks calls for deep penetrations into the rear of the enemy defenses and wreak as much havoc as possible finding opportunity targets. Following this Soviet doctrine this actions should be carried out 30 minutes before the main attack. But in the Barbarossa scenario these RKKA coordinated offensive actions will not take place (always under constant Luftwaffe punishment and superior Panzer tactics). Virtually all BT-2 will be lost in the summer  of 1941…

 

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PAVLOV, Dmitrii Grigorievich. General Armii

[English version at the end]

 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERAL DEL EJÉRCITO DMITRII GRIGORIEVICH PAVLOV (1897-1941)

pavlov, dmitrii grigorievich
General del Ejército Dmitrii Grigorievich Pavlov, Comandante del Distrito Especial Militar Occidental. La designación cambiará el mismo día 22 de junio de 1941 y pasará a ser el Comandante del “Frente Occidental”. Su jefatura, de corta duración, tendrá un fatal desenlace.

A las 01:00 horas del 22 de junio de 1941, el mariscal Kliment Voroshilov, Comisario del Pueblo para la Defensa, telefonea al general Dmitrii Grigorievich Pavlov, Comandante del Distrito Militar Especial Occidental, para informarse de primera mano sobre cuál es la situación real tras la frontera. Al Kremlin han ido llegando numerosos indicios de actividad inusual y ruido de motores en el lado alemán. Sólo quedan 2 horas para que Hitler lance su Operación Barbarroja:

– ¿Cómo vais? ¿Está todo en orden?

Pavlov constata, efectivamente, movimientos importantes de tropas germanas tras la frontera, tras lo cual se le transmiten las consignas de Stalin:

– Cálmate y no te asustes. En todo caso, reúne mañana a tu estado mayor por la mañana; puede ser que ocurra cualquier situación desagradable, pero no te dejes llevar por la menor provocación y en caso de provocaciones aisladas, llámame.”

Pavlov va a soportar la titánica tarea de intentar parar la embestida del Grupo de Ejércitos Centro (mariscal de campo Fedor von Bock), que emplea dos imponentes cuñas acorazadas: La de Hermann Hoth (3. Panzergruppe) y Heinz Guderian (2. Panzergruppe).  El malogrado general cuenta con cuatro ejércitos (3º, 4º, 10º y 13º) peligrosamente desplegados en un saliente desde cuyos extremos, Von Bock, inicia una maniobra de tenaza. Ante la rapidez y furiosidad de la acometida de los generales germanos, Pavlov se ve forzado a reaccionar sin verdadero conocimiento de la situación en el campo de batalla, ni apenas informes de las unidades y con su sistema de mando y control en la práctica deshecho. El 2. Luftflotte de Albert Kesselring está atacando con devastadora efectividad nudos vitales de comunicaciones y puestos de mando. En numerosas ocasiones debe despachar oficiales de enlace para intentar contactar con unidades “perdidas”.

Dmitrii Grigorievich Pavlov, militar curtido, ha participado en la Guerra Civil Española al mando de una brigada acorazada soviética al servicio de la República Española (1936-37) e incluso ha combatido en la Batalla del Jarama en 1937. Sus experiencias en el conflicto ibérico le valen para ser condecorado Héroe de la Unión Soviética y jefe de las fuerzas acorazadas y motorizadas.

Pero en Barbarroja, tras sufrir desastre tras desastre intentando resistir el rodillo de la Wehrmacht, con grandes unidades copadas y en continua retirada, Pavlov será relevado y arrestado el 4 de julio de 1941 por orden de Moscú y puesto frente al pelotón de ejecución con numerosos cargos, entre ellos cobardía y negligencia criminal. Incluso se le acusará de participar en una trama antisoviética.  El 16 de julio el GKO (Gosudarstvennyi Komitet Oborony – Comité Estatal para la Defensa) dicta su sentencia de muerte. Después de la muerte de Stalin, su nombre sería rehabilitado en 1957.

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

GENERAL OF THE ARMY DMITRII GRIGORIEVICH PAVLOV (1897-1941)

Byelostok salient german map
The central sector presents a “C” shape salient towards the West that is the German Army Group “Centre” resposibility. Von Bock will conduct his 2 armoured wedges from the top and bottom of the salient trapping thousands of hopeless Soviet troops. Note the red symbology depicting the forward deployment of those armies. [Lage Ost Karte 22.juni.41]

At 01:00 hours, June 22nd 1941, Marshall Kliment Voroshilov, People’s Commissar for Defence, phones General Dmitrii Grigorievich Pavlov, Commander of the Western Special Military District, in order to obtain a first hand report of the real situation, just a 2 hours before Hitler unleashes his attack. Numerous evidences of unusual German activity and engine noise reports have been arriving to the Kremlin:

– How’s it going? All in order?

Pavlov reports indeed significant troop activity behind the border. Right after he is communicated Stalin’s standing orders:

– Stay calm and don’t worry. Just summit your Staff tomorrow morning. A nasty situation might arise tomorrow, but don’t react to any provocations and in case of isolated incidents just give me a call.

Pavlov will be committed in a few hours to stop the gigantic assault of Army Group Centre (Generalfeldmarschall Fedor von Bock), with its two powerful armoured wedges: Hermann Hoth’s 3. Panzergruppe and Heinz Guderian’s 2. Panzergruppe. The ill-fated general counts on 4 powerful armies (3rd, 4th, 10th and 13th) which are dangeroulsy exposed inside a salient.  Von Bock will take advantage of this deployment to lauch his Panzer force in a pincer maneouvre to encircle the Soviets. Before the swift and decisive movement of the German generals he will just react almost blindly with no knowledge of the battlefield current events, practically without unit’s combat reports and with his command and control system in shambles. Albert Kesselring‘s 2. Luftflotte is inflicting severe damage to his comunications networks and command posts. He will be forced to dispatch couriers who will need to find “missing” units throughout his theater of operations to obtain first hand reports.

Dmitrii Gregorievich Pavlov, a seasoned officer, has taken part in the Spanish Civil War in command af a Soviet tank brigade under the Spanish Republican flag (1936-37). He has even participated in the famous Battle for the Jarama in 1937. His feats in the Iberian conflict grant him the title of Hero of the Soviet Union and he is appointed Chief of Armoured and Mechanized Forces.

But during Barbarossa trying to withstand the Wehrmacht‘s onslaught, defeat after defeat, with large units being encircled and always retreating, Pavlov will be relieved from command and arrested by Moscow’s orders on the 4th of July 1941. He will face the firing squad under charges of cowardice and criminal negligence. He will be even charged with participating in an anti-soviet complot. On the 16th of July the GKO (Gosudarstvennyi Komitet Oborony – Defence State Committee) will sign his death sentence. His name would be rehabilitated after Stalin’s death, in 1957.

 

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Sd.Kfz. 221/222/223

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

 

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BLINDADO DE RUEDAS SERIES SD.KFZ. 221/222/223 (leichter Panzerspägwagen)

sdkfz 221 lssah
Sd.Kfz 221 de la unidad de reconocimiento de las Waffen SS Leibstandarte Adolf Hitler. El emblema blanco junto a la matrícula denota la pertenencia a esta unidad de élite.

Es uno de los vehículos blindados de reconocimiento más famosos del inventario de la Wehrmacht. El padre de esta serie y de todas las posteriores de blindados de ruedas germanos es el Kfz.13 (Maschinengewehrkraftwagen), desarrollado contra los restrictivos términos del Tratado de Versalles impuesto por los aliados a Alemania tras la Primera Guerra Mundial.

Para la doctrina alemana de operaciones de reconocimiento, se necesita un vehículo de cadenas o ruedas, lo suficientemente veloz y con capacidad todoterreno, cuya labor sea recopilar información del adversario, evitando en lo posible el combate a no ser que sean fuerzas tan débiles que se puedan batir con el armamento de abordo. Normalmente operan a unos 30 km. en vanguardia de su batallón.

El Sd.Kfz.221 (Sonderkraftfahrzeug – vehiculo de propósito especial) es uno de estos todoterreno, producido desde 1936 a 1939 y armado con una ametralladora MG de 7,92 mm. Se le adaptará otra panoplia de armamento en subsiguientes modificaciones, como rifle contracarro Mauser sPzB P.41 o el Schwere Panzerbüsche de 2,8 cm. Su tripulación es de 2 hombres.

Su capacidad campo a través se comprueba limitada en la Operación de invasión de la URSS, Barbarroja. No obstante irán paulatinamente retirándose de primera línea y su papel se verá restringido a labores de patrulla en la retaguardia y operaciones contra partisanos.

kfz 13
El Maschinengewehrkraftfehrzeug 13 (Kfz. 13). Es el vehículo original desarrollado para labores de reconocimiento en Alemania tras la IGM.

Su descendiente directo será el Leichter Panzerspähwagen Sd.Kfz.222. Utiliza un chasis completamente renovado, más grande y capaz de montar armamento más pesado. La producción, igual en los comienzos de la variante anterior, se lleva a cabo desde 1936 hasta 1943. El vehículo de serie va armado con el cañón de 2,0 cm. de la firma Rheinmetall y se aumenta su dotación a 3 hombres, quedando la ametralladora MG coaxial al armamento principal. Ya para 1938 será el principal vehículo de reconocimiento de la Wehrmacht y también equipará los escuadrones de reconocimiento de las SS. Alcanza la nada desdeñable cifra de 85 km/h. en carretera con un alcance de 300 km.

El Panzerspähwagen (Fu) Sd.Kfz.223 será finalmente un Sd.kfz.222 equipado con radio FuG 10/12, que utilizará de nuevo la torreta del 221. Se producirá hasta 1944. El típico escuadrón de reconocimiento consiste en un 223 por cada tres Sd.Kfz.222.

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

ARMOURED SCOUT CAR SERIES SD.KFZ. 221/222/223 (leichter Panzerspägwagen)

 

sdkfz 222
Reconnaissance armoured vehicle Sd.Kfz 222. This time, as a difference with its predecessor, it is fitted with a 2.0 cm. gun.

It is one of the most iconic reconnaissance vehicles in the Wehrmacht’s inventory. The “father” of this series and all of the further developments is the Kfz.13 (Maschinengewehrkraftwagen), produced against the restricitive terms of the Versailles Treaty, imposed by the victorious Allies over Germany after World War I.

The German reconnaissance doctrine requires a fast, maneouvreable, all-terrain tracked or wheeled vehicle. Its main task is just to collect information about the enemy, avoiding any combat unless the adversaries are weak enough so as to employ onboard weapons with success. Normally recconnaissance patrols operate 30 km. ahead of their parent battalions.

The Sd.Kfz.221 (Sonderkraftfahrzeug-Special purpose vehicle) is an all-terrain wheeled vehicle produced between 1936-1939 with an MG 7.92 mm. machine gun. It will be fitted in subsequent versions with different weapons, like the anti-tank rifle Mauser sPzB P.41 or the 2.8 cm. Schwere Panzerbüsche. It is crewed by 2 men.

During Hitler’s invasion of the USSR, Barbarossa, its all-terrain capability is questioned in the almost non-existant Soviet road network. They will be withdrawn from frontline service slowly, serving in rearguard roles and anti-partisan missions.

sdkfz 221 panzerbuesche
Artistic view of a Sd.Kfz 221 with a Panzerbüsche. This 2.8 cm. caliber weapon is effective against light medium Soviet tanks during Operation “Barbarossa”, summer 1941. Although the vehicle isn’t meant for frontal combat.

Its next “descendant” will be the Leichter Panzerspähwagen Sd.Kfz.222. It will use a fully new chassis, actually larger, thus capable of carrying heavier weaponry. The production will cover 1936-1943, well into World War Two. The series vehicle will be fitted with a 2.0 cm. Rheinmetall gun, with a coaxial 7.92mm. MG machine gun and will be crewed by 3 men. Thus, in 1938 already it will be the main reconnaissance platform in the Wehrmacht, fielded also in the recce squadrons of the Waffen SS. It develops 85 km/h. on road with a range of 300 km.

Finally the Panzerspähwagen (Fu) Sd.Kfz.223 will be an adapted Sd.Kfz.222 equipped with a radio set FuG 10/12 that once again uses surplus Sd.Kfz.221 turrets. It will see production until 1944. The typical reconnaissance squadron would consist of one 223 per every three Sd.Kfz.222.

 

 

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