HÖPNER, ERICH. GENERALOBERST

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PROTAGONISTAS DE BARBARROJA

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TENIENTE GENERAL ERICH HÖPNER (1886  – 1944)

Generaloberst Erich Höpner durante la Operación Barbarroja conferencia con el comandante de la  Waffen-SS Polizeidivision. A pesar de mostrar su oposición frontal a las obligaciones del Tratado de Versalles, que obligaba a Alemania a gravosas reparaciones de guerra tras la Primera Guerra Mundial, también la muestra contra Adolfo Hitler. Esto y tras su cese por contravenir órdenes en el campo de batalla (Operación Taifun) y sus actividades subversivas contra la persona del Führer, le harán caer en desgracia, reservándole la historia un destino fatal.

Der alte Reiter (el Viejo Caballero) como se le llega a conocer, comienza su carrera operativa en la Primera Guerra Mundial como oficial de estado mayor del 16º Cuerpo de Ejército. En el periodo de entreguerras será uno de los pocos en integrar el Reichswehr en una sección del Ministerio de la Guerra de inspección de caballería. En abril de 1939 será promovido al empleo de general de caballería (General der Kavallerie) y destinado al 16º Cuerpo Motorizado.

Al comenzar la Segunda Guerra Mundial participa en la campaña polaca y francesa, concluida la cual será ascendido a teniente general (Generaloberst), habiendo ocupado el puesto de jefe del estado mayor del mariscal de campo Rundstedt.

Desde febrero de 1941 ostenta el mando del 4. Panzergruppe, el cual para el inicio de la campaña de invasión de la URSS, Operación Barbarroja, será asignado bajo dependencia operativa del Grupo de Ejércitos Norte del Mariscal von Leeb. Su misión: la captura de Leningrado a través de las antiguas repúblicas bálticas. Sus fuerzas consisten en:

XLI. Armeekorps (mot.)> Reinhardt

-1. Panzer Division

-6. Panzer Division

-36. Infanterie Division (mot.)

-269. Infanterie Division

LVI. Armeekorps (mot.)>Manstein

-8. Panzer Division

-3. Infanterie Division (mot.)

-290. Infanterie Division

(Reservas: Waffen-SS Motorisierte Division “Totenkopf”)

El mariscal de campo von Leeb y el teniente general Erich Höpner tratan los detalles del asalto a Leningrado en septiembre de 1941. Von Leeb, jefe del Grupo de Ejércitos Norte, a sabiendas de que se le va a desposeer de los Panzer de Höpner y del VIII. Fliegerkorps, intentará una embestida final con estas tropas a la gran urbe. [Cortesía Bundesarchiv]

Su progresión a través de las ex-repúblicas bálticas, Lituania, Letonia y Estonia, ahora todas ellas territorio de la URSS desde su ocupación militar en el invierno 1939-40 (en virtud de las cláusulas secretas del Pacto de No-Agresión Hitler-Stalin), no va a estar exenta de serias reacciones del Frente Noroccidental (Kuznetsov). Sus Panzer serán la punta de lanza encargada de tomar los pasos sobre el río Dvina Occidental a toda velocidad, penetrando a través de 3 ejércitos del adversario (, 11º y 27º). No pierde de vista que su objetivo final (Directiva nº 21 del Führer) es Leningrado y Arkhangelsk. Este último enclave constituye la última y deseada línea geográfica (Arkhangelsk-río Volga) de ocupación en territorio ruso.

En tiempo récord captura los puentes sobre el río Niemen, con tanta presteza que aún están intactos y sin respiro y sin cuidarse de la protección de sus flancos, sigue hacia adelante. Pero no va a ser un paseo militar. La primera crisis la va a tener que sortear en la región de Raiseniai, hacia donde Kuznetsov pretende enviar una tenaza acorazada para estrangular el avance de los Panzer. Así pues su 6ª División Panzer recibe la embestida de la 2ª División Acorazada del RKKA, cuando los primeros intentan sortear el río Dubissa y se ven obligados a replegarse en circunstancias muy adversas hacia Raiseniai. Es aquí donde se encuentran por primera vez con un modelo de carro de combate secreto: el Kliment-Vosroshilov, una máquina de 52 toneladas contra la que los blindados y la artillería contracarro germana son impotentes.

daugavpils aerofotografia
Aerofotografía de la Luftwaffe del enclave de Daugavpils. Es uno de los principales pasos sobre las aguas del Dvina Occidental y la primera cabeza de puente capturada por las tropas de Höpner.

Resuelta la crisis en Raiseniai, no sin pérdidas importantes, alcanza fulgurante el curso del Dvina Occidental y se establece en dos cabezas de puente  (Jekavpils y Daugavpils). La primera etapa de su misión está cumplida. El general Lelyushenko intenta en vano destruir esas cabezas de puente, pero los germanos han sido demasiado rápidos antes de que el soviético haya tenido tiempo de consolidarse tras las aguas del Dvina.

Los riesgos siguen presentes, ya que el RKKA se las arregla para lanzar nuevas unidades a la batalla. Ya en la región del este del lago Pskov (sector de Soltsy), su 8ª División Panzer avanza tan velozmente y en solitario, que esta vez el Ejército Rojo consigue coparla. Su jefe, Brandenburger, tendrá que dar media vuelta y forzar una retirada desesperada con grandes pérdidas. Milagrosamente se salva de la aniquilación completa gracias a la intervención, entre otras unidades, de la Waffen SS Motorisierte Division “Totenkopf”. Tras la batalla la 8ª de Panzer quedará en retaguardia.

Höpner fuerza la línea del Luga (este del lago Pskov) y última línea defensiva del General Popov (Frente Norte). Es el 14 de julio de 1941 cuando Reinhardt, jefe del XLI Cuerpo de Ejército (motorizado), se establece a sangre y fuego en una cabeza de puente, pero de repente llegan órdenes de un parón operativo. Leningrado parece tan cercano, que sus comandantes se exasperan aguardando y viendo impotentes pasar la oportunidad que se les podría brindar. Reinhardt se desespera contando cómo los días pasan sin recibir órdenes de reanudar el asalto (la luz verde llegará el 8 de agosto). Finalmente llegará a las puertas de Leningrado. Pero Hitler no autorizará la toma de la gran urbe. El 6 de septiembre de 1941, el Führer del III. Reich emite la instrucción número 35 (Weisung nummer 35) para detener la ofensiva a gran escala sobre Leningrado del Grupo de Ejércitos Norte y asignar los Panzer de Höpner al Grupo de Ejércitos Centro como refuerzo para la ofensiva sobre Moscú. No obstante von Leeb contará con un número importante medios blindados hasta la mitad de septiembre. Leningrado será sometida a asedio…Durará 900 días…

En diciembre de 1941, en el momento cumbre de la batalla de Moscú, incumplirá las órdenes del Führer de resistir en las posiciones a toda costa e iniciará por su cuenta una retirada. Caerá en desgracia. El 8 de enero de 1942 será relevado del mando de su Panzergruppe. Involucrado en la trama de intento de asesinato de Hitler del 20 de julio de 1944, será arrestado, juzgado y condenado a morir en la horca.

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[English version]

BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

COLONEL-GENERAL ERICH HÖPNER (1886  – 1944)

hoepner-color
Colonel-General Höpner in the summer, 1941 somewhere in the ex-Baltic Republics during his advance towards Leningrad. First mission: to take the passes over the Dvina river.

As known as “Der alte Reiter” (the Old Knight) Colonel-General Erich Höpner starts his operational career during World War I as a staff officer in the 16th Army Corps. In the inter-war period he will be one of the few to belong to the Reichswehr in the Cavalry Inspection, a part of the Ministry of War. In April, 1939 he will be promoted to Cavarly General (General der Kavallerie) and assigned to the 16th Motorized Corps. At the start of World War II Höpner will participate in the Polish campaign (1939) and in the French one (1940). Once both victoriously concluded he will become Colonel-General (Generaloberst) having occupied the job of Chief-of-Staff in Field Marshall von Rundstedt‘s headquarters.

Since February, 1941 he is in command of the 4. Panzergruppe, part of Field Marshall von Leeb’s Army Group North at the start of Operation Barbarossa. His mission: the capture of the historical city of Leningrad (today Saint Petersburg) through the old Baltic Republics. He counts on the follwing forces:

XLI. Armeekorps (mot.)> Reinhardt

-1. Panzer Division

-6. Panzer Division

-36. Infanterie Division (mot.)

-269. Infanterie Division

LVI. Armeekorps (mot.)>Manstein

-8. Panzer Division

-3. Infanterie Division (mot.)

-290. Infanterie Division

(Reserves: Waffen-SS Motorisierte Division “Totenkopf”)

Hoepner, Reinhardt, von Schoen Angerer
(left to right) Colonel-General Erich Höpner, General der Panzertruppe Reinhardt (41st Mot. Army Corps) and Major Schön-Angerer (Operations Officer Ia). Reinhardt will be the first to force the Luga defensive line just to be ordered to halt in hastily defended bridgeheads. Many days will pass before he is given again a “go” to resume the offensive against Leningrad.

His advance through the ex-Baltic Republics, Lithuania, Latvia and Estonia, now USSR territory after its military occupation in the winter, 1939-40 (by virtue of the Non-Aggression Pact‘s secret protocols, agreed between Hitler and Stalin), Höpner will face several serious Soviet counterattacks from Kuznetsov’s Northwestern Front. The German is the armoured spearhead in charge of taking bridgeheads over the Western Dvina river at full speed. He will make his way across 3 Soviet armies (8th, 11th and 27th). Höpner has in mind his final objectives as per the Führer’s Directive no. 21, Leningrad and Arkhangelsk. The latter is the final and desired geographical line (Arkhangelsk-Volga river) to be secured in “Mother Russia”.

He swiftly captures the still intact bridges over the Niemen river and without respite and no major concerns about his exposed flanks, continues racing forward. But things won’t be then as easy. Der alte Reiter will sort out his first crisis in the area of Raiseniai, where Kuznetsov pretends to pincer Höpner in order to strangle his advance. His 6th Panzer Division will endure the assault of the RKKA’s 2nd Armoured, when the former attempts to cross the Dubissa river. The situation becomes immediately critical as they are forced back again towards Raiseniai. Here Höpner‘s men fight off a new secret tank model: The Kliment-Voroshilov type, a 52-ton juggernaut. None of his Panzer and antitank cannons have any chance against them.

Once sorted out at Raiseniai with severe losses, he will capture two bridgeheads over the Western Dvina river (Jaukavpils and Daugavpils). The first stage of his mission is accomplished. RKKA General Lelyushenko tries to destroy these bridgeheads but to no avail, as the Germans have been too fast. Leluyshenko has simply have no time to consolidate his defenses behind the waters of the large river.

daugavpils arde
Daugavpils is direct witness of the battle for the Dvina river bridgehead. Lelyushenko versus Höpner.
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Street fighting in Riga. A destroyed T-26 belonging to the 12 Mekhanizirobannyj Korpus (mechanized corps) blocks the tram rails. One of its crewmembers is seen killed in action. Actually these men taking the capital city of Latvia belong to the 18th Army, the “slow” infantry progressing on Höpner’s left flank.

Nevertheless the risks for the advancing Colonel-General are still looming because the RKKA manages to throw into the fray new fresh units out of the reserves. Due east of lake Pskov (Soltsy sector), his 8th Panzer Division advances too quickly and alone that this time the Red Army manages to encircle it. Under Branderberger’s command, the division of tanks will force his way back to its own lines with high losses (miraculously without being fully annihilated), thanks to the help, amongst others, of the Waffen SS Motorisierte Division “Totenkopf”. After the desperate encirclement battle the Panzer unit will remain in the rearguard for rest and refit.

Hoepner in Volksgerichtshof
Erich Höpner, sacked from the Wehrmacht is being tried in August 1944 under charges of having participated in the assassination complot against the German Führer. He will be sentenced to death and hanged in the Plötzensee prison (Berlin) on the 8th of August 1944. [Courtesy Bundesarchiv]

However Höpner will pass the Luga line, the last defensive line of General Popov (Northern Front). It is actually his Commander of the 41st Motorized Army Corps, Reinhardt, who furiously establishes himself on bridgeheads over the Luga river. But suddenly new orders arrive for an operational halt. It is the 14th of July, 1941. Reinhardt desperately counts the passing days losing his opportunity to enter in the historical enclave (the “green light” will come on the 8th of August). Höpner‘s Panzer commanders enrage already seeing Leningrad at the reach of their hands. Eventually they will advance up to the gates of Leningrad when the offensive is reassumed. But then Hitler orders a stop in order to besiege the city. The city cradle of Bolshevism will not be assaulted, but razed. On the 6 of September, 1941 Hitler issues his instruction (Weisung nr. 35) to stop the full-scale advance of Army Group North onto Leningrad and to send Höpner‘s 4th Panzer Corps to strengthen Army Group Center‘s offensive on Moscow. Nevertheless, many of the Corps’ tanks will remain at Leeb’s disposal up to the second half of September. Thus Leningrad becomes under siege. …it will last 900 days…

In December, 1941, during the apex of the Battle for Moscow, Colonel-General Höpner will ignore Hitler‘s orders to stand fast ordering a retreat in desperate circumstances. He will fall in disgrace. On the 8th of January, 1942 he is relieved from Command. Under charges of having participated in the assassination attempt of Hitler on the 20th of July, 1944, he will be arrested and tried. History will spare for him a tragic fate.

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Grupo de Ejércitos “Norte” 22-27 junio 1941

 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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HEERESGRUPPE “NORD” Y SU OFENSIVA DE RUPTURA (CORTESÍA DE MISTER X)

Teatro operaciones grupo ejercitos norte
Detalle de una carta de situación del estado mayor alemán mostrando la dislocación de fuerzas propias y adversarias en el sector de Prusia oriental y Lituania. Es el campo de batalla de von Leeb contra el soviético Kuznetsov.

INTRODUCCIÓN


22 JUNIO 1941: PRUSIA ORIENTAL


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Mando soviético

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 CUARTELES GENERALES DE BARBARROJA

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STAVKA GLAVNOGO KOMANDOVANIYA VOORUZHYONYKH SIL

(JEFATURA DEL CUARTEL GENERAL DE LAS FUERZAS ARMADAS)

 

El 22 de junio de 1941  a las 03:00 horas de Berlín las primeras fuerzas de zapadores y tropas especiales de la Wehrmacht asestan golpes de mano, cortan comunicaciones y aseguran pasos para el grueso de las tropas que vienen detrás. Es la campaña de invasión de la URSS y la gesta militar más grande de la historia. En respuesta al plan de Hitler el 23 de junio mismo se constituye en Moscú el órgano superior del Cuartel General (Stavka) para la conducción estratégica de las operaciones y mando supremo de todas las Fuerzas Armadas o RKKA<>Rabochie-Kriestiyanskoj Krasnoj Armii o Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos. Cubriendo desde el mar de Barents hasta las aguas del mar negro, la Stavka controla 13 ejércitos (más de 3.000.000 de hombres). En el Distrito Militar de Leningrado 3 ejércitos (23º, 7º y 14º) guarecen desde Narva hasta la gélida Polyarnoe. En el Distrito Especial Militar del Báltico de F. I. Kuznetsov se dispone de 2 ejércitos (8º y 11º), mientrsas que al sur de Pskov el 27º Ejército se constituye como reserva en segundo escalón. El Distrito Especial Militar Occidental de Pavlov agrupa a 3 ejércitos (3º, 10º y 4º). El Distrito Especial Militar de Kiev de Kirponos consta de 4 ejércitos (5º, 6º, 12º y 26º). Por último el Distrito Militar de Odessa dispone del 9º Ejército.

La palabra Stavka tiene un significado peculiar que no atiende a ningún acrónimo como comúnmente se piensa. Queda constituido por los siguientes 7 miembros del Politburó:

  • Iosif Stalin
  • Semyon Timoshenko
  • Nikolai Kuznetsov
  • Kliment Voroshilov
  • Vyacheslav Molotov
  • Semyon Budennyj
  • Georgii Zhukov

El órgano de mando queda asistido por los siguientes consejeros permanentes: mariscales B. M. Shaposhnikov y G. I. Kulik, generales K. A. Meretskov, P. F. Zhigarev (Aviación), N. F. Vatutin, L. Z. Mekhlis y N. N. Voronov (defensa aérea), A. I. Mikoyan, L. M. Kaganovich, L. P. Beria (NKVD, guerrilleros y campos), N. A. Voznesenskij, A. A. Zhdanov, G. M. Malenkov .

En términos orgánicos la jefatura recae en el mariscal de la Unión Soviética Semyon K. Timoshenko, pero en términos prácticos la jefatura real pertence a la cabeza visible del estado comunista, Stalin. El primero no podrá decidir en ninguna cuestión fundamental sin la aprobación del segundo. La estructura constituida es responsable de las unidades desplegadas en el frente y también de las que están en formación en retaguardia. Es decir, su ámbito es puramente militar. Todos los Distritos Militares, convertidos inmediatamente en Frentes, quedan subordinados. El proceso de toma de decisiones es centralizado, como se menciona, sobre la figura de Stalin. Tras las purgas sufridas en el RKKA en los años treinta sobre la oficialidad del Ejército Rojo, la cadena de mando se ha resentido y vuelto rígida, con muchos oficiales inexpertos, sin que los mandos intermedios (con excepciones) estén dispuestos a correr el riesgo de tomar decisiones. Por ello, voluntaria o involuntariamente, Stalin concentra toda la autoridad en sus manos.

Esta falta de iniciativa, especialmente de los comandantes sobre el terreno, dará como resultado una pobre coordinación  tanto a nivel táctico como operacional en tiempo real contra un adversario muy preparado y determinado. Esto y otras causas serán las que conlleven al desastre del Ejército Rojo durante el verano y otoño de 1941. Finalmente el mismo Iosif Stalin tendrá que ceder ante las evidencias de no poder manejar una maquinaria militar tan vasta de manera personalizada y aceptará un cierto grado de descentralización en la jerarquía de mando y control. Tras el desastroso cerco sufrido en Kiev por la acción coordinada de Guderian y Kleist, principalmente,  en septiembre de 1941, los estados mayores de los Frentes (escalones subordinados a la Stavka) empezarán a gozar de cierta capacidad de decisión. Así se crean tres mandos subordinados, el noroccidental (Voroshilov), el occidental (Timoshenko) y el suroccidental (Budennyj). Aún así la Stavka se reserva siempre la potestad de enviar comisionados para tomar eventualmente el mando sobre unidades en situaciones comprometidas (Zhukov, Vasilevskij…).

A los pocos días de la invasión germana, las directrices básicas de la Stavka giran entorno a los principios siguientes: Intentar detener al adversario, fijarlo en el frente y desgastarlo para dar tiempo a la constitución de nuevas  y potentes formaciones de combate a retaguardia y finalmente pasar a una decisiva contraofensiva estratégica.

El 10 de julio de 1941 este comité de mando se renombra y pasa a ser el centro de dirección del Alto Mando de las Fuerzas Armadas <> Stavka Verkhovnogo Komandovanya, donde Stalin pasa a ocupar la jefatura y el mariscal Shaposhnikov ocupará la silla del almirante Kuznetsov.


Stalin
Iósif Vissariónovich Dzhugashvili “Stalin”, Secretario general del Comité Central del Partido Comunista de la Unión Soviética desde 1922 a 1952.
voroshilov
Mariscal Kliment Voroshilov, Vicepresidente del Consejo de los Comisarios del Pueblo.
kuznetsov nikolai gerasimovich
Almirante Nikolai Gerasimovich Kuznetsov, Comisario del Pueblo de la Flota Soviética.
Timoshenko
Mariscal Semyon Timoshenko, Comisario del Pueblo de la Defensa y Jefe de la Stavka.

molotov
Vyacheslav Molotov, Comisario del Pueblo de Asuntos exteriores
budenny
Mariscal Semyon Budennyj,  Adjunto al Presidente del Consejo de los Comisarios del Pueblo
zhukov
Georguii Zhukov, Jefe del Estado Mayor General del RKKA.

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 Soviet Command

BARBAROSSA’S HEADQUARTERS

STAVKA GLAVNOGO KOMANDOVANIYA VOORUZHYONYKH SIL

(ARMED FORCES HEADQUARTERS COMMAND POST)

On the 22nd of June, 1941 at 03:00 hrs (Berlin time) the first Wehrmacht engineer and special operations troops severe lines of comunications, secure key points and pave the way for the oncoming forces. It is the invasion campaing of the USSR and the vastest military feat of all times. As a response to Hitler’s plan on the 23rd of June in Moscow is created the Armed Forces Headquaerters Command Post (so called the Stavka) for the strategic direction of military operations and command of the Red Army  or RKKA<>Rabochie-Kriestiyanskoj Krasnoj Armii. From the Barents Sea until the waters of the Black Sea, the Stavka controls 13 armies (+3,000,000 men). In the Leningrad Military District 3 armies (23rd, 7th and 14th) deploy from Narva to icy Polyarnoe. In the Baltic Special Military District F. I. Kuznetsov has 2 armies (8th and 11th), while due south of Pskov a new 27th Army is being assembled as a 2nd echelon reserve. Pavlov‘s Western Special Military District consists of  3 armies (3rd, 4th and 10th). KirponosKiev Special Military District is guarded in turn by 4 armies (5th, 6th, 12th y 26th). Lastly the Odessa Military District is covered by the 9th Army.

The word Stavka, unbeknown, by many has a especific meaning on itself and it is not an acronim. It is composed by the following 7 members of the Politburo:

OOB ENGLISH
Soviet Military Districts on the eve of Operation Barbarossa. Immediately they are converted into “Fronts” subject to Stavka orders. [Courtesy onwar.com]
  • Iosif Stalin
  • Semyon Timoshenko
  • Nikolai Kuznetsov
  • Kliment Voroshilov
  • Vyacheslav Molotov
  • Semyon Budennyj
  • Georgii Zhukov

This organ of command is assisted by the following permanent councelors: Marshalls B. M. Shaposhnikov y G. I. Kulik, Generals K. A. Meretskov, P. F. Zhigarev (Aviation), N. F. Vatutin, L. Z. Mekhlis y N. N. Voronov (Air Defense), A. I. Mikoyan, L. M. Kaganovich, L. P. Beria (NKVD, partisans and labour camps), N. A. Voznesenskij, A. A. Zhdanov, G. M. Malenkov.

In this hierarchy Marshall of the Soviet Union Semyon K. Timoshenko is on paper the Chief of the Stavka, but in practical terms the head of the Communist state, Stalin, is in command. The former won’t be able to decide on any essential matters without the approval of the latter. This structure is responsible of the units deployed in the front line as well as those in formation in the rearguard. Its scope is purely military. All Military Districts, transformed at once in Fronts, lay subordinate to the Stavka. The decision making process is centralized, as aforementioned on the figure of Iosif Stalin. After the purges suffered in the RKKA officer corps during the thirties, the chain of command has been severed and therefore lacks any flexibility, with a cadre of new inexperience officers not willing to run the risk of making decisions of any importance. Due to this fact, voluntarily or not, Stalin concentrates the full responsibility on his person.

This lack of initiative, especially of the battlefield commanders (with exceptions) will result in tactical and operational poor coordination in real time against a very trained and determined adversary. This and other causes will bring total disaster to the Red Army men during the summer and autumn 1941. Eventually the same Iosif Stalin will realize the difficulties of micromanaging himself such a vast military machine and will yield to a certain degree of de-centralization in the command and control system. After the debacle suffered by the Soviets in the Kiev encirclement in September 1941 by, mainly,  the joint manueouvre of Guderian and Kleist Panzer troops, every Front headquaters will enjoy a new degree of independence (although still subordinated to the Stavka). Thus 3 new subordinate commands are created: Northwestern (Voroshilov), Western (Timoshenko) and Southwesern (Budennyj). But even though the Stavka always retains the capability to send commisionates to override any command during critical situations (Zhukov, Vasilevskij…).

shaposhnikov
Marshall of the Soviet Union Boris Shaposhnikov. On the 10th of July, 1941 he will replace Admiral Kuznetsov in the new Stavka.

Just a few days into Operation Barbarossa, the basic Stavka guidelines will stress the next principles: deter, engage and increase the enemy’s attrition levels in order to have time to create numerous and potent new formations in the deep echelons and finally to initiate a strategic conter-offensive.

On the 10th of July, 1941, this command commitee will be renamed as the Armed Forces High Command direction centre<>Stavka Verkhovnogo Komandovanya. Stalin will now be its Chairman, replacing Timoshenko, and Marshall Shaposnikov will take Admiral Kuznetsov’s place.

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