Barbarroja Retrasada, ¿Mussolini Culpable?

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Los Mitos de Barbarroja (V)

La campaña militar de Mussolini en los Balcanes se saldará con un revés inesperado. Tras la conquista de Albania llevada a cabo por el ejército italiano en abril de 1939 y el comienzo de la campaña contra el Egipto británico, Mussolini decide a continuación la ocupación de Grecia desde sus nuevas bases albanas. No obstante los griegos inesperadamente contraatacarán (con el apoyo de la R.A.F.) y las tropas italianas cederán desorganizadas. Hitler decide entonces acudir a la llamada de su aliado italiano desde el norte, a través de Yugoslavia. Es la Operación “Marita”, que se inicia apresuradamente casi coincidiendo con el calendario del Unternehmen “Barbarossa” (Operación “Barbarroja”). Estamos en el 6 de abril de 1941, aproximadamente un mes y medio antes del asalto a la URSS. La campaña será, no obstante, fulgurante tal y como la Wehrmacht ya tiene acostumbrado al mundo en un nuevo alarde de guerra móvil. Una nueva Blitzkrieg.

“Británicos y griegos resisten al norte de Atenas…” reza el titular de este diario fechado el 24 de abril de 1941. La Wehrmacht está empeñada en los balcanes a sólo mes y medio del inicio de la Operación Barbarroja. ¿Cuál es realmente la influencia que supuso en la campaña en la URSS?

Unternehmen “Barbarossa” se pospondrá en estas circunstancias desde mayo de 1941 (como se había previsto en la Directiva núm. 21 de diciembre pasado) hasta el 22 de junio de 1941. Tal decisión está sujeta a debate y constituye uno de los mitos que rodean la campaña de invasión de Rusia. Muchas fuentes sostienen que la ayuda militar a Mussolini demoró lo suficiente al Tercer Reich a través de la Rusia soviética, como para que fuera sorprendido prematuramente por la llegada del “general invierno” (como llamó Napoleón) ante las puertas de Moscú, en diciembre de ese mismo año. Las mismas fuentes sostienen que de no haber sido por la Operación “Marita”, Moscú hubiera caído. Por lo tanto Mussolini habría sido indirectamente y en parte culpable del fracaso de “Barbarroja”.

Tropas griegas marchando hacia primera línea durante la campaña italiana contra el país heleno en 1941.

No obstante y aún suponiendo que la caída de Moscú hubiera supuesto la conclusión victoriosa de la campaña del frente del este (otro de los mitos), provocando el desmoronamiento del régimen de estalinista y la rendición del RKKA, el hecho es que la climatología propició en 1941 una primavera excepcionalmente lluviosa en el este del continente europeo. Los cursos fluviales quedaron inundados con extensas áreas anegadas; y era precisamente a través de estas por dónde las armas alemanas estaban forzadas a cruzar para el asalto inicial.

Retrasado el ataque contra la Unión Soviética o no, no debemos olvidar que de todos los ejércitos de la Wehrmacht participantes, el 2.Armee (2º Ejército) del Generalfeldmarschall Maximilian Reichsfreiherr von Weichs no constaba en el order de batalla inicial. Este comenzará operaciones contra el RKKA 8 días más tarde, ya que en el Barbarossatag (día “D” de inicio de la campaña) aún estaba empeñado en operaciones en los Balcanes y en tránsito hacia Rusia. ¿Afectó de alguna manera la llegada tardía de este contingente a las etapas iniciales de la maniobra del Heeresgruppe “Mitte” (Grupo de Ejércitos “Centro”)? Tenemos que concluir que no. Por el hecho de que todas las divisiones del 2º Ejército eran de infantería (soldados de a pie con escasa motorización) las maniobras en pinza de los Panzergruppen de los generales Hoth y Guderian no se vieron afectadas al no necesitarlos. Con o sin el 2º Ejército ambos jefes de fuerzas blindadas alcanzaron sus objetivos iniciales tal y como planeado en una demostración brillante de guerra relámpago (batallas de cerco de Bielostok, Novogrudok y Minsk).

Sea como fuere, la fecha del 22 de junio de 1941 quedará marcada en los anales de la historia con tinta indeleble.

Continuará…

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Myths of Barbarossa

FIFTH MYTH: BARBAROSSA DELAYED, MUSSOLINI TO BLAME?

Mussolini‘s military campaign in the Balkans will turn into a fiasco. After the seizing of Albania carried out by the Italian Army in April 1939 and the commencement of military operations against British Egypt, Mussolini orders the occupation of Greece from his new Albanian bases. Against all odds the Greeks will counterattack (with the R.A.F. help) and the Italians will be forced to an unorganized retreat. This is when Adolf Hitler decides to come to help his Italian ally from the North across Yugoslavia. It is Operation “Marita”, that takes place hurriedly almost coinciding with Operation “Barbarossa”‘s calendar. This is the 6th of April 1941 (barely one and a half months before the onslaught on the USSR). The ensuing campaign in the Balkans will be decided swiftly as the Wehrmacht has already accustomed the world in an impecable example of mobile warfare . A new Blitzkrieg.

Mussolini and Italian staff in the opening stages of the operation against Greece.

Under this international scenario Unternehmen “Barbarossa” (Operation “Barbarossa”) is decided to be postponed from May (as planned in accordance with last December’s Directive no. 21) until the 22nd of June 1941. This decision is precisely subject to debate and is one the the myths around the invasion campaing of Russia. Many sources explain this delay due to the German military help to Mussolini, that forced Hitler to start “a bit too late” his attack plan against the Soviet Union, a factor that in the end exposed the Wehrmacht to the cruelties of “General Winter” (as Napoleon named) at the gates of Moscow in December this year. The same sources consequently sustain that if not by Operation “Marita”, Moscow would have fallen. As a consequence Mussolini would share indirect resposibility for the failure of “Barbarossa”.

Nevertheless and in spite of Moscow had been seized by the advancing German armies (another one of the myths), precipitating Stalin‘s regime and the surrender of the RKKA, the true fact is that the Spring of 1941 turned out to be exceptionally rainy in Eastern Europe. The main rivers were flooded and the plains became quagmires. Precisely across this areas the German arms were meant to iniciate the drive into Russia’s heart.

Italian marching columns pass by a supporting artillery position in Greece 1941.

Delayed the attack on the Soviet Union or not, we must not forget that from all the participating Wehrmacht armies, Generalfeldmarschall Maximilian Reichsfreiherr von Weichs’s 2. Armee (2nd Army) was not in the initial order of battle. It started operations against the RKKA 8 days later, as on the 22nd of June it was still engaged in operations in the Balkans and on the move to Russia. Did the late arrival of this contingent impact somehow the initial stages of the general maneouvre in Heeresgruppe “Mitte” (Army Group “Centre”)?. We have to conclude not. Being von Weich’s Army mainly comprised of foot soldiers the Panzergruppen pincer maneouvers of Generals Hoth and Guderian remained unaffected. With or without the 2.Armee both of them would have reached (as they did) their initial planned objectives in a brilliant demonstration of lightning war (Belostok, Novogrudok and Minsk encirclement battles).

In any case, the date of the 22nd of June 1941 will remain in the annals of History with indelible ink.


To be continued…

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ITALIA

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 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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ITALIA

macchi mc.200
El C.S.I.R. cuenta inicialmente con el apoyo de los 51 Macchi MC.200 “Saetta” del 22º Grupo de Caza.

La mayor operación militar de todos los tiempos está rodeada de mitos. Una visión parcial típica en Occidente de la más grande guerra relámpago de todos los tiempos, muestra al Führer Adolf Hitler como único actor en la campaña de asalto de la URSS el 22 de junio de 1941. No obstante la Operación Barbarroja, ciertamente bajo la bandera de la cruz gamada, es concebida como una misión multinacional, entre cuyos participantes está Italia como una de las naciones protagonistas.

Casi un mes antes del Barbarossatag (día de Barbarroja), Benito Mussolini, el Duce, ya ordena la creación de un cuerpo expedicionario denominado Corpo d’Armata autotrasportabile. Sólo el 21 de junio de 1941 por la tarde, horas antes de la guerra relámpago que está apunto de desatarse, Hitler informa a Mussolini al respecto. Y así el 22 de junio, fecha del inicio de la Operación Barbarroja, Mussolini declara también la guerra a la Unión Soviética. Al día siguiente se empieza a organizar su fuerza de combate al mando del general Francesco Zingales ya bajo las siglas C.S.I.R. (Corpo di Spedizione Italiano in Russia). Inicialmente se planea que vaya acompañado por dos grupos de bombardeo y otro de caza (coronel Carlo Drago).

El 30 de junio el dictador alemán da luz verde para envío de sus aliados italianos a la U.R.S.S. Y el 10 de julio están ya listos para la partida. El contingente está compuesto por 62.000 hombres y 5.000 vehículos. Se integran bajo dependencia operativa del 11º Ejército de la Wehrmacht (general Schobert), a su vez operando en el teatro de operaciones de Ucrania (Heeresgruppe SüdGrupo de Ejércitos Sur de von Rundstedt). Son las divisiones de infantería motorizada 9ª Pasubio (Generale di Divisione Vittorio Giovannelli) y 52ª Torino (Generale di Divisione Luigi Manzi). Estas divisiones, a pesar del hecho de haber sido ideadas como “móviles”, carecerán del adecuado material motorizado en el campo de batalla. Por añadidura, la última gran unidad es la 3ª Celere Division “Principe Amedeo Duca d’Aosta” (Generale di Brigata Mario Marazzani) que engloba a un regimiento de Bersaglieri y un batallón acorazado con blindados ligeros L3/33. Zingales será relevado del mando por el general Giovanni Messe, al causar el primero baja por una grave infección pulmonar.

giovanni messe
General Giovanni Messe (1883-1968). Comandante en Jefe de las fuerzas expedicionarias italianas C.S.I.R. en la URSS hasta octubre de 1942. Messe releva justo antes del inicio de la intervención italiana al general Zingales, que causa baja por enfermedad.

El 14 de julio Mussolini ordena a su Estado Mayor la creación de un segundo cuerpo expedicionario compuesto por infantería (esta vez motorizada). No obstante, una semana más tarde, reconociendo las posibilidades reales del Ejército, insistirá en motorizar “en la medida de nuestras posibilidades” a estas unidades. Añadirá que “nuestra participación no puede ser menor que la de los eslovacos. Es necesario cunplir con nuestras obligaciones para con nuestros aliados”.

El 29 de  julio de 1941 se organiza su componente aéreo (Comando Aviazione del Corpo di Spedizione Italiano in Russia) en el 22º Gruppo Autonomo Caccia Terrestre con 4 escuadrillas (359ª, 362ª, 369ª y 371ª) equipadas con 51 aparatos de caza Macchi M.C.200 “Saetta”. Se le agrega el 61º Gruppo Autonomo Osservazione Aerea con 32 bimotores de reconocimiento Caproni Ca.311 (34ª, 119ª y 128ª escuadrillas). Apenas un mes más tarde

bersaglieri
Hombres del regimiento de Bersaglieri de la División Celere. Su casco con el característico adorno lateral identifica a estas unidades.

recibirán los aviadores italianos su bautismo de fuego al abatir a 2 I-16 “Ishak” y 6 Tupolev SB-2 sin lamentar pérdidas propias.

Tras el cruce de los ríos Dniester y Bug la primera unidad en entrar en combate en la zona de Nikolayev es la  División Pasubio. La Torino, deficiente en medios motorizados, la sigue a la zaga. El 14 de agosto los italianos pasan bajo dependencia operativa del 1. PanzergruppeKleist” hasta verano del año siguiente. Las tropas del Duce se enfrentan así en esta etapa a las unidades del Distrito Militar de Odessa, redesignado (al estilo ruso) el primer día de hostilidades como Yuzhny Front (Frente Sur) del general Cherevichenko e inmediatamente después bajo órdenes de Iván Tiulenev. En la noche del 26 al 27 de septiembre la Divisón Torino cruzará en gran río Dnieper bajo fuego de artillería y ataques aéreos. En septiembre toman parte en la captura de Dniepropetrovsk y Kiev y al mes

siguiente las tropas del general Messe se harán con Stalino (actual Donetsk), importante enclave industrial y ferroviario en la cuenca del Don. En noviembre ocuparán Gorlovka.

La participación italiana, no exenta de coraje y con grandes expectativas políticas por parte de Benito Mussolini, sufrirá de carencias de equipamiento y deficiente logística. Cuando la intervención en la URSS del Duce concluya drásticamente en 1943 tras el desastre de las fuerzas del Eje en Stalingrado, 90.000 italianos habrán causado baja en el frente ruso…

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[English version]

BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

operations map csir
Area of operations of the Italian expeditionary forces in the USSR. The promising swift advances at the start of Barbarossa change dramatically in 1942-43 after the Soviet counterattack (Operation “Uranus”Operatsya “Uran”) and encirclement of the German 6th Army (Paulus) in Stalingrad.

ITALY

l3/33
61 tanquettes L3/33, like the one depicted, are fielded by the Regiment “San Giogio” belonging to the 3rd Division Celere P.A.D.A. The L3/33 tanquettes have low combat value, with little protection even to infantry arms. They serve as scouts and perhaps their better characteristic consist of their extra low profile and speed, being difficult targets for enemy gunners.

The largest military operation of all times is full of myths. One of those, specially extended in the West, is to believe that it was just the III. Reich the only actor to assault the USSR on the 22nd of June 1941. However, Operation Barbarossa, certainly under the svastika flag, was a multinational league of nations and one of those was Italy, with an important contribution of troops.

Almost one month before the Barbarossatag (day of commencement of Barbarossa), Mussolini orders the creation of an expeditionary corps known as Corpo d’Armata autotrasportabile. Only on the evening of the 21 st of June 1941, a few hours before the unleash of the vastest lightning war of all times, Hitler informs Mussolini accordingly about it. Thus, on the 22nd of June, the date of Operation Barbarossa, il Duce declares the war on the Soviet Union too. On the next day the Italian combat forces begin to become organized under the command of General Francesco Zingales, already under the new acronim C.S.I.R. (Corpo di Spedizione Italiano in Russia). It is thought to be supported by 2 bomber groups and an additional fighter group (Colonel Carlo Drago).

tempo magazine
“Tempo” magazine publishes on the 16th of October 1941 an article about the Italian aviators in the Soviet campaign.

On the 30th of June Adolf Hitler eventually authorizes his Italian ally to go into action in the U.S.S.R. This way they are fully ready to march on the 10th of July. They fall under the operative hierarchy of Schobert’s 11th Army, which in turn attacks through the Ukranian sector, responsibility of von Rundtedt‘s Army Group South (Heresgruppe Süd).   It will consist of 62,000 troops and 5,000 vehicles. The Italian contingent consists of the 9th Infantry Division Pasubio (Generale di Divisione Vittorio Giovannelli) and the 52nd Infantry Division Torino (Generale di Divisione Luigi Manzi). These units, in spite of being conceived as “mobile”, will lack enough motorization in the battlefield. Last but not least, the third of the large units is the 3th Celere Division “Principe Amedeo Duca d’Aosta” (Generale di Brigata Mario Marazzani), which will encompass a Bersaglieri regiment and an armoured battalion with the light L3/33’s. The Commander-in-Chief Zingales will not depart eventually to the USSR, as he will suffer an acute lung infection. He is replaced by General Giovanni Messe.

On the 14th of July Mussolini orders his High Command to organize a second expeditionary corps of infantry forces (this time motorized). However, just a week later and realizing the real chances of his Army will insist on motorizing “to the maximum extent of our possibilities”. He adds “…our participation can’t be less than that of the the Slovaks. It is imperative to comply with our duty towards our allies…”.

On the 29th of July 1941 the air support (Comando Aviazione del Corpo di Spedizione Italiano in Russia) is finally organized into the following flying units: the 22º Gruppo Autonomo Caccia Terrestre with 4 fighter squadrons (359th, 362nd, 369th y 371st) fielding 51 Macchi M.C.200 “Saetta”. The 1º Gruppo Autonomo Osservazione Aerea with 32 reconnaissance twin engine Caproni Ca.311’s (34th, 119th y 128th squadrons) is added. Just a month later the Italian aviators will receive their baptism of fire when they manage to shoot down 2 I-16 “Ishak” y 6 Tupolev SB-2 without any own losses.

stalino
C.S.I.R. troops fighting for the strategic enclave of Stalino. The first Italian units will enter in the city on the 20th of October.

After forcing the Bug and Dniestr rivers, the first ground unit to become engaged in combat is the División Pasubio in the Nikolayev area. The Torino, still lacking adequate motorization is lagging behind. On the 14th of August 1941 the Italians are set under operational orders of the 1. PanzergruppeKleist” (until the summer of 1942). The soldiers of the Duce are facing at this stage the troops of the Odessa Military District, renamed on the first day of war, following the Russian style, as Yuzhny Front (Southern Front). This Front is under orders of General Cherevichenko and right after under General Ivan Tiulenev’s. During the night of the 26th-27th of September 1941, the Torino division crosses the great Dniepr river under heavy artillery and air attacks. In September the C.S.I.R. soldiers participate in the seizing of Dniepropetrovsk and Kiev. On the next month General Messe’s men will achieve an important objective which is the capture of Stalino (Donetsk today), an important industrial and railway centre in the Don basin. In November they will occupy Gorlovka.

The Italian participation, undoubtedly corageously carried out  and always under great political expectations from Benito Mussolini, will suffer from serious shortfalls in equipment and logistics. Finally and dramatically in 1943, Mussolini’s intervention in the “Russian front” will cease after Stalingrad’s Axis defeat, suffering more than 90,000 casualties…

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