El Invencible Panzer

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Los Mitos de Barbarroja (VII)

La Wehrmacht se lanzó adelante con modernos carros de combate como el Panzerkampfwagen IV, que era superior a los modelos de preguerra soviéticos con débiles blindajes. No debemos olvidar que estamos en el escenario de 1941 y aún faltará más de un año antes de que los primeros carros “Tigre” salgan de la cadena de montaje y dos años antes de los primeros “Pantera”. Ahora los modelos germanos más numerosos son equivalentes a los soviéticos o incluso inferiores en características, si nos referimos a los PzKpfw. II (con un cañón de pequeño calibre de tiro rápido de 2,0 cm.) o incluso a los PzKpfw. I (con dos sencillas ametralladoras de 7,92 mm.). Esto puede sorprender, pero sin tener en cuenta los T-34 y los modelos súperpesados KV, los T-26 y los veloces BT-5 y BT-7 montan cañones de 45 mm. Esta pieza es superior en potencia de fuego al estándar alemán, insistimos, de 1941. Además existen en la Panzerwaffe unidades enteras dotadas de “veteranos” carros de combate de fabricación checa (PzKpfw 35(t) y PzKpfw 38(t)), capturados con ocasión de la ocupación de ese país. ¿De dónde proviene pues el mito del Panzer? ¿Cómo es posible comprender los éxitos sorprendentes de la Wehrmacht en el verano de 1941 en suelo soviético? Indudablemente se debe entender desde el punto de vista de su doctrina de empleo, entrenamiento de sus tripulantes y no necesariamente de su cualidad técnica.

PzKpfw. II y III además de otros vehículos en pleno avance en el verano de 1941 hacia el corazón de Rusia. El valioso apoyo de la Luftwaffe, que presta personal de vuelo a las unidades del Heer para la coordinación en tiempo real por medio de radio, es vital para neutralizar núcleos de resistencia del adversario. A pesar de estar en inferioridad numérica la Fuerza Aérea del Reich es capaz de concentrar en los puntos decisivos (“Schwehrpunkt”) todo su potencia proporcionando la necesaria superioridad aérea local para que los Panzergruppen puedan progresar.

De la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial surgieron hombres como el General Heinz Guderian, quienes vieron las posibilidades de empleo del “tank“, así denominado por los británicos, “Panzer” o carro de combate. Los hombres como él se negaron a limitar el uso de la nueva arma sólo para el apoyo del avance de la lenta infantería, sino que imaginaron grandes masas acorazadas penetrando velozmente a través de las líneas enemigas hasta su retaguardia. La nueva doctrina, combinada con el uso de aviones de ataque precisos, dio a luz una nueva forma de hacer la guerra. Se la llamó Blitzkrieg o guerra relámpago. Los Panzer, junto con los bombarderos en picado Junkers Ju-87 Stuka, conquistaron Polonia y Francia. La U.R.S.S., consecuentemente, sería la siguiente en sucumbir. La doctrina sigue vigente. La Operación “Tormenta del Desierto” en tierras del Golfo Pérsico en 1991 fue una copia a escala reducida de “Barbarroja”.

Columna de BT-7. En potencia de fuego, el cañón normalizado de 45 mm. del Ejército Rojo era superior al 3,7 cm. del PzKpfw. III. No obstante otros muchos factores intervienen a la hora de estimar la eficacia de un sistema de armas, como el entrenamiento de la dotación del carro, la óptica y naturalmente el número de tripulates. Los Panzer disfrutaban de ventaja al dotar a cada carro de 5 hombres, en comparación a los 4 ó 3 de los modelos soviéticos. Este factor favorecía una mayor especialización del trabajo de cada miembro, posibilitando una mayor cadencia de fuego.

En las escuelas de oficiales germanas se animaba a usar la propia iniciativa en el curso de la batalla. El sistema de mando y control soviético era rígido. Los carros de combate alemanes disponían de radios para su coordinación en mitad de la lucha. Los soviéticos por lo general no, debiendo confiar en un sistema de banderines de señales desde un carro de mando para las órdenes de batalla. La Wehrmacht llevaba ya casi dos años de experiencia en “operaciones reales”. El RKKA (excepto unos pocos veteranos de la Guerra Civil Española, el conflicto de Khalkhin Gol y la “Guerra de Invierno” contra Finlandia) no. El Panzer no era superior al carro soviético en términos generales. De hecho, el RKKA disponía de modelos secretos modernísimos, como arriba se mencionan. Los temibles KV-1 y KV-2 de más de cincuenta toneladas y los T-34 fueron una agria sorpresa de los que nada se sabía. Para suerte de los Landser, en aquel año de 1941 aún había pocos en cantidades relativas.

Continuará…

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Myths of Barbarossa

seventh MYTH: The invincible panzer

The Wehrmacht launched its assault with modern tanks such as the Panzerkampfwagen IV, which was superior to the lightly armoured pre-war Soviet types. We must not forget that we are still in the 1941 scenario and still it will take another year to start seeing roll out the first “Tiger” heavy tanks from the production chains and even 2 years before the “Panther”. At this stage the most common German types equate their Soviet counterparts or are even inferior if we take into consideration the PzKpfw. II (with its fast rate-of-fire 2,0 cm. gun) or even the PzKpfw. I (with 2×7.92 mm. machine guns). This fact can be surprising to the average reader, but even without referring to the T-34 or the super-heavy KV’s, the T-26‘s and the fast BT-5‘s and BT-7‘s are fitted with 45 mm. cannons. This weapon is superior in firepower to the German standard, we need to keep in mind, in 1941. On top of that there are still Panzerwaffe units equipped with “veteran” Czech tanks such as the PzKpfw 35(t) and PzKpfw 38(t), captured and put into service with the Germans after the occupation of that country. Then where does it truly come the myth of the invincible Panzer? How is it possible to understand the Wehrmacht‘s outstanding victories during the summer of 1941 on Soviet soil? Without hesitation this must be comprehended from the standpoint of its employment doctrine and crew training and not necessarily from the point of view of a better technical quality.

Near the Brest-Litovsk fortress, 1941. This Panzerkampfwagen II has been knocked out. Not meant for tank vs. tank combat, The Pz II was better fitted for the reconnaissance role due to its agility, but also for being lightly armoured. With a small calibre 2,0 cm gun, was no match for the standard Soviet 45 mm. cannon.

After the German WWI defeat men like General Heinz Guderian stood up to highlight the possibilities of the employment of the new machine, the “tank”, as it was called by the British, “char de guerre” in French or “Panzer“. Men like him and other theoreticians rejected the concept of using tanks just to protect the advance of the slow infantry in the battlefield. He foresaw armoured masses breaking through the enemy lines at full speed towards the readguard. The new doctrine combined with the use of accurate attack aircraft yielded a new way to wage war. It acquired the name of “lightning war” or Blitzkrieg. The Panzer, along with Junkers Ju-87 Stuka dive-bombers conquered Poland and France. The USSR inevitably was next on the list. This doctrine is still valid. Operation “Desert Storm” in the barren lands of the Persian Gulf in 1991 was a “Barbarossa” at a reduced scale.

Panzerkampfwagen III Ausf. G with a 5 cm. KwK 38 L/42 cannon during the advance onto Moscow. Although the KwK 38 posed an improvement in firepower for the Pz III fleet, still at that time most of these types carried the less powerful 3,7 cm. KwK 36. The realities of the Eastern Front proved soon the urgent need of more capable guns with a larger calibre. Being the Pz III the Panzerwaffe’s main battle tank at the end of 1941, it was finally fitted with a match against T-34’s, the “long barrelled” 5 cm. KwK 39 L/60 gun.

In the officer’s schools of the Third Reich self-initiative was encouraged for the real-time decisions of the battle. The Soviet command and control system was rigid. German armoured vehicles were fitted with radios for coordination in the fight. Soviet tanks commonly didn’t, using a line-of-sight system of signal’s flags from command tanks to issue combat orders. The Wehrmacht was already engaged in nearly 2 years of “real operations”. The RKKA (except a few veterans of the Spanish Civil War, Khalkhin Gol and the Finnish Winter War) didn’t. The Panzerwasn’t necessarily superior to the Soviet tank. As a matter of fact, the RKKA fielded ultra-modern secret types as aforementioned. The 50 ton KV-1‘s and KV-2‘s and medium T-34‘s turned up to be a sour surprise unknown by the Heer‘s intelligence services. Luckily for the Landser still in 1941 there were not too many of those in relative numbers.


To be continued…

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Panzerkampfwagen I

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

panzerkampfwagen I ausf.a
Panzerkampfwagen I Ausf.A. Algo más corto y ligero que su versión posterior, el Ausf.B, es más fácilmente distinguible por los tres bogíes superiores de sujeción de las cadenas.

Uno no puede dejar de sorprenderse, teniendo como referencia este vehículo ligero y los últimos diseños de carros de combate súper-pesados de la Segunda Guerra Mundial, del salto tecnológico acaecido en sólo 6 años de conflicto.

El PzKpfw. I es concebido tan sólo como un entrenador para tripulaciones de carros de combate. Su orígen se remonta al Kleintraktor de Krupp, una máquina maniobrable, muy ligeramente acorazada pero con un cañón de 2,0 cm. Comienza la producción del nuevo tipo en 1933 denominándose Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug-vehículo de propósito especial), debido a las limitaciones del Tratado de Versalles, que tras la Primera Guerra Mundial impedían a Alemania la construcción de carros de combate. La firma Daimler-Benz también intervendrá en la producción posteriormente. Se la adapta una torreta que aloja dos ametralladoras MG-13 k de 7,92 mm. (2.250 cartuchos) y un visor telescópico de puntería de la casa Zeiss. Es justo el año en que Adolfo Hitler se convierte en canciller de Alemania y decide comenzar una velada carrera armamentística. No obstante ya desde 1925, el Reichswehr inicia estudios secretos sobre el diseño de carros de combate ligeros. No será hasta 1936 que este  Sonderkraftfahrzeug adquiera su verdadera denominación: Panzerkampfwagen I Ausführung A (Carro de combate blindado I versión A). Va a ser el primer vehículo acorazado sobre orugas alemán de producción de serie. Un blindado de 5,4 toneladas y el padre de los carros alemanes, la saga Panzer que llega hasta nuestros días envuelta en una aureola de invencibilidad.

panzer I 1panzergruppe kleist ucrania 1941
Panzerkampfwagen I Ausf.B perteneciente al 1.Panzergruppe “Kleist” en el verano de 1941. Ucrania. Como se menciona en la aterior ilustración los cuatro bogíes son la más clara referencia para diferenciar a esta versión con respecto del Ausf.A.

Como blindado, cuyo papel como se menciona va a ser el de entrenamiento, su blindaje es casi de compromiso, sólo 13 mm. en su parte más gruesa frontal (lo suficiente para protegerse de armas ligeras de infantería). Desarrolla 37,5 km/h. y está operado por sólo 2 hombres (el jefe de carro hace las veces de ametrallador y cargador además de las propias). En 1936 se comenzará la producción del Ausf.B, un desarrollo repotenciado gracias a un motor Maybach NL 38 Tr de 100 C.V., del que se producirán 675 unidades hasta 1938. Llega a las 5,8 toneladas de peso y es algo más veloz que el Ausf.A, alcanzando los 40 km/h. De este se derivará una versión contracarro con cañón checo de 4,7 cm., el Panzerjäger I, y un obús autopropulsado, el 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B (Bison).

Alemania enviará a la Guerra Civil Española aproximadamente cuarenta PzKpfw. I Ausf.A, seguidos por 77 Ausf.B, como parte del contingente terrestre de la Legión Cóndor (al mando el Oberst Wilhelm Ritter von Thoma). No obstante estarán en inferioridad de condiciones contra los T-26 entregados por la URSS al gobierno republicano español. La diferencia entre ambos blindados en cuanto a potencia de fuego es evidente, al comparar el cañón normalizado del Ejército Rojo de 45 mm. con las dos ametralladoras de 7,92 mm. del carro germano. Ambos modelos se enfrentan por primera vez en la Batalla de Madrid. En España se iniciará en 1937 una muy limitada serie de Panzer I modificados con un cañón italiano Breda de 20 mm.

Panzer I breda 20 mm
Esta interesante modificación del Pzkpfw. I se realiza durante la Guerra Civil Española en Sevilla. Se dota a la torreta de una súperestructura capaz de alojar un cañón italiano Breda de 20 mm. que sustituye al montaje de dos ametralladoras MG de 7,92 mm. La producción, tras unas pocas unidades, es detenida al disponer las fuerzas nacionales de un número importante de carros soviéticos capturados T-26.[cortesía autor desconocido].

El PzKpfw. I intervendrá en la campaña de Polonia, Dinamarca, Noruega y Francia. Principalmente actuarán en misiones de reconocimiento y apoyo a la infantería. También en 1941 será enviado a los balcanes y desiertos del norte de África como integrantes de la 15. Panzer Division del afamado general Erwin Rommel. A pesar de sus obvias limitaciones, los Panzer I participan en la campañas iniciales de la Wehrmacht donde su movilidad y buenas comunicaciones les hace partícipes de la Blitzkrieg.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aun hay 152 unidades distribuidas en 5 regimientos Panzer y una brigada Panzer. Los remanentes, tras el duro verano de 1941, son prácticamente relegados a tareas de entrenamiento, anti-partisanos o apoyo. Los soviéticos lo conocerán como el T-1.

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BARBAROSSA’S MACHINES

PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

kleintraktor krupp
Kleintraktor by Krupp. It serves as the chassis for the future tank, the Panzerkampfwagen I Ausf. A.

Having in mind this tank and the superheavy late-war models, one definitely gets amazed realizing the technological leap developed in just 6 years of conflict.

The Panzer I is conceived just as a trainer for tank crews. It is based on Krupp‘s Kleintraktor, a highly maneouvreable vehicle, lighly armoured but fitted with a 2.0 cm gun. The Panzer production commences in 1933 as Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug/Special Purpose vehicle), due to the limitations of the Versailles Treaty, that after WWI forbade Germany to have any kind of armoured forces. Daimler-Benz will take part in the production process at a later stage as well. The vehicle is fitted with a turret that lodges 2xMG-13 k 7.92 mm. machine guns (with 2,250 projectiles) and a Zeiss aiming telescope. This is the year when Adolf Hitler becomes Germany’s Chancellor and is determined to start a veiled rearmament program. However already in 1925 the Reichswehr (Armed Forces) commences secret studies for the development of light armoured vehicles. It won’t be until 1936 when the “special purpose machine” acquire its “tank” designation: Panzerkampfwagen I Ausführung A (armoured fighting vehicle version A). It is indeed the first German series production tracked type. It is a 5.4 tonn tank and the father of the famous Panzer saga that even today is surrounded by an aura of invincibility.

panzer I destroyed in Ukraine
This Panzerkampfwagen I Ausf.B has been hit by a 45 mm. anti-tank shell somewhere in the Ukraine in summer’ 41. The design is by no means meant to endure anything more powerful than light infantry arms. It belongs to von Kleist’s 1st Armoured Group.

As a trainer, its armor is almost symbolic: 13 mm. in its broader front plates (just enough to endure infantry light arms). It develops 37.5 km/h. and it is crewed by just 2 men (the commander serves as loader and gunner too). In 1936 will commence the production of the Ausf.B, a more powerful variant thanks to its 100 H. P. Maybach NL 38 Tr engine. 675 units will be produced until 1938. It weighs 5.8 tonnes and is slightly faster than the Ausf. A, reaching 40 km/h. After this later version a tank-destroyer named Panzerjäger I (with a Czech 4.7 cm. gun) and a self-propelled howitzer, 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B. (Bison) will be developed.

Germany will send to the Spanish Civil War 40+ Panzer I Ausf.A’s followed by 77 Ausf.B’s as part of the Legion Condor’s ground contingent (under command of Oberst Wilhelm Rittter von Thoma). However, they will be a generally inferior match to their Soviet counterparts, the T-26’s, delivered by the USSR to the Spanish Republican Government. The difference in firepower between the two tanks is outstanding, comparing the standard Soviet 45 mm. gun and the modest 2 machine guns offered by the Panzer I. Their first engagement will take place in the Battle for Madrid. A very interesting but limited modification will commence in 1937 in Seville, Spain, when a handful of them will be fitted with the Italian 20 mm. Breda gun.

befehlspanzer
Modified as a command vehicle by Daimler-Benz, the Panzer I Ausf.B replaces the turret by a fixed facility fitted with a single 7.92 mm. machine gun. It is the Panzer Befehlswagen I (Sd.Kfz. 265). 200 of them are produced and the last units are seen until 1943 in rearguard duties.

The PzKpfw. I will take part in the campaigns of Poland, Denmark, Norway and France. It will mainly perform reconnaissance or support missions. It will be sent to the Balcans in 1941 and to the African deserts as part of the reputable General Erwin Rommel’s 15. Panzer Division. In spite of its lack of firepower and modesty, due to its mobility and a good communication system, it contributes to the initial success of the German lighning war, the Blitzkrieg.

At Operation Barbarossa start there are still 152 of them in service, fielded by 5 armoured regiments an 1 armoured brigade. After the harsh summer of 1941 the remaining will be withdrawn to rearguard, training or antipartisan duties. Soviet literature refers it to as the T-1.

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Panzerkampfwagen III

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CARRO DE COMBATE ALEMÁN MEDIO PANZERKAMPFWAGEN III (Sd.Kfz. 141)

 

pz iii pueblo color
En la variante PzKpfw. III Ausf. F se acopla un cajón tras la torreta, similar al del Panzer IV. En la foto este está montando un cañón Kwk 38 de 5,0 cm.

Debido a las estrictas prohibiciones impuestas por los aliados en el Tratado de Versalles (1919) tras la finalización de la Primera Guerra Mundial, relativas a la cantidad de efectivos militares y tipo que a Alemania se le permitiría poseer, esta, a pesar de obviar los términos del mismo con el ascenso de Hitler al poder como nuevo canciller, no está en condiciones de fabricar un carro de combate medio en un tiempo razonable. La potencia derrotada en la Gran Guerra debe equipar a sus nacientes fuerzas acorazadas con blindados ligeros PzKpfw. I y II, que servirán en cierta manera de “banco de pruebas“ para la nueva industria armamentística y el entrenamiento de las dotaciones de este nuevo tipo de vehículos. Por ello los prototipos del Panzer III no estarán listos hasta 1936 y sólo cuando Daimler-Benz gane el concurso entre varias empresas. La firma iniciará su producción en serie en 1937. A diferencia de sus antecesores, novedosamente, incorpora una torreta de tres hombres, una tripulación de 5 con intercomunicadores eléctricos y radio. En comparación con los modelos soviéticos, el Panzer III es más avanzado. Los blindados del RKKA (Ejército Rojo) aún necesitan de una rígida estructura de disposición en batalla, que precisa de vehículos de mando con jefes de carro que deben manejar banderines de señales, para coordinar la maniobra en mitad del combate. El comandante de carro alemán, por el contrario, dispone de una cúpula con excelente óptica y es capaz de concentrar el fuego de toda su unidad en tiempo reducido contra un único objetivo. Este será uno de los secretos de la guerra relámpago de Adolf Hitler. El Panzer III es pues ideado como blindado capaz de enfrentarse a otros carros de combate, mientras que el Panzer IV, es concebido como blindado de apoyo a la infantería.

Diagrama vulnerabilidades
Diagrama de vulnerabilidad del Panzer III, según los manuales técnicos soviéticos

Las versiones (Ausführung) iniciales desde la Ausf. A a la Ausf. F van dotadas con un cañón de pequeño calibre KwK 36 de 3,7 cm. (estándar en la Wehrmacht). Su “pegada” es escasa, en especial contra los modelos  pesados de Stalin, los T-34 y los KV; con munición Panzergranate 40 y una velocidad de salida en la boca de 762 m/s, tan sólo pueden penetrar 29 mm. a 500 metros. No se mejora su potencia de fuego con un cañón KwK 38 L/42 de 5,0 cm. (PzKpfw. III Ausf. G y versiones anteriores mejoradas) hasta 1941. Con la munición anti-blindaje Panzergranate 39 y 685 m/s de velocidad de salida en la boca, este cañón mejora sensiblemente su poder de fuego y puede perforar 47 mm. de blindaje a 500 metros.

El chasis del PzKpfw. III será el elegido para la fabricación de los archifamosos carros de asalto StuG III (Sturmgeschütz III). Finalmente el Panzer III llega a tiempo de intervenir en Polonia (1939), Noruega (1940), Francia (1940), norte de África (1941) y URSS.

Al comienzo de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este modelo en todas sus versiones (el más moderno es el Ausf. H) constituye el 30 % de todas las fuerzas acorazadas germanas y el carro más importante numéricamente de la campaña. Es el mejor blindado alemán en ese momento y lo seguirá siendo hasta 1943. Dispone de unas planchas de grosor máximo de 60 mm. y desarrolla una velocidad de 40 km/h. en carretera. Empero enseguida se comprobará que la munición perforante de 3,7 cm. es totalmente inefectiva contra los modernos T-34 y sobre todo contra los KV como arriba se indica. El cañón F-34 de 76,2 mm. del T-34 es superior a cualquiera de los germanos en 1941 y a distancias seguras de 1 kilómetro es capaz de batir a cualquier Panzer. El casco inclinado del carro soviético, a pesar de ser comparable en grosor con el del Panzer III Ausf. H, le ofrece una gran ventaja defensiva. Tan sólo los Panzer III dotados con el cañón de 5,0 cm. tienen alguna posibilidad a corta distancia con disparos de fortuna o por los sectores laterales o traseros donde el blindaje del T-34 tiene menos grosor. Para suerte de las tripulaciones de este Panzer, la mayor parte de sus oponentes son aún T-26 y modelos BT. Por todo ello y bajo la bien ejecutada doctrina acorazada de la guerra de movimiento, llegarán a las puertas de Moscú en diciembre de 1941…

pz iii destruido
PzKpfw. III Ausf. E destruido mostrando numerosos impactos  de proyectiles de diferentes calibres en su sector delantero. El vehículo pertenece a la 2. Panzer Division, posiblemente durante la campaña de Francia.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

GERMAN MEDIUM BATTLE TANK PANZERKAMPFWAGEN III (Sd. Kfz 141)

 

PANZERBEFEHLSWAGEN III
A command tank Panzerbefehlswagen III belonging to the 7th Armoured Regiment of the 10. Panzer Division (Lieutenant General Ferdinand Schaal). This division, one of Guderian’s 2. Panzergruppe, is fighting across Belarus in the first weeks of Operation “Barbarossa”. [Unknown author].

Due to the dire constraints of the Treaty of Versailles (1919) dictated by the Allies after WWI, in regards of the number and type of forces Germany is allowed to field, the defeated Power is not in a position to develop any medium battle tank within a reasonable time. And this even though the terms will be  largely ignored after the election of Adolf Hitler as Chancellor. The only chance is to equip its new born armoured forces with light tanks, the PzKpfw. I’s and II’s. They will be the “benchmarks” for the inexperienced industry and just good enough to train the crews of these new vehicles, the Panzerwaffe.

The first prototypes won’t be ready until 1936 when Daimler-Benz wins the contest and produces the first series, the Panzerkampfwagen III Ausf. A, in 1937. As an innovation it is fitted with a three-man turret, a crew of 5 with electrical intercomms and radio. In contrast with the Soviet tanks, that still must rely on signal flags handled by command vehicles in order to coordinate the maneouver in the battlefield, the Panzer is more advanced. The German Panzer III commander can use a cuppola fitted with the latest optics and along with the use of radios is able to concentrate the fire of his whole unit onto a single target. This will be one of the key factors of Hitler’s Lightning War. The PzKpfw. III is as a matter of fact the Panzerwaffe‘s main battle tank, a tank destroyer, while the PzKpfw. IV is meant for infantry support.

The earlier versions (Ausführung) from the Ausf. A until the Ausf. F are fitted with a small 3,7 cm. KwK 36 gun (a Wehrmacht standard). This weapon has a modest “punch”, especially against the Stalin’s heavies, the T-34’s and the KV‘s; with piercing ammo, Panzergranate 40, with an initial speed of 762 m/s, it can only penetrate 29 mm. of armour at 500 metres. The series family will not be enhanced with the more powerful 5,0 cm. KwK 38 L/42 gun (PzKpfw. III Ausf. G and earlier retrofitted variants) until 1941. With a higher calibre armour piercing ammo, Panzergranate 39, with an initial speed of 685 m/s., the Panzer III sensibly improves its “punch” and is able to penetrate 47 mm. at 500 metres.

pak 38 / kwk 38
5,0 cm. ammunition for the KwK 38/PaK 38. It is interesting to note the conical warhead in the Panzergranate 40 and 40/1 shells in order to enhance the penetration capabilities. The first shell from the right is the high-explosive type.

The chassis of the Panzer III will be chosen for the production of the famous assault gun StuG III (Sturmgeschütz III). Finally the long awaited PzKpfw. III will arrive in time to see combat in Poland (1939), Norway (1940), France (1940), North Africa (1941) and the USSR.

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June 1941, this tank in all its variants (being the most modern the Ausf. H) makes 30% of the Panzerwaffe and the most numerous in the campaing. It is the best German tank at the moment and until 1943. Its hull is protected by up to 60 mm. and develops 40 km/h. on paved surfaces. Although its 3,7 cm. armour piercing projectiles will prove useless versus T-34’s and KV’s as aforementioned. The T-34 76.2 mm. F-34 cannon is better than any German one in 1941 and at comfortable stand-off distances of 1 kilometre is able to knock out any Panzer. The sloped hull of the Soviet, in spite of having the equivalent thickness of the Panzer III. Ausf. H, offers a greater defensive advantage. As explained above only those Panzer fitted with the 5,0 cm. gun will have a chance at short ranges, with critical hits or side or rear shots, where the T-34 armour is thinner. Luckily for the German crews, most of the Soviet tanks are T-26‘s and BT‘s. All in all, under the well coordinated Panzerwaffe mobile warfare doctrine, they will arrive to the gates of Moscow in December 1941…

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HOTH, Hermann. Generaloberst.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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TENIENTE GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

 

hoth, hermann
Hermann “Papa” Hoth. Teniente general al mando del 3er Grupo Panzer al inicio de la invasión de la URSS. En tiempo récord tomará Minsk, y posteriormente Vitebsk y Smolensk.

El Generaloberst (teniente general) Hermann “Papa” Hoth es otra de las estrellas del arma acorazada (Panzerwaffe) de Alemania junto con clásicas figuras como Guderian, Kleist, Manstein, Höpner y otros. Labrará su fama como hombre directo, con cualidades para la estretegia y la táctica. Es bien apreciado por sus subordinados, quienes le tildan de “Papa”.

Hoth participa en la Blitzkrieg contra Polonia al mando del XV. Armeekorps (mot.) (15º Cuerpo de Ejército Motorizado) y posteriormente en la campaña de Francia. Aquí, contra los aliados occidentales será premiado con la responsabilidad de dirigir un ejército completo (10. Armee).

Durante la ofensiva de Hitler contra la URSS, la Operación Barbarroja (Unternehmen Barbarossa), Hoth está mando del 3er Grupo Panzer (Grupo de Ejércitos Centro) y constituye el brazo norte de la pinza acorazada (Guderian conduce la sur) que atravesará velozmente Bielorrusia. Es la zona  de responsabilidad del Distrito Especial Militar Occidental (transformado en “Frente Occidental”) del general Dmitrii G. Pavlov. De él dependen 4 divisiones Panzer (7ª, 12, 19ª y 20ª) y otras 3 motorizadas (14ª, 18ª y 20ª) organizadas en dos cuerpos de ejército motorizados. Penetrará a través del territorio sin excesivas complicaciones y con ello sellará tres importantes cercos de tropas soviéticas en Bielostok, Novogrudok y este de Minsk. Mientras los Panzer no detienen su carrera hacia el este, se permite a la lenta infantería que progresa detrás que sellen las bolsas y las liquiden. Entra victorioso en Minsk en tan sólo 5 días tras el Barbarossatag (día de comienzo de la campaña). Junto con Guderian es fiel creyente de la guerra de movimiento. Otro defensor a ultranza de identificar el Schwerpunkt (punto ideal de ruptura) del dispositivo defensivo enemigo y atravesarlo. El apoyo aéreo esencial lo recibe del 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea) del mariscal Albert Kesselring.

PzKpfw 38(t)
Columna motorizada con PzKpfw 38(t) del 3er Grupo Acorazado del general Hermann “Papa” Hoth. La “Y” tras la torreta del carro de combate denota su pertenencia a la 7. Panzer Division (Generalmajor Hans Freiherr von Funk).

Una vez capturado Minsk en tiempo récord, procederá hacia el noreste (río Dvina occidental) y capturará Vitebsk el 10 de julio. Desde el norte, el 15 de julio cortará el cordón umbilical que une Smolensk con Moscú. Sus unidades Panzer de vanguardia interceptan las vías férreas y la autopista que une las dos urbes. Entonces se enfrentará a una violenta reacción soviética y actuará de pantalla mientras Guderian desde el sur entra en Smolensk. Tras la toma y fintar el contragolpe soviético, tanto sus fuerzas como las de Guderian necesitarán un parón operativo de varias semanas antes de proseguir. Para sorpresa de todos y mentalizado a continuar hacia Moscú, del OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Alto Mando de las Fuerzas Armadas) llegarán órdenes muy diferentes…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL HERMANN HOTH (1885-1971)

hoth y manstein
Generals Hoth (right) and Guderian in the USSR campaign. They 2 will race across Belarus and will reach Smolensk before a major operational halt for rest and refit.[Courtesy Bundesarchiv Bild 101I-265-0024-21A]

Colonel-General Hermann “Papa” Hoth is one another of Germany’s Armoured Arm (Panzerwaffe) “stars” along with men like Guderian, Kleist, Manstein, Höpner, etc…He enjoys a reputation of steady man, skilled for the strategy and the tactics. His men respect him and nickname him “Papa”.

Hoth takes part in the Polish Blitzkrieg in command of  the XV. Armeekorps (mot.) (15th Motorized Army Corps) and later on in the French campaign. This time, against the Western allies he will be prized with a higher resposibility leading a full army (10. Armee).

During Hitler’s offensive against the USSR, Operation Barbarossa (Unternehmen Barbarossa), Hoth is in command of the 3rd Panzer Group (Army Group Centre) and becomes the northern pincer (Guderian manages de southern one) that races throughout Belarus. This is the area of resposibility of the Soviet Western Special Military District (becoming the “Western Front” or Zapadnyi Front) under General Dmitrii G. Pavlov. In the order of battle he 0s given 4 Panzer (7th, 12th, 19th and 20th) plus 3 motorized divisions (14th, 18th and 20th). He will go across the Soviet defenses init

ially without major operational difficulties and manages to  lock up vast number of enemy troops in three consecutive “cauldrons” in Bielostok, Novogrudok and Eastern Minsk. Along with Guderian he is a faithful follower of the mobile warfare doctrine. He defends the idea of identifying the Schwerpunkt (ideal point of rupture) of the enemy’s defenses and break through it. His air support will come from the hands of Field Marshall Albert Kesselring‘s 2. Luftflotte (2nd Air Fleet).

Smolensk operation july41
While Guderian’s 2rd Armoured Group crosses the Dnieper river, parallell to the north races Hoth’s 3rd Armoured Group, in a pincer menacing Smolensk. Soviet “Western Front” will fight corageously to keep an escape corridor open, while Timoshenko launches the first large scale counteroffensive against Hoth’s left flank. [Courtesy Wikipedia Commons]

Once Minsk falls in record time, he will lead his Panzer force due northeast (towards the Western Dvina river) and will seize Vitebsk. At that stage he will face a serious Soviet counterattack and will fight it off like a shield, while Guderian captures Smolensk (on the highway to Moscow). After the fall of the historical city of Smolensk and resisting the enemy’s counterstroke, Hoth and Guderian will need to make an operational halt of some weeks to rest and refit, before retaking the offensive. To everyone’s surprise and when he is convinced Moscow comes next, the OKW (Oberkommando der Wehrmacht – Armed Forces High Command) will issue very different orders…

 

 

 

 

 

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Panzerjäger I

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LAS ARMAS DE BARBARROJA

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CAZACARROS PANZERJÄGER I (Sd.Kfz 101)

panzerjaeger I camuflado
Panzerjäger I al acecho en una posición camuflada. El comandante del vehículo otea el horizonte en busca de blancos.

Utilizando el chasis de los obsoletos Panzerkampfwagen I, en 1939 se decide sacar partido de estos al existir aún un número de ellos en inventario. Con la experiencia de la campaña polaca, se decide montar sobre ellos una pieza contracarro y transformarlos en cañones autopropulsados. Se convierte así en el primer cazacarros de la Panzerwaffe (Arma Acorazada alemana). En dicha campaña las fuerzas blindadas germanas han sufrido bajas por acción de cañones contracarro polacos de pequeño calibre y esto anima a su modificación.

Una vez ocupada Checoslovaquia en 1939, se va a disponer de una pieza contracarro válida (de hecho más efectiva que el cañón estándar de 3,7 cm, de la Wehrmacht). Se trata de la excelente Skoda de 47 mm.

Anticipándose a la campaña en el oeste contra los aliados occidentales, se ordena la conversión de 200 vehículos Panzer I Ausf. B. La Wehrmacht estima que esta variante podrá hacer frente a los sólidos carros de combate de Francia. Los primeros salen de la cadena de montaje justo a tiempo en la primavera de 1940.

Perfil del Panzerjäger I. En esencia es un Panzer I al que se le sustituye la torreta por una pieza contracarro de orígen checo. La carena ofrece algo de protección frontal.

El Skoda PaK(t) 4.7 cm., como se le redesigna, tiene una buena “pegada”. A 500 metros es capaz de perforar hasta 50 mm. de blindaje. Y esto, como ya se ha mencionado es superior a la capacidad del PaK 35/36 normalizado en el inventario de la Wehrmacht. De hecho un Panzerjäger I al acecho a una distancia media-corta podría destruir un T-34 por su sector lateral o trasero.

Entran en combate en Francia, Balcanes, Yugoslavia, Grecia y la URSS.

Al comienzo de la Operación Barbarroja 5 batallones independientes de Panzerjäger I se distribuyen entre varios Armeekorps (cuerpos de ejército, que engloban a varias divisiones). No obstante, la mayoría se perderán para 1942…

El orden de batalla de estas unidades de apoyo es el que sigue:

Pz.Jg.Abt.4,7cm Sfl.521 asignado al XXIV. Armeekorps (mot.) (Bielorrusia)
Pz.Jg.Abt.4,7cm Sfl.529 asignado al VII. Armeekorps (Bielorrusia)
Pz.Jg.Abt.4,7cm 616 asignado al 4. Panzergruppe “Höpner” (Repúblicas Bálticas)
Pz.Jg.Abt.4,7cm Sfl.643 asignado al XXXIX. Armeekorps (mot.) (Bielorrusia)
4,7cm S.Fl.L.670 asignado al 1. Panzergruppe “Kleist” (Ucrania)

 

 

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BARBAROSSA’S WEAPONS

 

TANK-DESTROYER PANZERJÄGER I (Sd.Kfz. 101)

panzerjaeger I destroyed
Knocked out Panzerjäger I. A Soviet soldier inspects the remains. Note the 2 hits on the left side of the vehicle. A third hit seems to have affected the central left bogie as well.

Germany decided in 1939 to get the most out of the obsolete Panzerkampfwagen I and to utilize its still available chassis. After the experience of the Polish campaign, it is requested to have them fitted with an antitank cannon and turn them into self-propelled anti-tank guns. This way it will become the first Panzerwaffe’s (German Armoured Arm) tank-destroyer. In the aforementioned campaign the German armoured forces have suffered numerous casualties by the effect of small anti-tank cannons and this fact triggers the project.

Once Czechoslovakia is fully occupied in 1939, Germany will have a very effective anti-tank gun (as a matter of fact, more powerful than the Wehrmacht’s standard PaK 35/36 3,7 cm. gun). It is the excellent Skoda 47 mm.

In anticipation of the incoming Western campaign against the Allies, thers is a requirement to convert 200 PzKpfw. I Ausf. B into Panzerjäger I. The Wehrmacht deems this platform will be capable to counter the solid French tanks. The first of the tank-destroyers will roll out from the assembly lines just in spring 1940.

Panzerjaeger I crew
The picture depicts the combat stations of the gunner and loader. The 14.7 mm. added fairing, offers protection just for small infantry arms and only on the frontal quarter.

The Skoda PaK(t) 4.7 cm., as it is renamed for German service, has indeed a good “punch”. It is capable of piercing up to 50 mm. of armor at 500 metres. A well ambushed Panzerjäger I at short-medium ranges could take out a T-34 with lateral or rear hits.

Consequently they will see action in France, the Balkans (Yugoslavia and Greece) and the USSR.

At Operation Barbarossa start 5 independent battalions (Abteilungen) of Panzerjäger I’s will be attached to different Army Corps (Armeekorps). Nevertheless by 1942 most of them will be lost…

The order of battle of these supporting battalions is as follows:

Pz.Jg.Abt.4,7cm Sfl.521 attached to XXIV. Armeekorps (mot.) (Belarus)
Pz.Jg.Abt.4,7cm Sfl.529 attached to VII. Armeekorps (Belarus)
Pz.Jg.Abt.4,7cm 616 assigned to 4. Panzergruppe “Höpner” (Baltic republics)
Pz.Jg.Abt.4,7cm Sfl.643 assigned to XXXIX. Armeekorps (mot.) (Belarus)
4,7cm S.Fl.L.670 assigned to 1. Panzergruppe “Kleist” (Ukraine)

 

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Panzerkampfwagen II

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

 

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CARRO DE COMBATE LIGERO PzKpfw. II (Sd.Kfz. 121)

 

panzer ii
PzKpfw. II. Obsérvese la bandera roja con la cruz gamada sobre la parrilla del motor, para ser identificado como “amigo” desde el aire por la Luftwaffe.

Su diseño se origina en 1934 como respuesta a los retrasos en la fabricación de los modelos de reemplazo del PzKpfw. I (los PzKpfw. III y IV). Su papel principal es el de reconocimiento, rol en el que no destaca especialmente a pesar de mantenerse en producción hasta 1943 con numerosas mejoras. Su dotación es de 3 hombres: jefe de carro/artillero, radio-operador/cargador y conductor. La variante más producida, el PzKpfw. II Ausf. F tiene una velocidad máxima de 40 km/h y unos 200 km. de alcance campo a través. En las primeras etapas de la Segunda Guerra Mundial constituirá la espina dorsal de la Panzerwaffe (Arma Acorazada alemana)

Al igual que en el caso de los soviéticos, los alemanes aprenden en base a sus experiencias en la Guerra Civil Española. Es necesario por lo tanto incrementar el grosor de los blindajes (aunque no está clara la participación del PzKpfw. II en el conflicto español). Su blindaje de 14 mm., a pesar de ser una mejora con respecto al PzKpfw. I, no es inmune a las piezas contracarro soviéticas de 45 mm., el cañón de serie en el inventario del RKKA (Ejército Rojo)

pzkpfw ii guderian
Panzer II destruido. La torreta ha saltado lo que puede haber sido debido a una explosión interior tras el fuego enemigo. La “G” es el distintivo estándar de las fuerzas integradas en el 2º Grupo Acorazado del General Guderian (Grupo de Ejércitos “Centro”).

Las primeras series, hasta la variante Ausf. F (Ausführung=variante, tipo…), montan un cañón automático de Rheinmetall KwK 30 L55 de 2 cm. más una ametralladora MG 34 de 7,92 mm. En las labores de reconocimiento del campo de batalla este KwK 30 (Kampfwagenkanone) es efectivo sólo a corta distancia contra los carros ligeros y medios de la época (su munición perforante consigue 20 mm. de penetración a 100 metros). Esto le obliga a evitar el enfrentamiento directo contra otros blindados. Va equipado con radio, lo que le da una ventaja táctica evidente sobre los modelos soviéticos, los cuales al comienzo de las hostilidades con Alemania aún emplean banderines de señales para la coordinación en el combate y sólo algunos carros de mando montan radioreceptores.

De los casi 3.500 Panzer que intervienen en la operación  Barbarroja (hay que tener en cuenta los 25.000 carros de combate del Ejército Rojo), 782 son PzKpfw. II. De ellos, 424 se perderán hasta finales de 1941.

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

LIGHT TANK PzKpfw. II (Sd.Kfz. 121)

 

pz-ii-blueprint
Panzerkampwagen II Ausf.C blueprint.

Due to significant delays in the mid-30’s production of replacement tanks for the obsolete PzKpfw. I (namely the Panzer III and IV), it is decided to fill the gap in the interim. Thus, this new design will fulfill the reconnaissance needs of the Wehrmacht in he battlefield. It will form indeed the backbone of the Panzerwaffe (German Armoured Arm) even in the early stages of World War II. However, and in spite of maintaining its production up to 1943 (with many sub-variants), the model will not excel in this role. It has a crew of 3 men: commander/gunner, radio operator/loader and driver. The most produced variant, the PzKpfw. II Ausf. F, can reach 40 km/h and has a cross-country range of 200 km. Although somehow agile, it is not a excessively good performer.

As in the case of the Soviet Armoured Arm, its German counterpart will learn lessons derived from the Spanish Civil War 1936-39. Even before the internationalized conflict is finished, the different militaries and design teams will feel the need to increase the armor of their fighting vehicles (it is not clear the  participation of the Panzer II in the Spanish conflict, though). Its 14 mm. armour, being an improvement in regards of its predecessor, the PzKpfw. I, is still not immune to the Soviet 45 mm. anti-tank gun. A standard in the RKKA‘s (Red Army) inventory.

The first series up to the Ausf. F variant (Ausführung=type, variant…), are fitted with a 2,0 cm. Rheinmetall KwK 30 L55 automatic gun plus a coaxial MG 34 7.92 mm. machine gun. For the reconnaissance role in the battlefield this KwK 30 gun (Kampfwagenkanone) is enough to engage all the light and medium tanks in the mid 30’s (its armour-piercing shells can penetrate 20 mm. armour at 100 metres). It is fitted with a radio, that provides the type with a visible advantage over the Soviet tanks. The latter, still at Barbarossa start rely on signals flags for the coordination in combat and only command vehicles are fitted with radio sets.

panzer II
PzKpfw II. It is a rather agile vehicle for 3 men. In essence a reconnaissance tank, lighly armoured with an automatic 2,0 cm. gun. Here in the woods, somewhere in the Soviet Union.

Out of some 3,500 German Panzer that are launched against the USSR for operation Barbarossa (let’s take into account the 25,000 tanks in the RKKA), 782 are PzKpfw. II. 424 will be lost up to the end of 1941. Their crews try to avoid direct combat against enemy armour as they know their small machine is not a match and their 2,0 cm. gun is only effective at short ranges versus the lightest tanks…

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