El Camino a la Guerra (VII)

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Finlandia y Turquía

Berlín 1940: El último desencuentro y la antesala de Barbarroja



En el otoño de 1940 los aliados del Pacto de No Agresión, Alemania y la URSS (comprometidos en agosto del año pasado), han pasado de una sincronización perfectamente engrasada a sufrir importantes desencuentros de índole estratégico. En el transcurso de algo más de este año que transcurre se han llevado a cabo políticas de hechos consumados que han enturbiado el entendimiento entre ambas potencias.

Tras tres semanas en Berlín, el conde von Schulenburg, embajador alemán en la Unión Soviética, regresa a la capital de la URSS no sin antes haber mantenido conversaciones con su jefe, el ministro de asuntos exteriores, Joachim von Ribbentrop. Es el 15 de Octubre de 1940. El diplomático deja claro a su superior que en su opinión no sólo es este enturbiamiento de relaciones achacable a Iosif Stalin, sino que Alemania también debe reconocer sus “hechos consumados”, como las garantías de defensa otorgadas a Rumanía, las negociaciones con Finlandia o la signatura del Pacto Tripartito. Schulenburg mantiene que es primordial ahora en aras a volver a los tradicionales cauces de colaboración con Moscú, dar pruebas de amistad.

El germano regresa pues a la capital soviética con instrucciones precisas de justificar el envío de tropas a Rumanía, transigir en la medida de lo posible con las aspiraciones soviéticas en el Danubio, mediar en las difíciles relaciones entre Japón y la URSS y conciliar los intereses del Pacto Tripartito con los del gigante comunista. Además se quiere desviar la atención de Stalin hacia el Golfo Pérsico e Irán, para debilitar en lo posible la posición británica en la zona. En síntesis, Alemania desea tranquilizar a la URSS al mismo tiempo que atreaerla hacia el ámbito del Eje.

Entretanto, en la cúspide de su poder Hitler se encuentra con Franco el 23 y con Pétain el 24 de octubre. En este momento el caudillo alemán está convencido de atraer a Stalin al lado del Eje. Una vez llegado a Francia para los encuentros él es consciente de que sus propuestas han tenido una buena acogida, primero por Molotov y segundo por Stalin. En conversaciones con Franco en Hendaya le dice: “Inglaterra está equivocada abrigando esperanzas para con Rusia. Si Rusia abandona su actual rol pasivo, podría perfectamente venir a nuestro lado.”

El asunto finés es uno de esos “hechos consumados”. En una conversación el 26 de septiembre de 1940 con el diplomático germano, el ministro de exteriores de la URSS, Vyacheslav Molotov, le revela sus sospechas sobre un desconocido acuerdo germano-finlandés y demanda ver los términos por escrito del mismo incluyendo las cláusulas secretas. Molotov justifica su recelo por un obvio comunicado de Berlín a la agencia United Press (que ha sido radiado), que anuncia que tropas del Reich han desembarcado en el puerto finlandés de Vaasa. Insiste en más explicaciones sobre la presencia de estas tropas de la Wehrmacht en Finlandia, una nación que quedaría bajo la acordada esfera de influencia soviética por el tratado ruso-alemán de agosto de 1939. De hecho el Reich está entregando armamento a Finlandia desde el mes de agosto pasado. Cuando realice su visita programada a Berlín en noviembre próximo, Molotov de nuevo abundará, esta vez ante Adolf Hitler, sobre la necesidad de retirar tal contingente.

Alemania, habiendo efectivamente obtenido derecho de tránsito de una agrupación militar hacia Kirkenes (Noruega), hace ver que sólo es un acuerdo provisional que cesará en cuanto las operaciones militares británicas en suelo noruego terminen. Pero Stalin desconfía y Molotov así lo expresa. De hecho 10 días antes, el 2 de noviembre por vez primera el gobierno soviético (Mikoyan) pone en evidencia las entregas de armas alemanas a Finlandia ¿Trama Hitler algún tipo de agresión contra la URSS por su flanco más septentrional? Molotov ignora que ya desde el mes de septiembre se han producido conversaciones auspiciadas por el Oberst Horst Rössing (agregado militar en Helsinki) en el cuartel general del Führer en Berlín, con el general de brigada finés Paavo Juho Talvela, plenipotenciario del mariscal Mannerheim, sobre un futuro planeamiento de operaciones combinadas contra la URSS.

El 2 de octubre de 1940, Molotov recibe contestación sobre el asunto a través de la embajada del Tercer Reich en Moscú: Se afirma que el acuerdo germano-finés sólo se refiere a una cuestión técnica de índole militar sin más implicaciones políticas. Que justo después de un entendimiento similar con Suecia sobre un transporte análogo a través de territorio de este último hacia las áreas de Oslo, Trondheim y Narvik, se obtiene este nuevo permiso de paso de Finlandia hacia la región de Kirkenes. Dicha zona, que necesita ser defendida contra el hostigamiento británico y debido al minado de la Royal Navy, sólo puede ser accedida por tierra y cruzando territorio Finlandés. Se añade que el transporte se ha efectuado a través de Uleaborg y Vaasa y no así por Pori. A la vista del mero aspecto técnico naturalmente se expresa que no se ha visto razón para notificar al gobierno soviético sobre el asunto. Finalmente se aclara que el acuerdo con Finlandia se ha alcanzado por un mero intercambio de notas, cuyo texto se adjunta en 4 puntos: 1.- El gobierno Finlandés, bajo petición del gobierno del Reich, autoriza el paso de transporte de material con personal de escolta desde los puertos septentrionales del Mar Báltico hacia Rovaniemi y la carretera del Océano Ártico hacia Kirkenes en el norte de Noruega. 2.- El gobierno del Reich alemán debidamente deberá especificar al gobierno finés los puertos seleccionados de desembarque, el número de navíos de transporte, las fechas de partida y arribada y las etapas programadas de tránsito en el norte de Finlandia. 3.- El gobierno del Reich alemán deberá notificar al gobierno finlandés al menos con un día de antelación el arribo de los barcos de transporte. 4.- El armamento será expedido aparte separado de las tropas en contenedores de carga. Se llegará a un acuerdo especial relativo al número de oficiales y soldados para labores de guardia de los contenedores de carga que porten armamento.

El 12 de noviembre de 1940 se produce la anunciada visita a bombo y platillo del enviado de Stalin al Reich, Vyacheslav Molotov. Al día siguiente en audiencia con Hitler, el soviético le escucha insistentemente la necesidad de un imperioso acuerdo para dividir al imperio británico. Molotov por su parte contesta que debe de haber primero un reconocimiento de los intereses de la URSS sobre Finlandia y los Balcanes. Entonces continúa con una lista de intereses soviéticos y demandas en Europa. Ya dejando de lado el asunto finlandés, ampliamente tratado con el Führer sin un acercamiento de posiciones, enfatiza que Rusia tiene intereses en Rumanía (recordemos que la Besarabia y la Bucovina ya han sido ocupados por tropas del RKKA en junio-julio pasados y la Misión Militar Alemana ya ha puesto pie en el resto de Rumanía), Hungría, Yugoslavia y Grecia. El ruso prosigue deseando un estrechamiento de relaciones con Bulgaria en virtud de un pacto de asistencia mutua. Continúa con el asunto polaco también. Por último, el diplomático de Moscú deja claro que la neutralidad de Suecia debe ser respetada para garantizar un paso libre desde el Mar Báltico al Mar del Norte a través de los estrechos daneses.

13 de noviembre de 1940. Cumbre en Berlín germano-soviética. Esta quedará no resuelta poniéndose de manifiesto la divergencia de intereses de ambas potencias. Molotov (izda.) es recibido por Adolf Hitler.

Pero el asunto sueco no es en realidad el último punto de la agenda. Queda Turquía, o mejor dicho, los estrechos que unen el Mediterráneo con el mar Negro, el Bósforo y los Dardanelos. El enviado del Kremlin ante Adolf Hitler afirma que Rusia estaría encantada de expandirse en dirección a Irán como este le pide, pero que es necesario primero tratar estos temas con más profundidad. Acerca de los Dardanelos, dice que necesita más que garantías sobre el papel.

Una vez de vuelta a la capital de la Unión Soviética y tras haber departido con su jefe, Iosif Stalin, se hace saber al embajador alemán, von Schulenburg, que la URSS está lista para unirse al Pacto entre el Reich, Italia y Japón, es decir constituir el Pacto Cuatripartito, pero que hay unas condiciones previas: a) La retirada de tropas de la Wehrmacht de territorio finés, b) El establecimiento de una base soviética cuyo radio de operación englobe los estrechos del Bósforo, c) Y que Japón renuncie a las concesiones de la parte septentrional de la isla de Sakhalin conseguidas tras la derrota rusa en 1905.

El 22 de septiembre de 1940, el gobernador del condado de Vaasa, Jalo Lahdensuo, y el jefe de policía anuncian que tropas alemanas han desembarcado la noche anterior en Vaasa y Oulu.
El acercamiento a Alemania tras la Guerra de Invierno contra la URSS sompe el aislamiento de la joven nación, pues Alemania estaba unida hasta ese momento con la URSS. El mariscal Mannerheim reconoce que de no haberse dado estos acuerdos con Alemania, a finales de 1940 Finlandia habría caido víctima de la URSS. No obstante, este acercamiento supone a la vez un daño en sus relaciones con Gran Bretaña y los EE.UU.

Es especialmente en el punto b) anterior, en los estrechos del Bósforo y Dardanelos, donde las políticas expansionistas de ambos imperios chocan irremisiblemente. Remontémonos ahora 132 años en el tiempo a la reunión en Erfurt entre el Zar Alejandro I y Napoleón (1808). Parecen los presentes acontecimientos una repetición de un encuentro malogrado en el que la suerte de Europa se repartía en una mesa de negociación. Allí el ruso y el francés decidían sobre el destino de Turquía, sobre quién sería el dueño del Danubio, quién dominaría los Balcanes, Egipto y ostentaría el control de Constantinopla (“la llave del Mundo” que llamó el corso). Napoleón, a la vez que alimentaba la imaginación del Zar con ambiciosos planes exigía cada vez más condiciones a la común empresa, limitando los beneficios que el imperio ruso pudiera obtener a cambio de asegurar vía libre a la Francia imperial para penetrar en el Asia Menor y la India. Erfurt quedó inclonclusa, tal y como la reunión de Berlín de noviembre de 1940.

¿Por qué?

¿Cómo podía Rusia, la actual Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas resignarse a perder las “llaves del mundo” y verse circunscrita a un mar interior (mar Negro) y dejar este derecho de paso a un nuevo imperio en plena expansión? ¿Y cómo podría Adolf Hitler permitir que un gigante le cerrara el paso hacia Asia (los recursos de Oriente Medio y la India) y África, permitiéndole desplegar un poderío militar en el Mediterráneo en sustitución del que ostenta en 1940 la Royal Navy?

En cuanto a los Dardanelos, Alemania está a favor de una revisión de la convención de Montreux de 1936 (Turquía ostenta el control pleno de los estrechos del Bósforo y Dardanelos para regular el tránsito de buques de guerra de otros Estados, a cambio de garantizar libre tránsito de naves civiles en tiempo de paz) que facilitara en acceso de Rusia al Mediterráneo y cerrar a su vez el mar Negro a armadas extranjeras; pero aceptar bases soviéticas en los estrechos es algo con lo que Alemania no transigirá.

23 de octubre de 1940. En el encuentro en Hendaya con Franco Hitler está en el apogeo de su poder. En la estación de tren donde conversan durante 12 horas el Führer le comunica que Inglaterra está equivocada esperando algún acercamiento de Rusia porque de romper la URSS su política de pasividad, esta indudablemente se decantará hacia del Eje.

Es difícil saber si tras la reunión de Berlín el líder alemán ya ha reconocido para sí mismo que el expansionismo del Tercer Reich no puede seguir una vía paralela al del imperialismo soviético. Del mismo modo Vyacheslav Molotov quizás haya llegado a la misma conclusión y reconocido para sus adentros que los destinos de Alemania y la URSS colisionarán tarde o temprano. De cualquier forma Moscú queda a la espera de la decisión final de Hitler. ¿Cederá este a las demandas rusas para la firma del Pacto Cuatripartito o la guerra ya sólo será cuestión de tiempo…?

Todo esto acontece pues en otoño de 1940. No hay posibilidad de operaciones militares de envergadura tanto contra Gran Bretaña o la URSS en los Balcanes o el Mediterráneo, al menos hasta la siguiente primavera. Hitler, a pesar de sus sentimientos, línea ideológica o conclusiones después del encuentro con Molotov, tendrá semanas o unos meses para decidirse. Y de esta decisión dependerá el desarrollo de la guerra y de toda la situación mundial. ¿Pero y porqué sólo unos pocos meses? ¿Teme Alemania una agresión militar de Stalin a medio plazo? En una reunión entre el almirante Raeder y el Führer mantenida el 26 de septiembre de 1940 (justo antes de la firma del Pacto Tripartito), el jefe de la Kriegsmarine estima que sería posible evitar un enfrentamiento futuro con los soviéticos de llevar a cabo una operación a gran escala para controlar el Mediterráneo oriental y Oriente Próximo, con el objeto de asestar un golpe fatal al imperio británico. Adolf Hitler asiente. El almirante Raeder escribirá que es preciso alentar a Rusia a avanzar hacia Irán y la India, para buscar una salida al Océano Índico, una posición geoestratégica indudablemente más vital que sus asentamientos del Mar Báltico. Esto tendría un doble beneficio para Alemania: desviar a la URSS de los intereses directos del Reich y enfrentar finalmente a Stalin contra el imperio de Churchill.

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The Road to War (VII)

Finland and Turkey

Berlin 1940: The last disagreement and Barbarossa’s prelude



In Autumn 1940 the Pact of Non-Agression allies, Germany and Russia, which bound them since August last year, have transitioned from a perfectly fine-tuned agreement to severe strategic misunderstandings. During the course of this year “fait accompli” have taken place that have marred the russo-german collaboration.

After passing three weeks in Berlin, Count von Schulenburg, the German Ambassador to Berlin, returns to the USSR capital city after having had conversations with his boss, the Reich’s Minister of Foreign Affairs, Joachim von Ribbentrop. It is the 15th of October, 1940. The Ambassador makes himself clear about the deteriorating relations to blame not only Stalin. Germany has her part on it too, like granted defence guarantees to Romania, agreements with Finland or the Tripartite Pact. Schulenburg remarks that it is of paramount importance to prove true friendship with the Soviets in order to return to a good understanding.

The German diplomat returns to the Soviet capital city with clear instructions to justify the military mission in Romania, to give in as reasonably possible with the Soviet aspirations in the Danube, to intercede between the diffult Japanese Soviet relations and to reconcile the Tripartite Pact interests with those of the USSR. On top of that Hitler wishes to deviate Stalin’s focus to the Persian Gulf and Iran to weaken Britain’s position in the region. In essence Germany wishes to reassure Russia and at the same time to attract her to the Tripartite Pact’s sphere.

In the meantime Hitler meets Franco on the 23rd and Pétain on the 24th of October, he had decided to try to secure Russia’s adherence to the Three-Power Pact with, as he thought, a good chance of succeeding. When he travels to France for the meetings he already knows that his advances have had a favourable reception, first from Molotov and then from Stalin. In his conversation with Franco at Hendaye he tells him: “England is wrong to place any hope in Russia. If Russia were to abandon her passive role, she would at least come over to the German side.”

Field Marshall Mannerheim with Prime Minister Ryti and Adolf Hitler. In spite of this picture corresponding to 1942, already in 1940 Mannerheim recognizes the need to approach the German in order to guarantee Finnish sovereignity.

In the summer of 1940, Germany’s occupation of Norway forces the Führer to transfer troops and munitions by sea and through the neutral countries of Sweden and Finland. The most convenient route to northernmost Norway was a rough truck road that passed through Finland. Diplomatic relations between Finland and the Third Reich greatly improved after the 1939-40 Winter War versus the USSR, even though Germany backed the Soviet Union and on the 18th of August an agreement was reached to allow Germany to set up supporting bases along the long Arctic truck road. The negotiations were held between the Finnish military and Hermann Göring‘s personal emissary Josef Veltjens. This was kept secret until the Wehrmacht arrived in the port of Vaasa on the 21st of September, 1940.

The Finnish question is one of those “fait accompli”. In conversations with the German diplomat on the 26th of September Vyacheslav Molotov unveils his suspicions about some unknown agreement between Germany and Finland. He demands to see its written terms including the secret protocols. Molotov justifies his distrust after a Berlin communiqué (radioed) announcing that the Wehrmacht has landed in the Finnish port of Vaasa. He insists on more explanations over the presence of these troops in Finland, a nation that would lay under the Soviet sphere of influence in accordance to the russo-german treaty of August, 1939. As a matter of fact the Third Reich is delivering weapons to Finland since August, 1940. When the Soviet Minister of Foreign Affairs visits Berlin on the next November he will again repeat, this time before Adolf Hitler, demands to withdraw this troops.

Germany matter of factly has received transit rights for a military contingent towards Kirkenes (Norway) and states that it is just a temporary deal to expire as soon as British military operations over Norway cease. But Stalin suspects and Molotov so expresess this concern. In fact just 10 days before, on the 2nd of November the Soviet government (Mikoyan) for the first time proves the delivery of weapons to Finland ¿Is Hitler preparing some kind of aggression against the USSR on her northernmost flank? Molotov ignores that since September there have been conversations hosted by Oberst Horst Rössing (German military attaché in Helsinki) at Hitler’s headquarters in Berlin with the Finnish Major General Paavo Juho Talvela, Marshall Mannerheim’s envoy. All regarding the future planning of military combined operations against the USSR.

On the 2nd of October, 1940, Molotov receives an answer via the Third Reich’s embassy in Moscow: The finno-german agreement it is just a military technical issue without further political implications. It is stated that just after a similar understanding with Sweden for troop transit to Oslo, Trondheim and Narvik, this is a new permission obtained by Finland to transit towards Kirkenes. The note adds that the enclave needs to be defended against British action and due to the Royal Navy mining of the waters it neeeds to be approached by land across Finland. The note finishes explaining that the trasport has been carried out through Uleaborg and Vaasa, but not through Pori. Under a mere technical aspect the Germans state that there is no real reason to notify the Soviet government about it. Finally the note clarifies 4 points: 1.- The Finnish government, under the Reich’s petition, authorizes the transit of special materiel along with escort personnel from the Northern Baltic Sea ports towards Rovaniemi and the Arctic Ocean road to Kirkernes on the North of Norway. 2.- The German government is to especify to the Finnish government the chosen disembarkment ports, the number of vessels, the dates of departure and arrival and the stages needed for the transit across Northern Finland. 3.- The Reich must notify the Finnish government at least a day ahead the arrival of the transport vessels. 4.- The weaponry will be shipped apart from the troops in cargo crates. There will be a special agreement in regards of the number of officers and soldiers for the escort service of the crates containing the weapons.

With great fanfare on the 12th of November, 1940, Vyacheslav Molotov arrives in Berlin. The next day, the Soviet meets Hitler and listens to urgent pleas of the necessity to divide the British Empire. Molotov answers that there should be in the first place a recognition of USSR interests over Finland and the Balkans. Thereafter the latter discloses a list of demands in Europe. But leaving the Finnish question that has been largely discussed with the Führer to no avail, he remarks that Russia has interests over Romania (let’s remember that either the Bessarabia and Bukovina have been occupied last June-July and the German Military Mission has already arrived in Romania as well), Hungary, Yugoslavia and Greece. The Russian diplomat continues wishing tightening relations with Bulgaria thanks to a mutual assistance pact. Lastly the Polish affairs are dealt too. Molotov still makes it clear that the Sweden neutrality must be respected in order to guarantee free passage from the Baltic to the North Sea through the Dannish corridors.

However the Swedish matters are not the last issue in the agenda. It still remains Turkey, or more accurately, the straights that link the Mediterranean with the Black Sea, the Bosphorous and the Dardanelles. The Kremlin envoy states before Adolf Hitler that Russia would accept to expand towards Iran as the latter claims, but it is necessary in the first place to deal about these subjects more in depth. In the new world share-out which Hitler has in mind, Russia is to receive South-East Asia towards the Persian Gulf and the Arabian Sea, with at the same time the assurance of a freer access to the Mediterranean. Regarding the Dardanelles, Molotov demands more than written guarantees.

Once Molotov is back to the capital city of the Soviet Union and after having informed his boss, Iosif Stalin, the German ambassador, von Schulenburg, is notified that the USSR is ready to join the pact with the Third Reich, Italy and Japan. In other words: to create the Cuatripartite Pact, but only after meeting the following criteria: a) The withdrawal of the Wehrmacht from Finnish territory, b) The establishment of a Soviet base that encompasses within her operational radious the Bosphorous, c) And have Japan decline her concessions over Northern Sakhalin Island, achieved after the Russian 1905 defeat.

mapa-bosforo-dardanelos
The Montreux Convention (1936) agreement concerning the Dardanelles strait. In response to Turkey’s request to refortify the area, the signers of the Treaty of Lausanne and others met in Montreux, Switzerland and agreed to return the zone to Turkish military control. The convention allowed Turkey to close the straits to all warships when it was at war and to permit merchant vessels free passage. As for the Dardanelles, Germany favoured a revision of the Montreux Convention which would facilitate Russia’s access to the Mediterranean and close the Black Sea to the warships of non-riparian powers, but she could not go as far as accepting the establishment of Soviet bases on the Bosphorus and the Dardanelles

It is precisely regarding b), the straights of the Bosphorous and the Dardanelles, where the two expansionist policies of both empires collide. 132 years back in time in the Erfurt summit (1808) between Czar Alexander I and Napoleon, the present events resemble those of the 19th century inconclusive meeting, when the fate of Europe was to be decided. Back then the Russian and the French decided over the future of Turkey, the Danube, the Balkans, Egypt and who would control Constantinople (“the key of the world” as the Corsican named). Napoleon, fed the appetites of the Czar with ambitious projects but everytime demanded more and more conditions, limiting the Russian Empire benefits to those of France in order to have a direct entry into Asia and India. Erfurt remained inconclusive, as it has the Berlin summit of November, 1940.

Why?

How could Russia, the present Union of Soviet Socialist Republics, resign herself to lose the “keys of the world” and live constrained in an inner sea (Black Sea) and yield this right to a new expansionist empire? And how could Adolf Hitler allow a juggernaut stood amidst his objectives in the Middle East and India, allowing at the same time this giant to deploy his military might in the Mediterranean replacing the Royal Navy’s?

In regards of the Dardanelles, Germany is in favour of a review of the Montreaux convention (1936), when Turkey was given control of the straights of the Bosphorous and the Dardanelles in order to manage the transit of other states’ warships in exchange of guaranteeing the free passage during peace time of civil vessels. This new approach to the Montreaux convention would facilitate the access of the USSR to the Mediterranean Sea and to close the Black Sea to foreign navies; but in any case the Reich would accept Soviet bases in the straights.

It is not easy to know whether the German leader has already realized of the incompatibility of the Reich and USSR expansion policies. By the same token Vyacheslav Molotov perhaps has arrived into the same conclussion and accepted that the fate of Germany and the USSR will collide sooner or later. In any case Moscow awaits Hitler’s final decision. Will he take the Russian demands in order to create the Cuatripartite Pact or war will be the only solution…?

All this was in the autumn of 1940. No large-scale military operations against either Russia or Britain are possible in the Balkans or the Mediterranean until the following spring. Hitler has therefore some weeks, even some months, in which to make his choice. And on this election depends the whole development of the war and of the world situation. In an appreciation of the situation which Admiral Raeder made to Hitler on 26 September 1940, just before the signing of the Three-Power Pact, the Commander-in-Chief of the Kriegsmarine points out that it is possible to avoid clashing with Russia by carrying out a strategic operation to seize the Eastern Mediterranean and the Near East, thus delivering a decisive blow at the British Empire. Hitler agrees. He believes [Raeder says] that Russia should be encouraged to advance southwards towards Iran and India, so as to find an outlet to the Indian Ocean much more important than her positions in the Baltic. It is precisely this possibility which is left open by the Three-Power Pact. Germany sees in it a two-fold advantage: she could divert Russia towards the east and south-east of Asia, where German interests are not directly involved; and in this area Russia would also clash with the British Empire.


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Finlandia

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 PARTICIPANTES DE BARBARROJA

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FINLANDIA

Suomi mod. 1931
Infante finés portando un subfusil Suomi modelo 1931. El escenario boscoso con infinidad de lagos y marismas determina la naturaleza y tácticas en estas latitudes.

La mayor operación militar de todos los tiempos está rodeada de mitos. Esta, la Operación Barbarroja, que de hecho determina la suerte de la Segunda Guerra Mundial en Europa, queda eclipsada por factores como el nuevo orden europeo tras el conflicto, el advenimiento de la Guerra Fría, o la fundación de la Unión Europea sobre los cimientos de un sistema democrático-liberal. Todo ello hace que para el público general quede relegada como una campaña “exótica” o menor o de manera oficial, en aquellas naciones que tomaron parte, sea “inconveniente” y por lo tanto silenciada como pasado “un tanto” comprometido.  Uno de estos mitos es que sólo el III Reich se lanza al asalto de la U.R.S.S. el 22 de junio de 1941. De hecho Finlandia es uno más de los contendientes, si no el principal aliado de Hitler en cuanto a número de tropas intervinientes. Bajo mando del mariscal Mannerheim, comandante en jefe de las Fuerzas Armadas Finesas, la joven nación tiene  un papel protagonista en el planeamiento de la Operación Barbarroja.

area operaciones
Area de operaciones del frente. En la zona sur, los istmos de Karelia y Olonets (ambos corredores entre los grandes lagos Ladoga y Onega) verán el avance de las tropas de Mannerheim en dirección a Leningrado y el río Svir.

El 25 de junio de 1941, tan sólo tres días después de la ruptura de hostilidades con Hitler y otros aliados, Stalin, convencido de que su vecino del norte se encamina irremisiblemente a una nueva guerra contra la Unión Soviética, da el visto bueno a una operación de bombardeo preventivo de bases aéreas finesas y otros objetivos. Formaciones de bombarderos SB-2 vuelven a enfrentarse a la defensa aérea finlandesa. Al día siguiente, con dichos blancos aún humeantes, el primer ministro Johan Wilhelm Rangell se dirige a su parlamento para anunciar el nuevo estado de guerra. Finlandia es un estado recién independizado de la Rusia zarista en 1917 y no dispone de una gran fuerza aérea o unidades acorazadas, pero moviliza a nada menos que 475.000 soldados muy motivados que están listos para el combate. Son hombres que han aprendido las lecciones de hace poco más de un año en la llamada Guerra de invierno. A su finalización, cuando Finlandia, después de una defensa enconada, pierde territorios a manos de la U.R.S.S. en el invierno 1939-40, los fineses ven en esta ocasión y como aliados del Reich, la posibilidad de recuperar las áreas en disputa. Será ahora lo que ellos denominen la Guerra de Continuación (Jatkosota). El mariscal Mannerheim despliega su cuartel general a Mikkeli, como ya lo hizo durante la Guerra de invierno. Se suceden inmediatamente escaramuzas fronterizas y las tropas alemanas desplegadas en Laponia cruzan la demarcación ruso-finesa amenazando el vital puerto de Murmansk.

T-26
T-26 capturado por las tropas de Mannerheim durante la ofensiva del verano de 1941. La tripulación muerta en acción yace junto a su carro de combate.

Hitler tiene en mente una misión muy importante para el mariscal Mannerheim, que es la cooperación en la captura de Leningrado a su debido momento. Así se contempla en la Directiva número 21, que da paso al desarrollo de la campaña de invasión de la URSS, Operación Barbarroja. Mannerheim, por el contrario, después de un comienzo exitoso de las operaciones, no avanzará más de lo que le va a interesar. Así, el 10 de julio de 1941 el viejo mariscal pasa a la ofensiva con prometedores resultados. Goza de superioridad numérica en la zona y lo aprovecha. Su asalto se desarrolla en tres fases: una primera al norte del lago Ladoga, que divide a las fuerzas soviéticas (Severnyj Front<>Frente Norte) en dos mitades, hacia Karelia y Olonets. Una segunda, a través del istmo de Karelia, que recupera Viborg (Vijpuri, en finés) el 29 de agosto, perdida en la Guerra de Invierno, y amenaza directamente Leningrado desde el norte. Y una tercera, que hace retroceder al 7º Ejército soviético entre los lagos Onega y Ladoga hasta las aguas del Svir. Esto ya en septiembre de 1941, con la Wehrmacht asediando por el sur la capital cuna del bolchevismo, Leningrado. Las tropas del Severnyij Front contratacan en diferentes momentos pero son obligadas a retroceder sin remisión.

Brewster 239 Ilmavoimat
Un Brewster 239 del lote adquirido a la Armada de los EE.UU. de América. Llegarán tarde para combatir en la Guerra de Invierno, pero estarán listos para la Guerra de Continuación y alcanzarán un gran palmarés de victorias. La cruz gamada, en contra de lo que se pueda pensar, no tiene significación política alguna en la Ilmavoimat (fuerza aérea finesa), siendo un símbolo de fortuna.

El Ejército del Aire finlandés (Ilmavoimat) está sometido a un plan de reequipamiento de material desde 1937, pero al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, este proceso deja aún mucho que desear. Cuenta con aparatos británicos Gloster Gladiator y Bristol Blenheim y holandeses Fokker C.X y D. XXI. distribuidos en un total de tres regimientos aéreos (Lentorykmentii). Son realmente insuficientes para cualquier enfrentamiento contra una potencia moderna. En este estado de cosas, el 30 de noviembre de 1939 y rotas las negociaciones sobre territorios con Stalin, se desencadena la ofensiva soviética en la mencionada Guerra de Invierno. Gran Bretaña, Francia y los Estados Unidos de América prestan apoyo militar con nuevos envíos de aeronaves. Los Brewster 239 de la U.S. Navy, parte de la ayuda internacional, llegarán demasiado tarde tras el armisticio del 13 de marzo de 1940, pero estarán listos para el siguiente conflicto. Cuando Mannerheim inicie su ofensiva, nuevos aparatos ya engrosarán las filas de la variopinta aviación militar finesa, con aviones ex-franceses Curtiss Hawk 75.

Para disgusto de Hitler, el mariscal Mannerheim detendrá su avance sin intención de ayudar en la captura de Leningrado. Para septiembre el finés ha restablecido las viejas fronteras de 1939 (excepto la base naval de Hanko) y no tiene más interés en proseguir ulteriores acciones. Sólo continuará en su frente más septentrional para recuperar aquellas áreas que se perdieron en la guerra de 1939-40; conseguido lo cual atrinchera el 6 de diciembre de 1941 a sus tropas en posiciones defensivas durante más de dos años y medio. Por presiones de Stalin a su aliado británico, el premier Churchill, receloso de que Mannerheim interrumpa la vía de suministro al vital puerto de Murmansk, Gran Bretaña declara la guerra a Finlandia ese mismo día de diciembre.

Tanto sobre tierra como en y sobre las aguas del Golfo de Finlandia, las fuerzas de tierra adversarias y la Ilmavoimat y la VVS (Voenno-Vozduzhnye Sily) establecen un sangriento campo de batalla. Desde el punto de vista aéreo y por el lado soviético, despuntarán “ases” como el capitán Antonenko y el teniente Brinko, que operan desde la base aeronaval de Hanko. Enfrente, hombres como Juutilainen amasarán también grandes cantidades de victorias aéreas, convietiéndose este en el mayor “as” de la historia de la aviación (no alemán) con 94 derribos oficiales.

El despliegue germano-finés de norte a sur consta de:

  • Cuerpo de montaña de la Wehrmacht, que desde Laponia actúa contra Petsamo-Murmansk, defendido por el 14º Ejército del RKKA.
  • 36º Cuerpo de Infantería de la Wehrmacht, que desde Rovaniemi combate en dirección a Kandalaksha, defendido por el 14º Ejército del RKKA.
  • 3er Cuerpo de Infantería finés, desde Kuusamo y hacia Ukhta-Kestenga, defendido por el 14º y 7º Ejército del RKKA.
  • Ejército de Karelia finés, compuesto por 4 cuerpos de infantería en un triple eje hacia la via de ferrocarril de Murmansk en dirección este, hacia Petrozavosk (orillas del Onega) y Viborg-Leningrado. De norte a sur defiende el 7º Ejército del RKKA  el 23º.

El éxito operacional de los finlandeses no acompaña a las tropas germanas que combaten desde su territorio hacia Murmansk. La resistencia soviética es superior a la esperada. Mannerheim les comunica que el enclave está en sus listas de objetivos, pero cambiará de opinión por temor a una declaración de guerra de los Estados Unidos de América, potencia aún neutral. Esta, junto con Gran Bretaña, surten por medio de los Acuerdos de Préstamo y Arriendo a Stalin miles de toneladas de cargamentos vitales para la continuación de la guerra contra Hitler principalmente a través de este puerto. Con otra suerte de circunstancias políticas y militares, los fineses 1944 romperán la alianza con el III Reich y se volverán contra sus antiguos aliados alemanes, expulsándolos con ayuda soviética del norte de su territorio hacia Noruega.

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BARBAROSSA’S PARTICIPANTS

FINLAND

Mannerheim HItler Ryti
Marshall Mannerheim (centre) with Adolf Hitler and Ryti in 1942.

The largest operation of all times is full of myths. Operation Barbarossa, that as a matter of fact determines the outcome of World War II in Europe, losses its due importance after a new post-war order is imposed over the devastated continent, the new Cold-War or, amongst other factors, by the foundation of the European Union. This, based on the principles of Liberal-Democracy makes the average citizen deem Operation Barbarossa as an “exotic” campaign or “secondary” and it is officially deliberately ignored by the nations that took part in it for having to recognize a “too compromising past”. One of these myths is to believe that it was only the III Reich the one and only power that assaults the U.S.S.R. on the 22nd of June, 1941. However Finland takes part as well, becoming Hitler’s main ally regarding the number of troops. Under Marshall Mannerheim’s command, Commander-in-Chief of the Finnish Armed Forces, the young nation has an essential role in Barbarossa.

On the 25th of June’ 1941, just 3 days into de war against Hitler and his allies, Stalin, who is convinced that Finland is ready to wage war once again against him, clears pre-emptive strikes against Finnish air bases and other targets. Formations of Tupolev SB-2′s see new action versus Ilmavoimat fighters. With the still smoldering rubble Prime Minister Johan Wilhelm Rangell on the next day addresses the Parliament to announce the new state of war. Finland that recently received her independence from Czarist Russia in 1917, does not count on strong air or armoured forces. However manages to mobilize a motivated force of 475,000 men ready for combat. These are veterans of the last Winter War (1939-40) who have learned the hard way its lessons. After it, when after a significant resistance Finland is forced to hand in territories to the USSR, the Finns see this new cirucumstance as an opportunity to return those lands to their motherland. It will be known as the Continuation War (Jatkosota). Marshall Mannerheim deploys his HQ once again to Mikkeli, as he did during the Winter War. Clashes start along the fino-russian borders and the Germans, deployed as well in the Finnish Lappland launch an offensive in the direction of Murmansk.

Svir
Finnish machine-gun team covers a position in the area of river Svir. This will see the maximum advance of Mannerheim troops.[Courtesy SA-kuva]

Hitler has in mind a paramount role for his ally, which is the cooperation in the seizing of Leningrad in its due time. So it is written in the Directive no. 21, the document that unfolds the invasion campaing of the USSR, Operation Barbarossa. In spite of this, the old Marshall, after a very successful start of the offensive, will not advance further than what he deems is Finnish territory. Thus on the 10th of July, 1941, Mannerheim goes on the offensive with promising results.  He has numerical superiority and takes advantage of it. His assault follows 3 phases: The first one, due north of Lake Ladoga that splits up the Soviet forces of the Northern Front (Severnyj Front) into Karelia and Olonets. A second that advances through the Karelian isthmus and retakes Viborg on the 29th of August (Vijpuri in Suomi), lost in the previous Winter War; this maneouver also threats the cradle of Bolshevism, Leningrad. And finally a third phase that makes the RKKA (Red Army) 7th Army retreat between the waters of lakes Onega and Ladoga towards the river Svir line. This last one takes place already in September, 1941 when the Wehrmacht is already besieging Leningrad from the south. The Severnyij Front counter-attacks at different stages without much success…

BT tanks
A column of captured Soviet BT fast tanks. It is interesting to note the capability of this tank series to drive without tracks over prepared surfaces at faster speeds. Note as well the Svastika on the sides of the turrets for recognition purposes.

The Finnish Air Force (Ilmavoimat) follows a much needed acquisition program of aircraft since 1937, but at the start of World War II this process still lags way behind schedule. Her air forces count on British Gloster Gladiators and Bristol Blenheims and Dutch Fokker C.X y D.XXI. filling the ranks of 3 air regiments (Lentorykmentii). They are indeed insufficient for any modern conflict against any neighbouring power. Under these circumstances, on the 30th of November, 1939, once territorial negotiations  with Stalin stall, the USSR unleashes a military campaign that is to be known as the Winter War. Great Britain, France and the United States of America quickly sympathize with the Finns and send new airplane types. Out of those, the U.S. Navy Brewster 239 will arrive too late after the 13th of March, 1940 truce, but will be ready for the next conflict to come. When Mannerheim commences his offensive in the summer of 1941 a new array of aircraft are fielded in the Finnish picturesque Air Force, including ex-French Curtiss Hawk 75’s.

To Hitler’s disgust Marshall Mannerheim will put and end to his advances in the battlefields without helping in the seizing of Leningrad. By September 1941, the veteran Finnish Commander arrives to the old state frontiers before the Winter War (except Hanko aeronaval base) and has no further intentions. There are only a few zones in dispute on his northern flank and will continue offensive operations there, until those areas are retaken; thereafter he orders his troop entrench and go into a defensive stance for the next two and a half years. Due to Stalin‘s prussures over his ally, the Britsh Premier Winston Churchill threatens Finland and finally declares war on her on this very same day. Stalin fears the Finns might compromise the logistical lines to the vital port of Murmansk.

On the air, on the waters of the Gulf of Finland and over land the enemy ground troops and the air forces (Ilmavoimat and VVS<>Voenno-Vozduzhnye Sily) engage themselves in a bloody struggle. From the air point of view and Soviet side, men like Captain Antonenko and Lieutenant Brinko (Hanko aeronaval base) acquire air-kills and become “aces”. In front, aviators like Juutilainen will claim impressive numbers of air victories, becoming Warrant Officer Eilo Juutilainen the History’s top scoring “ace” (non-German) with 94 credited official kills.

OOB
Deployment of opposing forces along the Russo-Finnish border. The numerical superiority and high motivation of his troops will translate in advances in all sectors. But Mannerheim will never dare to attack Leningrad.

The fino-german deployment of forces from north to south is as follows:

  • Mountain Corps (Wehrmacht), from Lappland against Petsamo-Murmansk, defended by the RKKA‘s 14th Army.
  • 36th Infantry Corps (Wehrmacht), from Rovaniemi fights towards Kandalaksha, defended by the RKKA‘s 14th Army.

  • 3rd Infantry Corps (Finnish), from Kuusamo towards Ukhta-Kestenga, defended by the RKKA’s 14th and 7th Army.
  • Finnish Karelian Army, composed by 4 infantry corps in a triple thrust towards Murmansk railroad on an easterly direction, towards Petrozavosk (by lake Onega) and Viborg-Leningrad. From north to south the defending forces correspond to the RKKA‘s 7th Army and the 23th.

The operational success of the Finns will not accompany their German allies who combat from their deployment areas towards Murmansk. The Soviet resilience is higher than expected. Marshall Mannerheim reports that this enclave is indeed in his target lists but will change his mind before the prospect of a USA war declaration (still neutral). This along with Great Britain are sending tons of valuable supplies thanks to the Lend Lease Agreements. These shipments are vital for the continuation of the was against Hitler mainly through this port.

In 1944, in a different political and military scenario, the Finnish alliance with the III Reich will be broken and Finland will turn this time against the Germans.

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FIAT G.50 “Freccia”

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 MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CAZA MONOPLANO FIAT G.50 “Freccia”

FIAT G.50 LeLv26
fiat g.50 ilmavoimat lelv 26

El “Freccia” (Flecha) es un aparato de caza desarrollado en Italia que efectúa su primer vuelo de ensayos en 1937. Es presentado internacionalmente en el salón aeronáutico de Milán como el aparato de caza más moderno del inventario italiano. La versión ya de serie monta un motor FIAT A.74 RC38 de 840 C.V. con una velocidad máxima de 472 km/h. El aparato en sí supone un avance en el diseño de ingeniería, al ser ya monoplano y de contrucción metálica, pero otros modelos británicos o alemanes contemporáneos lo superan en capacidades.

En enero de 1939 una docena de Fiat G.50 son enviados rápidamente al combate por primera vez a la Guerra Civil Española, donde son apreciadas sus buenas prestaciones y maniobrabilidad. También está bien armado con un par de ametralladoras pesadas BREDA-SAFAT de 12,7 mm. Se les encuadra en el Gruppo Sperimentale da Caccia, bajo dependencia de la Aviazione Legionaria de Mussolini, pero el conflicto finaliza en pocos meses antes de que se pueda acumular gran experiencia operativa.

A finales de 1939 el gobierno finlandés hace un pedido apresurado de 35 unidades para incrementar su capacidad defensiva frente al ataque de la URSS (Guerra de Invierno 1939-40). Llegarán demasiado al final. Serán incorporados a la base de Utti, hogar del 26º Escuadrón, el LeLv 26 (Lentolaivue<>escuadrón).

fiat g.50 perfil
Perfil del FIAT G.50 “Freccia”. El aparato está encuadrado en el LeLV 26 y es la montura del suboficial “Oippa” Tuominen, el mayor as de este tipo de aeroplano. En la cola están marcadas las 13 victorias conseguidas en el “Freccia” de matrícula FA-26. Con ocasión de la Operación “Barbarroja”, la Luftwaffe pide a la Ilmavoimat (Fuerza Aérea finlandesa) pintar una banda en el fuselaje y las puntas del intradós alar también en amarillo, con fines de identificación.

Ya en junio de 1941 y tras 3 días del comienzo de la Operación Barbarroja, Stalin autoriza ataques preventivos contra Finlandia. Los fineses denominarán esta nueva fase de combates como la Guerra de Continuación. Las fuerzas de la Ilmavoimat (Fuerza Aérea finalndesa) están mejor preparadas que hace un año y medio y cuentan esta vez con dos regimientos de interceptadores, el LeR 2 y el LeR 3, totalizando 155 aparatos de caza. El primero es el más potente y engloba a tres escuadrones; uno de Brewster 239, otro de MS 406 y otro de FIAT G.50 “Freccia”. Este último escuadrón es el mencionado LeLv 26. La VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Fuerza Aérea Soviética) va a oponerle “sólo” 500 aviones, dado que el grueso de sus fuerzas están intentando contener en vano a los germanos en otros sectores del vasto “frente ruso”. Y de este modo los “Freccia” son empleados en la segunda lucha contra Stalin en cielos de Finlandia (donde dan algunos resultados bastante respetables). Intervienen en numerosas acciones en la zona del lago Ladoga y el itsmo de Carelia. Varios ases fineses comenzarán precisamente su carrera en el ligero y maniobrero caza italiano, como el suboficial Oiva Tuominen (44 victorias), quien el 17 de agosto de 1941, a los mandos de un G.50 derriba 4 bombarderos soviéticos en el asombroso intervalo de 4 minutos, sólo retirándose del combate al agotar la munición.

tuominen
Tuominen posa junto a la cola de su “Freccia” mostrando marcas de victorias aéras. Las blancas corresponden a bombarderos y las negras a cazas.

25 de Junio de 1941: Stalin autoriza ataques preventivos contra su vecino del norte. Los regimientos aéreos LeR están preparados. Unos 150 bimotores de bombardeo soviético aparecen en el espacio aéreo finlandés. La caza les sale al encuentro, entre ellos los “Freccia” del LeLv 26. Una vez interceptados los bombarderos los pilotos del LeLv 26 dan cuenta de 13 de ellos…

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BARBAROSSA’S MACHINES


MONOPLANE FIGHTER AIRCRAFT FIAT G.50 “Freccia”


g.50 cockpit
FIAT G.50’s cockpit. Some versions followed the closed canopy rule, but most of the “Freccias’s” fly open-cockpit.

The “Freccia” (Arrow) is an Italian fighter design which makes its first test flight in 1937. That year is internationally presented in the Milan aeronautical salon as the most advanced combat aeroplane in the Italian inventory. The series version is powered by a FIAT A.74 RC38 engine that develops 840 H.P. and a top speed of 472 km/h. The machine is indeed a leap forward in the aeronautical engineering, being already a monopane and of metal construction. But other countries will develop other models at the time with better capabilities, like Great Britain and Germany.

In January 1939 a dozen FIAT G.50‘s are hurriedly sent to Spain for tests in the civil war, where they show good overall performance and maneouverability. They are fitted with 2xBREDA-SAFAT 12.7 mm. heavy machine guns. They are used by the Gruppo Sperimentale da Caccia (Experimental Fighter Group) depending from Benito Mussolini’s Aviazione Legionaria, but the war ends just a few months later before any useful experience can be gained.

Late the same year the Finnish government orders 35 units to face the USSR invasion in the so-called Winter War 1939-40. But they will arrive late in the conflict. They will be based then at Utti airbase, home of the LeLv 26 (Lentolaivue<>squadron).

Already in June 1941 and after 3 days from the start of Operation Barbarossa, Stalin approves pre-emptive attacks against Finland. The Finns will name this new combat phase against the Soviet Union as the Continuation War. The Ilmavoimat (Finnish Air Force) assets are better prepared than a year and a half ago and they count on two interceptor regiments, the LeR 2 and LeR 3, in all 155 fighter aircraft. The former is the most powerful fielding 3 squadrons: one of Brewster 239‘s, a second of MS 406’s and one another of FIAT G.50 “Freccia”. The latter is the aforementioned LeLv 26. The VVS (Voenno Vozdushnye Sily<>Soviet Air Force) will oppose them “only” 500 planes, due to the fact that most of her forces are vainly trying to withstand the German onslaught in other sector of the vast “Russian Front”. And this way the “Freccia‘s are used in the second Finnish war against Stalin (with promising results). They will participate in numerous air combats over lake Ladoga and the Karelian isthmus. Some “aces” will commence their successful careers at the controls if this light and agile Italian machine, like the Warrant Officer Oiva Tuominen (44 victories). On the 17th of August 1941 piloting a G.50 he will shoot down 4 Soviet bombers in the awesome interval of 4 minutes, only to break the engagement after depleting his ammo.

g.50 vs chaika
The art shows an air engagement of a “Freccia” vs. a “Chaika” somewhere over southern Finland. [Unknown author].

25th of June 1941: As mentioned, Stalin approves pre-emptive strikes against his northern neighbour. The fighting regiments LeR are combat ready. Some 150 Soviet twin engine bombers show up in the Finnish airspace and the fighters take off to intercept; the LeLv 26 “Freccia’s” are amongst them. They will claim 13 bombers to their list of air victories…

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Planeamiento de “Barbarroja” 7ª Parte

[English version at the end]

LA GÉNESIS DE BARBARROJA

¡La cronología de la invasión de Rusia ya a la venta!

7ª  PARTE:

El objetivo: la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas

 

Stalin en despacho retrato Marx
Iósif Vissariónovich Dzhugashvili, Stalin, el hombre de “hierro”. Eliminada toda la oposición política, se erige como la figura indiscutible de la URSS y del Comunismo mundial.

Tras la revolución de 1917 Rusia atraviesa momentos especialmente convulsos de su historia. El derrocamiento del Zar la sume en una cruenta guerra civil, que tras la victoria de los bolcheviques se transforma según la nueva doctrina comunista. Son años de hambre, privaciones y “depuración” de la sociedad. La transformación abarca todos los sectores, desde la economía, según planes quinquenales de producción dirigida por el estado, la sociedad (con su nuevo adoctrinamiento político) y naturalmente las Fuerzas Armadas. Llegados a los años 30, Stalin se erige como la figura indiscutible del régimen. Ha depurado el partido comunista eliminando toda forma de posición contra él de la manera más radical, pero existe aún un estamento que necesita depurar: el RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos).

Entre 1937 y 1938, más de  400 altos mandos de sus Fuerzas Armadas serán detenidos y procesados (de un total de unos 700, desde mariscales a oficiales con mando en brigada).  Este bienio pasará a la historia Soviética como el de las purgas de Stalin. Gran número de ellos serán fusilados y los más “afortunados” mandados a campos de trabajo en Siberia. En condiciones atroces muchos más perecerán. Las cifras son aplastantes. De entre estos 400 oficiales, figuran como “eliminados”:

1.- 3 de los 5 mariscales
2.- 13 de los 15 comandantes de ejército
3.- 57 de los 85 jefes  de cuerpo de ejército

Con empleos inferiores las cifras son difíciles de determinar, pero pueden ascender a varios millares.

Tukhachevsky MIkhail mariscal
Mariscal Mikhail Tukhachevsky. Quizás el militar más relevante del Ejército Rojo, es pasado por las armas en las “grandes purgas”. Las diferencias entre él y el dictador ya venían de la guerra ruso-polaca, cuando en 1920 no fue capaz de entrar en Varsovia al mando del Frente Occidental. Ambos se cruzaron acusaciones.

Figuras de gran prestigio y valía personal son eliminadas, como el mariscal Tukhachevsky, uno de los ideólogos soviéticos que propugnaba por la nueva doctrina de uso de los medios acorazados. Los vacíos dejados se rellenarán por norma con hombres adeptos al régimen de valía más política que militar: Voroshilov, Kulik, Mekhnis…Este hecho se pondrá de manifiesto en los primeros desastrosos meses de la Operación Barbarroja. La cadena de mando soviética es rígida y existen pocos hombres dispuestos a seguir la iniciativa propia, incluso aunque los acontecimientos en el campo de batalla los aconsejen. Existe un temor racional a actuar sin órdenes.

Por otro lado el plan quinquenal de 1937-1942 embarca a la URSS en una fase muy ambiciosa de reequipamiento y modernización del RKKA. Las experiencias obtenidas en la Guerra Civil Española y la cuasi-desastrosa campaña contra Finlandia de 1939-40 pone en evidencia graves carencias técnicas y, en el segundo caso, de calidad de los cuadros de mando. Cuando los alemanes inician el planeamiento de invasión, pecan de usar una información de inteligencia deficiente, considerando a los soviéticos menos numerosos en cuanto a tropas. Esto les anima al proyecto. Pero el factor más decisivo es el hecho de la trascendencia de los resultados demostrados al mundo de la victoria pírrica obtenida sobre una nación mucho más pequeña: Finlandia. Los Finlandeses ciertamente han debido ceder y perder territorios en la Guerra de Invierno 1939-40 pero han infligido pérdidas gravosas a las tropas stalinistas. A la vista de estos hechos, el Ejército Rojo se presenta ante el mundo como una fuerza poco motivada y peor liderada.

Ejercito rojo stalin voroshilov
La producción a gran escala en la URSS se basa en planes quinquenales. Una gran parte de la producción del estado se dedica al rearme.

Posiblemente no exista en Alemania durante 1940-1941 ningún oficial que no crea firmemente en la superior capacidad del soldado alemán, el Landser, frente el soviético. Las cifras se obvian a pesar de que la URSS cuenta con 170 millones de habitantes (el doble que Alemania). A pesar del juego de guerra de Paulus  (1940) en el que se pone de manifiesto las dificultades de las fuerzas alemanas en alcanzar los últimos objetivos de Barbarroja (línea del Volga-Arkhangelsk), y así se le hace saber a Hitler, la creencia generalizada se basa en que la calidad de la Wehrmacht suplirá con creces la cantidad de tropas de Stalin. Grandes detractores de la campaña de invasión de la URSS, dícese de hombres como Franz Halder y Brauchitsch, no escapan a esta sensación de superioridad.

La URSS es un gigante del que poco se sabe. Vive sumida en una neblina de secretísimo tanto hacia el exterior como en los asuntos domésticos. En 1941, no obstante, posee el mayor ejército de la tierra. Hablamos de una potencia militar de 25.000 carros de combate y alrededor de 12.000 aviones. Alemania dispone de 1/5 de carros de combate y 1/3 en aviación. No existe nación que se acerque al poderío militar de Stalin. Al comienzo de la Operación Barbarroja dispone, no obstante, de material en su mayoría anticuado como carros de combate T-26 y cazas Polikarpov I-16. El nuevo material está llegando, pero en números relativos aún hay pocos blindados y aviones modernos.

Es curioso cómo la victoriosa y aplastante campaña de Zhukov contra las tropas japonesas en Extremo Oriente (Khalkhin Gol) pasa desapercibida ante el mundo. En 1939 un contingente de 75.000 hombres del Imperio del Sol Naciente ocupa un sector de soberanía de la República Popular de Mongolia Exterior a lo largo del río Khalkhin Gol. Al invocar el tratado defesivo con la URSS, Stalin se pone en marcha. Zhukov, al mando de la operación, inflige 41.000 bajas a los japoneses a cambio de 10.000 propias. Durante Barbarroja Zhukov jugará un crucial papel y posiblemente sea el salvador de Moscú en el invierno de 1941-42.

Stalin es consciente de que el Pacto de No Agresión firmado con el III Reich (agosto de 1939) tiene fecha de caducidad. Pero necesita tiempo para llevar a cabo sus grandiosos planes de expansión del RKKA. Posiblemente su ejército no estará listo para antes de 1942-43. Hitler lo sabe. El premier soviético necesita tiempo y a pesar de las señales de amenaza que llegan desde el oeste, sigue una política de no provocación. Los acuerdos económicos de suministro de materiales estratégicos con Alemania se siguen respetando sin más. Son materiales con los que Alemania fabrica municiones, instrumentos de precisión, carburantes y lubricantes para sus Panzer y con ellos ha derrotado a Polonia, Dinamarca, Noruega, Bélgica, Holanda, Francia y pronto a Yugoslavia y Grecia. Unos meses antes de Barbarroja un bimotor Junkers de reconocimiento es obligado a tomar tierra en emergencia en territorio soviético. La tripulación es capturada sin posibilidad de destruir las cámaras y fotografías tomadas en la misión. Timoshenko pide permiso para fusilar a los aviadores acusados de espionaje, pero Stalin no lo autoriza. No quiere dar a Alemania la más mínima excusa para un incremento de la tensión.

Cuando Hitler autoriza el flujo final de tropas hacia Polonia en las vísperas de la invasión el 22 de junio de 1941, agentes al servicio del gobierno de Polonia en el exilio (Londres) dan cuenta de los acontecimientos. Llega a conocimiento del primer ministro británico, Churchill, quien lo comunica a Stalin. Pero Stalin desconfía. Al fin y al cabo el inglés siempre ha sido un anti-comunista acérrimo, quien había instigado una intervención británica en la guerra civil rusa (1918-22) e incluso pugnado por formar un frente anglo-francés de apoyo a Finlandia y contrario a la URSS en la Guerra de Invierno (1939-40). Sea como fuere, más de 7 millones de hombres se van disponiendo frente a frente a lo largo de una extensísima frontera sin remisión. El reloj sigue su cuenta atrás…

Ir a la 5ª parte

La 7ª Parte pronto en este blog…

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BARBAROSSA’S ORIGINS

PART 6:

The objective: The Union of Soviet Socialist Republics.

georgy zhukov
General Georgy Zhukov. One of the most capable assets in the Stalinist Army. He survived the purges and proved his value in Khalkhin Gol 1939, the russo-finnish Winter War 1939-40 and during Operation Barbarossa and other operations on the Eastern Front (so called “Great Patriotic War” in Russian History)

After the 1917 revolution Russia lives specially harsh times in her long History. Once the Czar is ousted, the nation will suffer a bloody civil war. After the Bolsheviks victory, the transformation of the giant nation will commence in accordance to the Communist doctrine. These are years of hunger, arrests, fear and “depuration”. The transformation encompasses all sectors of the state, from economics (done through state ruled five-year plans), social indoctrination and , of course, drastic changes in the military.

Once in the 30’s Stalin arises as the indisputable regime’s man. He has “depurated” the Communist Party, thus getting rid of any possible opposition, but still there is one body that needs his consideration: the RKKA (Red Army of Workers and Peasants). And it will be done mercilessly and ruthlessly.

Between 1937 and 1938, out of 700 high ranking officers in the Services, 400 will be “purged”. They will be arrested on made up accusations and court-martialed. Most of them will be shot. The “fortunate” ones will be sent to force labour camps in Siberia. Many more will perish due to fatigue, exposure or mistreatment. The numbers of the detained are outstanding. These 400 men include:

1.- 3 out of 5 marshalls in active duty in the RKKA
2.- 13 out of 15 army commanders
3.- 57 out of 85 army corps commanders

Lower ranks are difficult to assess, but involve several thousands.

Prestigious, skilled and respected officers are simply liquidated like Marshall Tukhachevsky, one of the few who saw the potential of the new armoured forces acting en masse and coordinately. The “vacancies” will be filled with men not necessarily qualified in the military art but in the political. Men like Voroshilov, Kulik, Mekhnis…This fact will explain part of the disasters suffered by the Red Army in the summer of 1941.  The Soviet chain of command is stiff and only at this stage a few commanders are ready to follow their initiative, even if the circumstances in the battlefield dictate their way. There’s obviously a rational fear to act without orders.

On the other hand, the five-year plan 1937-1942 calls for a massive modernization and reequipping of Stalin’s Army. The lessons learned after the Spanish Civil War and the half-disastrous Finnish campaign in the Winter War 1939-40 show deep technical shortcomings and in the latter, poor leadership. When the Germans commence the planning of Operation Barbarossa they rely on poor intelligence data (regarding numbers of Soviet divisions) and this fact encourage them to continue optimistically with the study. However, the main encouraging factor is the analysis of the Soviet phyrric campaign in Finland. A much smaller nation. The Finns have lost territories indeed, but have managed to inflict infamous losses to Stalin’s troops. Before the world, the Red Army is presented as a poorly motivated and badly commanded force.

Possibly there’s no single officer in the 1940-41 Germany who does not believe in the superior capabilities of the German soldier, the Landser, versus the Soviet. The fact that the USSR has 170 million inhabitants (twice as much as Germany) seems not to be an obstacle. In spite of the war-game held by Paulus in 1940, where he concludes that due to lack of enough troops the last strategic territorial gains might be compromised (Volga-Arkhangelsk line), and Hitler is informed accordingly, the majority are still optimistic. Serious opposers of the operation, men like Franz Halder or Brauchitsch feel this way too.

The USSR is an unknown juggernaut. The secretism covers all matters related to Soviet life, either towards foreign powers or regarding the domestic affairs. In 1941, nevertheless, the USSR fields the greatest army in the world. We are referring to 25,000 tanks and 12,000 aircraft. The III Reich has 1/5 in numbers of tanks and 1/3 of planes. There’s no other nation on Earth close to Stalin’s army strenght. However, at Operation Barbarossa start their forces are still relying on obsolescent materiel, like the T-26 tank or the Polikarpov I-16 fighter.

mapa khalkhin gol 1939
In August 1939 Japanese troops suffer an utter defeat in the hands of Soviet General Zhukov along the river Khalkhin Gol in Exterior Mongolia.

Curious at it may seem, Zhukov’s decisive victory against the Japanese in Far East escapes unnoticed to the world. In the summer of 1939 a contingent of 75,000 Japanese troops occupy a strip along the river Khalkhin Gol that belongs to the Exterior Mongolian People’s Republic. In virtue of a defensive pact with the Soviet Union, Stalin moves over. Zhukov, in command of the operation, inflicts appaling 41,000 casualties to the troops of the Rising Sun, in exchange of 10,000 own losses. During Barbarossa Zhukov will play a paramount role in the survival of its nation and will save Moscow in the winter 1941-42.

Stalin is aware of the non-lasting nature of the Non-Agression Pact signed with the III Reich in August 1939. But he needs time to carry out his ambitious plans of enlarging and modernizing his RKKA. Most likely his army won’t be combat-ready before 1942-43. Hitler knows this as well. The Communist Premier needs time and in spite of the threat signs arriving from the West, follows a non-provocation policy. The trade agreements with Germany, supplying strategic materials, continue being honored. These are the raw materials which Germany needs for the manufacturing of optics, munitions, precision instruments and oil and lubricants for her Panzerwaffe. Thanks to those material Germany has defeated Poland, Denmark, Norway, Belgium, Holland, France and soon, Yugoslavia and Greece. A few months before Barbarossa a Junkers reconnaissance airplane is brought down into Soviet soil. The crew is captured without being able to destroy the highly classified cameras and photographies taken of Russian future targets. Marshall Timoshenko demands their immediate execution on charges of spionage, but Stalin opposes. Faithful to his appeasement policy he won’t do anything that can be used as an excuse against Germany.

When Hitler gives permission for the deployment of troops to Eastern Poland along the new borders with the Soviet Union, agents report it to their Polish government in the exile (London). Churchill is informed and in turn he warns Stalin. However Stalin doesn’t trust Churchill. After all, the English has a reputation of being a strong anti-Communist. He had even instigated a British intervention during the Russian civil war (1918-22) and even supported an anglo-french front to help Finland against the USSR during the Winter War  1939-40. All in all, more than 7 million troops continue relentlessly deploying face to face along a gigantic frontline. The clock continues ticking…

 

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Part 7 coming soon…

 

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Brewster 239

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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BREWSTER 239


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Distintivo de la Fuerza Aérea finlandesa (Ilmavoimat) 1918-1945. A pesar de no tener significación política, presiones de los aliados obligan a su sustitución al acabar la SGM.

El Brewster 239 es más famoso en las filas de la U.S. Navy al principio de la Segunda Guerra Mundial, que en las de las Fuerzas Aéreas Finesas (Ilmavoimat), pero no por haber sido un aparato destacado contra los cazas Zero japoneses, sino precisamente por su inferioridad en características y la tasa de pérdidas que sufre en el teatro de operaciones del Pacífico. Es, sin embargo, durante la Operación Barbarroja donde el pequeño y robusto aeroplano muestra su valía en la Guerra de Continuación entre Finlandia y la URSS. Finlandia, que comienza su andadura como estado independiente al secesionarse de Rusia en 1918 (Tratado de Brest-Litovsk), es 1941 un aliado valioso del Eje en el que Hitler tiene grandes expectativas para la Operación Barbarroja, entre otras, la colaboración en la captura de Leningrado. Es en este conflicto donde los aviadores fineses escribirán las páginas más brillantes de su joven historia y el aeroplano norteamericano será pieza fundamental.

El avión de Brewster nace tras un requerimiento para dotar a la Armada de los EE.UU. del primer caza monoplano embarcado. Recibe la denominación Brewster F2-A1 “Buffalo”. No obstante, de la primera partida, un lote se vende a Finlandia con la designación Brewster 239 en un momento en que este país está en un momento crítico al hallarse en guerra con la URSS (Guerra de Invierno 1939-40). El modelo finés monta una planta motriz Wright R-1820 G5 de 950 C.V. y 9 cilindros. Su velocidad es de 484 km/h. a 5.200 metros, lo que le da ventaja sobre sus adversarios soviéticos iniciales I-15, I-153 e I-16. Su armamento no es desdeñable para la época: 4 ametralladoras Browning M2 del calibre 0,50 (14,7 mm.). Con estas características el aparato de Brewster conseguirá la tasa de victorias más espectacular de la Segunda Guerra Mundial: 32 a 1.

Durante los últimos días de la Guerra de Invierno, ya tarde para intervenir en ella, se recibe la partida de cazas, que ya han sido ensamblados por mecánicos noruegos en Trollhättan, Suecia. La base inicial de despliegue es el aeropuerto de Malmi (Helsinki) bajo el mando del jefe de escuadrón, el reputado comandante Magnusson.

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La increíble tasa de victorias conseguida en este modelo en las manos de los pilotos finlandeses es realmente notable y en cierta manera irónico al comparar los pobres resultados del modelo de la Armada de los EE.UU. en la campaña del Pacífico.

El Brewster 239 es la montura de Eino Ilmari “Illu” Juutilainen (LeLv 24), el as más destacado de la Fuerza Aérea Finlandesa y del mundo (no germano) con un total de 94 victorias. También es el avión más numeroso de la flota de cazas de la Ilmavoimat al comienzo de las hostilidades contra la Unión Soviética en 1941. Esta cuenta con un conglomerado de aviones de muy diferentes nacionalidades: norteamericanos, holandeses, italianos, británicos, soviéticos, alemanes…

Finlandia comienza una nueva guerra contra la URSS el 26 de junio de 1941, tras Stalin autorizar ataques preventivos contra bases finlandesas el día 25.

“El 25 de junio de 1941 llegó la noticia bomba. Estábamos acostados en nuestros catres en pijama cuando las sirenas empezaron a sonar. ¡Alarma…los cazas al aire…más instrucciones por radio! Una vez en el aire recibimos notificación de un bombardeo enemigo sobre la ciudad de Heinola. Una escuadrilla de nuestro escuadrón había sido transferida a la base aérea de Selänpää, que ya había recibido a los “huéspedes no invitados”. Ninguno de los 12 bombarderos de la formación sobrevivió a la incursión para contar en casa cómo les había ido”. [“Double Fighter Knight” ISBN 952-5026-04-03, pág. 48]

Las operaciones terrestres, por contra, no comenzarán hasta julio. No obstante en el espacio aéreo se producirán combates  contra los aviones de la VVS (Voenno-Vozdushnye Sily – Fuerza Aérea Soviética) desde el mismo comienzo de las hostilidades. El 9 de julio los duelos aéreos se repiten un día más en el frente finlandés, con una actuación más que satisfactoria de los Brewster 239 contra los cazas Polikarpov en Lahdenpohja. Según palabras de “Illu” Juutilainen, el rechoncho avión parecido a una abeja es ágil, veloz, maniobrero y está bien armado, además de disponer de blindaje tras el asiento del piloto y bajo él. El general Waldemar Ehrfurt, designado como oficial de enlace alemán en el cuartel general de la Fuerza Aérea Finesa, notifica que sus pilotos de caza “se las pueden ver a solas” contra un enemigo muy superior. Numerosas batallas aéreas ponen de manifiesto las grandes capacidades y alta moral de estos finlandeses, a su modo de ver.

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BARBAROSSA’S MACHINES

BREWSTER 239

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Eino Ilmari “Illu” Juutilainen, Finnish top scoring ace. 34 of his credited 94 kills are claimed at the controls of the Brewster fighter.


The Brewster 239 becomes more famous in the U.S. Navy at the beginning of WWII than in the Finnish Air Force (Ilmavoimat), but not precisely for being a good performer against the Japanese Zero fighter, but on the contrary for its general inferiority and the appalling losses suffered in the Pacific theatre of operations.  It is, on the contrary, during Operation Barbarossa where the little and robust fighter plane shows its potential in the so-called Continuation War between Finland and the USSR. Finland, that becomes independent from  Russia in 1918 (Treaty of Brest-Litovsk), is a Hitler’s much appreciated ally, expected to help in the capture of Leningrad. It is precisely in this struggle where the Finnish pilots will write their finest pages in the History of their young Aviation and the North American airplane will play a key role.

Brewster’s fighter is born after a requirement to deliver the first aircraft-carrier monoplane to the U.S. Navy. It is known as the Brewster F2-A1 “Buffalo”. From the first batch of machines, a few are sold to Finland as Brewster 239. This country is in a critical moment as it is waging a war against the USSR (The Winter War 1939-40). The Finnish variant is powered by a 9 cylinder 950 H.P. Wright R-1820 G5 engine. Its top speed of 484 km/h. at 5,200 metres gives it an edge over its initial Soviet adversaries, I-15, I-153 and I-16. It is fitted with 4×0.50 calibre Browning M2 machine guns, an excellent firepower capability at its time. With these characteristics Brewster’s pursuit aeroplane will achieve the impressive 32:1 kill ratio, surpassing any other type in WWII.

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Brewster 239. LeLv24.

During the last days of the Winter War, although too late to take part in it, the first batch of these airplanes is assembled by Norwegian mechanics at Trollhättan, Sweden. They are later ferried to Malmi airport (Helsinki) as an initial deployment under the orders of the capable Squadron Commander, Major Magnusson.

The Brewster 239 is Eino Ilmari “Illu” Juutilainen’s machine (LeLv 24), the world’s top scoring ace (non-German) with 94 total air victories. It is also Finland’s most numerous fighter type at the start of the battle against the USSR in 1941. The Ilmavoimat counts on an array of aircraft from many different nationalities: US, Dutch, Italian, British, Soviet, German…

Finland starts a new war versus the USSR on the 26th of June 1941, after Stalin authorized the day prior pre-emptive air strikes against Finnish bases.

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A classical head-on engagement in the Gulf of Finland. This time an I-153 “Chaika” and a Brewster 239.

“On 25 June 1941 the big bang came. We were lying in our beds wearing pajamas when the sirens started to howl. Scramble alarm…fighters get into the sky…more information to followby radio! When we were airborne we received a report of an enemy bomb raid on the town of Heinola. One flight from our squadron had been transferred to the Selänpää Air Base, which had already received uninvited guests. None of the airplanes in the 12 bomber formation survived the raid to tell how it had gone at home”. [“Double Fighter Knight” ISBN 952-5026-04-03, page 48]

Land operations, though, will not commence until next July, nevertheless in the skies air combats take place against VVS (Voenno-Vozdushnye Sily – Soviet Air Force) aircraft from that very same 26th of June. Especially on the 9th of July the Brewster 239‘s will satisfactorily perform  against the Polikarpov‘s  in Lahdenpohja. As “Illu” Juutilainen wrote, the fat machine, looking like a bee, is agile, fast, maneouvreable and it is well armed. On top of that, it has an armour plate behind the pilot’s seat and under it. German General Waldemar Erfurt, appointed liaison officer in the Ilmavoimat HQ, reports that her fighter pilots are fully up to all expectations against a vast superior enemy. Many air battles prove the skills and motivation of these Finns, from his point of view…

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