Invadir la URSS / To invade USSR (II)

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EL ORÍGEN DE LA MÁS GRANDE OPERACIÓN MILITAR DE LA HISTORIA: PRELIMINARES (II)

 

landser frontera urss
A las 03:00 horas comienza a todo lo largo de las fronteras de la antigua Polonia, Eslovaquia, Hungría y Rumanía con la URSS un ataque de artillería seguido por las tropas de la Wehrmacht. En la ilustración la tropa rebasa un poste fronterizo. Ha comenzado la más grande campaña militar de la historia.

A las 03:15 horas de Berlín del 22 de junio de 1941 comenzó la Gran Guerra Patriótica, Velikaya Otochestvennaya Vojna como la denominaron los soviéticos. Ese mismo mes de 2011, setenta años después de su inicio, me dispuse a escribir esta extensa obra, una cronología de las primeras semanas de la campaña. La obra pretende ser detallada y rigurosa desde el nivel estratégico hasta el táctico y complementada con experiencias y relatos de combatientes, que, espero, acercarán  de alguna manera al lector a aquellos trágicos eventos. Intentaré relatar las acciones ocurridas día a día hasta el 8 de agosto de 1941. No cubre por lo tanto ni el cerco de Leningrado, ni la toma de Kiev, ni la operación “Taifun” contra Moscú.  La obra se ciñe además a los tres principales teatros de operaciones, sin considerar el más septentrional de todos, el de Noruega, al mando del Generaloberst Nikolas von Falkenhorst.

Otras victorias espectaculares conseguiría el Ostheer (el Ejército alemán del “Este”) después del 8 de agosto, pero la famosa Guerra Relámpago de Adolf Hitler fue más patente que nunca en esas primeras semanas, cuando todavía se tenía esperanzas de acabar la campaña en un período de seis a diez semanas.

La propaganda de la época presentó al mundo a la Wehrmacht como la vencedora en todos los campos de batalla y a su arma aérea, la Luftwaffe, como la dueña indiscutible de los cielos. Es común encontrar literatura por doquier que atestigua que la aviación soviética o VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) fue pulverizada en sus mismas bases en las horas del amanecer del domingo 22 de junio. Parte de ese mensaje ha sobrevivido setenta años después. Las cifras de aparatos soviéticos destruidos en pocas horas recogidas en los informes de misión de los pilotos fueron impresionantes. Pero para ser justos es necesario matizar estos datos.

TSAMO
Uno de los miles de archivos desclasificados del Ejército Rojo. En la ilustración, la portada de un resumen operativo del Frente Suroccidental del 7 de julio al 9 de septiembre de 1941.

Una vez iniciado el proceso de desclasificación de los archivos secretos del Ejército Rojo  a finales de los noventa, miles de ellos son de público acceso y están arrojando datos que ofrecen una nueva perspectiva. Los archivos centrales del Ministerio  de Defensa de la Federación Rusa han dado un contrapunto a las “toneladas” de obras escritas sobre el tema en los países occidentales. La Luftwaffe salió a volar en esas horas previas al amanecer y asestó un golpe devastador, sí, pero no fue decisivo. La VVS sufrió daños catastróficos en el suelo pero “salió al aire” y nunca dejó de combatir, eso sí, en unos cielos dominados por los veteranos y altamente entrenados pilotos de caza de los Messerschmitt.

Así como en los cielos, en la superficie los alemanes gozaban de una ventaja técnica y de superior experiencia. Pero esta literatura a la que hago referencia yerra en mostrar la imagen de un ejército alemán plenamente motorizado con numerosas divisiones acorazadas: las Panzerdivisionen. Aún existe hoy día una romántica aureola alrededor del invencible Panzer alemán. No obstante, en aquel verano de 1941 la mayor parte de los soldados alemanes, los Landser, marchaban a pie, como lo hicieron sus padres en la Gran Guerra y su equipo pesado era tirado por caballos. Más de 600.000 animales de tiro acompañaron fielmente a sus dueños hasta el suelo soviético. Divisiones Panzer había muy pocas en números relativos. Por decirlo de alguna manera, la declaración de guerra a Alemania por Francia y Gran Bretaña con ocasión de la invasión de Polonia llegó inconvenientemente  “un poco” demasiado pronto, sorprendiendo los planes germanos de lograr una plena motorización de la Wehrmacht, aún en una fase temprana.

La Wehrmacht se lanzó así pues adelante con modernos carros de combate como el Panzerkampfwagen IV, que era superior a los modelos de preguerra soviéticos con débiles blindajes (como el T-26). Pero los modelos germanos más numerosos eran equivalentes a los soviéticos incluso inferiores, si nos referimos a los PzKpfw. II. (con un cañón de pequeño calibre de tiro rápido de 2 cm.) o a los PzKpfw. I. (con dos sencillas ametralladoras de 7,92 mm.). Además había unidades enteras dotadas de “veteranos” carros de combate de fabricación checa, capturados con ocasión de la ocupación de ese país en 1938. ¿De dónde proviene pues el mito del Panzer? De su doctrina de empleo y no necesariamente de su cualidad técnica.

pzkpfw38t
Las pocas divisiones acorazadas alemanas disponibles complementan sus plantillas con numerosos carros de combate de fabricación checa, como el de la ilustración. Un PzKpfw. 38(t) en la actualidad.

De la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial surgieron hombres como el General Heinz Guderian, quienes vieron las posibilidades de empleo del tank, así denominado por los británicos, Panzer o carro de combate. Los hombres como él se negaron a limitar el uso de la nueva arma sólo para el apoyo del avance de la lenta infantería, sino que imaginaron grandes masas acorazadas penetrando velozmente a través de las líneas enemigas hasta su retaguardia. La nueva doctrina, combinada con el uso de aviones de ataque precisos, dio a luz una nueva forma de hacer la guerra. Se la llamó Blitzkrieg, la guerra relámpago. Los Panzer, junto con los bombarderos en picado Ju-87 Stuka, conquistaron Polonia y Francia. La U.R.S.S., consecuentemente, iba a ser la siguiente en sucumbir. La doctrina sigue vigente. La Operación Tormenta del Desierto en tierras del Golfo Pérsico en 1991 fue una copia a escala reducida de Barbarroja.

En las escuelas de oficiales germanas se animaba  a usar la propia iniciativa en el curso de la batalla. El sistema de mando y control soviético era rígido. Los carros de combate alemanes disponían de radios para su coordinación en mitad de la lucha. Los soviéticos por lo general no, debiendo confiar en un sistema de banderines de señales desde un carro de mando para las órdenes de batalla. La Wehrmacht llevaba ya casi dos años de experiencia en “operaciones reales”. El RKKA (excepto unos pocos veteranos de la Guerra Civil Española, el conflicto de Khalkhin Gol y la Guerra de Invierno contra Finlandia) no. El Panzer no era superior al carro soviético en términos generales. De hecho, el RKKA disponía de modelos secretos modernísimos. Los temibles KV de más de cincuenta toneladas y los T-34 fueron una agria sorpresa de los que nada se sabía. Para suerte de los Landser, aquel año aún había pocos en cantidades relativas.

El mundo iba a cambiar a las 03:15 horas del 22 de junio de 1941. Hitler así lo predijo. Barbarroja daría comienzo a un larguísimo conflicto que duraría 4 años más y concluiría con los ejércitos de Zhukov y Koniev combatiendo en las calles de Berlín en 1945. En conversaciones con allegados de la extinta U.R.S.S. siempre les he dicho lo mismo: “la Segunda Guerra Mundial la ganó la sangre de 20.000.000 de soviéticos, la tenacidad británica y las fábricas norteamericanas”. Una nueva era comenzó en 1945, pero curiosamente los frutos de la victoria los recogieron los Estados Unidos de América, primera potencia nuclear de la historia. El mundo colonial, encabezado por el imperio británico, había recibido el tiro de gracia y estaba a punto de desaparecer.

Muy tarde en la noche del sábado 21 de junio un tren soviético de mercancías llegaba a la frontera del Reich. Stalin no lo sabía, pero iba a ser el último de sus trenes de los acuerdos comerciales de cooperación. Las tropas alemanas apostadas en el sector lo observaron con ironía. El último de los trenes…Entonces las agujas de los relojes marcaron las 00:00 horas del domingo 22. Nadie podía dormir. El minutero volvió a saltar hacia adelante de nuevo. La cuenta atrás ya no se podía detener…

 

Planeamiento de la Operación Barbarroja (I)…

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THE ORIGINS OF THE LARGEST MILITARY OPERATION IN HISTORY: PRELIMINARIES (II)

vvs
The closest VVS aerodromes to the border suffer the Luftwaffe onslaught at dawn the 22nd of June, 1941. Being a Sunday, many Soviet pilots are simply on leave. In many bases the comouflage and dispersal orders arrive too late…

At 03:15 hours (Berlin time) 22nd of June, 1941 commenced the Great Patriotic War, Velikaya Otochesvennaya Vojna, as it was named by the Soviets. On this same month, 2011 I committed myself to write this extensive account, a chronology of the first weeks of Operation Barbarossa. The books pretends to be thorough from the strategic down to the tactical standpoint, complemented with the experiences of witnesses, that, I presume, will transport the reader to those tragical events. I tried to describe the actions that took place day by day until the 8th of August 1941. It does not encompass the Leningrad siege, or the conquest of Kiev or Operation Typhoon against Moscow. The research focuses on the 3 main theaters of operation, leaving the Northern most one in Norway under command of Generaloberst Nikolas von Falkenhorst for a future reasearch.

Other spectacular victories would the Ostheer (German Armed Forces in the East) achieve after the 8th of August, but Hitler’s famous Lightning War was carried to the outmost during those first weeks, when there was still hope to finalize the campaign within 6 to 10 weeks.

The propaganda machine of its time presented the Wehrmacht to the world as the indisputable victor in all battlefields, and its air arm as master of the skies. It is still possible to find bibliography that simplifies the facts and figures and states that the Soviet Air Force or VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) was pulverized on its own bases on the early morning hours of Sunday the 22nd of June, 1941. Part of this simplified message has survived 70 years after. The numbers of destroyed Soviet aircraft were indeed appalling, but it is fair to analyze these figures further.

Once the Red Army secret file declassification process was initiated in the late 90’s, thousands of them became accessible and are offering a new perspective to this issue. The Russian Federation Armed Forces archives are now challenging and balancing the myriad of books written up to now in the West. The Luftwaffe unleashed her mighty power just before dawn the 22nd of June and delivered a devastating blow to the Soviet air power, but it wasn’t decisive. The VVS was certainly maimed on the ground but somehow retaliated and never ceased to fight, nevertheless in skies mastered by the veteran and highly trained Messerschmitt fighter pilots.

horses
The use of horse-drawn carts is paramount to make the logistics flow into the badly prepared roads of the Soviet Union. While in Ukraine the road network is almost non-existant, in Belarus, the ex-Baltic Republics and Russia it is improved but surrounded by masses of forests that limit the flowing of supplies to a few lines that later will easily be hampered by the partisans.

As in the skies, on the ground the Germans enjoyed a superior technical and tactical advantage. They were simply more experienced combatants. But this aforementioned literature pretends to show Hitler’s Armed Forces as fully motorized and plenty of armoured divisions: the Panzerdivisionen. Even today there’s a “romantic” aura around the invincible German Panzer. However, during that summer of 1941, most of the German foot soldiers, the Landser, marched on foot as their grandparents did during the 1914-18 War and their heavy equipment was horse-drawn. +600.000 horses accompanied faithfully their masters into Soviet soil. Panzer divisions were just a few in relative numbers. So to speak, the war declaration of France and Great Britain in response to Hitler’s invasion of Poland, arrived inconveniently “a bit too early”, surprising the German plans of achieving the full motorization of the Wehrmacht, still on early stages.

The Wehrmacht launched its might with modern tanks like the Panzerkampfwagen IV, that was superior to the pre-war Soviet models with thinner armor (like the T-26). But the most numerous German models were just equivalent or even inferior to their Soviet counterparts, if we talk about the PzKpfw. II (with a rapid fire small calibre 2.0 cm gun) or even the PzKpfw. I (just fitted with 2×7.92 mm. machine guns). In addition there were units fully equipped with “veteran” Czech tanks, captured and fielded by the Wehrmacht after the occupation of this country in 1938. The question is…where does the myth of the Panzer come from? From its employment doctrine and not necessarily from its technical qualities.

KV1
The first encounters with the 50-ton KV juggernauts are a sour experience for the German arms. In many of the engagements only high calibre howitzers or the famous 8,8 cm. cannon save the situation while the anti-tank guns fail to stop them.

From the Great War defeat of Germany men like general Heinz Guderian excelled developing a new employment doctrine of the new tank, as the British named the new machine after its introduction in the 1914-18 conflict. Men like him rejected  the idea of using the new invention as a means to accompanying the advance of the foot soldier, but imagined large masses of these armoured rolling vehicles maneuvering independently, breaking through the enemy lines towards their rearguard. The new doctrine, combined with the use of accurate attack aircraft, paved the way for a new concept to wage war: it was called Blitzkrieg or The Lightning War. The Panzer, along with the Junkers Ju-87 dive bomber conquered Poland and France. Consequently, the USSR would be the next to succumb in due time. This doctrine is still in use. Operation Desert Storm in the Persian Gulf barred lands in 1991 was a scaled copy of Barbarossa.

In the German officer’s schools self-initiative was encouraged in the course of battle. The Soviet Command and Control system was rigid. German tanks were fitted with radios for real-time coordination during battle. As a general rule, Soviet tanks did not, having to rely on flag signals from a command tank. The Wehrmacht had been already almost 2  years in “real operations”. The RKKA did not (except for a few Spanish Civil War, Khalkhin Gol or the Winter War veterans). The German tank was not superior to the Soviet designs in general terms. As a matter of fact Stalin possessed secret new types. The fearful 50 ton KV’s and the T-34’s posed an unbeknown sour surprise to the German arms. Luckily for the Landser still in 1941 there  were just a few of them in relative numbers.

The world was going to change at 03:15 hours of the 22nd of June, 1941. Hitler so predicted. Barbarossa yielded a long struggle that would prolong 4 more years and would only conclude with Zhukov’s and Koniev’s troops fighting in the streets of Berlin in 1945. During my conversations with acquaintances of the extinct U.S.S.R. I used to say: “WWII was won due to the blood of 20,000,000 Soviets, British resilience and American factories”. A new era started in 1945, but curiously enough the fruits of victory were to be enjoyed by the United States of America as the first nuclear power in History. The old colonial world, led by the British Empire, was soon to be over.

Very late at night Saturday, the 21st of June, 1941, a Soviet train reached the Reich’s frontier. It was transporting goods and raw materials. Stalin was unaware of the fact it was going to be the last of the shipments to his commercial partner, Adolf Hitler. The German soldiers deployed on the sector stared at it with irony. The last of the trains…Then the hands of the clock indicated 00:00 hours of the Sunday the 22nd. The hands kept on moving one more minute ahead. The countdown was already unstoppable…

 

Barbarossa’s origins (I)…

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Heinkel He-111

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 MÁQUINAS DE BARBARROJA

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BOMBARDERO BIMOTOR MEDIO HEINKEL He-111

lofte 7 bomb sight
Diagrama de la sección de morro del Heinkel He-111. La poco usual carlinga acristalada del bimotor es capaz de alojar al piloto y al bombardero, quien dispone de un instrumento de precisión Lofte 7 para la puntería en las misiones de bombardeo. La disposición de la carga bélica en la bodega de bombas es vertical como se muestra en el gráfico.


Bimotor diseñado en los años 30 como “teórico” transporte civil, pero con intención de desarrollar un bombardero medio veloz para la naciente Aviación Militar  de Adolf Hitler. El primer prototipo, el Heinkel He-111 V1 deriva del modelo existente Heinkel He-70, al que se incorporan dos plantas motrices.  Su primer vuelo de pruebas lo efectúa el 24 de febrero de 1935. La variante V3 (tercer prototipo) será por fin claramente una versión con capacidad militar. A finales de 1936 empieza ya  a entregarse la versión He-111B a las filas de la Luftwaffe, concretamente al 1er Escuadrón de Bombardeo del Ala núm. 154 (1./KG 154). Entretanto el modelo He-111C-0 se integra en la flota de aviones civiles de Lufthansa como aparato de línea para 10 pasajeros.

Participa en la Guerra Civil Española a partir de febrero de 1937 en dos escuadrillas de la Legión Cóndor  (Kampfgruppe K/88), donde recibe el sobrenombre de “Pedro”. Casi un centenar de ellos recibirá su bautismo de fuego en la contienda civil hispana. Volará hasta el mismo final de la Segunda Guerra Mundial en una gran variedad de roles y versiones, por ejemplo como torpedero e incluso como avión de transporte. Numerosos He-111 se usarán en este último rol durante los trágicos sucesos del cerco de Stalingrado (1942-43) donde encajarán pérdidas gravosas.

he-111 en vuelo vista inferior
Vista inferior de un He-111 en vuelo. Se aprecian especialmente los dos motores (versión H-3) Junkers Jumo 211D-2 de 12 cilindros en V, que le confieren una velocidad máxima de 415 km/h.

Es el tipo de bombardero más común de la Luftwaffe a comienzos del gran conflicto mundial, haciéndose especialmente famoso durante la Batalla de Inglaterra (1940). La producción de esta leyenda de la Aviación se continuará acabada la Segunda Guerra Mundial en España, en su variante Heinkel He-111H-16, producida en las factorías de CASA (Construcciones Aeronáuticas S.A.) bajo la denominación CASA 2.111. En la actualidad aún existe un número de la versión española volando en exhibiciones aéreas internacionales con escarapelas de la Luftwaffe. El Heinkel es un modelo robusto, aunque poco a poco adolecerá según avance la guerra de un escaso fuego defensivo, que obligará a las variantes posteriores a portar más y más ametralladoras, aumentando así su peso y deteriorando sus ágiles prestaciones de origen.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aún varias alas de bombardeo están equipadas con este modelo, a pesar de la introducción del más avanzado Junkers Ju-88. Son las unidades que siguen:

2 (F)/Ob.dL. (Luonetjärvi, Finlandia. 1. Luftflotte de Alfred Keller): 1 He-111 (reconocimiento estratégico)

KG 53   (Radom, Grojec y Radzyn, Polonia. 2. Luftflotte de Albert Kesselring):124 He-111

KG 27 (Focsani y Zilistea, Rumanía. 4. Luftflotte de Alexander Löhr): 124 He-111

KG 55 (Labunie y Zamojskie, Polonia. 4. Luftflotte de Alexander Löhr): 124 He-111

La misión prioritaria de los primeros días de la campaña de invasión de la Unión Soviética es la destrucción del poder aéreo del

artillero de proa
Detalle del puesto del artillero de proa en posición de tendido junto a su ametralladora Rheinmetall MG 15 de 7,92 mm.

adversario en el suelo. Varias docenas de aeródromos de la Voenno-Vozdushnye Sily (VVS-Fuerza Aérea Soviética)  son atacados exactamente a las 03:00 horas del 22 de junio de 1941. Los bimotores Heinkel son pieza fundamental en esta tarea. En una de las primeras misiones de ataques a pistas de la aviación adversaria, uno de los  pilotos de Heinkel describe: “La tierra bajo nosotros está oscurecida por la neblina pero los objetivos son lo suficientemente visibles. Estoy sorprendido de que no hayamos encontrado reacción alguna. De este modo sorprendemos bien a los de abajo. Lanzamos los “pepinos”.  Columnas de humo y fuego, surtidores de tierra y polvo, mezclados con cascotes vuelan hacia el cielo…Entonces hay un grito de pánico en la radio ¡Cazas detrás! Nuestras ametralladoras tabletean. La formación se compacta. Naturalmente ofrecemos un gran blanco a los rusos, pero nuestro fuego defensivo es más concentrado. Balas trazadoras de veintisiete aviones vuelan hacia los rusos, quienes inmediatamente pican para desaparecer.”.

En julio de 1941 la flota de Heinkel He-111 junto con los Junkers Ju-88A y los Dornier Do-17Z participan en la campaña de bombardeo “estratégico” contra Moscú, pero los resultados después de numerosas misiones distan de igualar la contundencia que los bombarderos cuatrimotores británicos y estadounidenses conseguirán sobre el territorio del III Reich. Al fin y al cabo, como buen exponente de la Luftwaffe, nunca fue concebido el Heinkel He-111 como aparato de alcance estratégico.

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BARBAROSSA’S MACHINES


MEDIUM TWIN ENGINE BOMBER HEINKEL He-111


He-111 instrument panel
Beautiful shot of the Heinkel He-111 instrument panel nowadays. Its unusual fully glazed cockpit and upperhead panel is fully characteristic. The pilot seats on the left hand side while the bombardier/nose-gunner lays on the right.

It is a twin-engine airplane designed in the 30’s to fulfill the needs of a “civilian transport”, but with the intention to develop a fast medium bomber for the new born Hitler’s Military Aviation. The first prototype, the Heinkel He-111 V1, derives from the already existant Heinkel He-70. It will be fitted with 2 powerplants. Its maiden flight takes place on the 23rd of February 1935. The third of those, V3, will be at last specifically a military design. In 1936 the series  He-111B is delivered to the first Luftwaffe squadron, the 1./KG 154 (1st Squadron/ 154th Bomber Wing). In the meantime, the full civilian He-111C-0 joins the Lufthansa fleet as a 10 seat passenger airliner.

It will see action in the Spanish Civil War after February 1937, fielded in 2 Legion Condor squadrons (Kampfgruppe K/88), where it will be known as “Pedro”. Almost a hundred Heinkel machines will receive their baptism of fire in the Spanish skies. It will fly until the very end of WWII in a wide variety of roles, even as torpedo bomber or as transport aircraft. A large number of them will be lost serving as cargo during the dramatic events of the encirclement of Stalingrad (1942-43).

he-111 in action over russia
An I-16 “Ishak”,  guns blazing, attacking a He-111. A dramatized scene during the frantic months of Operation “Barbarossa”. [Unknown artist]

It is the most common bomber in the Luftwaffe inventory at the beginning of the greatest world conflict and possibly it will become most famous during the Battle of Britain (1940). The production of this Aviation Legend will continue beyond WWII in Spain after its version Heinkel He-111H-16 in the CASA factories (Construcciones Aeronáutucas S.A.), this time named CASA 2.111. Even today a number of these CASA’s can be seen participating in international airplane shows in German colours and markings. The Heinkel He-111 is a sturdy airplane, although throughout the war will suffer relentlessly from lack of an adequate defensive fire; even though every variant will be fitted with more and more machine guns, increasing the weight and hampering its initial performance.

During Operation Barbarossa still several Kampfgruppen (Bomber groups) are equipped with the twin-engine Heinkel in spite of the introduction of the most modern Junkers Ju-88. The flying units are as listed:

2 (F)/Ob.dL. (Luonetjärvi, Finland. 1. Luftflotte  Alfred Keller): 1 He-111 (long-range reconnaissance)

KG 53   (Radom, Grojec and Radzyn, Poland. 2. Luftflotte Albert Kesselring):124 He-111

KG 27 (Focsani and Zilistea, Romania. 4. Luftflotte Alexander Löhr): 124 He-111

KG 55 (Labunie and Zamojskie, Poland. 4. Luftflotte Alexander Löhr): 124 He-111

He-111 preflight
The so-called “black men” (Luftwaffe mechanics) remove the Heinkel He-111 engine covers for a new mission.

The primary mission of the Luftwaffe during the first days of the campaing against the Soviet Union is the destruction of the adversary’s air power on the ground. Several dozen VVS (Voenno-Vozdushnye Sily-Air Force) aerodromes are attacked exactly at 03:00 hours on the 22nd of June 1941. The twin-engine Heinkels are part of the job. A German pilot remembers: “The land underneath is obscured by the mist, but our targets are clear enough. I am surprised that we did not encounter any enemy reaction. This way we are indeed surprising them down there. We release the bombs. Columns of smoke and fire, earth and dust, amidst debris fly towards the sky…Then someone screams over the R/T “Fighters behind!”. Our machine guns rattle. The flight formation tightens. This way of course we offer a bigger target for the Russians but at the same time our defensive fire is more concentrated. Tracer bullets from 27 aircraft streak towards the Russians, who in no time dive and disappear”.

In July’ 41 the Heinkel will participate in a “strategic bombing campaign” against Moscow, along with other models in the German inventory. However the results after many missions fall way short of becoming as decisive as the four-engine British and US bombers will achieve against the Reich‘s territory. One must not forget, that even as a good creation for the Luftwaffe, it was never thought to become a strategic long range bomber.

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Junkers Ju-86P

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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JUNKERS JU-86P

Es un aparato de reconocimiento de alta cota. El servicio de reconocimiento, al que se le da gran importancia en Alemania, divide sus flotas de aviones en dos grupos:

junkers ju-86p reconocimiento
La tripulación del Junkers Ju-86P accede a la cabina presurizada a través de una escotilla bajo el lado derecho del morro.

1.- Escuadrillas de reconocimiento de corto radio de acción de apoyo al ejército de tierra <Nahaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (Heer)>

2.- Escuadrillas de reconocimiento de largo radio de acción <Fernaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (F)>

Así, las unidades de cooperación con el ejército de tierra adquieren la denominación Aukl./(H). o sencillamente (H). Análogamente las de gran alcance, Aufkl./(F). o (F). La primera unidad  en entrar en acción es el Aufklärungsstaffel A/88, que en 1936 se convierte en los ojos de la Legión Cóndor en la Guerra Civil Española (1936-39).

De entre todos los tipos de las unidades (F) de largo radio de acción, el Ju-86P juega un papel relevante en la preparación de las operaciones antes de la campaña de invasión de la URSS. Gracias a su gran radio de acción y capacidad de volar a un gran techo, es el avión adecuado para esta misión. Como se indica, hace  una importante labor de recolección de imágenes que convenientemente procesadas van a identificar objetivos en tierra para las alas de bombardeo y caza.

aufklaerungsgruppe oberbefehlshaber der luftwaffe
Emblema de la unidad de reconocimiento de largo alcance de la Comandancia de la Luftwaffe “Oberbefehlshaber der Luftwaffe”. Los primeros Ju-86P le son asignados. Posteriormente serán destinados en el 4.(F)/Ob.d.L.

La firma Junkers había estado experimentando desde 1939 con cabinas presurizadas usando como plataforma el viejo bombardero Ju-86D y una variante del motor diesel Jumo 207A de 1.000 C.V. con sobrecompresor para gran altitud. Se le dota además de tres cámaras de alta resolución. El tercer prototipo V3 alcanza los 12.000 metros (39.360 pies). Tiene una extraordinaria envergadura de 25,6 metros (la última versión Ju-86R, con hélices cuatripalas, alcanzará los 32 metros). En 1940 pocos cazas hay capaces de interceptarlo, por no decir ninguno. De hecho, este verano se hace un ensayo operativo con uno de los prototipos sobre Gran Bretaña y alcanza los 12.500 metros (41.000 pies). Es posible que el aparato ni siquiera haya sido detectado por el sistema de radar británico, pero si lo ha sido, ha sobrevolado las islas sin ser molestado. Hay que esperar hasta 1942, cuando un Spitfire Mk. V de la R.A.F. consiguirá interceptar a un Junkers a la inusual altitud de 12.800 metros (42.000 pies) al norte de El Cairo.

junkers ju-86p2 camaras ventrales
Junkers Ju-86P-2. La vista de la panza de la aeronave deja ver los alojamientos de dos de las cámaras verticales.

Los Junkers están encuadrados en una unidad especial (creada ya en 1939), el Aufklärungsgruppe Oberbefehlshaber der Luftwaffe, bajo el mando del teniente coronel Theodore Rowehl.

En una de las misiones de reconocimiento sobre la URSS se produce un hecho significativo que está a punto de comprometer los planes de Hitler sobre la Operación Barbarroja: Un Ju-86P-2 del 4(F)/Aufkl.Gr.Ob.d.L. (4º Grupo de Reconocimiento del Mando de la Fuerza Aérea) a finales de 1940 tiene que hacer un aterrizaje de emergencia cerca de Rovno (Ucrania) por un problema de motor. La tripulación es internada y Stalin informado. Las fotografías y el equipo secreto es confiscado. El mariscal Timoshenko intenta persuadir a Stalin para fusilar a los espías aéreos, pero este no hará nada al respecto que pueda servir a Alemania de excusa para elevar la tensión internacional.

Las órdenes directas de Hitler a estas escuadrillas son de penetrar en espacio aéreo soviético 300 kilómetros, haciendo hincapié en el reconocimiento de los aeródromos de la VVS (Voenno Vozdushnye Sily o Fuerzas Aéreas Soviéticas) . El domingo 22 de junio de 1941, las carpetas de objetivos con las imágenes de inteligencia estarán listas…

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BARBAROSSA’S MACHINES

JUNKERS JU-86P

junkers ju-86p
Junkers Ju-86P diagram. Note the enlarged wingspan needed for cruising at high ceilings.

It is a high altitude reconnaissance aircraft. The reconnaissance services, deemed as being of the utmost importance in Germany, divide the fleets in two branches:

1.- Short range Army support squadrons <Nahaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (Heer)>

2.- Long range reconnaisance squadrons <Fernaufklärungsstaffeln o Aufklärungstaffeln (F)>

Following this classification, Army support units are named as Aufkl./(H) or simply (H). Consequently the long range fleet is Aufkl./(F) or just (F). The first of these to see action is the Aufklärungsstaffel A/88, that in 1936 will be the eyes in the sky of the Condor Legion during the Spanish Civil War (1936-39).

Out of the long range (F) reconnaissance aircraft types, the Junkers Ju-86P plays an essential role in order to update and create target folders for the USSR invasion campaign. Thanks to its endurance and capability to operate at great ceilings the Ju-86P proves itself as a very adequate platform for this task. As mentioned, it is able to collect imagery that conveniently treated will be used as intelligence data for future targets for Hitler’s air-to-ground aircraft.

Junkers Ju-86P nose section
Pressurized cockpit nose section detail. This is a “P” variant. The Ju-86R’s will be fitted with four blade propellers.

Since 1939 Junkers design teams had being testing pressurized cabins, using outdated Ju-86D bombers, and a high altitude  1,000 H.P. diesel Jumo 207A engine. They had decided to fit the prototype with 3 high resolution cameras. Its ceiling is certainly impressive, 12,000 metres (39,360 feet). Its wingsspan is also lenghthened to 25.6 metres (the last four-blade propeller version, Ju-86R, will reach 32 metres). In 1940 possibly there’s no fighter in the world capable to intercept the Junkers aeroplane. As a matter of fact, this summer an operational test is carried out over Great Britain at 12,500 metres (41,000 feet). It is possible that the machine hasn’t even been detected by the British radar system, but if it has, the German has flown over the isles unmolested. It is two years after, 1942, when a R.A.F. Spitfire Mk.V will intercept a Ju-86P at the impressive altitude of 12,800 metres (42,000 feet) north of Cairo.

ju-86p profile
2.(F)/Aufklärungsgruppe (2nd Long Range Recce Group)

The Junkers machine is assigned to a very special flying unit since its set up in 1939, the Aufklärungsgruppe Oberbefehlshaber der Luftwaffe (Air Force Command Reconnaissance Group). It is under Lieutenant Colonel Theodore Rowehl’s orders.

During a photo-reconnaissance mission over the USSR, a single event threatens to compromise Hitler’s Operation Barbarossa. A lone Junkers Ju-86P-2 from the 4(F)/Aufkl.Gr.Ob.d.L. (4th Luftwaffe Command Reconnaissance Group)  performs an emergency landing near Rovno (Ukraine) due to engine trouble. The crew is arrested and Stalin informed. The secret pictures and gear confiscated. Marshall Timoshenko insists on executing the air-spies, but Stalin won’t do anything that can be used as an excuse by Germany to escalate the international situation.

aerophotography daugavpils
Aerophotography of Daugavpils by river Western Dvina. The bridge is being assesed as partly damaged.

Hitler’s guidelines clear Theodore Rowehl to cover up to 300 kilometres deep in to Soviet territory, with special emphasis to reconnoiter VVS (Voenno Vozdushnye Sily or Soviet Air Forces) aerodromes. For Sunday 22nd of June 1941 the target folders with their corresponding intelligence imagery will be ready…

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Keller, Alfred. Generaloberst

Keller-Alfred 1 luftflotte
Generaloberst Alfred Keller. 1. Luftflotte. Grupo Ejércitos “Norte”

[English version at the end]

Generaloberst Alfred Keller. Está al mando del 1. Luftflotte (1ª Flota Aérea) asignada al teatro de operaciones del Grupo de Ejércitos “Norte”. Tiene como misión el apoyo desde el aire de las operaciones de Wilhelm Ritter von Leeb desde Prusia Oriental hasta las aguas del Dvina y posteriormente hasta Leningrado. Su cadena logística se gestiona desde Köningsberg, en Prusia Oriental.

Al igual que las otras unidades de la Luftwaffe de los otros teatros, participará al amanecer del 22 de junio en el ataque a bases aéreas de la VVS, la Fuerza Aérea Roja. La sorpresa será denominador común ocasionando pérdidas severas a las fuerzas aéreas del general Ionov (Distrito Especial Militar del Báltico). Entre otras alas de combate contará con la archifamosa Ala de Caza núm. 54 Grünherz, al mando de un líder muy capaz: el comandante Johannes Trautloft, veterano de la Guerra Civil Española.

Gracias a la intervención directa de los aviadores de Keller, se posibilita la progresión de las tropas de von Leeb hasta los arrabales de Leningrado. En las primeras semanas, los soviéticos reaccionan enviando a multitud de bombarderos Tupolev sin escolta de cazas, lo que engrosará la lista de victorias de los pilotos de Messerschmitt de Alfred Keller.

Pronto empezará a notar la falta de repuestos y cómo la operatividad de sus unidades desciende radicalmente, en un escenario bélico con las líneas de suministro sobreextendidas…

Esto y mucho más en la obra cronológica Barbarroja 03:00 hrs.



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Colonel-General Alfred Keller. He is in command of the 1. Luftflotte (1st Air Fleet) assigned to Army Group “North”. His mission is to support von Leeb’s operations from Eastern Prussia to the waters of the river Dvina and further, towards Leningrad. His logistical support is managed from Königsberg (Eastern Prussia).

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Johannes Trautloft’s personal Bf-109F-2. JG 54. 1.Luftflotte.

Like its other Luftwaffe sister units in the rest of the theatres of operations, at dawn on the 22nd of June 1941, he  will carry out surprise attacks against the airbases of the VVS, the Red Air Force. Under almost total surprise he will inflict severe losses on General Ionov’s flying units (Baltic Special Military District). Apart from  bomber units, Alfred Keller will count on the famous JG 54, 54th Fighter Wing Grünhertz commanded by a very capable leader: Major Johannes Trautloft, a seasoned veteran from the Spanish Civil War.

Thanks to Keller’s aviators, von Leeb will eventually arrive to the gates of Leningrad. In the first weeks the Soviets will react sending endless numbers of twin engine Tupolev bombers without fighter escort, fact that will greatly enlarge the list of victories of Keller’s Messerschmitt pilots.

However, this success will bring soon a decline of readiness, due to an acute lack of spare parts in a war scenario with over-extended logistic lines…


Kesselring, Albert. Generalfeldmarschall

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Generalfeldmarschall Albert Kesselring. 2. Luftflotte. Grupo Ejércitos “Centro”

[English version at the end]

Los generales de Barbarroja.

Está al mando del 2. Luftflotte (2ª Flota Aérea), integrado en el Grupo de Ejércitos Centro de von Bock. Inicialmente para su estrategia de ataques a tierra sorpresivos contra los aeródromos soviéticos cuenta con una muy entrenada fuerza de bombardeo y 3 alas de cazas (27ª, 51ª y 53ª). Una de ellas, la JG 51 (Jagdgeschwader 51) está al mando de una de las “estrellas” del momento en Alemania, el teniente coronel Werner Mölders. El adversario directo de Albert Kesselring será el general-maior I. I. Kopets y su aviación dependiente del Distrito Militar Occidental de Pavlov.

Luftwaffe Moelders 15jul41 100 victorias
Mölders regresa de una misión con 100 victorias. 15 julio 1941. JG 51 (2. Luftflotte)

La operación de Kesselring en su teatro de operaciones será similar al de los otros escenarios del frente ruso: 1) Una intensa campaña de destrucción del poder aéreo enemigo en el suelo, 2) apoyo directo cercano a las unidades acorazadas que abren camino hacia Minsk y Smolensk y 3) operaciones de interdicción (ataques a nudos de comunicaciones en profundidad para impedir en lo posible la afluencia de refuerzos del RKKA hacia el frente).

No obstante, el 19 de julio de 1941, los escuadrones de bombarderos de Kesselring, junto con otras especialmente desplegadas para la ocasión iniciarán una campaña de “bombardeo estratégico” de Moscú. Con base en aeródromos capturados en la zona de Smolensk-Orsha-Vitebsk, la Luftwaffe efectúa raid tras raid nocturno. Moscú, empero, no es pillado por sorpresa, sino que establece una formidable defensa de anillos sucesivos de artillería antiaérea, reflectores, un sistema experimental de radar de alerta temprana y, naturalmente, una espectacular fuerza de unos 500 interceptadores. La campaña distará mucho de ser catalogada como de “estratégica” por varias razones. La principal es que la Luftwaffe nunca fue diseñada para tal fin, sino como apoyo a las unidades de tierra.


[English version]

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Moscow under air attack. The Luftwaffe starts a strategic campaing on the 21-22 July 1941

He commands the 2. Luftflotte (2nd Air Fleet), which in turn is under von Bock’s Army Group Centre. Initially for his sneak attacks on Soviet aerodromes counts on a very seasoned force of bombers and the addition of 3 fighter wings (27th, 51st and 53rd). One of those, the JG 51 (Jagdgeschwader 51), is commanded by one of Germany’s “stars”, Lieutenant-Colonel Werner Mölders. Albert Kesselring’s direct adversary will be the general-maior I. I. Kopets and his Western Military District‘s Aviation (Pavlov).

Kesselring’s operation in this theatre of operations will be identical to the other sectors of the “Russian front”: 1) And intense campaign of air-to-ground attacks against the enemy’s air power, 2) close air support to the armoured leading divisions clearing their way towards Minsk and Smolensk and 3) interdiction missions (deep attacks into the Soviet rearguard against communication lines to avoid as much as possible the reinforcement of the RKKA).

However, in July 1941, Kesselring’s bomber squadrons, along with other deployed ad-hoc units for the task will commence a “strategic bombing campaign” against Moscow. These assets, based on captured aerodromes in the area of Smolensk-Orsha-Vitebsk (Belarus), will fly night after night towards Stalin’s Capital city. Moscow, however, is prepared for such a contingency. An impressive defensive system is set in the form of concentric anti-aircraft artillery rings, searchlights and an experimental early warning radar. Of course, all is complemented with a formidable force of +500 interceptors. Nevertheless the campaign will fall short of the strategic concept for several reasons. The main one is that the Luftwaffe was never designed as an strategic air force, but a support arm for the ground units.


Löhr, Alexander. Generaloberst

[English version at the end]

Löhr 4th Air fleet 3rd Reich Air Force
Generaloberst Alexander Löhr. 4. Luftflotte. Grupo Ejércitos “Sur” [Cortesía Bundesarchiv]

Generaloberst Alexander Lohr. Está al mando del 4. Luftflotte (4ª Flota Aérea). En el teatro de operaciones meridional del gigantesco frente del este tiene como misión la cooperación con el Grupo de Ejércitos Sur de von Ründstedt, también desde  bases en Rumanía. En total el área de operaciones comprende unos 550 por 450 kilómetros si tenemos en cuenta los objetivos en la península de Crimea (o unos 900 kilómetros, si tenemos en cuenta la importante ciudad de Rostov, la puerta del Cáucaso).

Su V. Fliegerkorps (5º Cuerpo Aéreo) debe apoyar las acciones desde el sur de Polonia del 6º Ejército, el 17º Ejército y sobre todo de las fuerzas acorazadas, que abrirán cuña hasta el corazón de Ucrania: las del 1er Grupo Acorazado de Ewald von Kleist.

El otro Fliegerkorps hermano, el IV., con cazas Messerschmitt y bombarderos Heinkel He-111 en dotación, debe prestar apoyo al avance, no sólo del 11er Ejército alemán, sino también al del 3er y 4º Ejército Rumano. El flanco meridional del frente ruso es el más “internacional” de todos. Existe además un destacamento operativo de la Luftwaffe en Rumanía denominado Deutsche Luftwaffenmission Rümanien, un despliegue de gran interés estratégico para Hitler, pues su objetivo es la protección de la industria del petróleo de su aliado.

Frente a la aviación de Alexander Lohr se despliegan las tres flotas de la aviación roja en Ucrania: La correspondiente al Distrito Especial Militar de Kiev, la de Odessa y la de la  Flota del Mar Negro (445 aviones). Sólo en el Distrito de Kiev se reparten en unos 150 aeródromos hasta 20 regimientos de cazas (entre otros tipos de unidades). Indudablemente un contingente aéreo numeroso que cuenta entre sus filas con 185 de los modernos MiG-3 y 62 Yak-1. Teniendo en cuenta que Löhr dispone de aproximadamente un tercio de esa fuerza, debe contar con el factor sorpresa para neutralizar a la VVS (Fuerza Aérea Soviética)…

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———————————————[English version]———————————————

Colonel-General Alexander Lohr. He is in command of the 4. Luftflotte (4th Air Fleet). His mission in the gigantic Eastern front is to cooperate with von Ründstedt’s Army Group South with bases also located in Rumania. In all, his theatre of operations is 550 by 450 km., if taken into account targets in the Crimean peninsula (or 900 km. if considering the key city of Rostov, the gate of the Caucasus).

bf109 LG2 ihlefeld 1941 USSR Russian Front
Messerschmitt Bf-109E. Herbert Ihlefeld from LG 2, 4. Luftflotte. This Fighter Wing is supporting Army Group “South’s” offensive in the Ukraine.

His V. Fliegerkorps (5th Air Corps) is meant to support from Southern Poland the 6th Army, the 17th and specially the armored forces, in charge to open up a breech towards Ukraine’s heart: von Kleist’s 1. Panzergruppe.

ploesti oil refinery
Ploesti oil refinery in Romania. Once the war starts against the USSR, Romanian oil will be Hitler’s main source of petrol and lubricants. The defense of these installations are of the outmost importance.

Its sister air corps, the IV. Fliegerkorps, with Messerschmitt’s and Heinkel He-111’s medium bombers must provide with direct support to not only the German 11th Army, but to the 3rd and 4th Romanian armies. The southern flank of the Russian front is the most “international” of all of them. On top of that there is an operational Luftwaffe Command in Romania called Deutsche Luftwaffenmission Rümanien. For Hitler it is of the outmost importance to defend his ally’s oil industry.

In front of Löhr’s airplanes there are up to three “red air force” deployments in the Ukraine: Kiev Special Military District, Odessa and the Black Sea Fleet (445 airplanes). Only in the Kiev District there are 150 bases with not less than 20 fighter regiments. Undoubtedly a powerful force that needs to be neutralized as it counts on 185 modern MiG-3’s and 62 Yak-1’s. Considering that Alexander Löhr has about 1/3 of that force, he must count on the surprise factor in order to knock out the VVS (Voenno-Vozdushnye Sily or Air Force) on the ground…

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