Kliment Voroshilov KV-1

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CARRO DE COMBATE PESADO KLIM VOROSHILOV KV-1

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Un KV-1 en la actualidad en el museo de las Fuerzas Armadas de la Federación Rusa. Se puede apreciar la gran solidez del vehículo y sus anchas cadenas para sortear terrenos no preparados.

Obedece al concepto doctrinal soviético de operaciones en profundidad. Desarrollada en los años 20 esta doctrina meramente ofensiva, necesita de vehículos suficientemente resistentes capaces de romper el frente enemigo y penetrar incólumes en el dispositivo adversario.  Por añadidura se requieren carros rápidos (modelos BT) y vehículos de reconocimiento. Este grupo de blindados pesados, a veces llamados carros de “asedio”, deben ser capaces de aguantar los impactos de calibres contracarro. El carro de combate de 5 torretas T-35 es el primero que sigue esta filosofía. Se suceden otros prototipos, a destacar el SMK y el T-100 desarrollados en la fábrica Kirov de Leningrado (LKZ<>Leningradskom Kirovskom Zavode). Una modificación del primero con una sóla torreta será el que reciba propia denominación como KV-1.

El KV adopta el nombre del Comisario de defensa del Pueblo, Kliment (Klim) Voroshilov, y recibe el visto bueno de Stalin para su producción. Algunos modelos de preserie son usados en la Guerra de Invierno contra Finlandia satisfactoriamente (1939-40). De hecho no sólo el KV participa sino también prototipos del SMK y el T-100. En febrero de 1940 comienza la producción en serie en la fábrica mencionada de Leningrado y pronto en la fábrica de tractores de Chelyabinsk, más allá de los Urales. El primer modelo se denomina KV-1 mod. 39.

Es un impresionante blindado de 45 toneladas y 75 mm. de coraza en su parte más protegida, cuyo principal defecto reside en que adolece de un buen sistema de transmisión para mover tamaña masa. Otra de sus deficiencias es su escasa visibilidad a través de escotillas estrechas. El modelo 39 porta un cañón “corto” L-11 de 76,2 mm. Versiones posteriores a finales de 1940 portarán el F-32 capaz de perforar 66 mm. de coraza a 500 metros (KV-1 mod. 1940). Una vez de comienzo la campaña de invasión de Hitler de la URSS el 22 de junio de 1941, abrirán fuego a 1.000 metros con efectividad contra cualquier carro germano. El armamento principal está complementado por 3 ametralladoras DT-29 de 7,62 mm. Una de ellas cubre el arco trasero desde la parte posterior de la torreta.

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El “Carro de Combate de Asedio” SMK. Se ve la similitud con el KV-1, su desarrollo posterior de una sola torreta.

La planta motriz se basa en el motor diesel de 12 cilindros en V (V-2k) capaz de desarrolar 600 C.V. Su máxima velocidad en carretera es de 34 Km/h. Algunos modelos KV-1 mod. 39 recibirán un refuerzo de coraza extra de 20 mm. adicionales. Pasarán así a denominarse KV-1E.

Durante la Operación Barbarroja el primer encuentro con los Panzer se produce en Raseiniai (Lituania) a poco más de 24 horas de la ruptura de hostilidades. La 6. Panzer Division del general Landgraf hace frente a estos súperpesados. La divisón germana, que está equipada con numerosos blindados ligeros de orígen checoslovaco Pz.Kpfw 35(t), al atardecer entran en Raseiniai y cruzan el río Dubissa para hacer frente a la 2ª División Acorazada con un número de gigantes KV. Es la unidad del General-maior Krivoshein ¡La sorpresa táctica de los carros KV es total! Pasan incólumes a través de las posiciones de infantería alemanas y machacan con sus anchas orugas piezas contracarro e incluso embisten a los “pequeños” Panzer. La cabeza de puente en la margen derecha del Dubissa debe ser abandonada, pues no hay manera de detener a estos monstruos de acero que siguen adelante como si nada. Acto seguido cruzan el puente sobre el río…Sólo la intervención de obuses de grueso calibre apuntando con sus bocas horizontalmente en tiro directo y, sobre todo, de piezas de 8,8 cm., consiguen posteriormente ralentizar la contraofensiva del la 2 TD (Tankovaya Divizya<>División Acorazada). Los combates duran todo este caluroso día de junio.

Para suerte de las tropas del Eje, “sólo” hay 639 KV en servicio el 22 de junio de 1941. Son prácticamente invulnerables al fuego de piezas contracarro (PaK 36 de 3,7 cm. y PaK 38 de 5,0 cm). Como se acaba de relatar, no son pocas las situaciones difíciles en las que los germanos deben emplearse a fondo con piezas de 8,8 cm. y obuses de 10,5 cm. con tiro directo para inmobilizarlos en zonas vulnerables, como la transmisión o el sector trasero, menos blindado. La mayoría de los KV verán acción en el sector septentrional del gigantesco “frente ruso”, por el sencillo hecho de la localización geográfica de su fábrica de ensamblaje en Leningrado…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

HEAVY TANK KLIM VOROSHILOV KV-1

 

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The picture depicts the punishment suffered by this KV-1 before being fully disabled. Most of the impacts on its hull bounced off.

This vehicle is developed under the Soviet doctrinal concept of “deep combat”. This doctrine is developed in the 20’s and needs armoured vehicles resistant enough to enemy fire, in order to breakthrough their lines and reach its rearguard areas unscathed. Additionally it calls for the use of fast machines (BT types) and reconnaissance types. This group of “heavies”, sometimes referred to as “siege tanks” have to be able to withstand most antitank munitions. The 5-turret T-35 is the first to follow this concept. Other prototypes will follow, such as the SMK and the T-100, all of them produced in the Leningrad’s Kirov factory (LKZ<>Leningradskom Kirovskom Zavode). A further modification of the former will recibe its own designation as KV-1.

The KV takes the People’s Defense Commisar’s name, Kliment (Klim) Voroshilov. Its production receives green light by the very same Stalin. Some pre-series units are used during the so-called Winter War (1939-40) against Finland with good results. As a matter of fact, not only the KV, but the prototypes SMK and T-100 are tested too.  In February 1940 the series production starts in the aforementioned factory and soon in the Tractor Factory in Chelyabinsk beyond the Urals. The first model is called KV-1 mod. 1939.

It is a 45-ton tank with 75 mm. of armour in its thicker areas, but lacks a reliable transmission system to move such a mass. Another one of its flaws is a reduced crew visibility (narrow slits). The 1939 model is fitted with a “short” barrel 76,2 mm. L-11 cannon. At the end of 1940 it will be retrofitted with the F-34, capable of piercing 66 mm. of armour at 500 metres (KV-1 mod. 1940). On the battlefield often they open fire at ranges of 1,000 metres, being able to engage any German Panzer with success. The main weapon is complemented by 3 DT-29 7.62 mm. machine guns. One of them is covering the rear arc firing from the back of the turret.

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A dramatized picture of the events at Raseiniai. The clash of the 6. Panzer Division and the 2nd Armoured Division KV-1’s.

Its powerplant is the V-2k 12 cylinder v-diesel engine, capable to develop 600 H.P. Maximum road speed 34 km/h. Some KV-1’s mod. 1939 will receive 20 mm. of extra armour and will be known as KV-1E.

During Operation Barbarossa the first encounter with these juggernauts takes place in Raseiniai (Lithuania) just 24 hours into the operation. Generalmajor Landgraf’s 6. Panzer Division is to face these heavy-weights. The German division, equipped with many Czech light Pz.Kpf. 35(t)’s enters in Raseiniai in the evening of the 23rd. Then they force Dubissa river and engage the 2 Tankovaya Divizya (2nd Armoured Division) which fields a number of KV‘s. General-maior Krivoshein is in command. The tactical surprise of the KV‘s is undescriptible! They breakthrough the German infantry lines unscathed and crush with their wide tracks the small anti-tank guns and even ram the relatively tiny Panzer. The right bank of the Dubissa river is swiftly abandoned by the Landser (nickname of the German soldier) before the unstoppable onslaught of the steel monsters. Right away the Russian armour cross the bridge onto the western side. Only the last minute intervention of high caliber howitzers and specially the famous 8,8 cm. gun manage to contain the tide of the 2nd Tankovaya Divizya. The combat continues through this hot day of June 1941.

To Germany’s relieve, there are “only” 639 KV’s in service on the 22nd of June 1941. They are virtually immune to any 3,7 cm. PaK 35/36 and 5,0 cm PaK 38 fire. As just related, in many difficult situations the Germans get away thanks to the use of 8,8 cm. cannons and howitzers in direct fire, to disable the transmission systems or to hit the rear sectors where they are less armoured. Most of the KV-1‘s will see action in the Northern sector of the huge “Russian front”, just because of the geographical location of the assembly lines in Leningrad…

 

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Guderian, Heinz. Generaloberst.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

 

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TENIENTE GENERAL HEINZ WILHELM GUDERIAN (1888-1954)

 

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Retrato de Guderian luciendo su Cruz de caballero de la cruz de Hierro con Hojas de roble.

Heinz Guderian es uno de los más reputados generales de carros de combate de la Wehrmacht. Llegará a ser apodado “el veloz Heinz” por su presteza en conducir las fuerzas acorazadas hacia el corazón de las defensas enemigas. Tras la derrota de la Primera Guerra Mundial y las restrictivas condiciones impuestas por los aliados en el Tratado de Versalles, Guderian es aceptado en el reducido ejército de 100.000 hombres que se le permite poseer a Alemania; es el denominado Reichswehr. Sobresale escribiendo artículos acerca de la motorización del ejército. Pronto será destinado a unidades  Kraftfahrzeug-Abteilungen (Batallones motorizados). Se revelará como un defensor a ultranza de la guerra de movimiento aún descuidando los flancos. Tendrá contacto con las tesis de la guerra de movimiento de los británicos Liddle Hart y Fuller, ideólogos de la estrategia acorazada. También Guderian enriquece su visión de la futura guerra móvil con una visita a la URSS de una fábrica de carros combate en Kazán. Cuirosamente coincidirá allí con algunos de los que serán sus más acérrimos adversarios durante la conflagración mundial en ciernes.

A pesar de sus trabajos y ensayos, Guderian se hará famoso con la publicación de su obra más famosa “Achtung, Panzer!“. Gracias a su estancia en la Unión Soviética recogerá además en su libro sus impresiones sobre gigante del este, con cifras detalladas del inventario de vehículos blindados. En Alemania será criticado por algunos de sus propios camaradas de armas por excesivamente fantasioso al hablar de 10.000 carros de combate. Una vez comenzada la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, el mismo Hitler le confesará a las pocas semanas que de haber creído, como decía Guderian en “Achtung, Panzer!“, que los rusos poseían tal cantidad astronómica de blindados, jamás hubiera dado la orden de invadir. ¡Y Guderian se quedó corto en unos 15.000 carros de combate!

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Guderian conversa con el general soviético Semyon Krivoshein durante los actos de la parada militar de la victoria sobre Polonia, en Brest el 22 Sep 1939. Desde hace apenas un mes la URSS y el III Reich son aliados en virtud del tratado Ribbentrop-Molotov. El tratado, controvertido en su momento (y en la actualidad) incluye protocolos secretos sobre la repartición de Europa del este en áreas de influencia. El oeste polaco es ocupado por Alemania y la mitad este por Stalin. [Cortesía Bundesarchiv].

Antes del comienzo oficial de la Segunda Guerra Mundial participa en la operación de anexión de Austria (Anschluss) y la ocupación de los Sudetes al mando de un Panzergruppe en 1938. Al mando del XIX. Armeekorps entrará también en Polonia un año después. Es en 1939 cuando Guderian es nombrado Chef der Schnellen Truppen (jefe de tropas rápidas), a cargo del entrenamiento y supervisión de este tipo de unidades. Pero es en la campaña contra Francia donde más patente muestra su doctrina de movimiento, contraviniendo las órdenes que le son inoportunas para internarse tras las líneas enemigas hasta donde el combustible de sus Panzer le lleve.

Ya una vez iniciadas las hostilidades contra Stalin, manda el 2. Panzergruppe, encuadrado en el Grupo de Ejércitos Centro (von Bock). Junto con el general Hoth y su 3. Panzergruppe, en tiempo récord embolsan a cientos de miles de soviéticos en las batallas de cerco de Bielostok, Novogrudok y Minsk. Él y Hoth, no obstante, fieles a la doctrina de la importancia de no detenerse, dejan a la lenta infantería que se encargue de reducir las bolsas de resistencia. El área de responsabilidad de ambos es Bielorrusia. Guderian conduce el brazo sur de la poderosa pinza blindada en el eje Brest-Minsk atacando el flanco izquierdo del general Pavlov.

Minsk cae en tiempo récord y cruza el gran Dnieper. Sin dilación se lanzará a por Smolensk y la acometerá por el sur; no obstante, este enclave a medio camino de Moscú y a orillas del Dnieper será un hueso más duro de roer. A pesar de capturarlo finalmente, no podrá evitar la evasión de miles de soldados enemigos por un estrecho corredor defendido por el RKKA (Ejército Rojo) a sangre y fuego.

Con fama de arrojado, su manera de hacer la guerra supone un contraste con el proceder en el campo de batalla de von Kluge (Comandante en Jefe del 4. Ejército). Es decir, velocidad y riesgo contra meticulosidad y precaución. Ambos tendrán encuentros muy agrios durante la campaña, especialmente durante unas semanas en el verano, cuando a Guderian se le pone bajo control operativo de Kluge, pasando este último a ser su jefe directo. Guderian se exaspera…

Tras la captura de Smolensk, se produce un parón operativo en la primera semana de agosto de 1941. La Wehrmacht ha avanzado distancias espectaculares sin cesar de combatir y los hombres y las máquinas están agotados. Los comandantes de fuerzas Panzer necesitan motores nuevos y repuestos a una escala no prevista. El polvo ruso ha acelerado el proceso de desgaste de la mecánica de los blindados. Son semanas de incertidumbre en las que el OKW (Oberkommando der Wehrmacht Alto Mando de las Fuerzas Armadas) parece no definirse sobre la idea de continuar hacia la capital de Stalin o no. Incluso Guderian se entrevista con Hitler para intentar convencerle de que Moscú es el objetivo, idea que Hitler deshecha acusándole de no entender los aspectos económicos de las guerras. Hitler está seducido con la idea de los recursos de Ucrania y el petróleo del Cáucaso. Defensor, pues, a ultranza de la idea de tomar la capital como objetivo final de Barbarroja, Guderian contraviene las órdenes de la cadena de mando ocupando el saliente de Yelnya. Un punto expuesto (sudeste de Smolensk) a manera de trampolín, que él estima como esencial para lanzarse contra la capital de la URSS en cuanto le den luz verde. Su tozudez en esta ocasión le llevará a retirarse del saliente en septiembre de 1941 con miles de bajas sufridas. Las órdenes que recibirá, para su sorpresa, no son de continuar hacia el este sino de girar 90 grados a la derecha para caer tras Kiev para una nueva batalla de cerco sin precedentes en la Historia…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL HEINZ WILHELM GUDERIAN (1888-1954)

 

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Guderian has a “G” symbol painted on all his divisions’ vehicles for personal recognition. Here an Sd.Kfz. reconnaisannce vehicle in Russia.

Heinz Guderian is one of the most reknown Wehrmacht’s tank-generals. He is called “Speedy Heinz” due to his ability to move his armoured forces through the heart of the enemy’s defenses. After the German defeat in World War I and the dire restrictions of the Treaty of Versailles, Guderian is accepted in the new 100,000 men army that the Allies allow Germany to raise; it is the so-called Reichswehr. Relentlessly he will release numerous articles about the motorization of the army and is stationed in Kraftfahrzeug-AbteilungenMotorized Battalions. He supports the new art of mobile warfare, that is to bring the fight into the enemy’s heart, even if the cost is to leave his vulnerable flanks unprotected. During those years he will study the armoured doctrines of the British Liddle Hart and Fuller. He will enrich his vision of the mobile warfare thanks to a visit to the USSR (Kazan), when he is invited to a tank factory. Ironically, he will meet some of his future hard-core enemies right there.

In spite of his articles and essays, Heiz Guderian will become famous after the publishing of his book “Achtung, Panzer!” (Beware, tanks!), translated to many languages under different titles. Thanks to his experiences in Russia, he will reflect his impressions about the giant of the East with detailed figures of the future enemy’s inventory. But in the same Germany he is criticized by own comrades of arms for fantasizing about 10,000 Soviet tanks. On the 22nd of June, 1941, once Operation Barbarossa commences, the same Hitler confesses to Guderian that had he kn0wn the real numbers of Soviet tanks, stated by Guderian in his work “Achtung, Panzer!“, he would have never invaded. And Guderian fell short in about 15,000 tanks!

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General Heinz Guderian on board a Heinkel He-111. Russian front.

Before the official start of World War II, General Guderian participates in the annexation of the Austrian state (Anschluss) and later in the Sudetenland occupation in command of a Panzergruppe (1938). He will enter in Poland commanding the XIX. Armeekorps (12th Army Corps) a year later. A year after he is appointed as Chef der Schnellen Truppen (Chief of Fast Troops) with responsibility of the training and supervision of this type of new units. But it is during the campaign of France (May-June 1940) where he fully demonstrates his new doctrine of how to wage a modern war. He will ignore “inconvenient” orders in order to breakthrough the adversary’s defenses as far as the fuel of his Panzer can take him.

Once the hostilities against Stalin start he is in command of the 2. Panzergruppe, under Army Group Centre (von Bock). Along with General Hoth’s 3. Panzergruppe, he will encircle in no time hundreds of thousands of Soviet troops in the “cauldrons” of Bielostok, Novogrudok and Minsk. However, along with Hoth, and their belief of never stop, will let the slow moving infantry to take care of the encircled armies, while both of them keep rushing forward. Their area of operations is Belarus. Guderian drives the Southern pincer’s armoured arm along the Brest-Minsk axis attacking General Pavlov‘s left flank.

Minsk falls swiftly and crosses the great Dniepr river. Without respite dashes towards Smolensk to attack it from the South; however, this enclave half-way to Moscow and at the banks of the waters of the Dniepr will be somehow harder to take. In spite of its eventual capture, thousands of Soviets will flee from the encirclement through a tiny corridor free of Germans.

His ideas of the war of movement of mechanized troops will directly clash with von Kluge’s (4th Army) old-fashioned way to wage war. This is the difference between speed and risk versus meticulosity and safety. Both will have sour encounters specially during the summer, when for a few weeks Guderian is set under Kluge’s operational control, consequently being the latter his direct chief. Guderian feels mad about it…

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General Guderian wearing the tankers badge (Panzerkampfabzeichen) on his left breast pocket next to his Cross of Iron.

After Smolensk an operational halt occurs up to the first week af August, 1941. The Wehrmacht has advanced impressive distances so fast without stopping fighting and men and machines are exhausted. Panzer commanders need new engines and spare parts in huge quantities. The Russian dust has clogged the filters spoiling the engines of the Panzer. The operational ratio of the Panzer divisions is at its lowest. There’s uncertainty about what direction to take next. The OKW (Oberkommando der WehrmachtArmed Forces High Commnad) hesitates about whether to continue towards Moscow. In this line he will even visit Hitler to persuade him about Moscow as final objective. Reluctantly, Hitler will listen to him, but right after disdainfully will accuse Guderian of being an ignorant on the economic aspects of wars. Hitler is seduced about the resources of the Ukraine and the Oil of the Caucasus. Guderian disobeys several times direct orders as he is also a believer of Moscow as final objective of Operation Barbarossa. Thus after Smolensk he will occupy the famous Yelnya salient, for him a crucial assembly point for the final assault towards Stalin’s capital city. Obsessed with the idea, finally will have to accept the realities of the battlefield and withdraw his badly battered troops off the salient in September, 1941. To his amazement, the orders issued to him are to turn 90 degrees to the right and fall east of Kiev for a new encirclement battle…

 

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Brest. La fortaleza. “Брестская крепость”

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 ESTRATEGIA DE BARBARROJA

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LA FORTALEZA DE BREST, 22 DE JUNIO DE 1941.

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Monumento conmemorativo de la defensa de la fortaleza de Brest-Litovski en la actualidad.

Transcurridos unos 20 minutos después de las 03:00 horas, las primeras tropas de la Wehrmacht cruzan los ríos fronterizos en botes neumáticos. La sorpresa es prácticamente total en el caso del río Bug frente a la fortaleza de Brest. El Bug es la línea divisoria entre la zona ocupada de Polonia por el III Reich y la ocupada por Stalin. Es la zona de responsabilidad del Grupo de Ejércitos Centro de von Bock y concretamente del 2. Panzergruppe del general Guderian, que sin dilación debe aprovechar la sorpresa y avanzar con sus medios motorizados y acorazados. Su línea logística, vital en una guerra moderna móvil, pasa por la ciudad de Brest y el mando germano sabe que debe reducir la guarnición de su histórica  fortaleza sin más demora. Por otro lado su defensa es responsabilidad del Distrito Militar Occidental del general PavlovBrest es un importante nudo de comunicaciones con líneas de ferrocarril que la unen con Minsk (capital Bielorrusa) através de Baranovichi. La fortaleza está dividida en cuatro islotes que descansan entre los ríos Bug y Mukhavets. Está defendida por una gran mezcolanza de unidades soviéticas totalizando casi 9.000 hombres. Una vez comenzado el asedio las fuerzas quedarán organizadas bajo el mando del capitán Ivan Nikolaevich Zubachev y el comisario político de regimiento Yefim. M. Fomin. Son:

  • Elementos de la 6ª División de Fusileros del 28º Cuerpo de Fusileros RKKA (equivalente en la nomenclatura soviética a “infantería”)
  • Elementos de la 42ª División de Fusileros del 28º Cuerpo de Fusileros RKKA
  • 17º Destacamento de Guardias Fronterizos (NKVD), Teniente Kizhevatov
  • Otras unidades de ingenieros, contracarro, antiaéreas y de servicios
  • 40 blindados
  • 22ª División Acorazada, general-maior V. Puganov (acantonada fuera del enclave hacia el sudeste).

    brest diagrama
    Plan de asalto inicial de la 45. Infaterie Division ejecutado por dos regimientos (130º y 135º).

El imponente conjunto de edificaciones, casamatas, puestos de observación y artillería es construido por los rusos entre 1833-1842 y pasa a manos de los polacos en virtud del Tratado de Riga (1921) con motivo de la creación del nuevo estado polaco tras la Primera Guerra Mundial. Acabada la invasión de la zona occidental de este pais por Hitler, los alemanes la ocupan, pero se la ceden a Stalin días después de que este invada el este del joven estado polaco el 17 de septiembre del 1939.

Comenzadas las hostilidades entre Hitler y Stalin la resistencia de la guarnición de la fortaleza se prolongará unas tres semanas, en las que la infantería alemana a cargo de la captura tendrá que ser apoyada por artillería pesada y aviación. El último resistente (con empleo de oficial) será el mayor Gavrilov, que caerá prisionero el 23 de julio. Algunas fuentes sostienen que existirá aún resistencia activa de defensores recalcitrantes hasta agosto (habitantes de la zona recuerdan el estruendo de armas de fuego en los primeros días de agosto). De cualquier forma documentos alemanes hablarán de resistencia a ultranza y las soviéticas convertirán el asedio en un símbolo patriótico.

Los medios blindados no son los adecuados para el asalto y se deja la tarea a la 45. Infanterie Division que se dispone a llevar a cabo un audaz plan de ataque tras el cruce del río Bug. La unidad, compuesta en su mayoría de austríacos, está a las órdenes del Generalmajor Fritz Schlieper. Es una unidad de Landser (como se conoce comunmente al soldado alemán de a pie) encuadrado en el XII. Armeekorps (12º Cuerpo de Ejército), a su vez dependiente de Guderian. El asalto comienza con una barrera de fuego artillero a las 03:15 horas proporcionado por baterías de obuses de 210 mm., Nebelwerfer (baterías de cohetes de 150 mm.) y dos monstruosos morteros de 600 mm. sobre vías de ferrocarril, conocidos como “Karl“/”Thor”.

rio bug cruce botes
22 junio 1941, 03:19 horas. Los primeros hombres reman en dirección a la orilla de la fortaleza forzando las aguas del río Bug. La sorpresa es total al amparo de un imponente apoyo artillero.

Hacia las 15:00 horas, Guderian ya es capaz de sortear el nudo de Brest con su 3ª y 4ª divisiones acorazadas. Pero horas antes la infantería de Schlieper ya está empeñada en una sangrienta batalla. Son los hombres del 130º y 135º regimientos de su división. Uno de los hombres clave del asalto inicial es el capitán Praxa. A las 03:19 horas, cuando los primeros zapadores saltan a sus botes de goma para el cruce del Bug, aún no sospechan el baño de sangre al que se van a enfrentar por los viejos muros de esta fortaleza. El 135º Regimiento tiene como misión la captura de la isla occidental y la central, donde se encuentran los alojamientos de tropa. El 130º debe capturar la isla sur y cerrar el acceso este, el cordón umbilical con la ciudad. Merece la pena hacer una secuencia de los primeros momentos del asalto:

03:15: La fortaleza es sometida a un intenso castigo artillero. Los “Karl” del 833ª División de Artillería Pesada entran en acción.

03:19: El Bug está atestado de botes neumáticos acarreando las primeras tropas de asalto. Ganan la orilla opuesta sin nigún disparo y ocupan los puentes.

04:00: Continúa el machaque de la artillería, esta vez dirigida hacia la zona central, clavando literalmente a los hombres de la 6ª y 42ª divisiones de fusileros en las instalaciones sin posibilidad de reacción.

schlieper 45 infantry division
Generalmajor Fritz Schlieper, jefe de la 45ª División de Infantería

04:00-05:00: La Luftwaffe bombardea el puesto de mando en Zhavinka del 28º Cuerpo de Fusileros.

04:45: El Hauptmann (capitán) Praxa cae en combate.

06:00: El Grupo de Ejércitos Centro ya informa de un avance generalizado de 4-5 kilómetros.

06:25: Isla sur es capturada. Se libran combates aún en la norte. Contraataque de blindados soviéticos.

12:00: Schlieper da cuenta al XII. Armeekorps de multitud de bajas entre la oficialidad y tropa. Se ordena la suspensión del asalto.

Al atardecer del sangriento 22 de junio, 21 oficiales y 290 soldados y suboficiales germanos han caído en combate. No sólo Praxa ha muerto, sino también otros oficiales de las baterías de artillería. El Mando alemán decide retirar a los Landser de la 45ª División. Comienza el asedio. Si la fortaleza ha de caer, ha de ser por otros medios diferentes del asalto frontal…

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

BREST FORTRESS, JUNE 22nd, 1941.

132nd NKVD Batallion Brest Fortress
Just before Operation Barbarossa, the men of the 132nd NKVD Battalion pose for possibly their last picture.

Just some 20 minutes after 03:00 hours, the first Wehrmacht troops cross the major frontier rivers into the U.S.S.R. The surprise factor is almost complete in the case of the Bug river landings to seize the Brest fortress. The Bug is the border between Hitler’s and Stalin’s occupied Poland. This is von Bock’s Army Group Centre area of resposibility and specifically Guderian’s 2. Panzergruppe, who must dash forward at full speed using his armoured and motorized assets. His logistic line, a paramount factor in a modern mobile war, crosses the city of Brest and the German Command knows that they must reduce its garrison with no delay. On the Eastern side of the river lays General Pavlov‘s Western Military District. Brest is an important road and railroad nerwork that links Baranovichi and Minsk (Belarus’ capital city). The fortress rests over 4 isles in the Bug and Mukhavets rivers. It is defended by an array of Soviet units amounting almost 9,000 men. Once the siege starts the forces will be organized under Captain’s Ivan Nikolaevich Zubachev and Regiment Political Commisar Yefim. M. Fomin. They are as follows:

  • Elements of the 6th Fusiliers Division <> 6 Strelkovaya Divizya, belonging to the 28th Fusiliers Corps (“infantry” in the Soviet nomenclature)
  • Elements of the 42nd Fusiliers Division belonging to the 28th Fusiliers Corps
  • 17th Border Guards Detatchment (NKVD) under Lieutenant Kizhevatov
  • Other engineer, anti-tank, anti-air and support units
  • 40 tanks
  • 22nd Armoured Division <> 22 Tankovaya Divizya (not actually in the enclave but deployed in the vecinity due southeast). General-maior V. Puganov
Luftwaffe Aerophography of Brest-Litovski in may41
Luftwaffe aerophotography of the Brest fortress and its surroundings. The picture has been taking from the Southwest of the target and the city of Brest-Litovski can be seen to the East of the enclave. The central citadelle and Northern and Southern isles are visible. May 1941.

The impressive facility, composed by buildings, casemates and artillery posts, is built by the Russians between 1833-1842 and ends up in Polish hands thanks to the  Treaty of Riga (1921), as a concession to the new Polish state created after World War I. After Hitler’s invasion of this country, the Germans take over the fortress, but some days after it is handed over to Stalin after he invades the eastern side of the young Polish country (17th of September 1939).

The resistance of the defenders will stretch 3 fierce weeks, when the German infantry will have to be supported by either heavy artillery and aviation. The last defender (ranking officer) will be maior Gavrilov, that will fall in German hands on the 23rd of July. Some sources, nevertheless, inform of hard-core defenders still fighting in August (Brest inhabitants reported arms fire heard during the first days of August). In any case, Wehrmacht battle diaries will report about heroic resistance and the Soviets will make the fortress a symbol of the Motherland.

Tanks are not suited for the assault and the task is assigned to the 45. Infanterie Division poised to execute a daredevil attack after the Bug’s crossing. The unit, mainly composed by Austrians, is under Generalmajor Schlieper‘s orders. It is a Landser unit (as the German foot soldier is known) under the hierarchy of XII. Armeekorps (12th Army Corps) and in turn under Guderian’s mobile army. The assault starts with an artillery inferno at 03:15 hours by 210 mm. howitzer batteries, Nebelwerfer (150 mm. rocket launchers) and 2 monstuous 600 mm. mortar pieces over rails known as “Karl/Thor”.

terespol door 333ir-45id brest
Landser of the 333rd Infantry regiment/45th Infantry Division before the Terespol Door after the seizing of the fortress.

At 15:00 hours Guderian bypasses the enclave with his 3rd and 4th Panzer divisions. But hours before Schlieper’s Austrians are already engaged in a bloody battle. They are the men of the 130th and 135th infantry regiments of Schlieper‘s division. One of the key men of the initial assault is Hauptmann (Captain) Praxa. Exactly at 03:19 hours, when the first engineer troops jump onto the rubber boats to force the Bug river, they are still unaware of the bloody bath they will experience at the walls and citadelle of the old fortress. The 135th Regiment is in charge of seizing the Western isle and the central (where the garrison army barracks are located) while the 130th is to take the Southern and block the Eastern access. The fortress’ life-line with the city.

It is worth a detailed follow up of the first moments of the assault:

03:15: The fortress is hammered by intense howitzer fire. The giant mortars “Karl” belonging to the 833th Heavy Artillery Division open fire.

gavrilov brest
Major Gavrilov. Allegedly the last defender of the fortress, captured in July. However, eyewitnesses report small arms fire still during the first days of August 1941.

03:19: The first assault groups cross the Bug waters in rubber boats. They force the river without firing a single shot and take the bridges intact.

04:00: The artillery inferno continues, this time over the central quarter, literally pinning down the men of the 6th and 42nd divisions inside the facilities without any chance.

04:00-05:00: The Luftwaffe bombs the 28th Fusiliers Corps’ Command Post at Zhavinka.

04:45: Hauptmann (Captain) Praxa is killed in combat.

06:00: Army Group Centre reports a general advance already 4-5 km. into the USSR.

06:25: The Southern isle is taken. The Northern one is still at stake. Soviet tank counter-attack.

12:00: Schlieper reports to the XII. Armeekorps about many casualties amongst the officers, NCO’s and troops. The frontal assault is called off.

At dusk of the 22nd of June 1941, 21 German officers and 290 NCO’s and soldiers of the 45. Infanterie Division have fallen in battle. Not only Praxa himself is a casualty but other artillery officers as well. The German Command decides to withdraw the remaining troops. The fortress is besieged. If the enclave has to be taken, the job has to be done by other means rather than an infantry frontal assault.

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T-28

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 MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CARRO DE COMBATE MEDIO SOVIÉTICO T-28

 

t-28 museo moscu
T-28 hoy en día expuesto en el museo de la Fuerzas Armadas de la Federación Rusa (Moscú). El puesto del conductor se adivina tras la aspillera central entre las dos torretas auxiliares.

Siguiendo la doctrina ofensiva del RKKA (Ejército Rojo) su diseño se origina en 1931 como respuesta a la necesidad de un carro de combate de tres torretas capaz romper las líneas enemigas y combatir en profundidad. Antes de la Operación Barbarroja es uno de los símbolos del arma acorazada del RKKA (Ejército Rojo), apareciendo en innumerables documentales y noticieros de la época. En 1932 el primer prototipo sale de fábrica y en 1933, tras numerosos ensayos, es aceptado finalmente en la plantilla del RKKA. Su dotación es de 6 hombres, en donde el jefe de carro actúa a la vez como cargador y artillero del armamento principal. El blindaje no es especialmente grueso, montando en su glacis frontal una coraza de 30 mm. lo que no será gran defensa contra proyectiles de 5,0 o 7,5 cm de los Panzer a partir del verano de Barbarroja.

La torreta principal alberga un cañón de 76,2 mm KT-28 (en 1938 se le sustituye por el modelo L-10) más una ametralladora DT de 7,62 mm., mientras que las dos torretas adicionales albergan una ametralladora más cada una. El cañón KT-28 también arma a modelos ligeros BT-7A y pesados T-35. Esta es un arma que se empieza a producir en la fábrica de Kirov ya desde 1933. Algunos T-28 son probados, no obstante, con el modelo de cañón PS-3, un arma con mejor balística que el KT y por lo tanto con mejor poder de penetración.  También, y curiosamente, en 1939 el modelo de cañón F-34 (que montará el archifamoso T-34) será ensayado en los T-28.

kt-28 gun
Diagrama del cañón KT-28 normalizado en su alojamiento en la torreta principal. Nótese la ametralladora trasera DT de 7,62 mm. El monetaje de armamento defensivo trasero es muy común en los vehículos soviéticos, no así en los del Eje.

Así pues está relativamente bien armado, aunque el mayor defecto del T-28 reside en su motor y delicado sistema de transmisión. No obstante a mediados de los años 30 se le considera el carro de combate medio más potente del mundo. Como tal toma parte en las operaciones de captura de Besarabia (oeste de Ucrania-Rumanía), la invasión del este de Polonia (17 de septiembre de 1939, por acuerdo secreto Hitler-Stalin) y la Guerra de Invierno 1939-40 contra Finlandia. Allí se les usa para batir los fortines finlandeses con fuego directo, pero su blindaje de 30 mm. no da muestras de ser lo suficientemente grueso contra la artillería contracarro del adversario y los soviéticos pierden numerosos T-28. Tras la experiencia finlandesa se decide incrementar el grosor de la coraza a 80 mm. en la parte frontal.

En Barbarroja la mayor ventaja del T-28 sigue residiendo en su potente cañón de 76,2 mm., capaz de enfrentarse a gran distancia contra los PzKpfw. III y IV (51 mm. de penetración a 1.000 metros). No obstante los modelos germanos son mucho más maniobrables y confiables. Disponen de radios y una excelente doctrina de coordinación de fuegos entre varias armas incluidas la aviación. Los soviéticos disponen en junio de 1941 de 481 unidades, aunque listas para el combate solamente unas 200.

En la mañana de Barbarroja, las vanguardias acorazadas del general Hermann Hoth (3. Panzergruppe) se acercan a las aguas del río Niemen dispuestos a capturar el puente de Alitus. Bajo acoso de la Luftwaffe la 5ª División Acorazada del general Kurkin pasa a la contraofensiva. 24 T-28 dan fuego de cobertura a un número de veloces BT-7 y frenan a los Panzer durante unas horas. No obstante la llegada de elementos de otra división blindada germana, con fuerte apoyo aéreo, obliga a los soviéticos a retirarse en la mañana del 23 en dirección a Vilnius. Hoth fuerza el Niemen. 16 T-28 quedan destruidos y el resto son abandonados por averías serias. Así, para el verano de 1941, la mayor parte de los T-28 habrán sido destruidos o abandonados por fallos técnicos…

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

SOVIET MEDIUM TANK T-28

 

t-28 forest
T-28 in a forest. The close up clearly shows the 2xDT 7.62 mm. machine guns fitted in the auxiliary turrets. Many T-28’s were lost due to mechanical breakdowns in engine and transmission system.

Following the RKKA‘s (Red Army) offensive doctrine the development of this medium battle tank starts in 1931. It is the answer for a request for a “deep penetration” tank, capable of breaking through enemy lines. It is a three-turret tank design. It becomes before Operation Barbarossa one of the icons of the Soviet armoured arm, being presented in numerous newsreels and documentaries. In 1932 the first T-28 prototype rolls out from factory and after extensive testing it will be eventually accepted in the ranks of the RKKA in 1933. It is crewed by 6 men, where the commander must perform additional tasks as loader and gunner of the main gun. It is not specially heavily armoured, being the frontal hull 30 mm. thick, which won’t be sufficient against Panzer 5.0 and 7.5 cm. projectiles during the Barbarossa summer.

Its main turret will be initially fitted with a powerful 76.2 mm. KT-18 cannon (replaced in 1938 by the enhanced L-10) plus a 7.62 mm. DT machine gun, while the two auxiliary turrets will lodge only one DT machine gun each. The KT-28 is fitted in the light BT-7A’s and heavy T-35’s as well. This weapon is produced since 1933 in the Kirov factory. Some T-28’s are tested with a better gun, though, the PS-3; a cannon with enhanced ballistics and better penetration. Curiously enough the F-34 gun type (also fitting the iconic T-34) will be tried on T-28’s.

It is well armed by the 1930’s standards but it will suffer from never ending engine and transmission gear problems. However, at its time it is considered the best medium tank in the world. It takes part in combat during the operations of the capture of Bessarabia (Western Ukraine-Romania), the invasion of Eastern Poland on the 17th of September 1939 (secretly agreed between Stalin and Hitler) and during the Winter War 1939-40 against the Finns. In this last scenario it is used to blast Finn fortifications with direct fire, but at the same time, being exposed themselves to effective antitank fire, many T-28’s are lost (its 30 mm. frontal armour proves not thick enough). As lessons learned, the Soviets decide to add extra armour (80 mm. in the frontal sector).

t-28 crew
Interesting front view depicting 5 of its 6 crew members.

At Barbarossa start its main advantage is still its 76.2 mm. cannon capable to engage at long distances either the PzKpfw. III’s and IV’s (51 mm. of penetration at 1,000 metres). Nevertheless the German types are more reliable, maneuverable and are fitteed with radios with excellent coordination doctrines inter-arms including the Aviation.

In the very same morning of Barbarossa General Hermann Hoth‘s armoured vanguard reaches the waters of the Niemen river poised to seize the vital bridge at Alitus. Under relentless Luftwaffe strikes, General Kurkin’s 5th Armoured Division counterattacks. 24 T-28’s give cover fire to a formation of fast BT-7’s and manage to stop the Panzer for a few hours. However, the arrival the next morning of reinforcing elements of another Panzer division, with lethal air support, forces Kurkin to withdraw his forces towards Vilnius. Eventually Hoth crosses Niemen. 16 T-28’s remain knocked out in the battlefield while the rest are abandoned due to breakdowns. Similarly, with the invaluable help of the Luftwaffe, by mid-summer 1941 most of the T-28’s will have been destroyed or simply abandoned due to technical failures…

 

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BM-13 “Katyusha”

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 ARMAS DE BARBARROJA

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SISTEMA MÓVIL LANZADOR DE COHETES BM-13

 

bm-13-katiusha-bm13
Denominado “órgano de Stalin” por los alemanes o “Katyusha” por el RKKA, es un éxito como arma desde el primer momento de su empleo en los combates en la región de Orsha. A las 15:15 horas del 14 de julio, una batería al mando del capitán Flyorov del modelo BM-13 entra en acción. Se convierte en ese mismo momento en una de las armas más temidas de los Landser. [Museo de la Gran Guerra Patria de Kiev].

El 14 de julio de 1941 en la región de Orsha (sudoeste de Smolensk) tiene lugar el bautismo de fuego de una nueva arma. El mando germano recibe un inquietante informe del frente respecto a la misma: “Los rusos utilizaron baterías de un número inusualmente elevado de piezas. Las tropas bajo fuego de los rusos son testigos: la cascada de fuego era similar a un huracán. Pérdidas entre el personal significativas”.

En realidad se trata de una sola batería (7 vehículos) del sistema reactivo BM-13 al mando del capitán Flyorov, en evaluación del equipo. Pronto los alemanes los van a llamar “órganos de Stalin” por el agudo silbido característico que emite en los lanzamientos. Los soviéticos lo denominarán “Katyusha”.

La idea de estos montajes móviles de cohetes (82 y 132 mm.) se origina en la URSS en 1930. Coincidiendo con el comienzo de la Operación Barbarroja, se inicia la producción en serie del sistema lanzador de cohetes BM-13.

El BM-13 consta de un doble rail capaz de albergar 16 cohetes de aviación RS-132 de 132 mm. con un alcance máximo de más de 8 km. El conjunto se soporta sobre el camión estándar ZIS-6 del Ejército Rojo. Son proyectiles de 42,3 kg. cada uno. La salva se dispara en un intervalo de entre 7 a 10 segundos y la acción conjunta de una sola batería es capaz de crear el mismo efecto de saturación que 75 piezas de artillería en un sector de 4 kilómetros cuadrados.

perfil BM-13
Sistema móvil lanzador de cohetes múltiple BM-13. Está basado en el camión normalizado del RKKA ZIS-6.

Informe del General Yeremenko de los resultados del primer ensayo en combate del “Katyusha”, que apoya la defensa de la tenaz 73ª División de Fusileros (coronel Akimov):

“…probamos la nueva arma cerca de Rudnya. Los cohetes surcaban por el cielo con un ruido atronador. Subían como cometas con una cola roja y después explotaban como un rayo. El efecto de la explosión de 320 artefactos en un período de 26 segundos en un área muy limitada sobrepasaron todas las expectativas. Los alemanes huyeron aterrados. Tengo que aseverar que nuestras tropas huyeron de la misma forma. Por razones de seguridad no les habíamos informado de antemano acerca del uso de la nueva arma…”.

 

 

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BARBAROSSA’S WEAPONS

 

MOBILE ROCKET LAUNCHER SYSTEM BM-13

Katyusha rockets
Detailed picture of the 16×132 mm. rocket salvo.  Range 7,900 metres.[Great Patriotic War museum in Kiev].

On July 14th, 1941 in the Orsha region (SW of Smolensk) takes place the baptism of fire of a new weapon. The German HQ receives an alarming front report: “The Russians used an unusual number of artillery pieces. The eye-witnesses under Russian fire state: The sea of fire was similar to a hurricane. Severe casualties…”.

As a matter of fact just one battery (7 vehicles) is responsible for this. It is the secret first field test of the BM-13 rocket launcher system under command of Captain Flyorov. Soon the Germans will learn to call them “Stalin’s organs” due to their characteristic whistle when fired; the Soviets, “Katyusha”.

The idea of these mobile rocket launchers (82 and 132 mm.) is conceived in the USSR in 1930. Coinciding with the start of Operation Barbarossa the new BM-13 system rolls out from factory.

The BM-13 system consists of a double rail structure over a lorry, capable of firing 16xRS-132 aviation rockets (132 mm.) up to a range of almost 8,000 metres. The array is supported over a Red Army standard ZIS-6 lorry. These rockets weigh 42.3 kilograms each. The salvo interval takes 7-10 seconds and the unified action of a single battery equates the saturation effect of 75 artillery pieces over a 4 square kilometre sector.

Report by General Yeremenko in regards of the first operational use of the “Katyusha”, an ultra-secret weapon in support of the 73rd Fusiliers Division (Col. Akimov):

“…we tested the new weapon in the vicinity of Rudnya. The rockets streaked across the sky with a deafening noise. They climbed like comets with a trailing red tail and then exploded like thunder. The effect of 320 devices bursting within 26 seconds in a very confined area greatly surpassed all expectations. The germans fled in panic. I must state that our troops fled likewise. For secrecy reasons we did not inform them beforehand about the use of the new weapon…”.

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Desastre soviético 1941…¿Por qué?

[English version below]

 

Jamás sabremos cuán cerca o lejos estuvo el III Reich de provocar el colapso completo del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) en el verano de 1941. Tal pretendido colapso, que hubiera podido traer como consecuencia el descabezamiento del sistema comunista en la URSS, era el objetivo prioritario de la Operación Barbarroja. Pero nunca se produjo. La Historia se condujo por otros derroteros como conocemos. No obstante el descalabro sin precedentes del ejército de Stalin fue un hecho durante los primeros meses de la campaña de invasión de Adolf Hitler…¿Pero cómo fue posible que sucediera en el ejército más grande del mundo en ese momento?

Coincidiento con el 75 aniversario de la mayor guerra relámpago de todos los tiempos, encuestas recientes en la Federación Rusa arrojan los siguientes resultados:

47% opina que el desastre fue debido a la mejor preparación de la Wehrmacht

21% achaca el desastre al mismo Stalin

10% a la dirección militar y política del estado y…

3% al mismo pueblo soviético

[ Fuente: revista DILETANT. Nº007 julio 2016. Federación rusa. http://diletant.media ]

 

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[English version]

Soviet disaster 1941…Why?

We will never know how close or far was the III. Reich to provoke the total collapse of the RKKA (Red Army of Workers and Peasants) in the summer of 1941. This desired collapse, as the main objective of Operation Barbarossa, could have triggered the disappearance of the Communist regime. But this never happened. The course of History followed another line of events as we know. Nevertheless the unprecedented misfortune of Stalin’s Army was a fact during the first months of Hitler’s invasion campaign…But, how was this possible in the largest army of the world at its time?

Recent polls coinciding with the 75th anniversary of the largest Lightining War of all times show the following results:

47% think the disaster was due to the best quality of the Wehrmacht

21% blame Stalin himself

10% blame the top political and military direction of the State

3% blame the very same Soviet people

[ Source: magazine DILETANT. No. 007 July 2016. Russian Federation. http://diletant.media ]

 

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KIRPONOS, Mikhail Petrovich. General-leitenant.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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TENIENTE GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

kirponos, mikhail petrovich
General-leitenant Mikhail Petrovich Kirponos. Es el Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev. El mismo día 22 de junio de 1941 (Barbarossatag) su circunscripción militar pasa a constituirse como “Frente Sudoccidental”. Kirponos morirá en combate en septiembre de este año al intentar escapar de la bolsa de Kiev.

El teniente general M. P. Kirponos, Jefe del Distrito Especial Militar de Kiev (inmediatamente redesignado como Yugo-zapadnyi front o Frente Sudoccidental), tendrá que reaccionar contra la cuña acorazada de von Kleist (1. Panzergruppe) en Ucrania. Para ello dispone de un poderoso contingente de blindados encuadrados en varios cuerpos mecanizados, con los que  iniciará una contraofensiva con el objeto de aislar la maniobra de los Panzer. Pero la dislocación de sus unidades acorazadas es demasiado grande en un vasto territorio. Lanzará al combate hasta 6 cuerpos mecanizados, pero llegarán al combate sin coordinación, desde distancias de hasta 400 kilómetros, escalonadamente a lo largo de varias jornadas y bajo implacable acoso de la Luftwaffe.

Sus cuerpos mecanizados totalizan de hecho una cantidad de efectivos bastante superior a los alemanes y con ellos, a diferencia de su compañero de armas, Pavlov, Jefe del Frente Occidental, va a poner en serios aprietos a von Kleist en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody en la primera semana de Barbarroja. Se va a dar el mayor enfrentamiento de carros de combate hasta ese momento de la Historia. Un hecho de armas tan ingente como desconocido. Más de 3.800 blindados combatirán en una batalla prácticamente olvidada en Occidente. El mundo no sabrá de nada igual hasta la batalla del saliente de Kursk en 1943 (Operación “Zitadelle”). Kleist se verá superado casi 4 veces en número de carros de combate. La balanza, empero, se inclinará a favor del lado germano, cuyas divisiones se las arreglarán para neutralizar las oleadas de ataques en secuencia de Kirponos. La mayor parte del material de Kirponos lo constituyen T-26 y rápidos modelos BT. Es aquí donde los carristas alemanes se dan de bruces por vez primera contra los monstruosos KV-1 y KV-2. Cuando los Panzer abren fuego sobre ellos, la munición sencillamente rebota como si tal cosa. No obstante, y a costa de gravosas pérdidas (por ambas partes), el general soviético se verá obligado a ceder terreno irremisiblemente en dirección a Kiev.

Kirponos, ucraniano de nacimiento, es veterano de la Primera Guerra Mundial y de la Guerra Civil Rusa. En 1939 participa en la Guerra de Invierno contra Finlandia con mando en división, tras la que es condecorado Héroe de la Unión Soviética.

t-28 and t-26 drawing dubno
Impresión artística de los combates en el triángulo Dubno-Lutsk-Brody. Un T-28 y al fondo un T-26 alcanzado por fuego del adversario.

El 22 de junio de 1941, su poderoso Distrito Militar ocupa aproximadamente lo que son las regiones occidentales de Ucrania. Tiene bajo su mando a las siguientes fuerzas:

  • 5º Ejército (M. I. Potapov)
  • 6º Ejército (I. N. Muzychenko)
  • 12º Ejército (P. G. Ponedelin)
  • 26º Ejército (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Defensa antiaérea> (A. I. Danilov)
  • VVS <Fuerzas Aéreas> (E. S. Ptukhin)

En un primer compás el 1. Panzergruppe “Kleist” se abre paso en cuña entre la división geográfica del 5º y 6º ejércitos soviéticos. La maniobra es un éxito. Tras los blindados progresan los Landser (apelativo común del soldado alemán) del 6º Ejército de Reichenau, que a pesar de la resistencia de Potapov, asegura los flancos y la retaguardia de los veloces medios acorazados. Como se menciona más arriba, Kirponos ordena el repentino contrataque cuyo objetivo es cercar a Kleist y progresar hacia el interior de Polonia hasta la población de Lublin…

Imágenes de Kirponos en Kiev con su estado mayor [Cortesía net-film.ru]

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

LIEUTENANT-GENERAL MIKHAIL PETROVICH KIRPONOS (1892-1941)

 

kv-2
KV-2 heavy tank abandoned at Pelcha, near Dubno on the first week of the tank clash in the triangle. Only the 88 mm. cannon and high caliber howitzers have a chance against this juggernaut.

Lieutenant-General Kirponos is the Commander in Chief of the Kiev Special Military District (immediately renamed as Yugo-zapadnyi front or Southwestern Front). He will be forced to fight back von Kleist’s 1. Panzergruppe in the Ukraine. He has a powerful armoured force, fielded in several mechanized corps that will counterattack with the aim of strangling von Kleist’s maneouvre. But his units are spread out across a too vast territory. He will order up to 6 of these corps to face the Germans at once and, therefore, they will arrive into combat uncoordinated, some having to travel 400 kilometres, piece-meal within a few days and under Luftwaffe action.

His mechanized corps totalize many more tanks than the German Gruppe. With them, unlike his comrade of arms, Pavlov, Commander in Chief of  the Western Front, he will provoke the first crisis to the attackers. This action will take place in the triangle Dubno-Lutsk-Brody during the first week of Barbarossa. At that stage the largest tank battle in History will occur. A fairly unknown clash of colossus. +3,800 tanks will fight in a battle almost forgotten in the Western media. The world will not see anything alike until 1943, Operation Zitadelle, in the Kursk salient. Kleist will see himself overwhelmed by almost 4 times as many tanks. The balance in the end will favor the German side, its divisions managing to neutralize Kirponos’ piece-meal attacks. Most of the Soviet tanks are T-26’s and fast BT’s models. It is here during these days when the Germans meet the monstruous KV-1’s and KV-2’s. When the Panzer units open fire at standard distances on them, the shots simply bounce off. Nevertheless and with high losses (on both sides), the RKKA (Red Army) General is forced to retreat towards Kiev.

Map of Dubno 24-25 june 1941
Situation map of the tringle Dubno-Brody-Lutsk during the 24th and 25th of June 1941. The German armoured thrust is attacked north and south by Kirponos’ mechanized corps. The fierce battle will still rage on for a few more days. [From “Barbarroja 03:00 hrs” ISBN: 978-84-9095-610-6].

Mikhail Petrovich Kirponos, born in the Ukraine, is already a veteran of the First World War and the Russian Civil War. He participates against the Finns in the 1939-40 Winter War, commanding a division. For his actions he is decorated as Hero of the Soviet Union.

On the 22nd of June 1941, his powerful Military District is mainly responsible of the western regions of the Ukraine. The following forces are under his command:

  • 5th Army (M. I. Potapov)
  • 6th Army (I. N. Muzychenko)
  • 12th Army (P. G. Ponedelin)
  • 26th Army (F. Ya. Kostenko)
  • PVO <Anti-air defenses> (A. I. Danilov)
  • VVS <Air Forces> (E. S. Ptukhin)

Swiftly, the 1. Panzergruppe “Kleist” breaks as a wedge through the adjacent sectors of the Soviet 5th and 6th armies. The maneouvre succeeds. After the fast tanks, the Landser (as the German soldier is called) belonging to the 6th German Army (Reichenau), secures the flanks and rearguard. Potapov offers resistance to no avail. As mentioned above, Kirponos orders the immediate counter-attack with the objective of strangling von Kleist and to advance into Lublin (Poland)…

Footage of Kirponos in Kiev with staff [Courtesy net-film.ru]

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BT-2

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CARRO DE COMBATE VELOZ-LIGERO BT-2 (Bystrokhodnyi Tank)

bt-2
Un BT-2 en maniobras. Una vez usado en operaciones reales de combate, su cañón de 37 mm. se demostrará insuficiente frente al de 45mm. que equipa a modelos contemporáneos como el T-26. Su adición dará lugar a la serie BT-5.

Es el sucesor del BT-1. La familia de vehículos acorazados BT constituye una saga de blindados tremendamente veloces y maniobreros (la abreviatura BT <Bystrokhodnyi Tank> significa “carro de combate veloz”). Deriva el proyecto inicial de un modelo estadounidense (del constructor John Walter Christie), del que una delegación soviética que visita los EE.UU. compra dos unidades M1931 Christie, documentación técnica y la licencia de construcción. A la variante producida ya en la URSS (factoría de Kharkov) en 1931 se le añade una torreta (las unidades adquiridas en EE.UU. venían sin ellas) y más ruedas (será capaz así de desplazarse por carreteras sin cadenas a la asombrosa velocidad de 72 km/h.). Las diferentes variantes de este tipo pasan por estar dotadas de una sola ametralladora DT, tres, un cañón B-3 de 37 mm. y de este cañón más ametralladora. A 300 metros, el cañón B-3 puede penetrar unos 3 centímetros de blindaje. Está tripulado por dos hombres.

La URSS adquiere 2.000 motores Liberty estadounidenses, pero al acrecentarse la demanda, los equipos de diseño soviéticos Klimov acaban por producir un motor equivalente denominado M-5 de 400 C.V.

bt-2 en llamas barbarroja
BT-2 alcanzado por fuego alemán en las primeras semanas de la operación de invasión de la URSS.

Según algunas fuentes, una partida de BT-2 es enviada a España para combatir en la guerra civil al servicio del gobierno republicano (sin confirmar). En 1939 toma parte en las operaciones del oeste de Ucrania y posiblemente en la campaña del general G. K. Zhukov en Mongolia contra las tropas del Imperio del Sol Naciente (Khalkhin Gol). A finales de ese año 82 unidades BT-2 participan en la invasión de Finlandia (Guerra de Invierno 1939-40). Para el inicio de la invasión de la Unión Soviética, Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este vehículo ya obsoleto aún sigue en el inventario del RKKA (Ejército Rojo). Alrededor del 50% de la producción inicial (587 unidades) aún está en servicio. Más de la mitad de ellos, no obstante, han sido entregados a  las escuelas de carros de combate para instrucción. En el mismo Barbarossatag (día de Barbarroja) unidades de este blindado encuadradas en el 6º Cuerpo Mecanizado (general-maior D. K. Mostovenko) y 11er Cuerpo Mecanizado (general-maior M. G. Khastilevich) pasan al contraataque  y entran en contacto con el 2. Panzergruppe del Generaloberst (teniente general) Heinz Guderian en el area de Kobrin. Sin radio (hecho común al inicio de las hostilidades contra el Eje, excepto en los vehículos de mando), muy débilmente blindado y con un cañón ligero de 37 mm. modelo 1930, su única cualidad es su velocidad. Sufrirá pérdidas catastróficas.

bt-2 museo kubinka
Vista lateral del “Bystrokhodnyi Tank” BT-2 expuesto hoy día en el museo de Kubinka.

La doctrina del Ejército Rojo de empleo de estos modelos establece infiltraciones veloces de este tipo de material, antes de un ataque propio para actuar tras las líneas enemigas. El objeto es batir objetivos de oportunidad de modo que contribuyan al caos y la desorganización en la retaguardia del adversario. La incursión de los carros BT según dicha doctrina debe ser realizada al menos media hora antes del ataque principal. Pero el escenario del verano de 1941 no permitirá acciones ofensivas coordinadas del RKKA, que además está bajo constante acoso de la Luftwaffe y tácticas Panzer superiores. Las pérdidas del BT-2, como se acaba de mencionar, serán prácticamente totales en las primeras semanas de la campaña de Hitler contra Stalin

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BARBAROSSA’S MACHINES

FAST-LIGHT TANK BT-2 (Bystrokhodnyi Tank)

bt-2 en accion
BT-2 in action. Its cilynder-type turret will make it obvious before the next generation of BT-5’s and BT-7’s

It is the successor of the BT-1. The family of BT armoured vehicles make a tank saga of very fast and maneouvreable tanks (BT <Bystrokhodnyi Tank> means “fast tank”). It derives from a US model ingeniered by the constructor John Walter Christie, who meets a visiting Soviet delegation that decides to acquire 2 M1931 Christie units, technical manuals and license. The variant made in the Kharkov factory in 1931 receives a  turret (the units purchased en the U.S.A. do not have) and extra wheels (it is capable then to drive trackless on roads  at the incredible speed of 72 km/h.). Different versions will be built fitted with single machine guns, three, a single B-3 37 mm. cannon and the latter plus a machine gun. This weapon is capable to pierce 3 cm. of armour at 300 metres. It is crew by 2 men.

The USSR acquires 2,000 US Liberty engines, but when the demand exceeds the numbers, the Soviet Klimov team develops a similar engine named M-5 (400 H.P.).

bt-2-kubinka-frente
BT-2 nowadays at Kubinka tank proving grounds in Moscow. This variant is fitted with the B-3 37 mm. gun plus a DT 7.62 mm. machine gun

According to some sources a party of BT-2’s are sent to Spain to fight in the civil war under the Spanish Republican government (yet to be confirmed). In 1939 it participates in operations in Western Ukraine and possibly in General G. K. Zhukov’s campaign in Mongolia, against the soldiers of the Empire of the Rising Sun (Khalkhin Gol). Late this year 82 BT-2‘s will take part in the invasion of Finland (Winter War 1939-40). By the start of the Axis attack on the USSR, Operation Barbarossa on the 22nd of June 1941,  this outdated vehicle is still in the RKKA (Red Army) inventory. Around 50% of the original number of produced BT-2‘s (587) are still in service. Nevertheless, more than half of them have been withdrawn to tank schools for the instruction of new crews. On the same Barbarossatag (day of Barbarossa) tanks of this type belonging to the 6th Mechanized Corps (general-maior D. K. Mostovenko) and 11th Mechanized Corps (general-maior M. G. Khastilevich) counterattack and make contact with Generaloberst (teniente general) Heinz Guderian‘s 2. Panzergruppe around Kobrin. Since it doesn’t carry a wireless set (a common fact until well into the Eastern campaign), it is too very lightly armoured and with just a 37 mm. model 1930 cannon, its only quality relies in its fast speed. The attrition rate will be unsustainable.

The employment doctrine of these BT tanks calls for deep penetrations into the rear of the enemy defenses and wreak as much havoc as possible finding opportunity targets. Following this Soviet doctrine this actions should be carried out 30 minutes before the main attack. But in the Barbarossa scenario these RKKA coordinated offensive actions will not take place (always under constant Luftwaffe punishment and superior Panzer tactics). Virtually all BT-2 will be lost in the summer  of 1941…

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PAVLOV, Dmitrii Grigorievich. General Armii

[English version at the end]

 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERAL DEL EJÉRCITO DMITRII GRIGORIEVICH PAVLOV (1897-1941)

pavlov, dmitrii grigorievich
General del Ejército Dmitrii Grigorievich Pavlov, Comandante del Distrito Especial Militar Occidental. La designación cambiará el mismo día 22 de junio de 1941 y pasará a ser el Comandante del “Frente Occidental”. Su jefatura, de corta duración, tendrá un fatal desenlace.

A las 01:00 horas del 22 de junio de 1941, el mariscal Kliment Voroshilov, Comisario del Pueblo para la Defensa, telefonea al general Dmitrii Grigorievich Pavlov, Comandante del Distrito Militar Especial Occidental, para informarse de primera mano sobre cuál es la situación real tras la frontera. Al Kremlin han ido llegando numerosos indicios de actividad inusual y ruido de motores en el lado alemán. Sólo quedan 2 horas para que Hitler lance su Operación Barbarroja:

– ¿Cómo vais? ¿Está todo en orden?

Pavlov constata, efectivamente, movimientos importantes de tropas germanas tras la frontera, tras lo cual se le transmiten las consignas de Stalin:

– Cálmate y no te asustes. En todo caso, reúne mañana a tu estado mayor por la mañana; puede ser que ocurra cualquier situación desagradable, pero no te dejes llevar por la menor provocación y en caso de provocaciones aisladas, llámame.”

Pavlov va a soportar la titánica tarea de intentar parar la embestida del Grupo de Ejércitos Centro (mariscal de campo Fedor von Bock), que emplea dos imponentes cuñas acorazadas: La de Hermann Hoth (3. Panzergruppe) y Heinz Guderian (2. Panzergruppe).  El malogrado general cuenta con cuatro ejércitos (3º, 4º, 10º y 13º) peligrosamente desplegados en un saliente desde cuyos extremos, Von Bock, inicia una maniobra de tenaza. Ante la rapidez y furiosidad de la acometida de los generales germanos, Pavlov se ve forzado a reaccionar sin verdadero conocimiento de la situación en el campo de batalla, ni apenas informes de las unidades y con su sistema de mando y control en la práctica deshecho. El 2. Luftflotte de Albert Kesselring está atacando con devastadora efectividad nudos vitales de comunicaciones y puestos de mando. En numerosas ocasiones debe despachar oficiales de enlace para intentar contactar con unidades “perdidas”.

Dmitrii Grigorievich Pavlov, militar curtido, ha participado en la Guerra Civil Española al mando de una brigada acorazada soviética al servicio de la República Española (1936-37) e incluso ha combatido en la Batalla del Jarama en 1937. Sus experiencias en el conflicto ibérico le valen para ser condecorado Héroe de la Unión Soviética y jefe de las fuerzas acorazadas y motorizadas.

Pero en Barbarroja, tras sufrir desastre tras desastre intentando resistir el rodillo de la Wehrmacht, con grandes unidades copadas y en continua retirada, Pavlov será relevado y arrestado el 4 de julio de 1941 por orden de Moscú y puesto frente al pelotón de ejecución con numerosos cargos, entre ellos cobardía y negligencia criminal. Incluso se le acusará de participar en una trama antisoviética.  El 16 de julio el GKO (Gosudarstvennyi Komitet Oborony – Comité Estatal para la Defensa) dicta su sentencia de muerte. Después de la muerte de Stalin, su nombre sería rehabilitado en 1957.

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[English version]

BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

GENERAL OF THE ARMY DMITRII GRIGORIEVICH PAVLOV (1897-1941)

Byelostok salient german map
The central sector presents a “C” shape salient towards the West that is the German Army Group “Centre” resposibility. Von Bock will conduct his 2 armoured wedges from the top and bottom of the salient trapping thousands of hopeless Soviet troops. Note the red symbology depicting the forward deployment of those armies. [Lage Ost Karte 22.juni.41]

At 01:00 hours, June 22nd 1941, Marshall Kliment Voroshilov, People’s Commissar for Defence, phones General Dmitrii Grigorievich Pavlov, Commander of the Western Special Military District, in order to obtain a first hand report of the real situation, just a 2 hours before Hitler unleashes his attack. Numerous evidences of unusual German activity and engine noise reports have been arriving to the Kremlin:

– How’s it going? All in order?

Pavlov reports indeed significant troop activity behind the border. Right after he is communicated Stalin’s standing orders:

– Stay calm and don’t worry. Just summit your Staff tomorrow morning. A nasty situation might arise tomorrow, but don’t react to any provocations and in case of isolated incidents just give me a call.

Pavlov will be committed in a few hours to stop the gigantic assault of Army Group Centre (Generalfeldmarschall Fedor von Bock), with its two powerful armoured wedges: Hermann Hoth’s 3. Panzergruppe and Heinz Guderian’s 2. Panzergruppe. The ill-fated general counts on 4 powerful armies (3rd, 4th, 10th and 13th) which are dangeroulsy exposed inside a salient.  Von Bock will take advantage of this deployment to lauch his Panzer force in a pincer maneouvre to encircle the Soviets. Before the swift and decisive movement of the German generals he will just react almost blindly with no knowledge of the battlefield current events, practically without unit’s combat reports and with his command and control system in shambles. Albert Kesselring‘s 2. Luftflotte is inflicting severe damage to his comunications networks and command posts. He will be forced to dispatch couriers who will need to find “missing” units throughout his theater of operations to obtain first hand reports.

Dmitrii Gregorievich Pavlov, a seasoned officer, has taken part in the Spanish Civil War in command af a Soviet tank brigade under the Spanish Republican flag (1936-37). He has even participated in the famous Battle for the Jarama in 1937. His feats in the Iberian conflict grant him the title of Hero of the Soviet Union and he is appointed Chief of Armoured and Mechanized Forces.

But during Barbarossa trying to withstand the Wehrmacht‘s onslaught, defeat after defeat, with large units being encircled and always retreating, Pavlov will be relieved from command and arrested by Moscow’s orders on the 4th of July 1941. He will face the firing squad under charges of cowardice and criminal negligence. He will be even charged with participating in an anti-soviet complot. On the 16th of July the GKO (Gosudarstvennyi Komitet Oborony – Defence State Committee) will sign his death sentence. His name would be rehabilitated after Stalin’s death, in 1957.

 

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Barbarroja…¿condenada al fracaso?

[English version below]

mapa batallas cerco
Mapa del avance máximo del frente en diciembre de 1941. Las líneas azules representan los embolsamientos de tropas soviéticas.

Durante los últimos días de julio de 1941 y tras la primera semana de agosto, el éxito de la operación de ataque a la Unión Soviética parece claro. Las bolsas de prisioneros del RKKA (Ejército Rojo) se cuentan por centenas de miles, la Wehrmacht, victoriosa en todos los campos de batalla europeos (excepto aún en pugna contra Gran Bretaña), ha cruzado el gran río Dnieper y está a punto de liquidar una nueva bolsa de ejércitos de Stalin en Smolensk. El Alto Mando alemán no se plantea ya cómo derrotar a su enemigo sino, convencido de que es cuestión de tiempo, qué dirección tomar para acelerar la caída de Stalin: ¿Es Moscú la mejor alternativa o desviar al poderoso Grupo de Ejércitos Centro para apoyar la captura de la capital cultural y cuna del bolchevismo, Leningrado? Hitler (y su entorno) piensan que la guerra está resuelta…

En la primera semana de la campaña de invasión el dirigente comunista desparece de la escena política. ¿Es esto un síntoma de la descomposición de su régimen? Sus ejércitos están en retirada, ya ha perdido miles de carros de combate y su aviación está subyugada por la Luftwaffe. ¿Cuánto más podrá durar esto? La pregunta es…

¿En algún momento la Operación Barbarroja tuvo posibilidades de triunfo o nunca las tuvo?

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Barbarossa, born for disaster?

Masses of Red Army prisoners at Smolensk
Masses of thousands of prisoners taken during the battle for Smolensk in July 1941. By the end of this year +3,000,000 Red Army POW’s will be in Hitler’s hands.

During the last days of July 1941 and after the first week of August, the success of the Soviet Union invasion operation seems clear. The RKKA‘s (Red Army) prisoners are accounted by hundreds of thousands, the Wehrmacht, victorious in all European battlefields (except still struggling against Britain), has crossed the great river Dniepr and is about to finish off a new “cauldron” of enemy troops in Smolensk. The German High Command is not even thinking about how to defeat its adversary, deeming it is just a matter of time, but what direction to take to accelerate the fall of Stalin: Is it Moscow the best option or to divert the powerful Army Group Centre to help in seizing Russia’s cultural capital and cradle of Bolshevism, Leningrad? Hitler and his entourage think the war is almost over…

In the first week of the invasion operation, the Soviet Premier vanishes from the public scene. Is this a proof of the weakness of his regime? His armies are in full retreat, he has lost thousands of tanks and his aviation is under the Luftwaffe’s air supremacy. How much longer can this last? Now the question is…

Did Operation Barbarossa have at anytime any chances or was it born for failure?

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