Panzerkampfwagen I

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

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PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

panzerkampfwagen I ausf.a
Panzerkampfwagen I Ausf.A. Algo más corto y ligero que su versión posterior, el Ausf.B, es más fácilmente distinguible por los tres bogíes superiores de sujeción de las cadenas.

Uno no puede dejar de sorprenderse, teniendo como referencia este vehículo ligero y los últimos diseños de carros de combate súper-pesados de la Segunda Guerra Mundial, del salto tecnológico acaecido en sólo 6 años de conflicto.

El PzKpfw. I es concebido tan sólo como un entrenador para tripulaciones de carros de combate. Su orígen se remonta al Kleintraktor de Krupp, una máquina maniobrable, muy ligeramente acorazada pero con un cañón de 2,0 cm. Comienza la producción del nuevo tipo en 1933 denominándose Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug-vehículo de propósito especial), debido a las limitaciones del Tratado de Versalles, que tras la Primera Guerra Mundial impedían a Alemania la construcción de carros de combate. La firma Daimler-Benz también intervendrá en la producción posteriormente. Se la adapta una torreta que aloja dos ametralladoras MG-13 k de 7,92 mm. (2.250 cartuchos) y un visor telescópico de puntería de la casa Zeiss. Es justo el año en que Adolfo Hitler se convierte en canciller de Alemania y decide comenzar una velada carrera armamentística. No obstante ya desde 1925, el Reichswehr inicia estudios secretos sobre el diseño de carros de combate ligeros. No será hasta 1936 que este  Sonderkraftfahrzeug adquiera su verdadera denominación: Panzerkampfwagen I Ausführung A (Carro de combate blindado I versión A). Va a ser el primer vehículo acorazado sobre orugas alemán de producción de serie. Un blindado de 5,4 toneladas y el padre de los carros alemanes, la saga Panzer que llega hasta nuestros días envuelta en una aureola de invencibilidad.

panzer I 1panzergruppe kleist ucrania 1941
Panzerkampfwagen I Ausf.B perteneciente al 1.Panzergruppe “Kleist” en el verano de 1941. Ucrania. Como se menciona en la aterior ilustración los cuatro bogíes son la más clara referencia para diferenciar a esta versión con respecto del Ausf.A.

Como blindado, cuyo papel como se menciona va a ser el de entrenamiento, su blindaje es casi de compromiso, sólo 13 mm. en su parte más gruesa frontal (lo suficiente para protegerse de armas ligeras de infantería). Desarrolla 37,5 km/h. y está operado por sólo 2 hombres (el jefe de carro hace las veces de ametrallador y cargador además de las propias). En 1936 se comenzará la producción del Ausf.B, un desarrollo repotenciado gracias a un motor Maybach NL 38 Tr de 100 C.V., del que se producirán 675 unidades hasta 1938. Llega a las 5,8 toneladas de peso y es algo más veloz que el Ausf.A, alcanzando los 40 km/h. De este se derivará una versión contracarro con cañón checo de 4,7 cm., el Panzerjäger I, y un obús autopropulsado, el 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B (Bison).

Alemania enviará a la Guerra Civil Española aproximadamente cuarenta PzKpfw. I Ausf.A, seguidos por 77 Ausf.B, como parte del contingente terrestre de la Legión Cóndor (al mando el Oberst Wilhelm Ritter von Thoma). No obstante estarán en inferioridad de condiciones contra los T-26 entregados por la URSS al gobierno republicano español. La diferencia entre ambos blindados en cuanto a potencia de fuego es evidente, al comparar el cañón normalizado del Ejército Rojo de 45 mm. con las dos ametralladoras de 7,92 mm. del carro germano. Ambos modelos se enfrentan por primera vez en la Batalla de Madrid. En España se iniciará en 1937 una muy limitada serie de Panzer I modificados con un cañón italiano Breda de 20 mm.

Panzer I breda 20 mm
Esta interesante modificación del Pzkpfw. I se realiza durante la Guerra Civil Española en Sevilla. Se dota a la torreta de una súperestructura capaz de alojar un cañón italiano Breda de 20 mm. que sustituye al montaje de dos ametralladoras MG de 7,92 mm. La producción, tras unas pocas unidades, es detenida al disponer las fuerzas nacionales de un número importante de carros soviéticos capturados T-26.[cortesía autor desconocido].

El PzKpfw. I intervendrá en la campaña de Polonia, Dinamarca, Noruega y Francia. Principalmente actuarán en misiones de reconocimiento y apoyo a la infantería. También en 1941 será enviado a los balcanes y desiertos del norte de África como integrantes de la 15. Panzer Division del afamado general Erwin Rommel. A pesar de sus obvias limitaciones, los Panzer I participan en la campañas iniciales de la Wehrmacht donde su movilidad y buenas comunicaciones les hace partícipes de la Blitzkrieg.

Al comienzo de la Operación Barbarroja aun hay 152 unidades distribuidas en 5 regimientos Panzer y una brigada Panzer. Los remanentes, tras el duro verano de 1941, son prácticamente relegados a tareas de entrenamiento, anti-partisanos o apoyo. Los soviéticos lo conocerán como el T-1.

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BARBAROSSA’S MACHINES

PANZERKAMPFWAGEN I (Sd.Kfz. 101)

kleintraktor krupp
Kleintraktor by Krupp. It serves as the chassis for the future tank, the Panzerkampfwagen I Ausf. A.

Having in mind this tank and the superheavy late-war models, one definitely gets amazed realizing the technological leap developed in just 6 years of conflict.

The Panzer I is conceived just as a trainer for tank crews. It is based on Krupp‘s Kleintraktor, a highly maneouvreable vehicle, lighly armoured but fitted with a 2.0 cm gun. The Panzer production commences in 1933 as Sd.Kfz.101 (Sonderkraftfahrzeug/Special Purpose vehicle), due to the limitations of the Versailles Treaty, that after WWI forbade Germany to have any kind of armoured forces. Daimler-Benz will take part in the production process at a later stage as well. The vehicle is fitted with a turret that lodges 2xMG-13 k 7.92 mm. machine guns (with 2,250 projectiles) and a Zeiss aiming telescope. This is the year when Adolf Hitler becomes Germany’s Chancellor and is determined to start a veiled rearmament program. However already in 1925 the Reichswehr (Armed Forces) commences secret studies for the development of light armoured vehicles. It won’t be until 1936 when the “special purpose machine” acquire its “tank” designation: Panzerkampfwagen I Ausführung A (armoured fighting vehicle version A). It is indeed the first German series production tracked type. It is a 5.4 tonn tank and the father of the famous Panzer saga that even today is surrounded by an aura of invincibility.

panzer I destroyed in Ukraine
This Panzerkampfwagen I Ausf.B has been hit by a 45 mm. anti-tank shell somewhere in the Ukraine in summer’ 41. The design is by no means meant to endure anything more powerful than light infantry arms. It belongs to von Kleist’s 1st Armoured Group.

As a trainer, its armor is almost symbolic: 13 mm. in its broader front plates (just enough to endure infantry light arms). It develops 37.5 km/h. and it is crewed by just 2 men (the commander serves as loader and gunner too). In 1936 will commence the production of the Ausf.B, a more powerful variant thanks to its 100 H. P. Maybach NL 38 Tr engine. 675 units will be produced until 1938. It weighs 5.8 tonnes and is slightly faster than the Ausf. A, reaching 40 km/h. After this later version a tank-destroyer named Panzerjäger I (with a Czech 4.7 cm. gun) and a self-propelled howitzer, 15 cm sIG 33 (Sf) auf Panzerkampfwagen I Ausf B. (Bison) will be developed.

Germany will send to the Spanish Civil War 40+ Panzer I Ausf.A’s followed by 77 Ausf.B’s as part of the Legion Condor’s ground contingent (under command of Oberst Wilhelm Rittter von Thoma). However, they will be a generally inferior match to their Soviet counterparts, the T-26’s, delivered by the USSR to the Spanish Republican Government. The difference in firepower between the two tanks is outstanding, comparing the standard Soviet 45 mm. gun and the modest 2 machine guns offered by the Panzer I. Their first engagement will take place in the Battle for Madrid. A very interesting but limited modification will commence in 1937 in Seville, Spain, when a handful of them will be fitted with the Italian 20 mm. Breda gun.

befehlspanzer
Modified as a command vehicle by Daimler-Benz, the Panzer I Ausf.B replaces the turret by a fixed facility fitted with a single 7.92 mm. machine gun. It is the Panzer Befehlswagen I (Sd.Kfz. 265). 200 of them are produced and the last units are seen until 1943 in rearguard duties.

The PzKpfw. I will take part in the campaigns of Poland, Denmark, Norway and France. It will mainly perform reconnaissance or support missions. It will be sent to the Balcans in 1941 and to the African deserts as part of the reputable General Erwin Rommel’s 15. Panzer Division. In spite of its lack of firepower and modesty, due to its mobility and a good communication system, it contributes to the initial success of the German lighning war, the Blitzkrieg.

At Operation Barbarossa start there are still 152 of them in service, fielded by 5 armoured regiments an 1 armoured brigade. After the harsh summer of 1941 the remaining will be withdrawn to rearguard, training or antipartisan duties. Soviet literature refers it to as the T-1.

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Mando Alemán

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 CUARTELES GENERALES DE BARBARROJA

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OBERKOMMANDO DES HEERES (OKH)

ALTO MANDO DEL EJÉRCITO DE TIERRA

 

Como parte de la reestructuración de Adolf Hitler de las Fuerzas Armadas alemanas, en 1935 se crea una estructura de mando denominada Oberkommando des Heeres, más conocida por sus siglas OKH. Tendrá la responsabilidad del planeamiento y control de las operaciones de los ejércitos y grupos de ejército (Heeresgruppen). Desde 1938 hasta el 19 de diciembre de 1941 el OKH es dirigido por el mariscal de campo Walther von Brauchitsch (comandante en jefe del Ejército de Tierra<>Heer).

brauchitsch halder
Von Brauchitsch (dcha.), jefe del ejército de Tierra (Heer) discute los detalles de la campaña polaca en 1939 con su jefe de Estado Mayor del OKH, general de artilería Franz Halder. Ambos constituyen la cabeza más visible de la organización de mando responsable de la conducción de la invasión de la URSS en 1941.[Cortesía Bundesarchiv]

En 1938 además se crea un nuevo escalón de mando superior que en teoría englobaría al OKH, es el Oberkommando der Wehrmacht u OKW. No obstante todas las órdenes del OKW al OKH necesitarán de la aprobación de Adolf Hitler, por lo que esta subordinación es condicionada y no directa. En la práctica será el OKH quien planee y controle la campaña del frente del Este [ver Planeamiento de Barbarroja]. El OKH de 1939 se subdivide en las siguientes ramas:

  • Estado Mayor (Halder)
  • Personal (B. Keitel)
  • Ejército de Reserva (Fromm)

Es interesante notar diferentes secciones dependientes del Estado Mayor, como la Transportes (Gercke) y la del Oberquartiermeister IV (Tippelskirch) de quien depende la oficina de inteligencia de Ejércitos Extranjeros Este (Kinzel) [ver ilustración abajo]. Ambas jugarán un papel decisivo en la preparación de Barbarroja.

Para el establecimiento físico del tal organismo, en 1939 entra en funcionamiento un complejo de instalaciones acorazadas denominado “Maybach I”. Consiste en 12 búnkeres semienterrados y disimulados en su súperestructura para dar la apariencia de inocentes casas de campo. Será el hogar del OKH en Wünsdorf-Zossen (45 km. al sur de Berlín). Tal estructura de mando actuará de manera independiente conduciendo las operaciones del “frente ruso” hasta abril de 1945 cuando el mismo Adolf Hitler la subordine totalmente al OKW. La Operación Barbarroja será la gran prueba de fuego con la que los hombres del estado mayor de Zossen tendrán que lidiar.

El planeamiento de la Operación Barbarroja, ya comentado con detalle en otro artículo, no sólo es obra del OKH, sino que su jefe de estado mayor, Franz Halder, asigna la responsabilidad a otros subordinados cuyos estudios cambiarán de manos pasando al OKW (Paulus). Los preliminares del general Marcks, Kinzel y el coronel Feyerabend comienzan sin embargo adoleciendo de un efectivo estudio logístico (amén de otros, como un estudio de inteligencia más realista). O mejor dicho, no de un estudio adecuado sino del hecho de aceptar con resignación la escasa capacidad de las Fuerzas Armadas alemanas de llevar a cabo un despliegue logístico de dimensiones nunca vistas en la historia.

El hombre encargado de tal tarea es el jefe de la Sección de Transportes, general Gercke. Este pone sobre el tapete, no obstante, estas carencias arriba expuestas de la Wehrmacht a nivel logístico. Él sabe que principalmente su abastecimiento y transporte de ingentes cantidades de tropas una vez en la URSS dependerá del ferrocarril, como ha sido tradición en el Heer. Pero el ancho de vía soviético es mayor que el alemán, con lo que este se deberá adaptar con el consiguiente empeño en hombres y material, sin mencionar el tiempo que se empleará en mitad de una campaña que se supone relámpago. Por lo tanto Gercke tiene que rendirse ante las evidencias de que el avituallamiento del Ostheer dependa en sus fases iniciales de camiones para un avance de casi 1.000 kilometros.

Es entonces cuando el general Georg Thomas, jefe de la oficina de Armamento y Economía de Guerra del OKW apunta que Alemania sólo puede aportar el 50% de los neumáticos para una flota de camiones que además no es homogénea, sino que emplea multitud de modelos extranjeros capturados en las campañas relámpago de 1939 y 1940. En síntesis, una auténtica pesadilla logística a la hora de la obtención de repuestos y el mantenimiento de dichos vehículos. En el periodo de 1940-41 no menos del 40% de las divisiones de la Wehrmacht están aún equipadas con material francés. Pero el trasporte logístico entra además en conflicto en diferentes jurisdicciones. Así mientras Gercke es responsable del movimiento por ferrocarril y fluvial (civil y militar), sirviendo tanto en el OKH como  Chef der Transportwesens como en el OKW como Wehrmachttransportchef, no tiene jurisdicción en los teatros de operaciones. Es allí el general Wagner quien coordina y ejecuta todo el tráfico motorizado y la supervisión de los cargamentos. Además tanto la Kriegsmarine como la Luftwafe están fuera del ámbito de Gercke. No en pocas ocasiones esto será objeto de agrias discusiones en la URSS entre hombres de la Luftwaffe y del Heer clamando por la prioridad de sus transportes.

Hay otro apunte importante y es que Alemania no ha iniciado una producción a gran escala de material militar aún, es decir lo que correspondería a una “guerra total”, y además no dispone de combustible más que para la concentración de tropas en sus áreas de asalto inicial y dos meses de campaña. Esto, no obstante, no frena a Hitler quien presupone que la destrucción del RKKA (Ejército Rojo) en el campo de batalla se llevará a cabo en 6-10 semanas.

Tradicionalmente en el pensamiento del Estado Mayor alemán, las consideraciones logísticas siempre han sido minusvaloradas y las secciones encargadas “el patito feo” del OKH. Hitler se lanzará a una campaña con escasas reservas en un teatro de operaciones descomunal. Su planteamiento se basa en un rápido golpe de guadaña que cerque al grueso del RKKA y provoque un colapso militar y político y debe de hacerse rápido mucho antes de la llegada del “general invierno”. De no ser así se entrará en una fase inconclusa de desgaste de impredecibles resultados…


brauchitsch
Walther von Brauchitsch, general jefe del Ejército de Tierra (Heer) y jefe del OKH. Ostentará el mando hasta su cese en diciembre de 1941 ante el fracaso de la captura de Moscú y problemas de salud. Le sucederá el mismo Adolf Hitler en el puesto.
Halder
Franz Halder, jefe del Estado Mayor del OKH. Defensor a ultranza de Moscú como objetivo prioritario de la Operación “Barbarroja”. Ocupará su puesto hasta el 24 de septiembre de 1942.
stuelpnagel
Karl-Heinrich Rudolf Wilhelm Stülpnagel, Oberquartiermeister I (O Qu I)  bajo cuya dirección trabaja la Sección de Operaciones, alma mater del OKH. [Cortesía Bundesarchiv]
Heusinger
Adolf Heusinger, jefe de la Sección de Operaciones. Heusinger sobrevivirá a la guerra y llegará a ser el máximo responsable del Comité Militar de la OTAN en 1961-64.

Gercke
Rudolf Gercke, jefe de la Sección de Transportes y responsable del movimiento ferroviario y fluvial.
Fellgiebel
Erich Fellgiebel, Jefe de la Sección de Trasmisiones. Participante en la trama del intento de asesinato de Adolf Hitler el 20 de Julio de 1994, será detenido y ejecutado sumariamente.
fromm
General Friedrich Fromm, jefe del Ejército de Reserva. Involucrado en la trama de asesinato de Hitler el 20 de julio de 1944, será ejecutado en marzo de 1945.
tippelskirch
General Kurt von Tippelskirch. Oberquartiermesiter IV (O Qu IV). El hombre de la Inteligencia militar. Su oficina de Ejérctitos Extranjeros Orientales (Kinzel) jugará un papel determinante en el planeamiento de la invasión de la URSS y su desenlace.

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German Command

BARBAROSSA’S HEADQUARTERS

OBERKOMMANDO DES HEERES (OKH)

(SUPREME ARMY HEADQUARTERS)

OKH hierarchy
The Oberkommando des Heeres (Ground Forces Supreme Headquarters) at the time of the planning of Operation “Barbarossa”.

As part of the reestructuring of the German Armed Forces urged by Adolf Hitler, in 1935, a new command organization is implemented. It is the Oberkommando des Heeres, or simply known as the OKH. It will be responible of the planning and control of the operations of armies and army groups (Heeresgruppen). From 1938 until the 19th of December 1941 is under the command of Field Marshal Walther von Brauchitsch (Commander-in-Chief of the Ground Forces<>Heer).

In 1938, following Hitler’s projects, a higher command echelon is created which theoretically would emcompass the OKH, it is the new Oberkommando der Wehrmacht or OKW. However all orders from the latter to the former will need Hitler’s approval, which means that in practical terms this subordination is on condition and not direct. The OKH will be the command hierarchy that plans and controls the Eastern Front campaign. [see Planeamiento de Barbarroja]. The 1939 OKH is basically divided in the following sections:

  • Staff (Halder)
  • Personnel (B. Keitel)
  • Replacement Army (Fromm)

It is interesting to note different offices in the hierarchy, like those subordinated to the Halder‘s Staff, like Gercke‘s Transport, and that of the Oberquartiermeister IV (Tippelskirch), under which lays Foreign Armies East (Kinzel). Both  play a paramount role in the planning process of Barbarossa.

The works for the settlement of such an organization are finished in 1939 following a project called “Maybach I”. It comprises 12 half-earthed bunkers with mock-up roofs that give them the appearance of innocent civilian houses when spotted from the air. It will be the OKH‘s home at Wünsdorf-Zossen (45 km. due south of Berlin). This command body will carry out all Estern Front operations until April, 1945, when Hitler assigns the OKW total control of the OKH‘s activities. Operation Barbarossa will be indeed the major challenge the men of the OKH will have to deal with.

The planning process of Operation Barbarossa, already discussed in another set of articles hereby, is not total responsibility of the OKH, as the Chief of Staff, Halder, orders the job to a group of subordinate officers. Once their task is concluded it will end up in the hands of General Paulus (OKW). The preliminaries of generals Marcks, Kinzel and Colonel Feyerabend lack indeed an effective study of logistics (apart from others, like a down to earth Intelligence data of the adversary). Or better said, not an effective study of logistics, but the fact of accepting the limitations of the German Armed Forces in order to carry out the largest military deployment in the history of wars.

The man in charge of such a job is the Chief of Transports, General Gercke. He, not ignoring the issue, will present the aforementioned logistics problems. He is aware that once in the USSR, the huge ammount of supplies and men will have to rely on the German railroad network, as traditionally in the Heer modus operandi. But the Soviet track gauge is broader than the Reich‘s, which demand a prompt adaptation at any costs in men and materiel in the middle of a so-called Blitzkrieg. Therefore Gercke assumes that the initial Eastern German Army (Ostheer) will have to employ lorries for a daredevil advance of almost 1,000 km.

At that stage is when General Georg Thomas, Chief of the OKW Economy and Armaments Office inputs that Germany is only in a position to deliver 50% of the tyres needed for the project, for a rolling fleet that is not precisely homogeneous; far from that it comprises an array of different models of captured lorries in the campaigns of 1939-40. A real nightmare in order to supply spare parts and adequate maintenance for the materiel. Still in the period of 1940-41 not less than 40% of the Wehrmacht‘s divisions are equipped with French vehicles. On top of that the German logistics network conflict within different jurisdictions. This way while Gercke is responsible for all railroad and fluvial movements (civil and military), serving either in the OKH as Chef der Transportwesens, as in the OKW as Wehrmachttransportchef, is not competent in the theatres of operations. It is there General Wagner who coordinates and carries out the flow of all motor transport and the supervision of supplies. Moreover, either the Kriegsmarine and the Luftwaffe are out of Gercke‘s scope. Not in few occassions this will be a source of sour arguments among Luftwaffe and Heer commanders in the USSR claiming for priority.

There’s another consideration. Germany has not even started in 1941 a large scale military industrial production, in other words, what would be associated to a “total war” output. The Reich does not have enough fuel reserves except for the assembly of forces against the USSR and two months of combat. Nevertheless Hitler assumes this risk as his idea is to achieve victory, annihilating the RKKA (Red Army) in a matter of 6-10 weeks, well before “general winter” sets on the Russian steppes.

Traditionally in the thinking process of the German High Command logistical considerations had been “secondary actors”, being the emphasis put in the operations sections. In sinthesys Adolf Hitler will lauch a campaign lacking enough reserves in a gigantic scenario. The idea of Barbarossa follows the premises of a quick encirclement of the adversary that triggers a military and indeed a political crisis that finishes off the Communist regime. He is aware that otherwise, the campaing would go into an inconclusive phase of impredictable consequences…


Kinzel
Generalmajor Eberhardt Kinzel, Chief of Foreign Armies East (Fremde Heere Ost). His Intelligence assessments of the Red Army  have a direct impact in the outcome of operation “Barbarossa”.
Wagner eduard
General der Artillerie Eduard Wagner, Generalquartiermeister, responsible of the theatre of operations motorpool and supply matters. [Courtesy Bundesarchiv]
starke hermann
Generalleutnant Hermann Starke, Oberquartiermeister V (O qu V) since the 12th of June 1941, replacing Waldemar Erfurth just 10 days before Barbarossa. He deals with Military History with sections for historical research, Army libraries, and Army archives.
buhle walther
General Walther Buhle, responsible for laying down rules relating to organization in the field and, in conjunction with the chiefs of arms and services attached to the General Staff, recommending to the General Army Office changes in the Tables of Organization.

keitel bodewin
Generalmajor Bodewin Keitel, Chief of the Personnel Branch. Appointed on the 28th of February, 1938, will stay in the post until the 1st of October of 1942. [Courtesy Bundesarchiv]
Chevallerie kurt von der
General der Infanterie Kurt von der Chevallerie, Chief of the Central Branch from the 15th of August, 1938 until the 1st of December, 1939. He deals with maneouvres and operational planning.
mapa volga arkhangelsk
The final plan signed by Hitler takes into account a final advance to the line Arkhangelsk-Volga (dotted line). From there the Heer can keep at bay the remains of the Red Army and the Luftwaffe can destroy their factories beyond the Ural mountains.

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Kuznetsov, Fyodor Isidorovich. General-Polkovnik

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERAL FYODOR ISIDOROVICH KUZNETSOV (1898-1961)


f i kuznetsov
Teniente general Fyodor Isidorovich Kuznetsov. Su jefatura del Distrito Especial Militar del Báltico (posteriormente Frente Noroccidental) será breve. Tras su relevo le será asignado el mando de un ejército.

El teniente general F. I. Kuznetsov,  al mando del Distrito Especial Militar del Báltico (cuartel general sito en Riga), intentará frenar el asalto del mariscal de campo von Leeb y su Grupo de Ejércitos “Norte”. Su jefe de estado mayor es el teniente general P. S. Klenov y su comisario de cuerpo es P. A. Dibrov. Dispone del siguiente orden de batalla, que aglutina a  26 divisiones (4 de ellas acorazadas) más 3 brigadas aerotransportadas y 2 regimientos motociclistas, frente a las 30 divisiones (3 de ellas acorazadas)  del mariscal bávaro:

  • 8º Ejército, al mando de P. P. Sobennikov (cuartel general en Jelgava)
  • 11er Ejército, al mando de V. I. Morozov (cuartel general en Kaunas)
  • 27º Ejército, al mando de N. E. Berzarin (cuartel general en Riga)
  • Fuerzas aéreas (VVS) de A. Ionov (cuartel general en Riga)
  • Fuerzas de la Defensa Antiaérea (PVO) de M. M. Karlin (cuartel general en Riga)

Kuznetzov, oriundo de la región de Mogilyov e hijo de campesinos, sirve en el Ejército Imperial Ruso del Zar durante la Primera Guerra Mundial, donde recibirá heridas. Tras la revolución bolchevique se pasará a las filas del Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos (RKKA). Participa así en la Guerra Civil Rusa donde llega a ostentar mando en regimiento. Tras ella, cursa estudios en la prestigiosa Academia Militar de Frunze en 1926. Su siguiente actuación en combate será durante la denominada Guerra de Invierno contra Finlandia en 1939-40. No obstante su hora más decisiva llegará el 22 de junio de 1941, el día de comienzo de la Operación Barbarroja. Como jefe del Distrito Especial Militar del Báltico desde diciembre de 1940, sobre el papel cuenta con una fuerza numerosa y capaz de enfrentarse al adversario, pero muchas de sus unidades están en este momento en proceso de reequipamiento y municionamiento, muchas con falta de radios, transportes y en ciertos casos escasas de carburantes.

Contraofensiva ordenada por Kuznetsov a las 24 horas del comienzo de Barbarroja. La maniobra se ejecuta tarde y secuenciada, perdiendo efectividad. Muchos de sus vehículos sufrirán el castigo de la Luftwaffe o adolecerán del combustible necesario para alcanzar los ambiciosos objetivos de su contraataque.

En la mañana de Barbarroja, su 8º Ejército despliega al norte de Lituania, mientras que su 11º defiende la línea fronteriza del resto de Lituania con la Prusia Oriental. Sufren una dura preparación artillera sobre sus posiciones y enseguida son asaltadas. La 10ª División de Fusileros (I. I. Fadeyev) responde al fuego alemán, presenta batalla e incluso pasa al contraataque en el área de los ríos Minya, Plunga y Retovas. Pero el caso de la 10ª es anecdótico y en cualquier caso, al atardecer Fadeyev recibe órdenes de I. F. Nikolayev, su jefe de Cuerpo, de retirarse.

A últimas horas del 22 de junio, Kuznetsov junto con su recién denominado Frente Noroccidental, pone en marcha un contragolpe con el 3er y 12º cuerpos mecanizados hacia Siauliai y Tilsit, zona identificada como eje principal de la ofensiva de von Leeb (en realidad es el punto de penetración<>Schwehrpunkt del 4. Panzergruppe de Höpner). Según su plan, en una segunda etapa, sus fuerzas mecanizadas deberán derrotar al enemigo en Kaunas y Vilnius. Asimismo se decide a lanzar a la 23 Tankovaya Divizya (división acorazada) contra la agrupación enemiga (18. Armee de Küchler) de la costa báltica. La operación, de tener éxito, es decir, detenido el enemigo, deberá continuar con una penetración hacia la Prusia Oriental según los planes de preguerra aprobados. Para desgracia de Kuznetsov, los planes de preguerra ya han quedado obsoletos a las 03:05 horas del 22 de junio de 1941.  El machaque del 1. Luftlotte de  Keller a sus efectivos aéreos y terrestres es tan significativo que le hace perder contundencia en su contraataque. Kuznetsov no es ajeno a la superioridad de la Luftwaffe en los cielos y ordena operar a sus fuerzas acorazadas en grupos reducidos para presentar blancos menos vulnerables desde el aire, pero como contrapartida los carristas soviéticos entran en acción de manera secuencial al combate sin poder hacer uso de su masa numérica.

Los ataques aire-suelo de la Luftwaffe a los aeródromos rojos eliminan en la práctica el apoyo aéreo a las divisiones de Kuznetsov. En palabras de Sobennikov: “…en este momento casi toda la aviación del Distrito Militar del Báltico fue neutralizada en sus pistas. Por ejemplo, de las divisiones aéreas mixtas asignadas al apoyo del 8º Ejército, hacia las 15 horas del 22 de junio quedaban ya sólo 5 ó 6 aparatos SB.

Su maniobra, distando de ser perfecta, no obstante, pone en un serio aprieto a la 6. Panzer Division en Siauliai, cuando los alemanes hacen frente a un nuevo tipo de carro de combate descomunal del que nada sabían. La sorpresa táctica de los nuevos carros de 52 toneladas KV-1 y KV-2 es completa. De hecho, uno de los episodios más singulares de la Operación Barbarroja tiene lugar entre un solitario KV-2, que se las arregla para mantener bloqueado uno de los accesos logísticos de una cabeza de puente alemana durante dos días, como si de un búnker imbatible se tratara. Tras recibir docenas de impactos y el ataque sorpresivo nocturno de zapadores con minas, sólo la acción de un potente cañón FlaK 18 de 8,8 cm. dispuesto en su arco trasero, conseguirá ponerlo fuera de combate después de doce disparos certeros.

Pese a su contraataque el 8º Ejército no tendrá más remedio que retirarse según la línea Jelgava-Riga-Tartu-Narva por el noroste del lago Pskov  y el 11er Ejército por el eje Daugavpils-Pskov-Novgorod (este del Pskov). Sus hombres encajarán pérdidas significativas, pero serán capaces de evitar quedar copados al estilo de los cercos sufridos en el Frente Occidental de Pavlov, retirándose no de manera contínua sino con acciones dilatorias y contragolpes. Su última esperanza al mando del Frente Noroccidental será detener a los hombre de von Leeb en las aguas del Dvina Occidental, pero von Manstein al mando del LVI. Armeekorps (Motorisierte)<> 56º Cuerpo Motorizado, que incluye a la 8. Panzer Division, se le adelantará al más puro estilo de la guerra relámpago, llegando al Dvina antes de poder Kuznetsov erigir defensas sostenibles.

Su mando sobre las tropas del Frente Noroccidental será breve, acabando el 30 de junio de 1941 al ser relevado por el general-maior P. P. Sobennikov, hasta este momento subordinado suyo, a la sazón jefe del 8º Ejército.

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL FYODOR ISIDOROVICH KUZNETSOV (1898-1961)

 

22jun41
Deployment of forces on the eve of the 22nd of June 1941. Northwestern sector. Kuznetsov opposes 2 infantry armies (16th and 18th) plus one armoured (4th).

Lieutenant General F. I. Kuznetsov, Commander of the Baltic Special Military District (HQ Riga, Latvia) will struggle to neutralize Field Marshall von Leeb’s Army Group “North”. His Chief of Staff is the Lieutenant-General P. S. Klenov and his Corps Commissar is P. A. Dibrov. His order of battle includes 26 divisions (4 armoured), 3 airborne brigades and 2 motorcycle regiments opposed to von Leeb’s 30 divisions (3 armoured). It is as follows:

  • 8th Army, under P. P. Sobennikov (HQ Jelgava)
  • 11th Army, under V. I. Morozov (HQ Kaunas)
  • 27th Army, under N. E. Berzarin (HQ Riga)
  • Air Force (VVS) under A. Ionov (HQ Riga)
  • Air Defense Forces (PVO) under M. M. Karlin (HQ Riga)

Fiodor Kuznetsov, is born in the Mogilov region and is the son of peasants. Serves in the Tsar’s Imperial Army and participates in World War I, where receives wounds. After the Bolshevik revolution he decides to join the ranks of the new Red Army of Workers and Peasants (RKKA). Thus participates in the Russian Civil War commanding a regiment. After that graduates in the prestigious Frunze Military Academy in 1926. Kuznetsov sees new action in the so-called Winter War against Finland (1939-40). However, his most critical career moment will arrive on the 22nd of June, 1941, the day of the invasion of the USSR by Adolf Hitler and allies, Operation Barbarossa. As Commander-in-Chief of the Baltic Special Military District since December’ 40, on paper counts on a powerful array of forces capable to deter the adversary, but many of his units are at that stage under refitting and reorganization, many of them lacking radios, transport means and low on fuel supply.

In the morning of Barbarossa his 8th Army is deployed north of Lithuania while his 11th defends the rest of the Lithuanian border with Eastern Prussia. They suffer intense artillery punishment and are assaulted next. The 10th Fusiliers Division (I. I. Fayedev) replies to german fire, stands for battle and even counter-attacks in the vecinity of rivers Minya, Plunga and Retovas. But the case of the 10th is almost an anecdote and eventually Fayedev receives orders from his Corps Chief, I. F. Nikolayev, to withdraw his troops.

During the last hours of the 22nd of June Kuznetsov and his recently re-named Northwestern Front will carry out a counter-offensive with the 3rd and 12th mechanized corps against Siauliai and Tilsit. The threat has been correctly identified as von Leeb’s main axis of attack (breakthrough point<>Schwehrpunkt of Höpner’s 4th Panzer Group). But not only this, according to his plans, at a later stage, his forces will have to defeat the enemy between Kaunas and Vilnius. Likewise, he orders his 23 Tankovaya Divizya<>23rd Tank Division to pincer the invaders against the Baltic coast (Kuchler’s 18. Armee). His counter-stroke, if successful, must then continue towards Eastern Prussia according to his pre-war approved plans. Unfortunately for him his pre-war plans have already become obsolete as of today’s 03:05 hours. Keller‘s 1. Luftflotte pounding is merciless against his air and ground assets and will greatly affect Kuznetsov’s actions. He is fully aware of the lethality of the Luftwaffe and order his tank forces to operate in smaller combat groups in order to become less vulnerable from the air, but having ordered so, his tankers will arrive piece-meal to the battle losing the effectivity of their number superiority.

Luftwaffe air-to-ground attacks to Red aerodromes neutralize the chance for air support to Kuznetsov armies. General Sobennikov will write: “…at this stage almost all Baltic District Aviation was destroyed in its bases. For instance, out of all the Mixed Air Divisions assigned to the support of the 8th Army after 15:00 hours of the 22nd of June just 5 or 6 SB bombers were left…”.

kv-1 splash horch car
The KV series of secret tanks, named after Marshall Kliment Voroshilov, are literally indestructible machines for the German arms. Heavily armoured and gunned they are conceived for the Soviet doctrine of “deep battle”. Here a KV-1 with a 76.2 mm cannon smashes a Horch command vehicle.

His maneouvre, far from being  perfect, still triggers a crisis amongst the ranks of the 6. Panzer Division near Siauliai, when the Germans suddenly face a gigantic unknown new type of tank: The 52-ton KV-1‘s and KV-2’s. The Soviets achieve a total  tactical surprise. As a matter of fact one of the most outstading feat of arms that take place during Barbarossa involves one of these KV-2’s. It manages to keep at bay for 2 days numerous Wehrmacht forces which try to force a logistical supply line to feed the Dubissa bridgehead. Behaving as  an undestructible fixed bunker, the Soviet crew manages to inflict grievous losses to the German supply columns and tanks. After having received dozens of direct impacts and mine night sneak attacks of engineers is only put out of action thanks to a FlaK 18 8.8 cm. powerful piece firing from its rear arc with 12 accurate shots.

In spite of his counter-attacks, the 8th Army has no other chance eventually but to pull back following the axis Jelgava-Riga-Tartu-Narva on the Western approaches of lake Pskov. Likely the 11th will do the same along Daugavpils-Pskov-Novgorod (Eastern Pskov). His men will endure severe losses but will manage to skip major encirclements like the ones in his neigbouring Western Front (Pavlov). His units will withdraw not relentlessly, but maneouvering and counter-attaking whenever a chance arises. His last hope as Commander-in-Chief of the Northwestern Front will be to halt von Leeb’s Panzer at the banks of the Western Dvina river. Nevertheless von Manstein, Commander of the LVI. Armeekorps (Motorisierte)<> 56th Motorized Corps that includes the 8. Panzer Division will overtake him in the finest Lightning War style. The Teuton General will arrive to the river before Kuznetsov manages to build sustainable defenses along it.

His command will be short finishing on the 30th of June, 1941, being relieved then by his up to that moment Chief of the 8th Army, P. P. Sobennikov.

 

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Panzerkampfwagen III

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MÁQUINAS DE BARBARROJA

 

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CARRO DE COMBATE ALEMÁN MEDIO PANZERKAMPFWAGEN III (Sd.Kfz. 141)

 

pz iii pueblo color
En la variante PzKpfw. III Ausf. F se acopla un cajón tras la torreta, similar al del Panzer IV. En la foto este está montando un cañón Kwk 38 de 5,0 cm.

Debido a las estrictas prohibiciones impuestas por los aliados en el Tratado de Versalles (1919) tras la finalización de la Primera Guerra Mundial, relativas a la cantidad de efectivos militares y tipo que a Alemania se le permitiría poseer, esta, a pesar de obviar los términos del mismo con el ascenso de Hitler al poder como nuevo canciller, no está en condiciones de fabricar un carro de combate medio en un tiempo razonable. La potencia derrotada en la Gran Guerra debe equipar a sus nacientes fuerzas acorazadas con blindados ligeros PzKpfw. I y II, que servirán en cierta manera de “banco de pruebas“ para la nueva industria armamentística y el entrenamiento de las dotaciones de este nuevo tipo de vehículos. Por ello los prototipos del Panzer III no estarán listos hasta 1936 y sólo cuando Daimler-Benz gane el concurso entre varias empresas. La firma iniciará su producción en serie en 1937. A diferencia de sus antecesores, novedosamente, incorpora una torreta de tres hombres, una tripulación de 5 con intercomunicadores eléctricos y radio. En comparación con los modelos soviéticos, el Panzer III es más avanzado. Los blindados del RKKA (Ejército Rojo) aún necesitan de una rígida estructura de disposición en batalla, que precisa de vehículos de mando con jefes de carro que deben manejar banderines de señales, para coordinar la maniobra en mitad del combate. El comandante de carro alemán, por el contrario, dispone de una cúpula con excelente óptica y es capaz de concentrar el fuego de toda su unidad en tiempo reducido contra un único objetivo. Este será uno de los secretos de la guerra relámpago de Adolf Hitler. El Panzer III es pues ideado como blindado capaz de enfrentarse a otros carros de combate, mientras que el Panzer IV, es concebido como blindado de apoyo a la infantería.

Diagrama vulnerabilidades
Diagrama de vulnerabilidad del Panzer III, según los manuales técnicos soviéticos

Las versiones (Ausführung) iniciales desde la Ausf. A a la Ausf. F van dotadas con un cañón de pequeño calibre KwK 36 de 3,7 cm. (estándar en la Wehrmacht). Su “pegada” es escasa, en especial contra los modelos  pesados de Stalin, los T-34 y los KV; con munición Panzergranate 40 y una velocidad de salida en la boca de 762 m/s, tan sólo pueden penetrar 29 mm. a 500 metros. No se mejora su potencia de fuego con un cañón KwK 38 L/42 de 5,0 cm. (PzKpfw. III Ausf. G y versiones anteriores mejoradas) hasta 1941. Con la munición anti-blindaje Panzergranate 39 y 685 m/s de velocidad de salida en la boca, este cañón mejora sensiblemente su poder de fuego y puede perforar 47 mm. de blindaje a 500 metros.

El chasis del PzKpfw. III será el elegido para la fabricación de los archifamosos carros de asalto StuG III (Sturmgeschütz III). Finalmente el Panzer III llega a tiempo de intervenir en Polonia (1939), Noruega (1940), Francia (1940), norte de África (1941) y URSS.

Al comienzo de la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941, este modelo en todas sus versiones (el más moderno es el Ausf. H) constituye el 30 % de todas las fuerzas acorazadas germanas y el carro más importante numéricamente de la campaña. Es el mejor blindado alemán en ese momento y lo seguirá siendo hasta 1943. Dispone de unas planchas de grosor máximo de 60 mm. y desarrolla una velocidad de 40 km/h. en carretera. Empero enseguida se comprobará que la munición perforante de 3,7 cm. es totalmente inefectiva contra los modernos T-34 y sobre todo contra los KV como arriba se indica. El cañón F-34 de 76,2 mm. del T-34 es superior a cualquiera de los germanos en 1941 y a distancias seguras de 1 kilómetro es capaz de batir a cualquier Panzer. El casco inclinado del carro soviético, a pesar de ser comparable en grosor con el del Panzer III Ausf. H, le ofrece una gran ventaja defensiva. Tan sólo los Panzer III dotados con el cañón de 5,0 cm. tienen alguna posibilidad a corta distancia con disparos de fortuna o por los sectores laterales o traseros donde el blindaje del T-34 tiene menos grosor. Para suerte de las tripulaciones de este Panzer, la mayor parte de sus oponentes son aún T-26 y modelos BT. Por todo ello y bajo la bien ejecutada doctrina acorazada de la guerra de movimiento, llegarán a las puertas de Moscú en diciembre de 1941…

pz iii destruido
PzKpfw. III Ausf. E destruido mostrando numerosos impactos  de proyectiles de diferentes calibres en su sector delantero. El vehículo pertenece a la 2. Panzer Division, posiblemente durante la campaña de Francia.

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

GERMAN MEDIUM BATTLE TANK PANZERKAMPFWAGEN III (Sd. Kfz 141)

 

PANZERBEFEHLSWAGEN III
A command tank Panzerbefehlswagen III belonging to the 7th Armoured Regiment of the 10. Panzer Division (Lieutenant General Ferdinand Schaal). This division, one of Guderian’s 2. Panzergruppe, is fighting across Belarus in the first weeks of Operation “Barbarossa”. [Unknown author].

Due to the dire constraints of the Treaty of Versailles (1919) dictated by the Allies after WWI, in regards of the number and type of forces Germany is allowed to field, the defeated Power is not in a position to develop any medium battle tank within a reasonable time. And this even though the terms will be  largely ignored after the election of Adolf Hitler as Chancellor. The only chance is to equip its new born armoured forces with light tanks, the PzKpfw. I’s and II’s. They will be the “benchmarks” for the inexperienced industry and just good enough to train the crews of these new vehicles, the Panzerwaffe.

The first prototypes won’t be ready until 1936 when Daimler-Benz wins the contest and produces the first series, the Panzerkampfwagen III Ausf. A, in 1937. As an innovation it is fitted with a three-man turret, a crew of 5 with electrical intercomms and radio. In contrast with the Soviet tanks, that still must rely on signal flags handled by command vehicles in order to coordinate the maneouver in the battlefield, the Panzer is more advanced. The German Panzer III commander can use a cuppola fitted with the latest optics and along with the use of radios is able to concentrate the fire of his whole unit onto a single target. This will be one of the key factors of Hitler’s Lightning War. The PzKpfw. III is as a matter of fact the Panzerwaffe‘s main battle tank, a tank destroyer, while the PzKpfw. IV is meant for infantry support.

The earlier versions (Ausführung) from the Ausf. A until the Ausf. F are fitted with a small 3,7 cm. KwK 36 gun (a Wehrmacht standard). This weapon has a modest “punch”, especially against the Stalin’s heavies, the T-34’s and the KV‘s; with piercing ammo, Panzergranate 40, with an initial speed of 762 m/s, it can only penetrate 29 mm. of armour at 500 metres. The series family will not be enhanced with the more powerful 5,0 cm. KwK 38 L/42 gun (PzKpfw. III Ausf. G and earlier retrofitted variants) until 1941. With a higher calibre armour piercing ammo, Panzergranate 39, with an initial speed of 685 m/s., the Panzer III sensibly improves its “punch” and is able to penetrate 47 mm. at 500 metres.

pak 38 / kwk 38
5,0 cm. ammunition for the KwK 38/PaK 38. It is interesting to note the conical warhead in the Panzergranate 40 and 40/1 shells in order to enhance the penetration capabilities. The first shell from the right is the high-explosive type.

The chassis of the Panzer III will be chosen for the production of the famous assault gun StuG III (Sturmgeschütz III). Finally the long awaited PzKpfw. III will arrive in time to see combat in Poland (1939), Norway (1940), France (1940), North Africa (1941) and the USSR.

At Operation Barbarossa start on the 22nd of June 1941, this tank in all its variants (being the most modern the Ausf. H) makes 30% of the Panzerwaffe and the most numerous in the campaing. It is the best German tank at the moment and until 1943. Its hull is protected by up to 60 mm. and develops 40 km/h. on paved surfaces. Although its 3,7 cm. armour piercing projectiles will prove useless versus T-34’s and KV’s as aforementioned. The T-34 76.2 mm. F-34 cannon is better than any German one in 1941 and at comfortable stand-off distances of 1 kilometre is able to knock out any Panzer. The sloped hull of the Soviet, in spite of having the equivalent thickness of the Panzer III. Ausf. H, offers a greater defensive advantage. As explained above only those Panzer fitted with the 5,0 cm. gun will have a chance at short ranges, with critical hits or side or rear shots, where the T-34 armour is thinner. Luckily for the German crews, most of the Soviet tanks are T-26‘s and BT‘s. All in all, under the well coordinated Panzerwaffe mobile warfare doctrine, they will arrive to the gates of Moscow in December 1941…

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Invadir la URSS / To invade USSR (II)

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EL ORÍGEN DE LA MÁS GRANDE OPERACIÓN MILITAR DE LA HISTORIA: PRELIMINARES (II)

 

landser frontera urss
A las 03:00 horas comienza a todo lo largo de las fronteras de la antigua Polonia, Eslovaquia, Hungría y Rumanía con la URSS un ataque de artillería seguido por las tropas de la Wehrmacht. En la ilustración la tropa rebasa un poste fronterizo. Ha comenzado la más grande campaña militar de la historia.

A las 03:15 horas de Berlín del 22 de junio de 1941 comenzó la Gran Guerra Patriótica, Velikaya Otochestvennaya Vojna como la denominaron los soviéticos. Ese mismo mes de 2011, setenta años después de su inicio, me dispuse a escribir esta extensa obra, una cronología de las primeras semanas de la campaña. La obra pretende ser detallada y rigurosa desde el nivel estratégico hasta el táctico y complementada con experiencias y relatos de combatientes, que, espero, acercarán  de alguna manera al lector a aquellos trágicos eventos. Intentaré relatar las acciones ocurridas día a día hasta el 8 de agosto de 1941. No cubre por lo tanto ni el cerco de Leningrado, ni la toma de Kiev, ni la operación “Taifun” contra Moscú.  La obra se ciñe además a los tres principales teatros de operaciones, sin considerar el más septentrional de todos, el de Noruega, al mando del Generaloberst Nikolas von Falkenhorst.

Otras victorias espectaculares conseguiría el Ostheer (el Ejército alemán del “Este”) después del 8 de agosto, pero la famosa Guerra Relámpago de Adolf Hitler fue más patente que nunca en esas primeras semanas, cuando todavía se tenía esperanzas de acabar la campaña en un período de seis a diez semanas.

La propaganda de la época presentó al mundo a la Wehrmacht como la vencedora en todos los campos de batalla y a su arma aérea, la Luftwaffe, como la dueña indiscutible de los cielos. Es común encontrar literatura por doquier que atestigua que la aviación soviética o VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) fue pulverizada en sus mismas bases en las horas del amanecer del domingo 22 de junio. Parte de ese mensaje ha sobrevivido setenta años después. Las cifras de aparatos soviéticos destruidos en pocas horas recogidas en los informes de misión de los pilotos fueron impresionantes. Pero para ser justos es necesario matizar estos datos.

TSAMO
Uno de los miles de archivos desclasificados del Ejército Rojo. En la ilustración, la portada de un resumen operativo del Frente Suroccidental del 7 de julio al 9 de septiembre de 1941.

Una vez iniciado el proceso de desclasificación de los archivos secretos del Ejército Rojo  a finales de los noventa, miles de ellos son de público acceso y están arrojando datos que ofrecen una nueva perspectiva. Los archivos centrales del Ministerio  de Defensa de la Federación Rusa han dado un contrapunto a las “toneladas” de obras escritas sobre el tema en los países occidentales. La Luftwaffe salió a volar en esas horas previas al amanecer y asestó un golpe devastador, sí, pero no fue decisivo. La VVS sufrió daños catastróficos en el suelo pero “salió al aire” y nunca dejó de combatir, eso sí, en unos cielos dominados por los veteranos y altamente entrenados pilotos de caza de los Messerschmitt.

Así como en los cielos, en la superficie los alemanes gozaban de una ventaja técnica y de superior experiencia. Pero esta literatura a la que hago referencia yerra en mostrar la imagen de un ejército alemán plenamente motorizado con numerosas divisiones acorazadas: las Panzerdivisionen. Aún existe hoy día una romántica aureola alrededor del invencible Panzer alemán. No obstante, en aquel verano de 1941 la mayor parte de los soldados alemanes, los Landser, marchaban a pie, como lo hicieron sus padres en la Gran Guerra y su equipo pesado era tirado por caballos. Más de 600.000 animales de tiro acompañaron fielmente a sus dueños hasta el suelo soviético. Divisiones Panzer había muy pocas en números relativos. Por decirlo de alguna manera, la declaración de guerra a Alemania por Francia y Gran Bretaña con ocasión de la invasión de Polonia llegó inconvenientemente  “un poco” demasiado pronto, sorprendiendo los planes germanos de lograr una plena motorización de la Wehrmacht, aún en una fase temprana.

La Wehrmacht se lanzó así pues adelante con modernos carros de combate como el Panzerkampfwagen IV, que era superior a los modelos de preguerra soviéticos con débiles blindajes (como el T-26). Pero los modelos germanos más numerosos eran equivalentes a los soviéticos incluso inferiores, si nos referimos a los PzKpfw. II. (con un cañón de pequeño calibre de tiro rápido de 2 cm.) o a los PzKpfw. I. (con dos sencillas ametralladoras de 7,92 mm.). Además había unidades enteras dotadas de “veteranos” carros de combate de fabricación checa, capturados con ocasión de la ocupación de ese país en 1938. ¿De dónde proviene pues el mito del Panzer? De su doctrina de empleo y no necesariamente de su cualidad técnica.

pzkpfw38t
Las pocas divisiones acorazadas alemanas disponibles complementan sus plantillas con numerosos carros de combate de fabricación checa, como el de la ilustración. Un PzKpfw. 38(t) en la actualidad.

De la derrota de Alemania en la Primera Guerra Mundial surgieron hombres como el General Heinz Guderian, quienes vieron las posibilidades de empleo del tank, así denominado por los británicos, Panzer o carro de combate. Los hombres como él se negaron a limitar el uso de la nueva arma sólo para el apoyo del avance de la lenta infantería, sino que imaginaron grandes masas acorazadas penetrando velozmente a través de las líneas enemigas hasta su retaguardia. La nueva doctrina, combinada con el uso de aviones de ataque precisos, dio a luz una nueva forma de hacer la guerra. Se la llamó Blitzkrieg, la guerra relámpago. Los Panzer, junto con los bombarderos en picado Ju-87 Stuka, conquistaron Polonia y Francia. La U.R.S.S., consecuentemente, iba a ser la siguiente en sucumbir. La doctrina sigue vigente. La Operación Tormenta del Desierto en tierras del Golfo Pérsico en 1991 fue una copia a escala reducida de Barbarroja.

En las escuelas de oficiales germanas se animaba  a usar la propia iniciativa en el curso de la batalla. El sistema de mando y control soviético era rígido. Los carros de combate alemanes disponían de radios para su coordinación en mitad de la lucha. Los soviéticos por lo general no, debiendo confiar en un sistema de banderines de señales desde un carro de mando para las órdenes de batalla. La Wehrmacht llevaba ya casi dos años de experiencia en “operaciones reales”. El RKKA (excepto unos pocos veteranos de la Guerra Civil Española, el conflicto de Khalkhin Gol y la Guerra de Invierno contra Finlandia) no. El Panzer no era superior al carro soviético en términos generales. De hecho, el RKKA disponía de modelos secretos modernísimos. Los temibles KV de más de cincuenta toneladas y los T-34 fueron una agria sorpresa de los que nada se sabía. Para suerte de los Landser, aquel año aún había pocos en cantidades relativas.

El mundo iba a cambiar a las 03:15 horas del 22 de junio de 1941. Hitler así lo predijo. Barbarroja daría comienzo a un larguísimo conflicto que duraría 4 años más y concluiría con los ejércitos de Zhukov y Koniev combatiendo en las calles de Berlín en 1945. En conversaciones con allegados de la extinta U.R.S.S. siempre les he dicho lo mismo: “la Segunda Guerra Mundial la ganó la sangre de 20.000.000 de soviéticos, la tenacidad británica y las fábricas norteamericanas”. Una nueva era comenzó en 1945, pero curiosamente los frutos de la victoria los recogieron los Estados Unidos de América, primera potencia nuclear de la historia. El mundo colonial, encabezado por el imperio británico, había recibido el tiro de gracia y estaba a punto de desaparecer.

Muy tarde en la noche del sábado 21 de junio un tren soviético de mercancías llegaba a la frontera del Reich. Stalin no lo sabía, pero iba a ser el último de sus trenes de los acuerdos comerciales de cooperación. Las tropas alemanas apostadas en el sector lo observaron con ironía. El último de los trenes…Entonces las agujas de los relojes marcaron las 00:00 horas del domingo 22. Nadie podía dormir. El minutero volvió a saltar hacia adelante de nuevo. La cuenta atrás ya no se podía detener…

 

Planeamiento de la Operación Barbarroja (I)…

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THE ORIGINS OF THE LARGEST MILITARY OPERATION IN HISTORY: PRELIMINARIES (II)

vvs
The closest VVS aerodromes to the border suffer the Luftwaffe onslaught at dawn the 22nd of June, 1941. Being a Sunday, many Soviet pilots are simply on leave. In many bases the comouflage and dispersal orders arrive too late…

At 03:15 hours (Berlin time) 22nd of June, 1941 commenced the Great Patriotic War, Velikaya Otochesvennaya Vojna, as it was named by the Soviets. On this same month, 2011 I committed myself to write this extensive account, a chronology of the first weeks of Operation Barbarossa. The books pretends to be thorough from the strategic down to the tactical standpoint, complemented with the experiences of witnesses, that, I presume, will transport the reader to those tragical events. I tried to describe the actions that took place day by day until the 8th of August 1941. It does not encompass the Leningrad siege, or the conquest of Kiev or Operation Typhoon against Moscow. The research focuses on the 3 main theaters of operation, leaving the Northern most one in Norway under command of Generaloberst Nikolas von Falkenhorst for a future reasearch.

Other spectacular victories would the Ostheer (German Armed Forces in the East) achieve after the 8th of August, but Hitler’s famous Lightning War was carried to the outmost during those first weeks, when there was still hope to finalize the campaign within 6 to 10 weeks.

The propaganda machine of its time presented the Wehrmacht to the world as the indisputable victor in all battlefields, and its air arm as master of the skies. It is still possible to find bibliography that simplifies the facts and figures and states that the Soviet Air Force or VVS (Voenno-Vozdushnye Sily) was pulverized on its own bases on the early morning hours of Sunday the 22nd of June, 1941. Part of this simplified message has survived 70 years after. The numbers of destroyed Soviet aircraft were indeed appalling, but it is fair to analyze these figures further.

Once the Red Army secret file declassification process was initiated in the late 90’s, thousands of them became accessible and are offering a new perspective to this issue. The Russian Federation Armed Forces archives are now challenging and balancing the myriad of books written up to now in the West. The Luftwaffe unleashed her mighty power just before dawn the 22nd of June and delivered a devastating blow to the Soviet air power, but it wasn’t decisive. The VVS was certainly maimed on the ground but somehow retaliated and never ceased to fight, nevertheless in skies mastered by the veteran and highly trained Messerschmitt fighter pilots.

horses
The use of horse-drawn carts is paramount to make the logistics flow into the badly prepared roads of the Soviet Union. While in Ukraine the road network is almost non-existant, in Belarus, the ex-Baltic Republics and Russia it is improved but surrounded by masses of forests that limit the flowing of supplies to a few lines that later will easily be hampered by the partisans.

As in the skies, on the ground the Germans enjoyed a superior technical and tactical advantage. They were simply more experienced combatants. But this aforementioned literature pretends to show Hitler’s Armed Forces as fully motorized and plenty of armoured divisions: the Panzerdivisionen. Even today there’s a “romantic” aura around the invincible German Panzer. However, during that summer of 1941, most of the German foot soldiers, the Landser, marched on foot as their grandparents did during the 1914-18 War and their heavy equipment was horse-drawn. +600.000 horses accompanied faithfully their masters into Soviet soil. Panzer divisions were just a few in relative numbers. So to speak, the war declaration of France and Great Britain in response to Hitler’s invasion of Poland, arrived inconveniently “a bit too early”, surprising the German plans of achieving the full motorization of the Wehrmacht, still on early stages.

The Wehrmacht launched its might with modern tanks like the Panzerkampfwagen IV, that was superior to the pre-war Soviet models with thinner armor (like the T-26). But the most numerous German models were just equivalent or even inferior to their Soviet counterparts, if we talk about the PzKpfw. II (with a rapid fire small calibre 2.0 cm gun) or even the PzKpfw. I (just fitted with 2×7.92 mm. machine guns). In addition there were units fully equipped with “veteran” Czech tanks, captured and fielded by the Wehrmacht after the occupation of this country in 1938. The question is…where does the myth of the Panzer come from? From its employment doctrine and not necessarily from its technical qualities.

KV1
The first encounters with the 50-ton KV juggernauts are a sour experience for the German arms. In many of the engagements only high calibre howitzers or the famous 8,8 cm. cannon save the situation while the anti-tank guns fail to stop them.

From the Great War defeat of Germany men like general Heinz Guderian excelled developing a new employment doctrine of the new tank, as the British named the new machine after its introduction in the 1914-18 conflict. Men like him rejected  the idea of using the new invention as a means to accompanying the advance of the foot soldier, but imagined large masses of these armoured rolling vehicles maneuvering independently, breaking through the enemy lines towards their rearguard. The new doctrine, combined with the use of accurate attack aircraft, paved the way for a new concept to wage war: it was called Blitzkrieg or The Lightning War. The Panzer, along with the Junkers Ju-87 dive bomber conquered Poland and France. Consequently, the USSR would be the next to succumb in due time. This doctrine is still in use. Operation Desert Storm in the Persian Gulf barred lands in 1991 was a scaled copy of Barbarossa.

In the German officer’s schools self-initiative was encouraged in the course of battle. The Soviet Command and Control system was rigid. German tanks were fitted with radios for real-time coordination during battle. As a general rule, Soviet tanks did not, having to rely on flag signals from a command tank. The Wehrmacht had been already almost 2  years in “real operations”. The RKKA did not (except for a few Spanish Civil War, Khalkhin Gol or the Winter War veterans). The German tank was not superior to the Soviet designs in general terms. As a matter of fact Stalin possessed secret new types. The fearful 50 ton KV’s and the T-34’s posed an unbeknown sour surprise to the German arms. Luckily for the Landser still in 1941 there  were just a few of them in relative numbers.

The world was going to change at 03:15 hours of the 22nd of June, 1941. Hitler so predicted. Barbarossa yielded a long struggle that would prolong 4 more years and would only conclude with Zhukov’s and Koniev’s troops fighting in the streets of Berlin in 1945. During my conversations with acquaintances of the extinct U.S.S.R. I used to say: “WWII was won due to the blood of 20,000,000 Soviets, British resilience and American factories”. A new era started in 1945, but curiously enough the fruits of victory were to be enjoyed by the United States of America as the first nuclear power in History. The old colonial world, led by the British Empire, was soon to be over.

Very late at night Saturday, the 21st of June, 1941, a Soviet train reached the Reich’s frontier. It was transporting goods and raw materials. Stalin was unaware of the fact it was going to be the last of the shipments to his commercial partner, Adolf Hitler. The German soldiers deployed on the sector stared at it with irony. The last of the trains…Then the hands of the clock indicated 00:00 hours of the Sunday the 22nd. The hands kept on moving one more minute ahead. The countdown was already unstoppable…

 

Barbarossa’s origins (I)…

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Invadir la URSS / To invade USSR

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EL ORÍGEN DE LA MÁS GRANDE OPERACIÓN MILITAR DE LA HISTORIA: PRELIMINARES (I)

 

Hitler liberado prisión landesberg
Adolf Hitler es liberado en diciembre de 1924 tras su condena en la prisión de Landesberg por su intento de golpe de estado de 1923. Su carrera política será frenética hasta su elección democrática como canciller en 1933.

En retrospectiva, en la historia de las guerras, que es la del ser humano mismo, nunca se había producido un acontecimiento a escala semejante en cuanto a número de tropas, bajas sufridas, intensidad y alcance de las operaciones y la ferocidad con la que se combatió. Servir en el “frente ruso”, el Ostfront, era el peor posible destino si hablamos del soldado alemán. No era sólo una guerra. Se trataba de una Cruzada ideológica no para vencer a un enemigo, sino para aniquilarlo.

Recogida en las páginas de su obra “Mein Kampf” (“Mi lucha”) escrita en sus años de joven activista político, Adolf Hitler apuntó la necesidad de ampliar el espacio vital del pueblo germano (Lebensraum), a costa de arrebatárselo a otros pueblos más al este. Su ideario político justificaba la necesidad de erradicar el Bolchevismo como una especia de “cáncer” de la humanidad, además de su animadversión hacia el judaísmo. Estos principios ideológicos convirtieron esta campaña en algo terriblemente singular.

La primera mitad del siglo XX es un período de ideologías puras y extremas. Algo totalmente alejado del pensamiento y estilo de vida común de los ciudadanos que vivimos en la actualidad. Fascismo, Nacionalsocialismo y Comunismo convivían con las viejas potencias democráticas occidentales (agotadas tras la Gran Guerra). Se trataba de un período “post-revolución industrial” que experimentó un increíble desarrollo de la tecnología en los albores del pasado siglo, acelerado en la Primera Guerra Mundial. El conflicto de 1914-1918 comenzó con millones de hombres marchando a las trincheras a pie. Pero en breve el cielo se llenó de máquinas voladoras, los suministros se hacían llegar a bordo de transportes motorizados y el carro de combate hizo su aparición. Las máquinas se apoderaron a velocidad vertiginosa del campo de batalla. Al acabar la Gran Guerra con la derrota de Alemania y tras verse obligada a firmar los estrictos términos del Tratado de Versalles, el mariscal de campo galo Ferdinand Foch dijo: “Esto no es un tratado de paz. Es un armisticio para veinte años”. No se equivocó. El terreno quedaba abonado para una guerra a escala sin precedentes con una tecnología mucho más moderna y letal.

lenin plaza roja 1919
Lenin arengando a una multitud en la paza Roja de Moscú en 1919. Tras la revolución Bolchevique, que supuso la liquidación del régimen zarista, comienza una guerra civil (1917-1923) entre el Ejército Rojo del nuevo gobierno Bolchevique y el antiguo ejército zarista y otros opositores.

¿Cómo es posible que Alemania cometiera el error de embarcarse en una campaña para conquistar la Unión Soviética? ¿Acaso no es de necios pensar que no es posible ocupar militarmente el estado más extenso del planeta? Pero la Operación Barbarroja, no era un plan de conquista. En la Directiva número 21 firmada por Adolf Hitler unos meses antes se definieron los objetivos, que no era otro que la destrucción del RKKA o Ejército Rojo en el campo de batalla. Esto debía hacerse de manera fulgurante para provocar una crisis en el aparato militar y político, que colapsara el estado bolchevique y propiciara el derrocamiento del líder del Comunismo internacional, Stalin. Barbarroja no ha sido nunca bien entendida en Occidente por el público general y por lo tanto está plagada de mitos.

La Wehrmacht, la maquinaria militar más avanzada de la época, victoriosa en todas sus campañas (excepto por el momento en la de rendir a Inglaterra por las armas en el verano de 1941), daba por sentado que tamaña empresa podía llevarse a buen término en seis semanas o quizás diez. Mucho antes de que “el general invierno”, del que habló Napoleón, se aposentara en los campos de la Madre Rusia. Esto no sucedió…

Dos años y seis meses me ha llevado concluir esta extensa cronología que he titulado BARBARROJA 03:00 HRS. Mientras más investigaba en archivos y cotejaba datos de diversas fuentes, me preguntaba cómo era posible que unos siete millones de hombres fueran capaces de disponerse a lo largo de una larguísima frontera (desde el círculo polar ártico hasta las aguas del Mar Negro) y esperar lo inevitable con los brazos cruzados ¿Acaso era posible desplegar tal maquinaria militar tan secretamente que los regimientos fronterizos de la NKVD ni siquiera se percibieran de ello? El traslado, efectivamente, de las tropas y divisiones alemanas desde los campos de la recién derrotada Francia hasta la Polonia ocupada (repartida en secreto acuerdo entre Hitler y Stalin) y por lo tanto común frontera entre ambos, fue salvaguardado por un ambicioso plan de despliegue. Pero hubo “oídos” que lo “escucharon”. Y a tales oídos no se les dio crédito. El mismo Winston Churchill avisó a Stalin de los preparativos de Hitler, pero ¿qué credibilidad podía tener el inglés, acérrimo anticomunista, ante el líder soviético?

Pacto de Acero
El Pacto de Acero, firmado en Moscú entre los ministros de asuntos exteriores Ribbentrop y Molotov el 23 de agosto de 1939 sorprende al mundo y convierte a dos ideologías antagónicas en aliadas de conveniencia. El pacto, acompañado de unos protocolos secretos (negados en ciertos círculos), supuso la repartición de Polonia entre Stalin y Hitler y un nuevo orden en el este de Europa en 1939-40.

Los dos archienemigos se regían bajo los términos del Pacto de Acero, firmado el mes anterior a la invasión de Polonia y durante años habían estado colaborando comercial y militarmente. Al igual que todos entonces aún me sorprendo de cómo era posible este estrecho entendimiento, que, entre otras cosas posibilitó la invasión de Polonia desde el oeste y desde el este y su desaparición como estado en 1939. ¿Qué lógica podría tener un acuerdo de cooperación y asistencia entre los actuales Estados Unidos de América y Al Qaeda? Con este paralelismo sólo pretendo remarcar el carácter anti-natura con la que se vio en 1939 y hoy día.

La Operación Barbarroja no fue exclusivamente una guerra del Tercer Reich contra la Unión Soviética. Debo ser preciso. Voy a permitirme el lujo, estimado lector, de establecer otro paralelismo. Al igual que en 2001 los Estados Unidos de América declararon la guerra al “terror” y animaron al mundo a acompañarle en esta tarea ingente, el Tercer Reich hizo de paladín contra el Bolchevismo (asociado al “judaísmo internacional”), acompañado por numerosos aliados. Así es. No establezco más similitudes ni de orden político, ético, moral, racial o religioso. Me atengo únicamente al hecho bélico, por el cual, como estudioso de la Historia Militar, siempre me he sentido fascinado y a la vez sobrecogido por la envergadura de un acto humano que acabó con la vida de más de veinte millones de personas (el 80% de ellos militares y civiles de la extinta Unión Soviética).

Otras naciones acompañaron al Reich en esta operación declarando la guerra al estado comunista. Rumanía, Italia, Hungría, Eslovaquia, Finlandia…lanzaron sus fuerzas a través de las fronteras de la Unión Soviética como aliados del Eje. Otros países, como España, pusieron a disposición de la Wehrmacht una división de infantería y una escuadrilla de cazas (ambas informalmente denominadas “Azul”). Otros hombres a título individual se alistaron: escandinavos, holandeses, belgas e incluso franceses y algunos británicos. Posteriormente una vez comenzada Barbarroja, se alistaron ucranianos y bálticos. También hubo rusos que se volvieron contra Stalin…

 

Preliminares (II)…

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THE ORIGINS OF THE LARGEST MILITARY OPERATION IN HISTORY: PRELIMINARIES (I)

Mein Kampf
Adolf Hitler’s political ideary is dictated while in Landesberg prison to his aide and closest collaborator, Rudolf Hess. “Mein Kampf” (“My struggle”) has been sold to many countries and translated to at least 16 languages. During the National-Socialist period (1933-1945) a copy was gifted to just married couples and graduates. There’s still a rare Hitler book that compiles his notes already as a chancellor in the 30’s, more unbeknown to the general public.

In hindsight in the History of warfare, forcibly associated to the History of Mankind itself, was never seen an event to such a scale in regards of troops involved, casualties, intensity and scope of the operations and the ferocity of the combatants. For the common German soldier, serving in the “Russian front” (Der Ostfront) was undoubtedly the worst posting, amongst the different theatres of operations in which Germany intervened.  It wasn’t only a war. It was an ideological “crusade” aimed to not only for victory but for crushing an enemy.

Adolf Hitler remarked in his book “Mein Kampf”, written in his days of a young political activist, the need to expand the living space of the German people (Lebensraum) towards the East. His political essay justified the need to eliminate the Bolshevism as a “world plague” that in his view was clearly linked to the International Jewry. These political principles were to transform this feat of arms into something terribly unprecedented.

The first half of the 20th century were years of pure and extreme political ideologies. Something really far from the modern lifestyle and hard to comprehend by the common citizens that we live by today’s standards. Fascism, National Socialism and Communism co-existed with the old Western Democracies (worn out after the First World War). It was a “post-industrial revolution” period that experienced an outstanding technological progress at dawn the new century and that was accelerated during the Great War. The 1914-18 conflict started with millions of troops marching on foot to the trenches. But soon the sky was full of flying machines, the supplies were now being sent on board motorized vehicles and the tank was invented. The machines took over the battlefield at a rapid pace. Once the war finished with the defeat of Germany and after being forced to sign the strict terms of the Treaty of Versailles, French Field Marshall Ferdinand Foch stated: “This is not a peace treaty but an armistice for 20 years”. History proved 20 years later the exactness of his words. Circumstances then were prompted for a new war at an unimaginable scale and with more modern at lethal technology.

How is it possible that Germany, the new III Reich, decided to launch a campaign to conquest the USSR? What sense does it make to pretend to seize the vastest state of the Earth? But Operation Barbarossa wasn’t a conquest plan. In the Directive no. 21, the document that specified the intent of the campaign signed just a few months before, the real objectives were stated. These included the destruction of the RKKA, the Red Army, in the battlefield. This had to be accomplished swiftly in order to provoke a military, first, and then a political crisis that collapsed the Communist regime and the fall of the leader of the international Bolshevism, Stalin. Operation Barbarossa is not well understood in the Western world and therefore it is full of myths.

Stalin leader Communism
Once Lenin dies in 1924, a close collaborator and an “apparatchik” takes over his predeccessor’s job to consolidate the Communism with an iron fist, Josif Vissarionovich Dzhugashvili, Stalin (“the Steel man”).

The Wehrmacht, the most efficient military machine at its time and victorious in all its campaigns (except in the invasion of the Bristish isles by the summer 1941), took for granted that the project could be carried out within a period of  6 to 10 weeks. This well before “General Winter”, already feared by Napoleon, took over the steppes of Mother Russia. This never happened…

Two and a half years have been necessary to finalize my book BARBARROJA 03:00 HRS. As I went deeper into my research and translated files from different sources I wondered how was it possible that 7,000,000 men saw themselves deployed along a gigantic frontier facing each other (from the Arctic Polar circle until the shores of the Black Sea) just to await their tragic fate with arms folded. Was it possible to deploy such a vast military machinery  so secretly that the Soviet NKVD frontier regiments would not have even noticed it? The transfer of German divisions from the French landscape to the occupied Poland (secretly shared by Hitler and Stalin by virtue of a pact), and therefore a common border between both, was detailed by an ambitious deployment plan. Nevertheless there were “ears” that were listening. But to those “ears” no credit was given.

The two arch enemies, Adolf Hitler and Josef Stalin, were bound by the terms of the surprising Steel Pact, signed the previous month to the invasion of Poland and during years they had been holding military and commercial agreements. As everyone then, I am still puzzled about how this tight understanding was feasible, that amongst other matters hosted the dissappearance of Poland as a state in 1939. What sense would it make a collaboration agreement between the present United States of America and Al-Qaeda? With this parallelism I just try to remark the bizarre essence as it was perceived in 1939 and nowadays.

blue division
Under the German flag, a group a nations and volunteers joined the campaign vs the USSR with somehow different objectives. In the picture a Spanish “Blue Division” Captain in the area of Leningrad. [Courtesy todocoleccion.net]

Operation Barbarossa wasn’t only a war between the III Reich and the USSR. I must be precise. I will take the liberty, dear reader, to set another parallelism. As the United States of America declared war on “Terror” in 2001, and encouraged all the nations to follow in this gigantic struggle, the III Reich played the paladin versus the Communism (and the “international Jewry”) accompanied by numerous allies. So it was. I will not establish other links related to politics, ethics, morals, ethnics or religious. I am just describing the casus belli, a field of knowledge that always fascinated me as a scholar of Military History. At the same time the scope of a human act that only ended after the loss of more than 20,000,000 lives, startles me (80% of them military and civilian personnel of the extinct USSR).

Other nations marched along the Reich in this struggle declaring themselves war to the Communist state. Romania, Hungary, Italy, Slovakia, Finland…launched their troops across the USSR borders as Axis allies. Other countries, like Spain, handed over troops to the Wehrmacht and in this case one infantry division and one fighter squadron (both known as “Blue”) set off to the Russian steppes. Other men voluntarily enlisted: Scandinavians, Dutch, Belgians, even French and some British. Later on and once the war broke out, Ukrainians and Baltics enrolled in many different German units. There were even Russian who turned against Stalin…

 

 

 

 

 

Preliminaries (II)…

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Bock, Fedor von. Generalfeldmarschall

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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MARISCAL DE CAMPO FEDOR VON BOCK (1880-1945)

bock, fedor von
El Mariscal Fedor von Bock, llegará en una campaña exitosa a traves de Bielorrusia hasta las puertas de Moscú en diciembre de 1941. El mariscal no verá el final de la Segunda Guerra Mundial al morir por las heridas recibidas por un caza-bombardero británico el 4 de mayo de 1945. La fotografía corresponde a abril de 1940, siendo aún general antes de la campaña contra Francia. [Cortesía Bundesarchiv]

Moritz Albrecht Franz Friedrich Fedor von Bock nace en el seno de una familia prusiana aristocrática. Interviene ya en la Primera Guerra Mundial, donde participa como capitán y es ascendido en la postrimerías del conflicto a comandante. Por su excepcional determinación y bravura en combate al mando de un batallón recibe la prestigiosa condecoración Pour le Mérite.

En 1938 al mando de un grupo de ejércitos (temporalmente redesignado como 8º Ejército) entra en Austria en la histórica anexión con el III Reich (Anschluss). El mismo año participa en la también anexión de los Sudetes (hasta este momento territorio checoslovaco). Al estallar la nueva conflagración mundial en 1939 está al mando del Grupo de Ejércitos Norte y toma parte en la invasión de Polonia. La asombrosa rapidez de las operaciones germanas asombrará al mundo y pondrá a punto la nueva forma de hacer la guerra que los medios de comunicación tildarán de “guerra relámpago”. Bock enlaza con los nuevos aliados del III Reich, la URSS, en la ciudad fortaleza de Brest-Litovsk. Mientras Alemania ocupa las regiones occidentales de Polonia, Stalin se queda con las orientales. Polonia como tal deja de existir. Francia será el próximo teatro de operaciones de von Bock en donde tendrá a su cargo al Grupo de Ejércitos B. Acabada brillantemente la campaña es ascendido a mariscal de campo el 19 de julio de 1940.

El ya mariscal de campo Fedor von Bock será quien se enfrente al general Dmitri Grigorievich Pavlov en Bielorrusia en el amanecer de la Operación Barbarroja, el domingo 22 de junio de 1941. Pavlov, comandante en jefe del Distrito Militar Occidental, cubre un extenso sector desde el sur de las antiguas repúblicas balticas hasta las casi impenetrables marismas del Pripyat. Por su parte, von Bock está al mando esta vez del poderoso Grupo de Ejércitos Centro. De los tres grupos de ataque sobre los que se basa la campaña de invasión de la Unión Soviética, el suyo es el más potente al contar con no uno, sino dos Panzergruppen. Son el 2. Panzergruppe de Heinz Guderian y el 3. Panzergruppe de Hermann Hoth (en total 9 divisiones Panzer y 7 motorizadas). Con todos los efectivos suman 14 cuerpos de ejército más reservas (dos cuerpos más, una división y una brigada). El orden de batalla del Heeresgruppe Mitte <> Grupo de Ejércitos Centro es que sigue:

  • 4º Ejército (Mariscal de campo von Kluge)
  • 9º Ejército (Teniente general A. Strauss)
  • 2. Panzergruppe (Teniente general H. Guderian)
  • 3. Panzergruppe (Teniente general H. Hoth)
  • 2. Luftflotte (Mariscal de campo A. Kesselring)
bock y ordenanza
Un mensajero se presenta ante von Bock para el traslado de órdenes. Frente del Este.

A pesar de lo que la literatura clásica postula sobre el objetivo en Rusia de von Bock, Moscú no es necesariamente este. La Directiva núm. 21 de la campaña establece de hecho tres ejes de ataque (a parte de operaciones accesorias en Finlandia y Noruega), pero el progreso de von Bock será siempre condicionado al éxito de la conducción de las operaciones de los grupos norte y sur, contra Leningrado y Ucrania. Muchos de los comandantes de Hitler asumen que Moscú es el objetivo natural de la invasión, pero este, sujeto a agrios debates al más alto nivel en julio-agosto de 1941, no está en la mente de Adolf Hitler, al menos antes de capturar Leningrado y Kiev. Incluso hoy en día, la Operación Barbarroja no es bien entendida en Occidente, ni sus objetivos están claros para el público en general (ver planeamiento de Barbarroja).

En tiempo récord el mariscal von Bock embolsará en varias pinzas gigantescas acorazadas a potentes formaciones del RKKA (Ejército Rojo de Trabajadores y Campesinos) en Bielostok, Novogrudok y área de Minsk (ver Batallas de cerco Bielorrusia). Tal será la velocidad de las operaciones con un adversario con su sistema de mando y control prácticamente inoperante, que las increibles noticias llegarán a Moscú como un mazazo.

Smolensk
Las primeras tropas en entrar en Smolensk son las de la 29ª División Motorizada, pertenencientes al 2. Panzergruppe de Guerian. El cerco creado pretende la destrucción del 16º, 19º y 20º Ejércitos.

Sin respiro sus dos cuñas acorazadas, la de Hoth al norte, hacia el gran “puente de tierra” entre los ríos Dvina y Dnieper y la de Guderian al sur, cruzando este último, se preparan para su siguiente batalla de envolvimiento: Smolensk. Empero la captura de Smolensk supondrá más dificultades de las encontradas con Minsk. De hecho, Bock, no consigue asestar esta vez un golpe operacional esencial al Frente Occidental soviético. Muchos hombres del RKKA consiguen escapar esta vez a través de un estrecho corredor que Bock no conseguirá sellar. Tras la captura de Smolensk, el mariscal se ve forzado a hacer un alto en las operaciones para descanso de los hombres y las máquinas. Acabado este en agosto de 1941, llega la orden que muchos comandantes sobre el terreno no consiguen comprender: el 3. Panzergruppe de Hoth es ordenado a girar 90º hacia el norte para apoyar en la captura de Leningrado y Guderian se verá forzado contra su voluntad a hacer lo propio hacia el sur para apoyar en la captura de Kiev. Bock se ve así desprovisto de sus fuerzas blindadas, aunque se le permite seguir avanzado con sus hombres de a pie en lenta marcha hacia Moscú.

Cuando finalmente, tras la caída de Kiev en septiembre de 1941, Hitler le de luz verde para el renovado asalto a Moscú (Operación Tifón), von Bock se quedará a las puertas de la capital de Stalin, con unas líneas de suministro sobreextendidas, con gran nivel de atrición, sin equipación adecuada de invierno para la tropa y en el invierno más crudo del siglo (temperaturas que rondan los -40ºC). En estas condiciones y alegando motivos de salud, Hitler le relevará del mando el 19 de diciembre de 1941 de su Grupo de Ejércitos Centro, tras lo que pasará a la reserva del OKH (Oberkommando des Heeres<>Alto Mando del Ejército)…

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

FIELD-MARSHALL FEDOR VON BOCK (1880-1945)

bock command car
Von Bock gets off his command car somewhere in the USSR. After the fall of Minsk his HQ is established in Borisov at the waters of the historically famous Berezina river.

Moritz Albrecht Franz Friedrich Fedor von Bock is born in an aristocratic Prussian family. He participates in the First World War as a Captain and is promoted to Major at the end of the conflict. For his gallantry and bravery in combat commanding a batallion he is awarded the prestigious Pour le Mérite.

In 1938 during the Austrian Anschluss he commands an army group (later redesigned temporarily as 8th Army) and enters in the sister state for the annexation to the III Reich. The same year occupies with his troops the Sudetenland (part of Czechoslovakia at the time) that Hitler demands as a German ethnic territory. When World War Two starts in September 1939, his now Army Group North commences operations against Poland. The new swift way to wage war (the lighning war as the mass media names it) is then presented to the puzzled world. Von Bock links up then with Germany’s new ally, the USSR, in the fortress city of Brest-Litovsk. The campaign is a total success, occupying Hitler the western regions of Poland, while Stalin occupies the Eastern ones. Poland as such ceases to exist. France will be von Bock’s next theatre of operations where he is in charge of Army Group B. Once the campaing in the West is victoriously finished, he is promoted to Field Marshall on the 19th of June 1940.

Thus, Fedor von Bock will march head on against General Dmitri Grigorievich Pavlov at dawn, Sunday 22nd of June 1941. The latter, Commander of the Western Military District, covers and extensive area streching from the old Baltic republics to the impenetrable Pripyat marshes. On the other hand, von Bock has under his orders the powerful Heeregruppe Mitte (Army Group Centre). Out of the 3 attack axis planned, his is the most potent as it counts with not only one, but two Panzergruppen. They are the 2. Panzergruppe (Heinz Guderian) and the 3. Panzergruppe (Hermann Hoth), a mixed force of 9 Panzer divisions and 6 motorized divisions. In all, von Bock counts on 14 army corps plus reserves (2 more corps, 2 divisions and 1 brigade). Army Group Centre‘s order of battle is as follows:

  • 4th Army (Field marshall von Kluge)
  • 9th Army (Colonel-general A. Strauss)
  • 2. Panzergruppe (Colonel-general H. Guderian)
  • 3. Panzergruppe (Colonel-general H. Hoth)
  • 2. Luftflotte (Field marshall A. Kesselring)
Byelostok salient german map
Lage Ost Karte or Situational Eastern Map, depicting the order of battle at the start of operation “Barbarossa”. The two large blue diverging lines show the areas od resposibility of each Army Group. Von Bock’s units are logically displayed between those.

In spite of what the classical Operation Barbarossa bibliography states, Moscow was never Hitler’s preferred objective. His Operations Directive no. 21 clearly defines 3 attack thrusts (and additional support operations in Norway and Finland) and Bock’s target (Moscow) is “on condition”. This means that his advances are always linked to the progresses of his neighbouring army groups heading for Leningrad and Kiev. Many of Adolf Hitler’s Commanders assume that Moscow must be the natural target of the whole campaign, but this, subject to sour debates at the utmost level in July-August 1941, is not in the Führer‘s mind; at least before taking Leningrad and Kiev. Even today, Operation Barbarossa is not well understood in the West by the general public (see planeamiento de Barbarroja<>Barbarossa’s planning [ESP+ENG]).

Fedor von Bock will encircle and destroy a large number of RKKA (Red Army of Workers and Peasants) troops in the areas of Bielostok, Novogrudok and area of Minsk (see Batallas de cerco Bielorrusia<>Encircling battle Belarus ESP+ENG]). The speed of the maneouvre will be so unexpected that the news of the fall of Minsk will reach Moscow as a hammer blow.

Without respite his two armoured wedges, Hoth’s by the north towards the “land bridge” between rivers Western Dvina and Dniepr and Guderian’s by the south, crossing the Dniepr, set the basis for the next encirclement battle: Smolensk. However the capture of this historical city poses stiffer problems than Minsk. He will eventually take Smolensk as well, but this time with greater difficulty and without having being capable of achieving a decisive operational blow to the enemy. Many troops find a escape route from the Kessel (cauldron) through a narrow corridor that the Field marshall will not seal. After the seizing of the enclave, von Bock is then forced to make a halt for rest and refit of his units. Men and machines are too worn out to continue. When the Wehrmacht starts moving forward again in early August 1941 a shocking order arrives that many field commanders simply don’t grasp: the 3. Panzergruppe must turn 90º North to support the capture of Leningrad, while Guderian must turn South to help in the Ukraine. Moscow must wait! Von Bock is therefore stripped of his armoured forces but in turn is allowed to advance to Moscow with his foot soldiers.

Eventually, after the fall of Kiev in September 1941, when Hitler authorizes him to go for Moscow (Operation Typhoon), he will just get to the gates of Stalin’s capital city. And no more…With overextended logistic lines, great attrition of men and machines, with poor winter equipment for his soldiers and in the coldest winter of the century (temperatures around -40ºC), he will not make it. In these conditions and with deteriorating health Hitler will relieve him from the Command of Army Group Centre on the 19th of December 1941. He will be posted to the OKH reserves (Oberkommando des Heeres<>Army High Command)…

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Sturmgeschütz III

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 MÁQUINAS DE BARBARROJA

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CAÑÓN AUTOPROPULSADO DE ASALTO STURMGESCHÜTZ III (Sd.Kfz 142)

 

stug park povedy moscu
StuG III con cañón “corto” de 7,5 cm L/24. La velocidad del proyectil de 450 m/s. en su versión perforante aún puede penetrar hasta 90 mm. a 500 metros. Se puede apreciar lo compacto y solidez del vehículo. [Parque de la Victoria, Moscú]

El StuG III ha pasado a la historia como uno de los vehículos acorazados más famosos y respetados. Barato y fácil de producir está presente en todos los escenarios de combate de la Segunda Guerra Mundial y usado por varias naciones (a excepción naturalmente del teatro de operaciones del Pacífico). Es el vehículo de combate más producido por Alemania hasta la finalización de la conflagración mundial, que nace como un derivado sin torreta del PzKpfw. III para apoyo de la infantería. Pronto será adaptado como cazacarros. Cuenta con la ventaja de una silueta baja y buena coraza.

Se atribuye al general Heinz Guderian (que en la Operación Barbarroja mandará el 2. Panzergruppe en el Grupo de Ejércitos Centro) la paternidad de este nuevo concepto. Guderian escribe sobre la necesidad de equipar a las divisiones de infantería con unidades de 6 vehículos capaces de “allanar” el camino para la progresión de los infantes. La tesis de este triunfa y así nace un requerimiento en 1936 para el diseño de un vehículo que pueda montar una pieza de 7,5 cm. que haga fuego directo/indirecto al menos hasta los 6.000 metros, además de poder enfrentarse a blindados enemigos con munición perforante.

stug iii 4 vistas
StuG III Ausf. E. Bien acorazado por su parte frontal (50 mm. en versiones A – E) es un vehículo polivalente muy apreciado en el campo de batalla.

Se aprovecha el chasis del PzKpfw. III para la producción. En mayo de 1940 los primeros StuG III Ausf. A (Ausführung o versión A) empiezan a salir de fábrica a tiempo para entrar en acción en la campaña de Francia. El cañón es el Krupp 7,5 cm. Kanone L/24 (24 calibres). En realidad es una adaptación del KwK L/24 que monta ya el PzKpfw. IV. Aunque primero está ideado principalmente para la destrucción de defensas enemigas y fortificaciones.

Para comienzo de la invasión de la Unión Soviética el 22 de junio de 1941 la industria del Reich desarrolla ya el StuG III Ausf. D. Ya existen 11 batallones y 9 baterías independientes. Constituyen una buena simbiosis para con la infantería. Los hombres de a pie se sienten protegidos y los StuG necesitan de ellos para su defensa cercana (no dispondrán de ametralladora hasta el Ausf. E y tienen una coraza débil trasera). Los StuG avanzan en el campo de batalla a la velocidad de los hombres de a pie. Son un éxito incluso contra los T-26 y BT contra los que su proyectil de 7,5 cm., aún siendo de baja velocidad, sigue teniendo buena “pegada”.

Se organizarán en batallones (Sturmgeschütz Abteilungen) y baterías (Sturmgeschütz Batterien) de vehículos independientes, cada batallón englobando a 3 baterías de 6 cañones autopropulsados cada una. En primavera de 1941 se las aumentará con 7 StuG. Y así se asignan a otras formaciones superiores según las necesidades. A partir del Ausf. F (primavera de 1942) montarán un muy capaz cañón “largo” de 7,5 cm. contracarro. De hecho conseguirán más carros enemigos batidos que todos los Panther y Tiger juntos. Naciones como España, Finlandia, Italia, Hungría, Bulgaria y Rumanía los tendrán también en inventario. 9.250 StuG III se producirán…

stug III comandante en puesto
Vista del jefe del cañón de asalto Sturmgeschütz III. Dispone de periscopio para mayor seguridad en la observación del campo de batalla.

Orden de batalla de unidades StuG asignadas a formaciones de combate al inicio de la Operación Barbarroja:

Stg.Abt.190 (11. Armee)
Stg.Abt.243 (17. Armee/IV. Armeekorps)
Stg.Abt.197 (1. Panzergruppe/XXXXVIII. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.191 (1. Panzergruppe/III. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.192 (2. Panzergruppe/XII. Armeekorps) (?)
Stg.Abt.226 (4. Armee/IX. Armeekorps)
Stg.Abt.201 (4. Armee/XII. Armeekorps)
Stg.Abt.203 (4. Armee/VII. Armeekorps)
Stg.Abt.210 (9. Armee/XX. Armeekorps)
Stg.Abt.184 (9. Armee/VIII. Armeekorps)
Stg.Abt.185 (18. Armee/I. Armeekorps)
Stg.Bttr.659, 660, 666 (mit Stab 600 (16. Armee/II. Armeekorps))
Stg.Bttr.665 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.667 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.1./190 (11. Armee/XI. Armeekorps)

 

Glosario de términos:

Armee: Ejército

Armeekorps: Cuerpo de ejército

Abteilung (Abt.): Batallón

Batterie: Batería

Panzergruppe: Grupo acorazado

Stab: Plana mayor

 

Video cortesía de Panzer Picture StuG III

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

SELF-PROPELLED ASSAULT GUN STURMGESCHÜTZ III (Sd.Kfz 142 )

 

The StuG III has become one of the most famous and respected fighting vehicles in history. Cheap and easy to produce, it will be present in all theatres of operations of WWII, used by many nations (except obviously in the Pacific). It is the most produced armoured vehicle by Germany up to the end of the world conflict, that is conceived as a turretless PzKpfw. III merely for infantry support. But it will be adapted soon as a tank-destroyer as well. Its main advantages reside in a good frontal armour and a very low silhouette.

StuG III low sihouette
The low silhouette of the StuG is a tactical advantage in this wheatfield. Versions A through E would enjoy a 5 cm. armoured hull.

General Heinz Guderian (who in Operation Barbarossa commands the 2. Panzergruppe in Army Group Centre) is credited with the paternity of this new concept. Guderian writes about the need of fielding detachments of 6 assault guns for infantry formations. These have to be capable of breaking through the enemy defenses for the good progression of the foot soldiers. Guderian’s thesis are taken into account and as a result an Army requirement is issued in 1936 for the acquisition of a vehicle fitted with a 7.5 cm cannon. This should be capable for direct/indirect fire up to 6,000 metres and to be able to defeat enemy armour with special piercing projectiles.

The PzKpfw. III chassis is chosen for the series production. In May 1940 the first StuG III Ausf. A (Ausführung or version A) rolls out from factory ready for the French campaign. Its cannon is the Krupp 7.5 cm. Kanone L/24 (24 calibre). This in turn is a modified KwK L/24 fitted already in the PzKpfw. IV series. But the former is meant for the destruction of enemy defenses and bunkers.

stug iii ukraine
This StuG III is asigned to a Waffen SS division in the Ukraine 1941. In the background a Panzerjäger can be seen.

At Barbarossa start the standard series is already the StuG III Ausf. D. There are already 11 battalions and 9 independent batteries. Each battalion (Sturmgeschütz Abteilungen) consists of 3 batteries (Sturmgeschütz Batterien) each (6 vehicles per battery). They are a good symbiosis with the infantry. The Landser (as the German foot soldier is known) welcomes its near protection and the StuG’s need them for its immediate defense (they will lack machine guns until the version E and their rear armour is weak). The StuG’s are meant to advance at the speed of the Landser. They are even successful against the T-26’s and BT’s. In spite of the low muzzle velocity of its 7.5 cm. gun, it still has a “punch” against light and medium tanks.

After the Ausf. F (spring 1942) they will be fitted with a powerful “long barrel” anti-tank 7.5 cm. cannon. As a matter of fact they will be credited with more “kills” than all the Panther‘s and Tiger‘s together. Other nations will use them like Spain, Finland, Italy, Hungary, Bulgaria and Romania. 9,250 StuG’s will be produced…

Order of battle of StuG units assigned to fighting formations at Barbarossa start:

Stg.Abt.190 (11. Armee)
Stg.Abt.243 (17. Armee/IV. Armeekorps)
Stg.Abt.197 (1. Panzergruppe/XXXXVIII. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.191 (1. Panzergruppe/III. Armeekorps (mot.))
Stg.Abt.192 (2. Panzergruppe/XII. Armeekorps) (?)
Stg.Abt.226 (4. Armee/IX. Armeekorps)
Stg.Abt.201 (4. Armee/XII. Armeekorps)
Stg.Abt.203 (4. Armee/VII. Armeekorps)
Stg.Abt.210 (9. Armee/XX. Armeekorps)
Stg.Abt.184 (9. Armee/VIII. Armeekorps)
Stg.Abt.185 (18. Armee/I. Armeekorps)
Stg.Bttr.659, 660, 666 (mit Stab 600 (16. Armee/II. Armeekorps))
Stg.Bttr.665 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.667 (16. Armee/XXVIII. Armeekorps)
Stg.Bttr.1./190 (11. Armee/XI. Armeekorps)

Glossary of terms:

Armee: Army

Armeekorps: Army corps

Abteilung (Abt.): Battalion

Batterie: Battery

Panzergruppe: Armoured group

Stab: Staff

StuG III footage [Courtesy Panzer Picture]

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Kleist, Ewald von. Generaloberst.

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 PERSONAJES DE BARBARROJA

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GENERALOBERST EWALD VON KLEIST (1881-1954)

kleist-panzer-iii
Impersión artística de Ewald von Kleist en su vehículo de mando en la operación de invasión de la URSS. [Juan Carlos Ciordia].

El Generaloberst Ewald von Kleist va a constituirse en la pieza clave de la estrategia de ruptura de la línea defensiva del Frente Sudoccidental soviético (Yugo-zapadnyi front). Esta es la zona de responsabilidad del general Kirponos. El 1. Panzergruppe “Kleist” está encuadrado en el Grupo de Ejércitos Sur (Heeresgruppe Süd), uno de los tres grupos de ejército que abarcan el extenso frente desde el Mar Báltico hasta el Mar Negro. El grupo Panzer cuenta con 3 cuerpos motorizados y, entre ellos, con 5 divisiones acorazadas (728 blindados). A estas hay que sumar la Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte SS Adolf Hitler) y la Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, ambas unidades móviles de élite.

Kleist, capitán en la época de la Primera Guerra Mundial, ya está retirado a mediados de los años 30. Pero los acontecimientos en los que se ve envuelta Alemania en 1939 hacen que vuelva a ser incorporado al servicio activo. Así participará en la campaña polaca de 1939 como jefe de un cuerpo motorizado y posteriormente en 1940 en la campaña de Francia al mando del famoso Panzergruppe “Kleist”. En abril de 1941 interviene en la campaña yugoslava.

panzergruppe kleist on the march across ukraine
Blindados del 1. Panzergruppe “Kleist” a través de Ucrania. Dos carros soviéticos BT-5 fuera de combate.

El 22 de junio de 1941 Kleist es la principal baza del Grupo de Ejércitos Sur del mariscal de campo von Ründstedt. Penetra en cuña en la zona adyacente entre el general Potapov (5º Ejército) y Muzychenko (6º Ejército). La maniobra resulta exitosa y los Panzer se internan peligrosamente sin el apoyo de los Landser (apelativo común del soldado alemán). La infantería de a pie no puede seguir el ritmo de las fuerzas móviles. En este momento de la guerra, la Wehrmacht no está motorizada en su mayoría. Es una fuerza hipomóvil. Debido a la inferioridad numérica de Kleist contra las fuerzas acorazadas del general Kirponos (3.400 carros de combate) y su desprecio por la seguridad de sus flancos en su carrera hacia el interior de Ucrania, va a estar en un serio aprieto en la primera semana de la Operación Barbarroja. Para suerte del germano, los soviéticos, a pesar de superarle en casi 4 a 1 en número de carros de combate, están mal coordinados en la ejecución del contraataque. Van llegando al combate escalonadamente. Kleist supera además en la táctica de la maniobra a Kirponos y recibe el apoyo vital de la Luftwaffe (4. Luftflotte). Kleist saldrá airoso en última instancia tras varias jornadas de la mayor batalla de carros de combate de la historia hasta la fecha: La batalla del triángulo Brody-Lutsk-Dubno.

Resuelta la crisis, una vez capturado Zhitomir y con sus Panzer ya próximos a Kiev, va a recibir la sorpresiva orden de no asaltar la capital de Ucrania, sino de girar 90 grados a la derecha y dirigirse hacia el sureste, dejando al gran río Dnieper a su izquierda. El objeto es embolsar a un gran contingente soviético. La orden sorprenderá tanto a alemanes como al estado mayor soviético, que ya se preparaba para la defensa a ultranza. Hasta ese momento, von Ründstedt, no ha sido capaz de asestar un golpe decisivo al enemigo del estilo de las bolsas en el sector bielorruso. Von Kleist consiguirá finalmente poner el cerrojo a 90.000 adversarios en la famosa bolsa de Uman en la primera semana de agosto de 1941.

Acto seguido en septiembre, una gigantesca maniobra en tenaza entre su grupo acorazado y el 2. Panzergruppe de Guderian conseguirán el mayor embolsamiento de la historia de las guerras: más de 600.000 soviéticos quedarán copados al este de Kiev…

 

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BARBAROSSA’S PROTAGONISTS

 

COLONEL-GENERAL EWALD VON KLEIST (1881-1954)

 

Kleist portrait
Portrait of the Knight’s Cross of the Cross of Iron’s holder, Colonel-General Ewald von Kleist.

Generaloberst Ewald von Kleist becomes himself the key of the rupture strategy of the Southwestern Front defensive lines (Yugo-zapadnyi front). This is the area of responsibility of General Kirponos. His 1. Panzergruppe is under the hierarchy of Army Group South (Heeresgruppe Süd), the force in charge of the southern sector of the vast Eastern Front. It stretches from the Baltic Sea to the Black Sea. 1. Panzergruppe  consists of 3 motorized corps and within them, 5 armoured divisions (728 tanks). In addition he will be assigned the Waffen SS Motorisierte Division “LSSAH” (Leibstandarte Adolf Hitler) and the Waffen SS Motorisierte Division  “Wiking”, both elite mobile units.

Kleist, already a Captain during the First World War, is retired in the 30’s. But the evolving circumstances affecting Germany shortly after will see him recalled to active duty. Thus, he will command a motorized corps during the Polish campaign in 1939 and later in 1940 a full armoured group, the famous Panzergruppe “Kleist” in France. He will also participate in April 1941 in the Yugoslavian campaign.

panzergruppe kleist
One of the Panzer divisions  belonging to the 1. Panzergruppe “Kleist” across the Ukraine. The highly visible “K” painted on the vehicles identify his forces. [Inventar-Nr.: Gm WII0035-15A]

On the 22nd of June 1941, Kleist is the main asset of von Ründstedt’s Army Group South. As a wedge he pierces the adjacent area between General Potapov (5th Army) and Muzychenko (6th Army), launching his tanks in a successful breakthrough. The Panzer move forward withouth the help pf the slow moving Landser (usual nickname of the German soldier). Contrary to the common knowledge the Wehrmacht is not a motorized force at this stage. Still relies on horses and the feet of its soldiers. Due to the numerical inferiority of Kleist versus Kirponos’ armoured units (+3,400 tanks) and ignoring his flanks in his penetration throughout the Ukraine, he will face the first crisis during the first week of Operation Barbarossa. Luckily and in spite of being overnumbered 4-1 in tanks, the Soviets launch their counter-attack uncoordinatedly and piece-meal. Kleist is tactically superior to Kirponos and enjoys a tremendous air superiority (4. Luftflotte). After a few critical days, he will have the upper hand in the largest up to-date tank battle in History: the battle of the triangle Brody-Lutsk-Dubno.

Kleist briefings Italian allies

Kleist briefs his Italian allies

Once the crisis is resolved and Zhitomir is captured, approaching his Panzer to Kiev he will receive the surprising order of not to assault the Ukraine’s capital city but to turn 90 degrees to the right and head to the southeast (leaving the Dniepr river left to the East). The purpose: To encircle a vast enemy force. This order will surprise either Germans and Soviets, the latter already consolidating Kiev’s defenses. Up to this moment von Ründstedt has not been able to deliver a decisive blow to the enemy as von Bock has done in Belarus. Von Kleist will lock up a force of 90,000 enemy troops in the famous Uman “cauldron” within the first week of August 1941.

Shortly therefter in September, a gigantic pincer maneouvre between his armoured group and Guderian’s 2. Panzergruppe will manage to encircle the largest enemy contingent of troops: More than 600,000 soviet soldiers will be trapped due East of Kiev…

 

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Sd.Kfz. 221/222/223

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LAS MÁQUINAS DE BARBARROJA

 

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BLINDADO DE RUEDAS SERIES SD.KFZ. 221/222/223 (leichter Panzerspägwagen)

sdkfz 221 lssah
Sd.Kfz 221 de la unidad de reconocimiento de las Waffen SS Leibstandarte Adolf Hitler. El emblema blanco junto a la matrícula denota la pertenencia a esta unidad de élite.

Es uno de los vehículos blindados de reconocimiento más famosos del inventario de la Wehrmacht. El padre de esta serie y de todas las posteriores de blindados de ruedas germanos es el Kfz.13 (Maschinengewehrkraftwagen), desarrollado contra los restrictivos términos del Tratado de Versalles impuesto por los aliados a Alemania tras la Primera Guerra Mundial.

Para la doctrina alemana de operaciones de reconocimiento, se necesita un vehículo de cadenas o ruedas, lo suficientemente veloz y con capacidad todoterreno, cuya labor sea recopilar información del adversario, evitando en lo posible el combate a no ser que sean fuerzas tan débiles que se puedan batir con el armamento de abordo. Normalmente operan a unos 30 km. en vanguardia de su batallón.

El Sd.Kfz.221 (Sonderkraftfahrzeug – vehiculo de propósito especial) es uno de estos todoterreno, producido desde 1936 a 1939 y armado con una ametralladora MG de 7,92 mm. Se le adaptará otra panoplia de armamento en subsiguientes modificaciones, como rifle contracarro Mauser sPzB P.41 o el Schwere Panzerbüsche de 2,8 cm. Su tripulación es de 2 hombres.

Su capacidad campo a través se comprueba limitada en la Operación de invasión de la URSS, Barbarroja. No obstante irán paulatinamente retirándose de primera línea y su papel se verá restringido a labores de patrulla en la retaguardia y operaciones contra partisanos.

kfz 13
El Maschinengewehrkraftfehrzeug 13 (Kfz. 13). Es el vehículo original desarrollado para labores de reconocimiento en Alemania tras la IGM.

Su descendiente directo será el Leichter Panzerspähwagen Sd.Kfz.222. Utiliza un chasis completamente renovado, más grande y capaz de montar armamento más pesado. La producción, igual en los comienzos de la variante anterior, se lleva a cabo desde 1936 hasta 1943. El vehículo de serie va armado con el cañón de 2,0 cm. de la firma Rheinmetall y se aumenta su dotación a 3 hombres, quedando la ametralladora MG coaxial al armamento principal. Ya para 1938 será el principal vehículo de reconocimiento de la Wehrmacht y también equipará los escuadrones de reconocimiento de las SS. Alcanza la nada desdeñable cifra de 85 km/h. en carretera con un alcance de 300 km.

El Panzerspähwagen (Fu) Sd.Kfz.223 será finalmente un Sd.kfz.222 equipado con radio FuG 10/12, que utilizará de nuevo la torreta del 221. Se producirá hasta 1944. El típico escuadrón de reconocimiento consiste en un 223 por cada tres Sd.Kfz.222.

 

 

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BARBAROSSA’S MACHINES

 

ARMOURED SCOUT CAR SERIES SD.KFZ. 221/222/223 (leichter Panzerspägwagen)

 

sdkfz 222
Reconnaissance armoured vehicle Sd.Kfz 222. This time, as a difference with its predecessor, it is fitted with a 2.0 cm. gun.

It is one of the most iconic reconnaissance vehicles in the Wehrmacht’s inventory. The “father” of this series and all of the further developments is the Kfz.13 (Maschinengewehrkraftwagen), produced against the restricitive terms of the Versailles Treaty, imposed by the victorious Allies over Germany after World War I.

The German reconnaissance doctrine requires a fast, maneouvreable, all-terrain tracked or wheeled vehicle. Its main task is just to collect information about the enemy, avoiding any combat unless the adversaries are weak enough so as to employ onboard weapons with success. Normally recconnaissance patrols operate 30 km. ahead of their parent battalions.

The Sd.Kfz.221 (Sonderkraftfahrzeug-Special purpose vehicle) is an all-terrain wheeled vehicle produced between 1936-1939 with an MG 7.92 mm. machine gun. It will be fitted in subsequent versions with different weapons, like the anti-tank rifle Mauser sPzB P.41 or the 2.8 cm. Schwere Panzerbüsche. It is crewed by 2 men.

During Hitler’s invasion of the USSR, Barbarossa, its all-terrain capability is questioned in the almost non-existant Soviet road network. They will be withdrawn from frontline service slowly, serving in rearguard roles and anti-partisan missions.

sdkfz 221 panzerbuesche
Artistic view of a Sd.Kfz 221 with a Panzerbüsche. This 2.8 cm. caliber weapon is effective against light medium Soviet tanks during Operation “Barbarossa”, summer 1941. Although the vehicle isn’t meant for frontal combat.

Its next “descendant” will be the Leichter Panzerspähwagen Sd.Kfz.222. It will use a fully new chassis, actually larger, thus capable of carrying heavier weaponry. The production will cover 1936-1943, well into World War Two. The series vehicle will be fitted with a 2.0 cm. Rheinmetall gun, with a coaxial 7.92mm. MG machine gun and will be crewed by 3 men. Thus, in 1938 already it will be the main reconnaissance platform in the Wehrmacht, fielded also in the recce squadrons of the Waffen SS. It develops 85 km/h. on road with a range of 300 km.

Finally the Panzerspähwagen (Fu) Sd.Kfz.223 will be an adapted Sd.Kfz.222 equipped with a radio set FuG 10/12 that once again uses surplus Sd.Kfz.221 turrets. It will see production until 1944. The typical reconnaissance squadron would consist of one 223 per every three Sd.Kfz.222.

 

 

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